Tập 1 – Chương 1: Lễ khai giảng

Nếu muốn thấy ma thuật của mùa xuân, hãy đến xem phần chuẩn bị lễ nhập học của Học Viện Ma Thuật Kimberly.

Người ta đã lưu truyền điều này trong suốt nhiều năm, thường là với vẻ chế nhạo. Rời khỏi Galatea và đông tiến, băng qua hai ngọn núi, và ta sẽ thấy một con đường mang tên Hoa Lộ dẫn đến khuôn viên trường. Tầm này trong năm, ngàn hoa đang đua nở, trong đó có hoa anh đào. Ấy là cảnh tượng chắc chắn có vẻ phù hợp cho việc làm dấy lên hy vọng của những học sinh mới khi chúng tiến đến cánh cổng học viện.

Ấy vậy mà, từ góc nhìn lô-gic thì đó lại là một cảnh tượng kì lạ. Muốn kiếm khu vực xung quanh thế nào cũng được, nhưng sẽ chẳng có nổi một tòa nhà hay cánh hoa nở rồi tàn. Muôn ngàn cây cối tồn tại dọc theo Hoa Lộ kéo dài nửa cây số, từ cây đến bụi. Việc tất cả chúng đều tiện nở vào chính xác cùng một thời điểm như vậy có khả thi không?

“Ồ—đến cả Cây Jack Không nở cũng trổ bông rồi nè.”

Cây hoa anh đào cổ thụ đã một ngàn năm tuổi. Oliver, ngước nhìn thứ về cơ bản chính là biểu tượng của Hoa Lộ, thở dài não nuột. Một bài kiểm tra cho sinh viên Kimberly năm thứ sáu trước khi trở thành học viên khóa cuối là đảm bảo rằng mọi cây cối dọc theo con đường này nở rộ vào ngày nhập học. Sự kiện này đã nhận được những biệt danh chẳng hạn như Ngày Sabát Đen Tối và Giờ Tấu Hài Tuyệt Nhất của Địa Ngục. Đó mới là sự thật về “ma thuật ngày xuân” —còn với người ngoài, ấy dường như là một cảnh tượng huyền ảo hiếm có, nhưng một khi nó kết thúc, khóa năm sáu sẽ kêu ca một chặp, bảo nó là “truyền thống ngu xuẩn nhất.”

“Ê, tên kia! Áo lòi ra khỏi quần rồi kìa!”

“Phủi cái lông mèo đó khỏi áo choàng đi!”

“Khăn tay có chưa nhóc? Tắm chưa nhóc? Đừng có kiềm chế làm gì. Nếu đột nhiên cảm thấy sắp sửa không chịu được, thì cứ cho trưởng ban biết!”

Đám cây thược dược, ngực ưỡn ra, không ngừng xỉa xói dòng học sinh mới. Trong mọi sinh vật sống dọc con đường này, chúng là bọn lắm mồm nhất. Không may thay, các học sinh bước đi ngoài hàng người dài không có cách nào tránh khỏi ánh nhìn tọc mạch của đám “cây tự hào” tự xưng có khả năng suy nghĩ và nói chuyện này.

“Ôi trời, ôi trời, ôi trời!” một bông hoa ở một luống khác gọi với Oliver, vô ý giữ chân cậu lại. Nhị nó rung trong lúc nói. “Chà, nhóc đúng là một đóa Nellie lúng túng!”

“…Trông tôi lúng túng lắm sao?”

Bị lẻ ra, Oliver nhìn lại mình. Cậu đang mặc quần xanh sậm và áo bạc trong chiếc áo choàng đen. Bên hông là cây trượng trắng và một con athame tra trong vỏ, mỗi cái đều móc ngay ngắn. Mười lăm tuổi, cậu ở mức tương đối trung bình với chiều cao chưa đầy một mét năm hai, cùng quả đầu đen thẳng cũng trung bình không kém. Không có gì nổi bật ở cậu cả. Kiểu một học sinh Kimberly mặt búng ra sữa hoàn toàn điển hình.

“Ừ, có đấy. Không biết nhóc sợ cái gì, cơ mà thoải mái chút đi! Đây là lễ nhập học mà! Ít nhất cũng cố tận hưởng nó đi chứ—dù cho cái kiểu tương lai rùng rợn nào đang đợi chờ nhóc.”

“Cảm ơn vì lời khuyên, thưa cô. Tuy nhiên, tôi phải cảnh báo rằng nếu không sớm dừng lại, thân cô sẽ gãy làm đôi đấy.”

“Ôi trời!”

Cây thược dược, vốn đang bám theo nhịp chân Oliver, nhận ra nó đang giãn quá mức và liền trở lại luống hoa của mình. Oliver thở dài và lại bắt đầu bước.

“Cái đám này tính xoa dịu hay dọa chúng ta vậy? Chọn thì chọn một cái thôi chứ,” một học sinh bước kế bên cậu nói. Oliver nhìn qua thấy một cô gái xinh xắn, nhỏ nhắn cùng mái tóc xoăn. Trang phục của nhỏ, ngoại trừ phần váy, trông giống hệt cậu. Một pháp sư tập huấn đồng môn.

“…E hèm.”

Hẳn nhỏ ấy đã phải dồn chút can đảm để lên tiếng được như vậy, bởi cậu thấy những suy nghĩ của nhỏ viết hết cả lên mặt. Oliver mỉm cười, cẩn thận lưu giữ lại kí ức về người đầu tiên bắt chuyện với mình.

“Phải ha?” cậu nói với nhỏ. “Mà trước đây cậu đã thấy cây tự hào bao giờ chưa?”

Nhỏ thả lỏng khi nghe được câu trả lời thân thiện từ cậu.

“Cái loại lắm mồm như vậy thì không. Mấy cây ở chỗ tớ dễ thương và giản dị hơn nhiều.”

“Ha-ha, để ý cái bọn thược dược đấy làm gì. So với mấy cây ở quê tớ thì bọn này chỉ cỡ lá rụng ngoài đường thôi,” một người thứ ba nói từ sau lưng họ. Oliver và cô gái chỉ vừa bắt đầu nói chuyện khi họ quay lại và trông thấy một cậu trai với mái tóc nâu cắt ngắn. Tuy khả năng cao là cùng trang lứa, nhưng cậu ta khá cao.

“Mấy loại thực vật kiểu đó có tính cách khác nhau tùy theo tính chất ma thuật của đất nơi chúng cắm rễ. Tớ nghe nói đống xung quanh khu vực này có vẻ đặc biệt phiền phức. Bởi vậy năm nào các anh chị sinh viên cũng phải chật vật.”

Lời giải thích của cậu ta toát lên vẻ uy quyền. Xét theo khuôn mặt cùng đôi tay rám nắng, Oliver đoán rằng gia đình cậu ta là những nông dân ma thuật.

“Sáu năm nữa rồi bọn mình cũng phải vậy thôi,” Oliver đùa. “Tớ nghe bảo những sinh viên thực hành được đánh giá dựa trên số hoa cây Jack nở vào ngày nhập học đấy.”

“À, lại cái Giờ Tấu Hài Tuyệt Nhất của Địa Ngục trong lời đồn ấy hả? Theo tớ thấy thì, Jack đã trổ bông hết rồi—khóa năm bảy hiện tại hẳn cũng không phải dạng vừa đâu,” nhỏ tóc xoăn nói, và cả ba cùng ngước nhìn cây hoa anh đào oai vệ. Thoạt nhìn, trông nó chẳng khác nào một cái cây rất nhiều năm tuổi, nhưng để ý kĩ hơn, họ nhận ra những chỗ gồ ghề và đường nét trên thân cây có hình dáng như khuôn mặt một ông lão đang say ngủ. Phải chăng cây tự hào đại thụ này cũng nói và cử động được như đám thược dược?

“Mà, không phải thất lễ gì với Jack-san hay vụ trổ hết bông hiếm hoi đâu nhé, nhưng hiện tại thì có một điều làm tớ chú ý,” cao kều nói, hướng ánh nhìn về phía đầu hàng. Oliver và nhỏ tóc xoăn cũng nhìn qua theo, và cậu trai liền hạ giọng xuống. “…Mấy cậu thấy cái đó thế nào?”

Cậu ta đang chỉ về phía giữa hàng, nơi một cô gái trong bộ đồ rất khác so với toàn bộ học sinh còn lại. Từ eo trở xuống của cô quấn trong vải rộng, một loại quần kiểu lai giữa quần và váy dài. Thân trên khoác một thứ tựa như áo choàng, thắt vào nhau bằng một chiếc đai trước ngực, và bên hông mang một thanh kiếm cong. Cả ba người không ai biết tên gọi chính thức của bất kì món nào, nhưng vẻ ngoại độc đáo của cô ấy khiến ba người đều nghĩ đến cùng một thứ.

“…Samurai, hở?”

“Một nữ samurai?”

“Ừa. Vậy là tớ không nhầm.”

Nay họ đều cùng chung một ý, cậu trai hừm một tiếng. Cô gái ở quá xa nên không thể gọi, nên cậu bèn kiễng chân lên để nhìn kĩ hơn.

“Vụ này còn hiếm hơn cả thược dược biết nói nữa. Một samurai từ Azia thì làm gì ở lễ khai giảng của Kimberly vậy?”

Oliver thầm đồng tình. Cậu và hai bạn học sinh kia đến từ Liên Hiệp, một liên bang đa quốc gia. Liên Hiệp và Azia ở quá xa nhau xét về khoảng cách đến mức đôi bên gần như chả có tí quan hệ ngoại giao nào. Tất cả những gì Oliver và những người khác biết về nơi này là những câu chuyện hiếm hoi từ tàu buôn và các mảnh văn hóa được mang về từ những nhà thám hiểm tò mò hơn người. Lẽ tự nhiên, nguồn thông tin hạn chế này dẫn đến những câu truyện lãng mạn hoàn toàn tưởng tượng. Bởi vậy, đối với họ, Indus, Chena, và Yamatsu được gộp lại với nhau.

“Mà, nếu cậu ấy ở trong hàng cùng chúng ta, thì chắc cũng là học sinh mới thôi, phải không?”

“Thế còn đồng phục thì sao? Thanh katana bên hông kia chả giống athame tí nào. Vậy phải chăng đó là đồng phục của học viện Azian?”

“Nhìn vừa thôi, đồ tọc mạch. Chắc cậu í có lí do của mình. Chẳng hạn việc chuyển trường xảy ra đột ngột và đúng lúc hàng may không mở,” nhỏ tóc xoăn mắng cao kều. Oliver gật đầu.

“Kimberly săn lùng những đứa trẻ có khả năng ma thuật từ khắp nơi trên thế giới, không chỉ mỗi Yelgland đây thôi đâu. Chắc cậu ấy đến từ một viễn cảnh quốc tế như vậy—giống cậu thôi,” cậu nói, làm nhỏ tóc xoăn giật mình. Nhỏ ngớ ra một lát, mắt mở to.

“H-hở? Cậu đã phát hiện rồi à? Tớ chắc chắn đã ghi nhớ ngôn ngữ một cách hoàn hảo rồi mà.”

“Cách phát âm ai của cậu còn dính chút giọng địa phương. Tớ đoán cậu đến từ phía bắc, chắc khoảng quanh vùng Farnland?”

“…Ugh, bắt thóp tớ rồi. Vậy là đi tong khúc ngạc nhiên trong màn giới thiệu cá nhân,” nhỏ lẩm bẩm cay đắng, bĩu môi. Oliver mỉm cười vẻ hối lỗi, rồi thu vào khung cảnh xung quanh mình.

“Có vẻ là có rất nhiều học sinh đến từ ngoài Liên Hiệp. Mà cô gái đó là Azian duy nhất. Hợp lí thôi, bởi hầu hết các quốc gia chúng ta biết tới đều bám sát vào ma thuật. Chắc hẳn việc săn tìm những đứa trẻ có tài cũng kiếm chác được không ít.”

“Hừm… Chả biết không có ma thuật thì sống thế nào ta. Ầy, tưởng tượng ra chết liền.”

“Ít nhất thì việc chăm sóc cây chắc cũng dễ hơn.” Trong lúc nhỏ tóc xoăn nói, cô gái samurai có vẻ đang nhìn một khóm thược dược tám chuyện với vẻ thắc mắc. Sự tương phản trông buồn cười đến mức Oliver khẽ bật cười.

 

“Woa, coi kìa! Cả một đoàn diễu hành ma thú luôn!”

Ngay khi rời khỏi Hoa Lộ và bước qua cánh cổng học viện bự chảng, học sinh hiện đang ở sân trường. Cao kều hô lên một câu, và Oliver liếc qua. “Woa,” cậu thở hắt. Những kì lân, griffin xinh đẹp đang dang cánh, tỉ lệ vàng của fafnir lóng lánh dưới ánh mặt trời—một hàng ngay ngắn những sinh vật ma thuật, một số cao hơn nhiều so với con người, diễu hành quanh sân trong.

“Hoo, đã mắt thật! Kimberly đấy bà con ạ. Đầu tiên là cây cối, xong rồi đến động vật!”

Cao kều không phải người duy nhất thấy kinh ngạc. Những học sinh khác cũng không hề che dấu niềm phấn khích khi được ngồi ghế hàng đầu của một buổi diễn như vậy. Hàng học sinh năm nhất tạm thời khựng lại—đây là một thời khắc tốt để ngắm đoàn diễu hành cho thật kĩ. Cao kều reo hò và gào rú cho đến khi cuối cùng cũng nhận ra con nhỏ bên cạnh mình đang nhăn mày nghiêm trọng. Cậu ta quay sang nhỏ.

“Chuyện gì vậy?” cậu hỏi, vẻ khó hiểu. “Chill đi bạn. Cái này không phải ở đâu cũng có đâu.”

“Cái đó thì hiểu. Chỉ là tớ không có hứng hân hoan thôi,” nhỏ tóc xoăn nói, chỉ về một góc của đoàn diễu hành. Oliver và cao kều quay ra trông thấy một sinh vật ma thuật hình người, vạm vỡ, cao khoảng ba mét—troll, một loại hình á nhân, mặc bộ đồ tượng trưng đơn giản nhất và đang ì ạch lết theo. “Thấy không? Họ đang ép con troll đó diễu hành xung quanh như kiểu một ma thú nào vậy.”

“Hừm? Ừa, thì chắc thế.”

“Bộ không ai thấy có vấn đề sao?” nhỏ nóng nảy hỏi. Cao kều nhìn nhỏ trống rỗng.

“Vấn đề gì cơ? Troll hoang là những sinh vật nguy hiểm, nhưng chúng là gia súc có giá trị nếu có thể được đưa vào làm việc như vậy. Về khoản bốc vác thì chúng có ích phết đấy.”

Haizz… Cậu cần học hành thêm đi,” nhỏ nói, than thở về sự thiếu kiến thức của cậu ta. Nhỏ chĩa ngón trỏ về phía cậu và nói tiếp: “Có nghe gì chưa? Theo nghiên cứu của đại hiền triết Rod Farquois, người và á nhân có chung một tổ tiên, nếu quay ngược trở lại ba trăm ngàn năm. Có hiểu thế nghĩa là sao không? Giống loài của chúng ta là họ hàng xa đấy!” nhỏ thuyết giảng. Cao kều rúm người lại, nhưng nhỏ vẫn tiếp tục lên lớp. “Thế có biết những tộc á nhân nào đã được trao cho quyền tự do dân sự không?”

“Ờ-ờm… Elf, phải không?”

“Chính xác. Hai tộc nữa—”

“Dwarf và centaur,” ai đó lỗ mãng xen vào. Hai người ngạc nhiên quay lại trông thấy một cậu chàng lùn tịt cùng quyển sách dày cộp trong tay. Cậu ta khịt mũi và liếc nhìn họ qua cặp kính cùng vẻ bực bội kiêu căng ra mặt. “Đấy chỉ là kiến thức phổ thông thôi—không cần phải nhắc lại hết đâu. Nếu mấy người tính tám chuyện thì vặn loa nhỏ giùm tôi cái được không? Đọc sách cũng chả yên nữa.”

“Hơ? Ồ, ờ, xin lỗi.”

Nhỏ tóc xoăn cúi đầu theo phản xạ. Không ai có ý định mắng cậu ta vì việc đọc sách vào thời điểm như thế này.

“Đó là griffin… mà không, hippogriff chứ? Hình dạng cánh trông chả giống gì với minh họa trong sách của tôi cả. Tổ sư mấy thằng bán sách lừa đảo…,” kính cận lẩm bẩm trong lúc liếc qua liếc lại giữa quyền sách và đoàn diễu hành ma thú.

Con nhỏ, đang nhìn cậu chàng kia bằng khóe mắt, bèn ho một tiếng lấy lại bình tĩnh.

“…E hèm. Đúng chính xác. Chỉ vậy thôi. Kobold, siren, goblin, harpie, pygmy—trong ma sinh học, có nhiều sinh vật sống mà chúng ta phân loại là á nhân, nhưng chỉ có ba loài được trao cho quyền công dân. Nói thêm là, cũng chỉ mới đây thôi. Hai mươi năm trước, centaur được đối xử không khác gì troll cả. Chỉ là thú cho nô dịch, giá trị duy nhất nằm ở khả năng bốc vác hàng hóa nặng.”

Trong lúc nói, nhỏ nhanh chóng lấy lại vẻ điềm tĩnh. Oliver thích thú lắng nghe lời giải thích của nhỏ.

“Nhưng nếu lần theo gốc rễ của chúng, chúng ta khám phá ra rằng troll rẽ nhánh khỏi tổ tiên chung của chúng ta còn muộn hơn cả centaur nữa. Đây là một sự thật hàn lâm, được chứng minh bởi nhiều nghiên cứu. Ấy vậy, cho dù hiện tại centaur đã được xét là ‘con người,’ chúng ta vẫn đối xử với troll như nô lệ vậy. Mọi người không thấy điều đó sai sao?”

Nhỏ lại trỏ ngón tay lần nữa, trong lúc cao kều khoanh tay và nghĩ ngợi một lát.

“Khoan đã nào,” cậu ta đáp. “Tớ không phải chuyên gia gì cả, nhưng chẳng phải có chút hơi quá khi phân loại elf, centaur, và troll trong cùng một hạng mục sao? Troll không thể nói hoặc viết. Chúng chỉ có mỗi cơ bắp thôi. Chúng cũng tấn công con người nữa. Và cậu thì muốn chúng ta đối xử với chúng như họ hàng hả?”

“Cậu nói đúng về giới hạn của chúng. Nhưng tớ phản đối các lí luận khác của cậu. Hình ảnh troll bạo lực chỉ được hình thành sau khi con người bắt đầu nô dịch hóa và sử dụng chúng cho chiến tranh thôi. Chúng đã bị thuần hóa bằng bạo lực, và ý chí thì bị bóp méo.”

Oliver thầm đồng tình. Troll khỏe và cứng, không quá thông minh và không quá ngu ngốc. Chính vì những lí do này, theo nhiều cách việc pháp sư bắt chúng làm nô lệ là điều không tránh khỏi.

“Có phải cậu đang bảo troll hoang không tấn công con người không? Xin lỗi nhé, nhưng đó toàn là lời giả dối. Ở chỗ tớ năm nào troll cũng làm rất nhiều người bị thương.”

“Tất nhiên nếu có kẻ xâm phạm lãnh thổ thì chúng sẽ đánh trả lại. Elf và centaur cũng vậy thôi. Ấy là vấn đề về ranh giới lãnh thổ,” nhỏ vặn lại, ưỡn ngực ra như thể ấy là lời phán quyết. Tuy nhiên, cao kều không thấy thuyết phục.

“Ranh giới á? Dân số của đất nước này đang ngày càng gia tăng. Nếu không san núi, thì chúng ta không thể làm thêm ruộng hay xây thêm thị trấn được. Và nếu mà muốn nói đến cùng ấy, thì vậy còn cái học viện cậu sắp sửa vào học này thì sao? Nơi này vốn dĩ là nhà của các á nhân khác cho đến khi họ xây cái trường này đấy.”

“Mmgh… V-ví dụ cực đoan vậy. Không phải tớ đang cố bài bác sự phát triển. Chỉ là theo tớ chúng ta nên công nhận rằng chúng có quyền sống trong lãnh thổ của mình thôi…”

“Nhưng mà có nên không?” cậu trai xen vào. “Giả sử nếu vị trí hai bên hoán đổi, cậu có nghĩ chúng sẽ đối xử với con người bằng nhiều lòng trắc ẩn như vậy không? Liệu chúng có chỉ cảnh báo nhẹ nhàng đừng xâm phạm chỗ của chúng và để chúng ta đi bởi chúng ta cũng có quyền được sống không?”

“Erk—”

Lời của nhỏ nghẹn lại trong họng bởi lí lẽ của cậu chàng đã trúng ngay điểm nhạy cảm. Giờ thì nhỏ bị đẩy vào vào thế chùn rồi. Mà cao kều vẫn chẳng ngớt.

“Đây là kinh nghiệm của tớ thôi nhé, nhưng đối với người ở vùng quê thì troll cực kì đáng sợ. Chúng phá ruộng nương, vậy nên gia đình tớ đã phải đặt bẫy để xua đuổi chúng và đôi khi còn lên núi để săn chúng nữa, nhưng cha mẹ chưa bao giờ cho tớ đi cùng cả. Bởi chỉ một sai sót từ một người không có kinh nghiệm cũng đồng nghĩa với cái chết.”

Điều này cũng đúng, Oliver nghĩ trong lúc liếc qua để xem phản ứng của nhỏ. Cao kều có cho mình kinh nghiệm đời thực ở mảng này, khiến lời cậu nói có sức nặng. Không thể nghĩ ra một lời phản biện phù hợp, nhỏ lặng lẽ bặm môi đầy cay đắng.

“…Không phải thế,” nhỏ đột nhiên lẩm bẩm. Đầu nhỏ cúi gằm, và má phụng ra vẻ hờn dỗi; đến cả giọng nói cũng như một đứa trẻ con. “…Của bên tớ thì không vậy. Troll nhà tớ… Patro khỏe mạnh và tốt bụng. Nó không bao giờ bạo lực với tớ hết. Mỗi khi thấy tớ khóc, nó lại cho tớ cưỡi trên vai… Không phải nói dối đâu. Troll là những sinh vật hiền lành.”

“Woa, điên vậy trời. Tớ chưa bao giờ nghe vụ troll đi chăm sóc trẻ con cả. Chắc hẳn ba mẹ cậu đã huấn luyện nó dữ lắm.”

Cao kều có vẻ ấn tượng, nhưng Oliver vẫn phải lấy tay che mặt. Nói vậy không hay chút nào, cho dù cậu ấy vốn không có ý mỉa mai. Và không ngoài mong đợi, gương mặt nhỏ tóc xoăn lập tức xoắn lại thành một cú lườm sắc cạnh.

“‘Huấn luyện’?! Cậu chỉ nghĩ được thế về chúng thôi à?! Chính vì những người như cậu mà troll mới sợ con người đấy!”

“Hả?!” cậu cãi. “Cậu mới là người xem nhẹ troll hoang ở đây nhé! Cá chắc cậu chưa bao giờ trông thấy con nào ỉa một bãi to thấy mẹ ngay trên cánh đồng nó vừa phá hoại đâu! To như kiểu núi tí hon luôn ấy! Thỉnh thoảng qua chơi đi, rồi tớ sẽ cho cậu thấy! Điều đó nhất định sẽ làm cậu sáng mắt ra!”

Hai người trả lời đúng kiểu ăn miếng trả miếng. Đây không còn là thảo luận nữa mà đã trở thành một cuộc chí chóe của bọn con nít. Những học sinh mới khác xung quanh đảo mắt để tìm kiếm nguồn phát ra tiếng cãi cọ. Kính cận đứng ngay bên, đó giờ vốn đang đọc sách, cũng không nhịn nổi thêm nữa.

“…Đừng để tôi phải nhắc lại. Nếu định cãi nhau, thì ít nhất cũng vặn loa nhỏ thôi—”

“Đằng kia bình tĩnh lại đi! Cái sự náo loạn này là sao vậy?”

Một giọng nói xuyên qua sự om sòm của đám đông, và biển người tách ra để cho qua một học sinh nữ. Cô đứng thẳng như tên, và trên bộ đồng phục không có đến một sợi chỉ không ngay ngắn. Làn da cô có một màu cà phê hiếm hoi, nhưng thứ thực sự khiến người ta để mắt là mái tóc vàng óng—những lọn quăn hoàn hảo, dường như ánh lên vẻ lộng lẫy của vàng thỏi 24karat.

“Chỉ vì lễ nhập học chưa bắt đầu không có nghĩa các cậu có thể hành xử như trẻ con vậy! Một khi bước qua những cánh cổng kia, chúng ta sẽ trở thành học sinh của Kimberly cả về danh nghĩa lẫn thực tế! Và với tư cách là học sinh của một cơ sở lưu danh sử sách như vậy, chúng ta phải nỗ lực để trở thành những tấm gương, bắt đầu từ bây giờ!”

Giọng cô kiêu căng không khác gì vẻ ngoài; song, họ không có cảm giác mình đang bị mắng bởi một người cùng trang lứa. Cơ mà hai đứa con nít lại đang quá mải mê chí chóe đến nỗi lời cô không lọt vào nổi. Thay vào đó, chúng lại còn hướng ánh nhìn nảy lửa về phía người xen vào.

“Ồ hay, có người thứ ba. Ê, cậu—”

“Cậu nghĩ gì khi thấy con troll kia?!”

Chỉ về phía con troll, họ kéo cô vào cuộc cãi cọ. Tóc lọn bị ngợp.

“H-hả? Mấy cậu đang bảo con troll Gasney trong đoàn diễu hành á?” cô bối rối hỏi, ánh mắt đảo về phía đối tượng cho cuộc thảo luận của họ. Mắt cô hơi nheo, lóe lên một ánh nhìn sắc bén. “Ờm, theo những gì có thể thấy từ khoảng cách này, thì có vẻ nó là một mẫu vật xuất sắc. Cấu trúc xương, chiều cao, và cơ bắp đó… Chắc có thể lao động nặng thêm khoảng ba mươi năm nữa không vấn đề. Kimberly chỉ thuê những thân cận tốt nhất. Bất cứ ai ra giá ít hơn ba triệu belc cho con đó ngoài chợ sẽ bị cười vào mặt cho mà xem.”

Đám học sinh tròn mắt trước câu trả lời ngoài mong đợi. Tóc lọn quay người lại hướng về đám học sinh năm nhất và, có vẻ nhận ra sai lầm của mình, khoanh tay làm bộ hiểu chuyện.

“À, hiểu rồi. Mấy cậu đang cãi nhau về định giá của nó hả? Phải, lẽ ra tớ đã phải biết mấy cậu muốn nghe ý kiến của một pháp sư về giá trị thực của nó. Nhưng trên danh dự của gia đình mình, tớ xin thề đó là một con Gasney thuần chủng. Nó gần như chắc chắn không hề bị lai tạp với dòng máu của Krand bạo lực hay Ellney thấp bé… Trông nó có hơi rụt rè, tớ phải thừa nhận điều đó hơi đáng lo ngại.”

Cô thoáng liếc qua con troll, rồi quay ánh nhìn trở lại hai học sinh và nói đầy tự hào.

“Xin nói thêm, nếu các cậu muốn chọn một con troll xuất sắc, thì bắt buộc phải để ý đến gia phả của người gây giống trước khi tiến đến thẩm định cá nhân. Tớ đã từng nghe có người tội nghiệp nào đó mua troll hoang từ một người gây giống lậu, chỉ để thấy nó mọc sừng qua từng năm đấy. Điều tra ra, mới biết nó có máu orge—”

“……”

“……”

Cao kều và tóc xoăn cạn lời thực sự, không tìm nổi một khắc để xen vào. Không những kiến thức của cô gái này đáng nể, mà khả năng thẩm định troll cũng khiến cả hai người nhận ra—đặc biệt là nhỏ tóc xoăn—rằng xuất xứ và phẩm giá của cô ấy quá khác biệt so với tầm của mình, không thể tranh cãi gì được.

“Sao vậy? Sao lại im lặng? Mấy cậu không muốn biết thêm về troll sao?”

Tóc lọn nghiêng đầu vẻ tò mò trong lúc sự kỳ quặc giữa ba người ngày càng bao phủ. Oliver, nãy giờ vốn chỉ đang quan sát, bắt đầu có chút hoảng loạn—đây không phải là một diễn biễn tốt ngay trước lễ nhập học. Nghĩ ngợi một hồi, cậu quyết định lao vào mớ chỉ đang ngày càng rối.

“…E hèm. N-nói chung là, các cậu, sẽ có nhiều thời gian để chúng ta đàm đạo học thuật sau. Hôm nay là lễ nhập học; chúng ta phải hào hứng lên mới phải. Có mặt mà trông sưng sỉa thì cũng không hay lắm, phải không?” cậu nói và rút đũa phép trắng bên hông ra. Cậu mỉm cười tươi nhất có thể với họ để bày tỏ thiện ý. Cổ họng hơi nghẹn lại, cậu rít lên, “Nên là, ờ, thử nhìn cái này và vui vẻ lên nhé, okê?”

Cậu gẩy cây đũa, và niệm thành tiếng:

“Comarusal!”

Liền đó, một mái bờm lớn mọc ra sau gáy cậu púp một cái.

“Hở?”

“Woa!”

Hai con người mới cãi nhau hồi nãy mở to mắt ngạc nhiên. Ừa! Được rồi! Oliver nghĩ, nhưng rồi nhỏ tóc xoăn chạy về phía cậu.

“Wow! Cậu có thể niệm phép biến hình hả? Đẳng cấp quá trời!”

“Hừm, việc cậu giới hạn nó ở bờm ấn tượng đấy,” cao kều nhận xét. “Tớ từng thử một lần, và từ mũi trở xuống của tớ biến thành của con mèo. Sợ vãi đi được ấy.”

Hai người bình luận trong lúc sờ lần sờ mò cái bờm của cậu cùng vẻ hết sức tò mò. Bị ngợp trước phản ứng của họ, Oliver cười ngượng ngịu và hỏi, “…Ờm, mấy cậu không thấy nó buồn cười sao?”

“Hở? Hừm, đúng hơn phải là…”

“Tớ bị ấn tượng thôi. Có kĩ năng đấy.”

Cả hai đáp lại thật lòng, không hề có ác tâm. Oliver suy sụp đầy thất vọng. Lần này, nhỏ tóc lọn tiếp cận cậu.

“Cậu giỏi thật. Đó là phiên bản Lanarusal của Ngài Bridge của cậu, phải không?”

“C-cậu biết tiết mục của ngài ấy ư?” Oliver nói lắp.

“Biết, tớ cũng thích hài ma thuật. Chắc là chúng ta có cùng sở thích rồi. Lần đầu xem trò đó, tớ đã ôm bụng cười suốt gần cả tiếng đồng hồ đấy,” cô nói, khúc khích khi nhớ lại.

Con tim Oliver càng sóng soài hơn nữa. Cô ấy đã gần như chết cười với trò gốc, nhưng đến phiên bản của cậu thì cười hé cũng không. “……Xin lỗi. Cứ coi như cậu chưa thấy gì đi.”

“Hở? Sao vậy?! Nó tuyệt mà! Tớ thực sự ấn tượng đấy!”

Nhưng mấy lời khen không khác gì đàn gảy tai trâu trong lúc Oliver gục xuống cùng cảm giác thất bại tràn trề. Đến cả chiếc bờm tuyệt đẹp cậu dày công chăm chút cũng đã cuốn theo chiều gió một cách buồn thảm.

“N-nè, không phải trầm cảm vậy. Ít nhất thì cũng không ai cãi cọ nữa rồi, phải không nào?” cao kều nhanh chóng nói thêm. Nay bình phục lại, Oliver cuối cùng cũng đứng thẳng dậy. Cậu giải trừ cái bờm bằng một câu thần chú khác và quay về phía nhỏ tóc lọn.

“Nói chung là xong rồi. Xin lỗi vì đã gây náo loạn.”

“Ừ, miễn là chúng ta thấu hiểu nhau.” Tóc lọn mỉm cười duyên dáng và gật đầu. Thỏa mãn khi vấn đề đã được giải quyết, cô quay người lại. “Cuộc diễu hành đã xong một nửa rồi. Chúng ta cũng sẽ tiếp tục sớm thôi. Hãy giữ hàng ngay lối thẳng để mọi người đều đến học viện một cách suôn sẻ nhé.”

Và như vậy, cô tao nhã rời đi. Trong lúc họ nhìn cô đi, ánh mắt Oliver hướng về phía đầu hàng.

“Có vẻ đằng trước bắt đầu di chuyển rồi. Cậu ấy nói đúng về việc chúng ta sẽ sớm tạm biệt đoàn diễu hành.”

“Ủa khoan, đã hết rồi sao? T-từ từ đã nào, cho thêm chút thời gian đi chứ.” Nhỏ tóc xoăn càng dướn ra xa hơn và nhìn chăm chú vào một góc của đoàn diễu hành.

“Tớ cũng không thích đi, cơ mà phải vậy thôi,” cao kều gọi với nhỏ. “Mà ở Kimberly thì chắc không thiếu lúc được xem mấy cái này.”

“Thì biết, cơ mà… Tớ không thể bỏ mặc con troll tội nghiệp đó được!! Trông nó thực sự có vẻ lúng túng,” nhỏ nói, mắt dán vào con troll. Phân tích của tóc lọn hẳn đã thực sự lay động nhỏ. Hai chàng trai nhún vai. Cũng không phải là họ phải đi ngay. Nhưng ngay khi hai người vừa rời mắt khỏi nhỏ…

 

“Iaas.”

 

“Hở?”

Một sự râm ran kì lạ chạy dọc chân nhỏ tóc xoăn. Đột nhiên, và trái ý muốn, cơ thể nhỏ nhảy ra khỏi hàng và bắt đầu chạy thẳng về phía trước.

“Ê! Làm cái gì vậy?!”

“Dừng lại! Đừng lại gần đoàn diễu hành thêm nữa!”

Hai chàng trai hét lên, nhận ra một khắc quá muộn. Nhưng đôi chân của nhỏ không dừng lại. May mắn thay, nhỏ kiểm soát được đầu mình, và nhỏ lắc qua lắc lại.

“T—tớ biết! Nhưng không được—chân tớ đang tự di chuyển!” nhỏ gào lên. Nhận ra có điều không ổn, cả hai chàng trai xuất phát cùng một lúc. Họ chạy nhanh hết sức có thể về phía nhỏ, băng thẳng qua đám học sinh choáng váng. Khi lại gần đoàn diễu hành hơn, họ nhận ra một điều khiến mình phải tròn mắt.

“…?! Ủa! Là do tớ tưởng tượng, hay con troll đó đang hướng về phía này vậy?!” cao kều bối rối rống lên. Cậu đang chỉ về phía sinh vật to lớn vốn đã là chủ đề cho cuộc tranh luận trước đó của họ. Thân hình đồ sộ của nó làm rung chuyển mặt đất theo từng bước trong lúc nó vừa đi vừa nhảy về phía họ. Và đằng sau nó…

“Grrrrrr!”

“Rrrarf!”

Hai con warg đã tách ra khỏi đoàn diễu hành và đang lao về phía con troll. Warg sở hữu bản năng mạnh trong việc giữ gìn trật tự bầy, đồng nghĩa với việc chúng được sử dụng tương tự như chó giữ bầy của người chăn cừu. Tiếng sủa không ngừng của chúng đang cảnh báo con troll hãy quay trở lại bầy ngay lập tức. Song, con á nhân khổng lồ không định dừng lại, hoàn toàn ngó lơ mấy sinh vật kia. Một con warg mất bình tĩnh và thử dùng vũ lực, cắn vào mắt cá chân con troll bằng lực hàm đủ mạnh để làm đứt đôi cổ người.

“Hmph!”

Liền đó, một cú đấm nặng trịch cắt qua không trung và dần vào con warg, biến nó thành một đống xương thịt vặn vẹo.

“Cái quái gì—?!”

“…!”

Mớ không ra hình thù còn lại của con warg lấp đầy khoảng trống giữa nắm tay con troll và mặt đất. Hình ảnh trần trụi của thịt nát xương tan làm cao kều nhăn nhó. Oliver, chạy kế bên cậu ta, chợt nhớ lại vài điều cậu được biết từ lâu về trước.

Ma thú nào đã giết nhiều con người nhất? Ấy là một câu hỏi nổi tiếng. Một pháp sư theo bản năng ngờ ngệch có thể sẽ nói rằng đó là rồng hay behemoth, song thực tế lại khá khác biệt. Những ma thú bậc cao như vậy không có cùng nơi ở với con người.

Vậy câu trả lời chính xác là gì? Nhiều người có lẽ sẽ thất vọng khi biết rằng ấy thực ra lại là một sinh vật cực kì thân thuộc: kobold. Với khả năng nhân giống vượt trội và bản năng sống thành bầy, chúng đứng đầu bảng. Đứng thứ ba là bogey, loài sử dụng bộ óc ác độc của chúng để lừa con người. Nếu lẻ ra từng con thì chúng không hại gì, nhưng những sinh vật này gây ra hơn mười ngàn ca tử vong mỗi năm. Nạn nhân của chúng đa phần là những người vô năng, nhưng chuyện tai ương ập đến với những pháp sư cũng không phải hiếm.

Rồi đến vị trí thứ hai… Tuy thiếu đi khuynh hướng mọi rợ và khả năng tái sinh sản của những sinh vật kể trên, thể lực và sự bướng bỉnh của chúng lại không gì sánh bằng. Chúng sở hữu trí thông minh của một đứa nhóc con người bảy tuổi, nhưng chớ quên nó đi kèm với một thân hình đồ sộ cao hơn ba mét. Những loài thú có kích cỡ tương đương có thể bị săn bằng bẫy, nhưng loài này đôi khi còn có thể tự đặt bẫy bằng sức mình.

“GRAAAAAAAOOO!”

Những điều này, tất nhiên, là đang nói đến troll, những láng giềng trầm tính của nhân loại. Thân hình to lớn, vạm vỡ mà não nhỏ của chúng là ứng cử viên xuất sắc cho vị trí đầy tớ. Và như vậy, loài người đã xâm lược lãnh thổ của chúng hòng thuần hóa. Như nhỏ tóc xoăn nói, troll không tấn công con người như kiểu chơi thể thao. Ấy vậy mà, năm nào xác người cũng chồng chất—phần lớn là những kẻ phải chịu kết cục khi cố bắt troll.

“Gyaooow!”

Bàn tay đồ sộ của con troll xúc bổng con warg thứ hai và nghiền nát nó trong khi nó còn chưa kịp giãy giụa. Tiếng hú chết chóc của nó vọng vào tai trong lúc thực tại đẫm máu đập vào mặt mấy cậu chàng.

“…W-woa…”

“Ừ. Nó điên rồi…!”

Ngay khi chấp nhận điều đang xảy ra, Oliver rút cây athame khỏi vỏ bên hông mình. Không giống cây đũa trắng cậu dùng lúc nãy, đây là một thanh kiếm ngắn cũng có tác dụng như gậy phép. Thanh gươm này gắn liền với pháp sư thời hiện đại. Việc rút nó ra đồng nghĩa với việc một trận chiến sắp sửa bắt đầu.

Trước mặt hai chàng trai, nhỏ tóc xoăn có vẻ vẫn không hiểu mình đang ở vào tình thế nào.

“Ch-ch-chuyện gì vậy?! Chuyện gì đang—? Bwah!”

Ngay lập tức, đôi chân phản chủ của nhỏ ngưng mọi chuyển động, và theo đà nhỏ lộn nhào về phía trước một cách ngoạn mục. Không thể giữ nổi mình, nhỏ lăn lông lốc cho đến khi đâm dúi đầu vào bụi cỏ.

“Ugh… Dừng lại rồi— Ow!”

Sự nhẹ nhõm của nhỏ chỉ kéo dài đúng một giây khi mà cơn đau nhói lên chỗ mắt cá chân bên phải. Trong lúc lăn lộn, nhỏ đã làm trẹo nó kinh khủng. Cơn đau dữ dội đến mức tất cả những gì nhỏ làm được là ngồi dậy.

“Hở…?”

Ngay trước mặt nhỏ là một nùi cơ bắp xanh xanh, sừng sững như một ngọn đồi nhỏ. Cặp mắt sọc máu chứa đầy thù hận lườm xuống nhỏ, thân hình con troll đung đưa đầy ác ý. Con này chẳng có nét nào giống cái con mà nhỏ đã lớn lên cùng ở nhà cả.

“…Ô… Ô-ô…”

“Chạy đi! Đứng dậy chạy ngay đi!” Oliver hét, mũi athame chĩa về phía con troll. Nhưng nhỏ không thể cử động. Hơn cả vết thương, nỗi sợ khiến nhỏ tê liệt; nhỏ cứng đờ ra đến mức thở còn khó. Chân con á nhân nhấc lên, dày khự như chân voi, như thể sắp sửa dẫm nát nhỏ một cách không thương tiếc.

“Đệch, không kịp mất!” cậu chửi thầm. Nhỏ ở quá xa để mà giúp. Ngay cả vậy, Oliver vẫn định giải phóng một đòn tấn công ma thuật trong tuyệt vọng khi mà…

“Haaaah!”

Không ai có thể đoán được điều xảy ra kế tiếp. Đầy can đảm, một hình bóng nhảy vào giữa con troll và nhỏ tóc xoăn.

“…?!”

Không khí rung chuyển theo lực từ tiếng thét. Liền đó, Oliver cảm tưởng như thể trời đất đang đảo lộn. Ở đó, đứng ngay trước nhỏ tóc xoăn, là cô gái Azian. Con troll ngừng lại một khắc, bị ngợp trước sự can thiệp của cô gái.

“…Đùa nhau hả trời. Con bé samurai đó vừa chặn đứng một con troll chỉ bằng tiếng hét kìa,” cao kều nói cứng nhắc, cũng đã rút athame ra.

Không hề để tâm đến cú sốc của hai người và vẫn đang cẩn trọng đối mặt với con troll, gái Azian nói về phía nhỏ sau lưng mình.

“Quý cô, cô có thể đứng lên chạy không?”

Tiếng Yelglish trang trọng một cách kì cục của cô mang âm thấp lạ lùng. Nhỏ tóc xoăn định thần lại và nhanh chóng cố đứng dậy—chỉ để nhận ra rằng chân mình đã hoàn toàn rệu rã.

“K—không được. Chân tôi, liệt cả rồi…! Kệ tôi—cứ đi đi! Không thì cả hai chúng ta sẽ—”

“Hmm, ra vậy,” gái Azian trả lời, không thực sự lấy làm bận tâm. Mắt cô vẫn dán vào con troll. “Được rồi. Vậy hãy ở yên sau tôi, thưa quý cô.”

Động tác tiếp theo, cô đặt tay phải lên thanh kiếm bên hông trái và, bằng một chuyển động mượt mà, rút nó ra khỏi vỏ.

Hộc… Hộc… R-rút katana rồi kìa. Con bé samurai đó tính đánh lộn hả?” một giọng khác hỏi. Sốc, Oliver quay lại trông thấy kính cận lúc nãy đang thở không ra hơi vì đuổi theo họ. Nhỏ tóc lọn, cũng đã cảm nhận được có gì đó không ổn, theo ngay sau kính cận. Nhỏ không chậm trễ đứng ngay lên phía trước đám con trai.

“Gì đần quá thể! Chúng ta phải làm gì đó mau!” nhỏ hét lên, chĩa athame của mình về phía con troll. “Tớ sẽ thu hút sự chú ý của nó. Hai cậu, nhân lúc đó mau thoát thân! …Tonitrus!”

Nhỏ niệm một câu, và thanh athame bên tay phải hửng sáng, phía mũi kiếm tỏa ra ánh sáng chói mắt. Nó bắn qua không trung nhanh hơn cả tên bắn và trúng thẳng vào ngực con troll, nổ ra thành tàn lửa.

“Grr. Grrr!”

Không may thay, con thú đồ sộ dường như không suy suyển. Nhỏ tóc lọn nhăn mày.

“Không thể tin nổi. Một phát chính diện, và nó còn chẳng thèm nhìn qua hướng này luôn?!”

“Hỏa lực yếu quá mà! Để giúp! Flamma!”

“Fl… flamma!”

Cao kều và kính cận nhịp theo cùng những đòn cầu lửa gần như cùng một lúc từ athame của họ. Một đòn trúng vai con troll, đòn còn lại trúng vào má. Mỗi đòn gây xém chút xíu, và mỗi đòn đều không hiệu quả như nhau. Ánh nhìn con troll vẫn dán chặt vào cô gái Azian trước mặt nó.

“Đùa, cả vào mặt cũng không ăn thua hả?” kính cận khiếp đảm nói.

“Đừng đứng đó nữa. Làm gì đi!” cao kều hét về phía Oliver. Nhưng Oliver lắc đầu, vẫn thủ sẵn athame.

“…Vô ích thôi! Chúng ta chỉ biết mấy phép cơ bản. Có niệm đến mấy thì với con troll đó cũng chẳng khác nào muỗi đốt inox!” Đã đưa sự thật ác nghiệt vào lời lẽ, Oliver vắt óc ra để tìm giải pháp. Họ nên làm gì đây? Bằng phép màu nào đó, cô gái samurai đang khép góc được con troll, nhưng chừng nào nhỏ tóc xoăn còn không thể cử động, cả hai đều sẽ không tránh khỏi bị đè bẹp. Trong cái rủi có cái xui, họ lại không thể niệm đủ phép để thu hút sự chú ý của con troll. Sai một bước, và bất kì ai lại gần cũng sẽ bị nghiền ra thành cám. Họ bất lực rồi. Họ có thể làm gì được?

“Chỉ còn một cách thôi! Tớ sẽ lại gần hơn và nhắm vào mắt nó!” nhỏ tóc lọn tuyên bố và bước tới, nhưng Oliver đã kịp giữ vai nhỏ lại vừa đúng lúc.

“Khoan đã. Tớ có ý tưởng này. Các cậu có thể dùng phép gió không?!” Ngay khi lời nói ra khỏi miệng, chân Oliver bắt đầu run rẩy do sức nặng từ trách nhiệm cậu đang gánh vác.

Nhỏ tóc lọn nhướn mày nghi hoặc. “Tất nhiên được, những chút gió thổi thì làm ăn gì?”

“Chỉ một, thì không gì cả. Nhưng nếu hợp sức cùng nhau, chúng ta sẽ có nhiều cơ hội đánh bại thứ này hơn,” Oliver đáp, cố giấu giếm sự nhát gan của mình. Nếu không có cách nào trực tiếp đả thương con troll, thì việc không suy tính mà đâm đầu vào chỉ tổ chết trùm cả đám. Câu hỏi đặt ra, làm thế nào họ có thể tránh điều đó mà vẫn giải quyết được tình hình? Xét đến tất cả phép chú mình biết, Oliver chỉ nghĩ được một câu trả lời duy nhất.

“Nén một cơn gió mạnh nhất có thể, và khi tớ ra tín hiệu, hãy phóng nó vào một điểm nhất định. Tớ sẽ đập nó thẳng vào con troll.”

“Ý là… Cậu định dùng phép tiêu điểm sao? Tớ biết cậu giỏi, nhưng vậy thì làm được gì?”

“Nếu mà giải thích ra thì mấy cậu kia chết mất. Cứ nghe theo tớ lần này đi!” Oliver khăng khăng, chĩa athame của mình lên trời. Nhỏ tóc lọn chăm chú cậu một hồi và rồi, chắc nịch, đứng bên cạnh cậu.

“…Có vẻ là cậu nghiêm túc. Được thôi, tớ theo!”

“Thiệt hả trời…?”

“Ầy…!”

Cao kều và kính cận đứng sang hai bên Oliver, athame thủ sẵn. Khi họ đã sẵn sàng, Oliver vẫy đũa thần để ra hiệu cho họ.

“““Impetus!”””

Ba người đồng thanh niệm. Gió bắt đầu cuộn quanh một điểm trong không trung. Ngay khi xác định được vị trí của nó, Oliver hét, “Rồi! Dù chuyện gì xảy ra thì cũng đừng thôi niệm! …Tibia!”

Bằng phép của mình, cậu gói cơn gió cuộn thành hình thù một nhạc cụ vô hình, khổng lồ. Nó bắt đầu phát ra âm thanh lanh lảnh, nên cậu liền vẫy đũa và chuyển sang điều khiển nó. Hiện tại, nó vẫn chưa thấm tháp gì cả. Nhưng nếu có thể chuyển dòng gió thổi, cậu có thể biến điệu âm thanh theo đủ mọi cách.

“Hả…?”

“…?!”

Khi ba người lắng nghe, âm thanh vang dội trong thứ nhạc cụ bắt đầu thay đổi. Tiếng than inh tai, xé lòng nay trở thành tiếng rầm rì trầm, rung rốn. Một nỗi sợ bí ấn choán lấy họ, và họ bắt đầu run. Nhỏ tóc lọn nhận ra âm thanh.

“Đây là… tiếng rống của rồng?!” nhỏ thốt lên.

“Tớ chỉ đang dùng phép tù và cảnh báo để bắt chước âm thanh thôi! Nhưng tiếng rống của rồng là tiếng rống của rồng, dù có là giả đi nữa! Có đần độn đến đâu thì cũng không thể phớt lờ một thứ đứng cao hơn trong chuỗi thức ăn được!” Oliver nói, tâm trí siêu tập trung vào việc điều khiển âm thanh. Trước sức kháng cự áp đảo của con troll, câu trả lời cậu tìm kiếm không phải sự hủy diệt của phép chú, mà tác động của nó. Hướng tiếp cận của cậu là nỗ lực làm cháy lên bản năng tháo chạy khắc sâu trong bộ não của mọi á nhân: Chạy khỏi rồng đi! Con troll, bị lừa tưởng rằng có rồng thật ở gần, nhảy cẫng lên và quay sang phía họ.

“Có được sự chú ý của nó rồi!” Oliver nhanh chóng hét lên, thấy rằng kế hoạch của mình đã thành công. “Tất cả các cậu, chạy đi! Để tớ lo phần còn lại!”

Cậu đã chuẩn bị chơi trò đuổi bắt với con troll. Nhưng cậu không chuẩn bị tí gì cho điều xảy ra kế tiếp: Cô gái Azian chuyển động.

“Hấp!”

Cô bật khỏi mặt đất, thân hình xoắn lượn cao trong không trung… và đáp vào đầu gối con troll, thứ luôn gập lại để đỡ thân hình đồ sộ của nó. Lấy nó làm bàn đạp, cô nhảy và bật cho đến khi đạp khỏi vai của nó và đang ở tít cao trên bầu trời.

“Unngh?!”

Nhận ra có gì đó sai sai, con troll vung cánh tay phải như khúc thân cây của nó. Nhưng nó sượt, chỉ trúng mấy mảnh viền quần áo cô gái. Bị sao lãng bởi phép chú hợp nhất, thân hình khổng lồ của nó có thể bị đả thương chỉ trong một khắc—và tít cao trên đầu nó, cô gái Azian vung gươm.

“Yaaaaaah!”

Dồn toàn bộ đà, sức nặng, và ma thuật của mình vào một đòn, cô đánh vào giữa đỉnh đầu con á nhân.

“Gaah!”

Một âm thanh lớn vang dội, như cái cồng bị khúc gỗ đập vào. Cơn co thắt chạy dọc người con troll trong lúc mắt nó lộn ngược lên đầu. Sức lực rời khỏi cẳng chân, nó chậm rãi khuỵu gối trước khi ngã nhào một cách mất kiểm soát. Vài giây trôi qua. Oliver và đám còn lại nhìn, ngạc nhiên không nói lên lời.

“Hả…?”

Lời của Oliver mắc trong miệng và tan biến trước khi kịp trở thành thứ gì mạch lạc. Đám học sinh đứng hình khi mà cô gái Azian tiếp đất sau khi tung đòn kết liễu.

“Hooo…,” cô thở hắt ra.

Hơi thở của Oliver kẹt lại trong họng. Mái tóc cô gái màu trắng. Ở chỗ từng là màu đen phớt xanh, nay pha sắc trắng tinh khôi trái ngược hẳn và tắm mình trong ánh sáng nhạt.

“Màu Trong Trắng…,” nhỏ tóc lọn nín thở. Olver đã nghe rất nhiều về hiện tượng này. Đó là một phản ứng đặc biệt chỉ có ở những pháp sư sở hữu cả hệ tuần hoàn ma thuật mạnh mẽ lẫn cấu trúc tóc tinh thể cho phép dòng chảy hạt ma thuật liên tục. Nó là một thiên phú cực kì hiếm hoi, gần như là thần thánh. Trận chiến kết thúc, vòng tuần hoàn ma thuật của cô gái Azian hạ xuống mức bình thường, tóc cô trở lại màu đen nguyên thủy của nó ngay trước mắt họ. Đột nhiên, thanh kiếm cô trượt khỏi tay cầm.

“…Mình đang rạo rực, như thể vừa bị sét đánh. Một hộp sọ thật dày, loại mình chưa từng thấy bao giờ,” cô lẩm bẩm có chút kinh hãi trong lúc nhìn xuống bàn tay tê dại của mình. Rồi cô quay sang nhỏ tóc xoăn đang sững sờ ngước nhìn mình và hỏi, “Quý cô, cô có bị thương không?”

“Hở? Ờ…”

“Hừm. Chân cô bị thương rồi, ra vậy. Xin hãy cho tôi chỉ một lát để lấy lại cảm giác ở tay, rồi tôi sẽ lấy thân này làm phương tiện vận chuyển cho cô. Rất xin lỗi, nhưng hiện tại đến cả một viên sỏi tôi cũng không cầm được,” cô nói tiếp, vung vẩy bàn tay. Rồi mắt cô hướng về phía Oliver và mấy người khác ở cách xa một quãng. Giọng thân thiện, cô bảo họ, “A, những quý cô và quý ngài tốt bụng. Xin cảm ơn sự trợ giúp của mọi người. Nó đã cho tôi một cơ hội lí tưởng.”

Rồi biểu hiện của cô trở thành sự tò mò sâu sắc.

“Đặc biệt là tiếng rống đó. Xin hỏi ai chịu trách nhiệm cho nó vậy? Nó khá dữ dội. Phải nói rằng, suýt chút nữa tôi đã làm bẩn mình trước cả khi lễ nhập học của chúng ta bắt đầu đấy.”

 

 

Từ đó, phần dọn dẹp hậu trường diễn ra mau lẹ. Một số ma thú ở khu vực khác đã được truyền cảm hứng từ vụ nổi khùng của con troll và cũng bắt đầu nổi loạn, nhưng chúng ngay lập tức bị đàn áp bởi đội ngũ giáo viên Kimberly và các học sinh khóa trên. Oliver và những học sinh mới khác được bảo rằng lí do mà họ phải tự mình giải quyết vấn đề là vì vị trí tệ—nói cách khác, xui xẻo ngay từ lúc bắt đầu năm học.

“Lâu quá đi mất trời,” cô gái Azian than thở giữa tiếng ồn ào của đám học sinh mới đang tán dóc tụ tập tại Giảng Đường Lớn. Sau khi cẩn thận chắc chắn rằng nhỏ tóc xoăn đã được đưa đến bệnh xá, đội ngũ giáo viên đã chỉ thị cho đám học sinh tản mác quay trở lại hàng. Như vậy tức là Oliver đã bị tách ra khỏi đồng bọn—chỉ trừ cô gái này. Thay vào đó, hiện họ đang kế bên nhau.

“Tôi cảm thấy thật đứng ngồi không yên sau khi chứng kiến một con đường đầy những loài hoa loài quỷ quái dị đủ mọi loại diễu hành giữa thanh thiên bạch nhật như vậy. Ấy vậy chúng ta lại ở đây, bị bắt phải ngồi chờ. Chẳng phải thật đúng là chán chường lắm sao, thưa quý ngài?”

Nãy giờ cô cứ quấy rầy Oliver bằng những câu hỏi, có vẻ là vì chán. Ngập ngừng đôi chút, cậu trả lời thẳng thừng nhất có thể.

“…Theo lịch trình ban đầu thì giờ chúng ta đã phải ở giữa buổi lễ rồi. Nhưng không may thay, tai nạn xảy ra, và có người bị thương. Cho dù chỉ là thương tích nhỏ, thì trì hoãn vẫn là không tránh khỏi.”

“Ồ? Có người bị thương trong một tai nạn ư? Tôi chẳng biết gì cả.” Trông cô có vẻ ngạc nhiên. Khó hiểu, Oliver cau mày.

“…Cậu đang nói gì vậy? Bộ quên mất lúc này mình nốc ao con troll đó rồi à?”

“Hở? Ý ngài đó là một tai nạn ư?!” Cô tròn mắt vì sốc. Cô đặt tay lên cằm và nghĩ ngợi hừm một tiếng. “Ra vậy… Tôi đã cứ tưởng ấy là một dạng kiểm tra dành cho học sinh nào đó.”

“Dù là Kimberly cũng không chắc sẽ làm một điều điên rồ như vậy đâu. Người ta sẽ chết trước khi kịp chứng tỏ điều gì mất.”

“Hừm… Cũng phải. Tôi lẽ ra cũng đã gặp nguy hiểm rồi, nếu không nhờ sự trợ giúp của ngài,” cô gái nêu thẳng thừng.

Nét mặt Oliver đột nhiên trở nên hơi nghiêm nghị. “…Khoan đã. Cậu đang bảo cậu đối mặt với con troll đó mà không có kế hoạch gì ư?”

“Kế hoạch? Ha-ha-ha! Dĩ nhiên không rồi! Mọi thứ xảy ra quá nhanh cho cái đó. Khi có kiếm trong tay thì suy nghĩ duy nhất của tôi đó là ‘Làm thế nào mình giết được thứ này?’ Điểm chí mạng của nó nằm ngoài tầm với, nhưng nếu tôi chạy bên dưới và chém chân nó, thì cô gái đằng sau sẽ gặp nguy mất. Mà thực ra, thanh kiếm hiện tại của tôi thậm chí còn không có cạnh cắt. Ôi trời, đúng là tiến thoái lưỡng nan mà.”

Có người đã sắp sửa chết trong trận chiến đó, và cô ấy nói về nó như thể ấy là một trò đùa. Cô càng hổ hởi giải thích bao nhiêu, tâm trạng của Oliver càng xây xẩm đi bấy nhiêu.

“Và câu trả lời cho ‘thế tiến thoái lương nan’ đó của cậu là dùng chi của con troll làm bàn đạp để nhắm vào đầu trong lúc nó tê liệt ư? Thật đấy hả? Liều đến thế là cùng. Nếu tớ làm hỏng phép thì cậu chết chắc luôn đấy.”

“Đúng vậy. Song, tôi lại đã sống sót qua một trải nghiệm sinh tử ngay ngày đầu tiên. Đúng là điềm tốt.”

Cô gái khoanh tay và gật đầu với chính mình. Trong lúc đó, Oliver ấn tay vào trán. Con bé này bị gì vậy? Họ đang nói cùng một ngôn ngữ, ấy vậy cậu chẳng hiểu nổi cô ta chút nào.

“Học sinh mới, trật tự! Hiệu trưởng đã tới!” giọng một giáo viên vang lên có ngữ điệu, và đám học sinh xì xào câm bặt như hến. Ngay khi im lặng bao phủ, một người phụ nữ xuất hiện ở bục phát biểu. Không ai thấy bà ta đi cầu thang. Bà cứ thế đột nhiên xuất hiện, ở chỗ từng là khoảng trống.

“Ta là Hiệu Trưởng Esmeralda. Trước hết, cho phép ta gửi lời xin lỗi vì sự yếu kém gây ra sai sót trong buổi lễ ngày hôm nay.”

Khoảnh khắc giọng nói quá mức trang trọng chạm đến tai, tất cả học sinh theo phản xạ đều ngồi thẳng lưng dậy. Mắt bà mang màu ngọc bích, lấp lánh như thanh kiếm sắc bén nhất; chiếc vày dài ngả màu từ xanh sang đen như đáy hồ; và bên hông là hai thanh athame chéo nhau. Tất cả kết hợp lại tạo nên một hào quang vẻ đẹp đáng sợ, không có lấy một vệt sáng để thổi bừng cõi lòng khán giả.

“Như mọi người đã biết, một số ma thú từ đoàn diễu hành chào mừng đã thoát ra khỏi sự kiểm soát và gây thương tích cho học sinh. Tuy nhiên, chúng đã nhanh chóng bị dẹp, và những học sinh liên lụy đã được chữa trị. Ta xin đích thân bảo đảm về năng lực của những nhà trị liệu thuộc học viện này. Ngày mai các học sinh sẽ có thể tham gia lớp học cùng tất cả các em mà không có vấn đề gì cả.”

Điều này đúng ra phải khiến ai nấy thở phào, nhưng đối với các học sinh mới, người phụ nữ này còn đáng sợ hơn cả con troll lúc nãy. Đến cả cô gái Azian dường như cũng rén khi mà cô cuộn tay lại thành nắm đấm, cố tỏ ra không bị nạt.

“…Chỉ nhìn thôi cũng đủ khiến người ta toát mồ hôi. Bà ta là một bậc thầy thứ thiệt.”

“Tạm thời im lặng giùm cái đi,” Oliver năn nỉ cô theo nghĩa đen. Đồng thời, cậu nhận thấy việc không biết đến hiệu trưởng lại càng chứng minh cho sự ngoại lai của cô gái. Không pháp sư nào trên toàn cõi Liên Hiệp lại không biết đến tên của phù thủy Kimberly này. Tiếng tăm—và tai tiếng—của bà ta vượt xa ra ngoài biên giới của Liên Hiệp.

“Do không có nhiều thời gian, ta xin rút gọn phần mở đầu và đi thẳng vào giới thiệu. Đây là Học Viện Ma Thuật Kimberly, nơi các em sẽ học tập trong vòng bảy năm tới. Hai tiêu chí trên tinh thần học viện của chúng ta là ‘tự do’ và ‘kết quả’. Rõ ràng, cả hai đều dựa trên trách nhiệm cá nhân. Như vậy, một cách diễn tả đơn giản hơn sẽ là ‘Mạng sống của bạn nằm trong chính tay bạn.’ Chỉ vậy thôi.”

Đám học sinh vốn đã chùn nay nuốt nước miếng đầy lo ngại. Đó không phải điều nên được nói ra từ một giáo viên. Không nao núng hiệu trưởng nói tiếp.

“Đó không phải phép ẩn dụ. Trong số những học sinh nhập học tại Kimberly, trung bình, tám mươi phần trăm tốt nghiệp thành công sau bảy năm. Vậy các em nghĩ hai mươi phần trăm còn lại đi đâu? Những bạn may mắn nhất thì bị đuổi học do hành vi sai trái hoặc thôi học do điểm kém. Nhưng những trường hợp như vậy thì hiếm thôi.”

Một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng Oliver. Cậu vốn biết quá rõ rằng không phải bà ta đang cố dọa họ—bà ấy chỉ đang truyền tải sự thật.

“Một số mang trên mình những vết sẹo vĩnh cửu do thí nghiệm phép chú liều lĩnh. Một số thì mất tích, bị dụ theo một tiếng gọi bí ẩn. Một số khác thậm chí đã nổi điên và gây ra giết người hàng loạt, buộc những đồng môn phải kết liễu các em ấy. Con đường các em đi có thể chạm ngõ cụt theo nhiều cách khác nhau. Trong thế giới phép thuật, chúng ta gọi hiện tượng này là ‘bị tiêu thụ bởi phép chú.’ Và điều này sẽ xảy đến với hai mươi phần trăm các em trong vòng bảy năm tới,” phủ thủy tuyên bố, không phải lời cảnh báo mà là sự thật. Đám học sinh run rẩy. Niềm phấn khích trước một học viện mới đã hoàn toàn tắt ngấm; có người thậm chí còn rớm nước mắt. Hiệu trưởng nhìn xuống tất cả bình đẳng như nhau trong lúc nói tiếp.

“Điều này đúng với hai năm trước. Điều này đúng với năm ngoái. Và nó sẽ đúng trong tương lai. Các em biết tại sao không? Bởi lẽ học phép thuật chính là như vậy,” phủ thủy khẳng định không do dự. Bà không đặt câu hỏi là nó tốt hay xấu. Đơn giản nó là vậy thôi.

“Việc làm của một pháp sư liên quan đến việc kết thân với quỷ dữ—cảm nhận, thấu hiểu, điều khiển nó. Như vậy, mối nguy của việc bị tiêu thụ luôn hiển hiện. Không thể có thành công trong nhiệm vụ ma pháp của các em mà không có rủi ro. Nỗ lực của nhân loại xuyên suốt lịch sử đã mang lại cho chúng ta thành quả ngày hôm nay. Già trẻ, trai gái; chúng ta lê bước không ngừng nghỉ về phía trước mặc cho thây xung quanh chất thành đống.”

Bà giải thích ý nghĩa của việc trở thành pháp sư với tất cả học sinh tương lai của mình, nỗ lực truyền tải thông điệp ngay trong ngày đầu tiên để chúng không nhầm lẫn về bản chất thực sự của con đường ma thuật.

“Lưu tâm đến lịch sử đó, ta nhắc lại: Mạng sống của các em nằm trong chính tay các em. Tuy nhiên, hãy cố để lại một chút tiếng vang. Ta biết chín mươi phần trăm các em chỉ là một đám khờ khạo chẳng bao giờ có ngày ngóc lên được trong cái thế giới ma thuật này, nhưng ta đặt hy vọng của mình vào mười phần trăm còn lại. Hãy nỗ lực hết sức có thể để trở thành một phần của mười phần trăm ấy. Cọp chết để da. Người ta chết để tiếng. Hãy trở thành con cọp. Bằng không, đến cả xương các em cũng chẳng còn đâu.”

Một bầu im lặng nản chí bao phủ khắp Giảng Đường Lớn. Bài nói đã kết thúc, song chẳng ai định vỗ tay. Đa phần các học sinh đang tuyệt vọng đấu tranh với những cảm xúc vừa dấy lên trong mình. Lẽ ra mình không nên đến đây, linh tính của họ gào thét. Họ chẳng còn lựa chọn nào khác ngoài nghiến răng và nén đi những biểu hiện yếu đuối.

“Ta chỉ nói đến đây thôi. Một giáo viên khác sẽ cho các em biết chi tiết về cuộc sống trong trường khi buổi lễ kết thúc. Nhưng nếu bất cứ ai có câu hỏi về điều ta vừa nói, thì giờ lên tiếng còn kịp đấy.”

Rõ ràng, không ai còn tâm trí nào để mà giơ tay cả. Đám học sinh chỉ có thể đáp lại bằng sự im lặng, như lúc nãy. Và như vậy, phù thủy mở miệng định nói tiếp, khi mà…

“Quý Hiệu Trưởng! Tôi xin phép!”

…có một sự gián đoạn, hoàn toàn ngoài mong đợi. Oliver đứng hình khi nhận ra giọng nói phát ra từ ngay bên cạnh mình. Run rẩy vì sợ hãi, cậu quay sang thấy tay phải gái Azian đang chĩa thẳng lên trời.

“Được thôi. Chuyện gì vậy?” hiệu trưởng đáp lẹ từ trên bục phát biểu. Gái liền đứng thẳng hết sức có thể để làm mình hiện ra trong đám đông. Cô co ngón giữa và đặt đầu ngón vào thái dương.

“Tôi khuyến nghị mát-xa điểm gờ này khi bị đau đầu, thưa quý bà!”

Sự nín bặt lại bao phủ giảng đường. Nhưng lần này, thay vì khiếp sợ và tuyệt vọng, nó chứa đầy sự khó hiểu.

“…Đó có phải câu hỏi không?”

“Không, đây là khuyến nghị. Trông bà có vẻ hơi phiền muộn,” gái trả lời, mỉm cười rạng rỡ. Sự khó hiểu của đám học sinh nay trở thành sốc toàn tập. Phù thủy lườm về phía gương mặt ngây thơ vô số tội của gái Azian với vẻ gần như là thù ghét một hồi trước khi lặng lẽ ngoảnh mặt đi chỗ khác.

“………Nếu chỉ có vậy, thì giờ buổi lễ sẽ tiếp tục,” bà nói sau một quãng nghỉ dài. Vẻ trang trọng trong cử chỉ mà bà đã rất cố để thể hiện ra nay tan thành mây khói; gái chỉ mỉm cười đầy thỏa mãn, đã nói xong phần của mình. Sau một hồi nhìn tới nhìn lui hai con người, Oliver đành vỗ trán.

“Đồ…ngốc…,” cậu lẩm bẩm đầy mệt mỏi.

“Không, nó có tác dụng thật đấy! Hãy tự mình thử xem, thưa ngài.”

“Đồ ngốc!” Oliver nhắc lại, may mà đã giữ giọng đủ nhỏ để không bị mắng do nói tự tiện. Không nao núng, hiệu trưởng tiếp tục buổi lễ.

“Không việc gì phải sợ sệt thế. Tiệc chào mừng sắp sửa bắt đầu rồi,” bà nói với vẻ căng thẳng ít hơn nhiều so với hồi nãy. Lặng lẽ, bà giơ một thanh athame lên không trung. “Nào, bay lên. Hãy ngồi vào chỗ của mình.”

Ngay khi bà dứt lời, cơ thể các học sinh mất đi trọng lượng.

“Woa!”

“Waaah?!”

Tiếng kêu và thét đầy bối rối hòa quyện vào nhau trong lúc các học sinh lơ lửng trên không trung. Trước khi va vào trần nhà, họ nhẹ nhàng giảm tốc, lộn ngược lại, và được đặt vào chỗ ngồi một cách gọn gàng. Trần nhà được trang hoàng bởi một loạt bàn ghế sắp xếp ngay ngắn.

“Àiii, mãi mới lên… Mấy năm nhất bóng bẩy, chào mừng đến với Kimberly!”

“Bà hiệu trưởng đúng là đáng sợ vãi, nhỉ? Mấy đứa đã viết di chúc hết cả chưa? Mm?”

“Ê, đừng làm tụi nhỏ sợ! Đừng lo lắng các em—chúng ta sẽ còn vui vẻ dài dài!”

Đột nhiên, những chiếc bàn lớn được chất đầy ắp bằng một bữa yến tiệc sặc sỡ hút tầm mắt. Xung quanh họ là một hàng những học sinh khóa trên ở chế độ max thân thiện. Nhìn quanh một lượt, gái Azian ngước mắt nhìn trống rỗng.

“Lạ ghê! Chỗ ngồi của chúng ta bị chuyển lên trần nhà rồi.”

“…Là phép nghịch đảo. Có một vòng tròn ma thuật bao quanh cả căn phòng này để rút ngắn thời gian niệm,” Oliver giải thích, nửa cho chính mình để tim đập chậm lại. Cậu đã khá hốt hoảng. Không may thay, màn chào đón học sinh mới thay đổi mỗi năm, nên đây là một phạm vi mà cậu đã không thể thu thập thông tin từ trước khi đến trường. Cậu ngước nhìn cái “trần nhà” mới trông thấy hiệu trưởng và vài người thuộc đội ngũ giáo viên vẫn còn ở đó.

“Theo truyền thống, giờ các em sẽ được phép nói chuyện với nhau. Ăn, uống, vui vẻ, và trao đổi với những người sớm sẽ trở thành bạn cùng lớp của các em,” hiệu trưởng bình tĩnh thông báo với các học sinh bị lộn ngược. Đây là dấu hiệu để họ thực sự thả mình. Học sinh khóa trên đồng thanh niệm một phép, triệu hồi những bình nước bay lơ lửng trên đầu họ và rót đầy từng cốc.

“Nào, mọi người! Uống thôi, uống thôi! Nước nho trắng này ngon kinh khủng! Các clurichaun ở nhà cất rượu của học viện đã làm ra kiệt tác này đấy!”

“Cứ việc quên hết những gì hiệu trưởng nói đi, okê? Đó không hoàn toàn là nói dối, nhưng phóng đại thì cũng chẳng ít. Ít nhất thì, các em sẽ không phải lo về mấy cái đó cho tới tận năm tư đâu. Với cả, các anh các chị khóa trên cũng đang rất nỗ lực để bảo đảm an toàn cho tính mạng của mọi người!”

Những học sinh khóa trên cố hết sức để tỏ ra niềm nở và sống động, bởi một vài học sinh mới vẫn còn lưỡng lự chưa tham gia vào. Nhờ năng lượng của họ, mà bữa tiệc chào mừng dần sống động lên một cách đáng kể.

“Ô, thấy rồi! …Êeee, ở đây nè!” một giọng nói thân quen. Cao kều từ hồi con troll đang chỉ trỏ và la lối về phía Oliver từ đằng xa. Nhỏ tóc lọn và kính cận, nghe tiếng gọi, cũng bước theo cùng. Ngoại trừ nhỏ tóc xoăn bị thương, hội nhóm nhỏ của họ đã tề tựu.

“Ài, lại gặp nhau rồi. Hôm nay đúng là muôn vàn thử thách nhỉ, phải không?” nhỏ tóc lọn nói.

“Ồ, các cậu. Cảm ơn lần nữa vì lúc nãy đã giúp. Mình tớ thì đã chẳng làm được gì rồi.” Oliver nhân cơ hội trực tiếp cảm ơn ba người vì đã trợ giúp trong kế hoạch hạ con troll của mình.

“Không có chi,” cao kều gật đầu nói.

“Hmph.” Kính cận khịt mũi ngoảnh mặt đi. Nhỏ tóc lọn mỉm cười và điềm đạm chấp nhận lời cảm ơn của Oliver.

“Vì là hiệu trưởng đã cho nói chuyện, sao chúng ta không giới thiệu bản thân nhỉ? Mà thực ra, đầu tiên tớ có một đề xuất. Mấy cậu phiền không?” nhỏ hỏi.

“Không, chuyện gì vậy?”

“Sao chúng ta không đi thăm bạn gái trong bệnh xá nhỉ? Vết thương của bạn ấy có vẻ cũng đã hồi phục rồi. Mình cảm thấy đau lòng khi mà bạn ấy không thể tham dự buổi tiệc chỉ vì một tai nạn điên rồ nào đấy.”

Đó là một ý tưởng chính đáng, song cũng có kha khá điều phải cân nhắc. Trong lúc Oliver còn đang cân nhắc câu trả lời, thì kính cận cộc lốc xen vào.

“…Mặc xác nhỏ đi. Nhỏ bị tấn công bởi một con troll yêu dấu ngay trong ngày đầu tiên. Cho dù có được trị thương, thì cũng không chắc nhỏ đã hồi phục hoàn toàn sau cú sốc đâu.”

“Có lẽ cậu nói đúng. Nhưng mà, tớ tin những lúc như vậy vẫn phải có người bên cạnh. Khi ở một mình, người ta dễ bị suy sụp. Có ai đó nói chuyện có thể sẽ tốt cho bạn ấy hơn,” nhỏ tóc lọn trả lời không do dự. Cả hai bên đều có ý đúng. Oliver chẳng thể quyết định nên làm gì.

Đột nhiên, gái Azian, vài phút đó giờ vẫn đang “ngước” nhìn, tham gia cuộc trò chuyện.

“Có vẻ chúng ta không phải lo nữa đâu.”

Mấy người còn lại cũng ngước nhìn theo và thốt lên. Ở đó, trên mặt đất nơi họ đã ở hồi nãy, là nhỏ tóc xoăn. Chẳng mấy chốc hiệu trưởng liền vẫy đũa thần của bà từ trên bục phát biểu, đưa nhỏ tóc xoăn trôi nổi vào không trung.

“Hở? Wa— Eeeek?!”

Nhỏ rơi thẳng vào họ, hạ cánh nhẹ nhàng vào vòng tay đưa ra của gái Azian. Giữ thế thăng bằng hoàn hảo, gái samurai cười với nhỏ, người vẫn còn rớm lệ không nói được gì.

“Quý cô đã tới rồi.”

“X-xin lỗi! Tôi sẽ xuống ngay!” nhỏ tóc xoăn rú lên trong lúc trèo xuống, mặt đỏ như gấc.

Ngập ngừng, cao kều nói với nhỏ. “Ê, chắc ổn không vậy? Nghe nói mắt cá chân của cậu đã hồi phục, cơ mà, ờ…”

“Ồ—phải. Bác sĩ bảo tham dự bữa tiệc sẽ khiến tâm trạng tốt hơn,” nhỏ nói và gượng cười. Trước khi có ai kịp để ý, nhỏ nhanh chóng chuyển qua cảm ơn họ. “Với cả, cảm ơn tất cả mọi người vì đã cứu tớ. Ít nhất tớ muốn nói với các cậu điều đó trước khi hết ngày.”

“Theo tớ hai người này xứng được tán dương hơn cả,” cao kều mỉm cười nói. Cậu ta quay sang Oliver, người chỉ ngượng ngịu cười, trong khi gái Azian ngẩng cao đầu và khoanh tay đầy tự tin. Hai người họ nhận lấy sự cảm kích theo cách của riêng mình.

“Không cần cám ơn đâu, thưa cô. Tôi là một chiến binh mà.”

“Mới ngày đầu mà xui quá nhỉ? Nhưng ít ra cậu còn sống. Vậy là nhẹ nhõm rồi,” Oliver nói và thở phào. Cử chỉ của cậu chứa đầy xúc cảm đến nỗi làm nhỏ tóc xoăn hoảng loạn và nhanh chóng tạ lỗi.

Oliver trấn an nhỏ là không việc gì phải xin lỗi cả.

Nhỏ tóc lọn, thấy rằng cuộc trò chuyện đã dừng lại, liền gợi chủ đề. “Giờ tất cả đã đông đủ, đến lúc chúng ta biết về nhau rồi. Để tớ bắt đầu được không?”

Năm người còn lại gật đầu, và nhỏ liền ưỡn ngực ra đầy tự hào.

“E hèm. Tớ là Michela McFarlane, con gái lớn của dòng dõi quý tộc McFarlane cổ xưa thuộc nam Yelgland. Những người gần gũi gọi tớ là Chela. Vì chắc là chúng ta cũng sẽ trở nên gần gũi, nên các cậu cứ gọi tên đó.”

“Vậy ra cậu là McFarlane, hở? Nhìn tóc cũng đoán được rồi. Tớ đã luôn muốn hỏi rằng cái phong cách đó có phải giống như một lời nguyền lên bộ tộc của cậu hay không.”

“Lời nguyền? Sao cậu dám! Kiểu tóc duyên dáng mà táo bạo này là dấu ấn của gia đình tớ đấy nhé! Phản ứng phù hợp phải là ngất vì kinh hoàng trước vẻ đẹp của nó mới phải!” Chela uốn éo thân trên, phô ra lọn tóc yêu dấu của mình.

Nhỏ tóc xoăn hoàn toàn bị lôi cuốn bởi điều này; khi nhận ra ánh mắt mọi người đang dồn vào mình, nhỏ lúng túng bắt đầu tự giới thiệu.

“Ờ! Ờm—Tớ là Katie. Katie Aalto. Vài người các cậu đã đoán ra rồi, nhưng tớ là học sinh trao đổi từ Farnland phía bắc. Tớ thích ma thú—thì, thực ra là, tất cả động vật. Nếu tất cả đều sẽ trở thành bạn bè, thì cứ gọi tớ là Katie cũng được, chắc vậy,” nhỏ nói và khẽ mỉm cười.

Ngắt một quãng, cao kều nhập bọn. “Ồ, tớ tiếp hả? Tớ là Guy Greenwood. Tớ không định chém là nhà mình nổi tiếng nổi tiếc gì đâu, nhưng ruộng ma thuật nhà tớ đã có qua hàng thế hệ rồi. Tay tớ đã lấm bùn từ trước cả khi biết nói, nên về cây cối thì chắc là tớ biết chút chút. Nếu muốn ăn rau củ tươi thì cứ liên hệ đây. Tớ sẽ ship thẳng từ ruộng đến tận cửa nhà các cậu luôn,” cậu vừa nói vừa vỗ ngực. Tiếp theo là kính cận đứng kế bên Guy.

“…Đây nữa, hả? …Tên Pete Reston. Cả ba lẫn mẹ đều vô năng, nên tôi không có dòng dõi cổ xưa gì cả. Tôi làm kiểm tra sáu tháng trước và biết mình đỗ cách đây hai tháng. Đó là lúc tôi quyết định nhập học.”

“Vậy là cậu ở đây lấy trên chỉ tiêu vô năng, hả? Hẳn cậu là một người rất siêng năng cần cù; không phải ai họ cũng nhận đâu,” Chela thổ lộ.

“Không cần phải huỵch toẹt ra vậy. Tôi không có định kết thân lắm với mấy người đâu.”

“Hầy, chẳng phải cậu là vệt nắng cuối trời sao?”

“Tôi đến đây để học pháp thuật, chứ không phải để bị sao nhãng bởi một đám mồm mép. Ít nhất tôi sẽ nhớ tên mấy người, nhưng đừng có mà cậu cậu tớ tớ với tôi.” Pete khịt mũi và ngoảnh mặt đi, như để tỏ rõ thái độ. Song nhận ra Oliver đang nhìn mình, cậu chàng thận trọng co rúm lại. “…S-sao? Cậu nhìn gì tôi hả?”

“Ồ, tớ bị ấn tượng bởi quyển sách cậu đang đọc ấy mà. Đó là cuốn Nhập Môn Ma Thuật cho Người vô năng của Alfred Werner, phải không?” Oliver nói, chỉ quyển sách kẹp dưới tay Pete. Pete trợn mắt vì ngạc nhiên.

“C-cậu có nghe về nó ư?”

“Có nghe? Nó là kiệt tác! Tớ đã đọc biết bao nhiêu lần không đếm nổi nữa. Nó sử dụng những ví dụ độc đáo để khéo léo giải thích những thứ liên quan đến bản năng có thể dễ dàng gây cản trở cho những pháp sư sinh ra từ cha mẹ vô năng. Nội dung khá thực tiễn, và mấy mẩu truyện ngắn giữa các chương đúng là nhộn.”

“Đ—đúng mà, phải không? Đặc biệt phần hội thoại với ma thẩm phán ở cuối chương ba phải nói là thâm thúy—” Lúc này Pete chợt nhận ra những người khác cũng đang nhìn mình, và bèn nhanh chóng cố che đậy cho hành vi của bản thân. “…N-nói chung là, chẳng phải chúng ta đang tự giới thiệu sao? Đừng có đổi chủ đề. Cậu tiếp đấy!” Cậu ta khẽ hối Oliver.

“Mm, được rồi,” Oliver nói không lưỡng lự mấy. “Tớ tên là Oliver Horn. Tớ xuất thân từ hai thế hệ pháp sư, nhưng do hoàn cảnh đặc biệt, tớ đã sống với họ hàng, nhà Sherwood, từ lúc còn nhỏ. Anh chị em họ tớ đều là học sinh ở Kimberly, nên tớ đã nghe nhiều về nơi này. Với cả, ờm… Ồ! Tớ không biết nhiều phép màu mè, nhưng tớ thích nghĩ rằng mình giỏi việc niệm và thích ứng phép chú.”

Cậu có chút ngượng khi nói ra khúc cuối đó.

Chela gật đầu. “Biết mà. Tớ chưa thấy ai dùng Tibia để sao chép tiếng rống của rồng bao giờ cả. Phép tiêu điểm đó vốn đã khó kiểm soát rồi, nên việc cậu phối hợp được với những người chỉ vừa mới gặp còn ấn tượng hơn nữa. Không những vậy, cậu còn đủ nhanh trí để nghĩ ra kế hoạch đó trong tình huống hiểm nghèo. Oliver, trong mắt tớ cậu là hạng nhất.”

“Ồ, tớ thì lại còn ấn tượng hơn nhiều với hiệu suất ma thuật của cậu. Thật lòng, tớ đã không nghĩ dù cả bốn người mà có thể đạt được một điều như vậy. Nhưng giờ biết cậu là McFarlane thì hợp lí cả rồi.”

“…Lúc đó suýt nữa thì người ta rớt tim… Còn lỡ són ra một chút…”

“Hửm? Cậu nói gì cơ, Katie?” Guy nghi hoặc hỏi.

“Không! Im đi!” Katie la cậu ta, mặt thoáng đỏ.

Chela, hài lòng với cách mọi người cởi mở với nhau, bèn quay sang Oliver. “Nhân tiện, Oliver này,” nhỏ hỏi, “sao cậu không đề cập đến hài ma thuật khi giới thiệu bản thân? Theo tớ thấy cậu hẳn đã tập luyện nó khá nhiều.”

“Ngh…! N-nó không phải một thứ tớ có thể tự hào gọi là chuyên môn, và lại còn từng thất bại với nó nữa. Cứ giả vờ cậu chưa thấy gì đi.” Vai Oliver rủ xuống khi cậu nhớ lại vụ nổ xịt mấy tiếng trước.

Chela khúc khích một chút trước khi ánh mắt hướng sang người cuối cùng chưa giới thiệu bản thân mình. “Vậy là tớ, Katie, Guy, Pete, và Oliver… Cuối cùng là cậu, tất nhiên rồi.”

Và theo đó, sự chú ý của mọi người tập trung vào người khó hiểu nhất trong cả bọn. Gái Azian bùng nổ với màn giới thiệu như thể đang nhẫn nhịn nãy giờ.

“Đúng vậy! Tôi là Hibiya Nanano, con gái của dòng dõi chiến binh đến từ Tourikueisen, Yamatsukuni. Theo phong tục của các vị, thì gọi là Nanao Hibiya. Tầm nửa năm trước, tôi được giao cho vị trí hộ vệ tuyến sau trong một trận chiến mà phần thua thuộc về chúng tôi. Ngay trước khi lụi bại, tôi được cứu bởi một pháp sư qua đường có tên McFarlane. Ông ta mời tôi tới Kimberly, và đó là cách tôi có mặt ở đây ngày hôm nay!”

Chela đứng hình. Một nụ cười duyên dáng vẫn nằm yên trên môi khi nhỏ ngượng ngịu hỏi, “…Khoan cái đã. Cậu vừa bảo McFarlane ư?”

“Đúng là vậy. Và tình cờ thay đó cũng là họ của quý cô đây… Hừm? Ngẫm mới thấy, tóc của vị đó cũng khá giống quý cô nữa!” Nhận ra những điểm chung này, Nanao cẩn thận xem xét lại Chela, người đang nhấn mày và thở dài.

“…Chả tình cờ gì đâu. Khả năng cao, đó cha tớ đấy. Ông ấy là giảng viên tạm thời tại đây. Bọn tớ đã chẳng biết ông ta lang thang tận xó nào để làm việc. Ý cậu là ổng đã đi tuốt qua tận Azia để săn đón tài năng ư? Chả biết đường nào mà lần,” nhỏ lẩm bẩm đầy mệt mỏi. Ấy là một thoáng tiết lộ đời tư của nhỏ ấy, nhưng chẳng ai dám đào sâu hơn. Trong lúc Chela còn trầm ngâm nghĩ ngợi, Pete nối tiếp một câu hỏi cho Nanao.

“Nhưng tôi đoán cả cha lẫn mẹ cô đều vô năng cả. Vậy cô có làm bài kiểm tra giống tôi không?”

“Hửm? Không, tôi không tham dự kiểm tra kiến thức gì cả. Chỉ có là học ngôn ngữ của các vị dưới sự giám hộ của một gia sư gửi tới bởi Ngài McFarlane thôi.”

“…Vậy là cô được chấp nhận không qua kiểm tra?”

“Cụ thể hơn, giáo viên Kimberly có khả năng đề cử học sinh đặc biệt. Mỗi giáo viên bị giới hạn một người—nhiều nhất là hai. Chắc hẳn cha tớ đã dùng quyền đề cử cho Nanao,” Chela giải thích, tích tụ vẻ điềm tĩnh.

Pete, người đã đi con đường thật thà và đỗ bài kiểm tra, sưng sỉa ra mặt.

Thấy bầu không khí khó chịu dần, Katie nhanh chóng đổi chủ đề.

“Ờm… Quần áo cậu—Chắc là không có đủ thời gian để may đồng phục phải không?”

“Mm. Tối qua ngài McFarlane bảo tôi ngài ấy lỡ quên mất, nên tôi đành mặc phục trang của nước mình hy vọng là sẽ đủ. Nó được làm cho lễ trưởng thành của tôi, nên tôi vốn khá quen với nó rồi.”

Nanao khịt mũi đầy tự hào trong lúc ưỡn ngực ra. Katie lại gần với vẻ tò mò sâu trong ánh mắt.

“Tớ chưa thấy quần áo nào thế này bao giờ cả. Màu rất xinh xắn… Tớ chạm được không?”

“Tất nhiên rồi, thưa quý cô. Và liệu, tôi có thể chạm tóc cô? Tôi bị cuốn hút bởi độ dày của nó. Quý cô đây ăn gì mà mọc tóc dã man vậy?”

Hai người vui vẻ khen nhau trong lúc xem xét tóc và quần áo người còn lại. Bên cạnh, Chela tự hào gẩy lọn tóc của mình.

“E hèm! Nếu cảm thấy tò mò, thì cứ tự nhiên chạm vào mái tóc này.”

“Có lẽ để lần khác, đợi tớ kiếm cái găng tay dày đã.”

“Ồ-ồ, ra vậy… Khoan, nó không có sắc đâu!”

Kiểu một cuộc trò chuyện mang tính văn hóa nhanh chóng bắt đầu giữa ba cô gái.

“Vậy được rồi,” Guy đặt tay lên hông khẽ nói. “Giờ chúng ta đều biết tên và mặt nhau rồi, nhỉ? Vậy cùng quay trở lại với bữa tiệc thôi nào! Cái dạ dày tội nghiệp của tớ cứ rầm rì suốt nãy giờ trước mùi của biết bao thứ bày ra đấy.”

“À phải. Tôi cũng đói rồi, đúng vậy. Tôi chắc đây là phần của mình?”

“?! Khoan đã, Nanao! Không biết sao cậu kết luận được vậy, nhưng chỗ thịt bò nướng đó ít nhất phải hai mươi người ăn đấy!”

“Sao? Quý cô cứ giỡn. Tôi có thể dễ dàng xử lí chỗ này một mình.” Nanao nghiêng đầu khó hiểu trong lúc nâng một tảng thịt khổng lồ. Câu trả lời của cô khiến Oliver phải hứng chịu cơn đau đầu dữ dội nhất từ trước đến giờ trong lúc cậu bước tới.

“Biết ngay mà! Cậu chẳng biết gì về phép tắc ăn uống cả, đúng không? Đầu tiên, ngồi xuống đã! Dao và nĩa mỗi cái một tay, đeo yếm vô, và cái gì trong đĩa thì mới được ăn! Tớ sẽ phục vụ cậu cho đến khi nào cậu hiểu ra thì thôi!”

Oliver ép cô ngồi xuống ghế, cầm đồ cắt lên, và bắt đầu bận rộn sắp đĩa. Khi nó chứa đầy đủ cân bằng thịt, rau, và hoa quả, cậu sắp một đĩa khác và đặt thức ăn xuống trước mặt Nanao. Mắt cô nàng sáng lên.

“Ôooo! Tôi chẳng phải nói năng gì, và đồ ăn cứ tới. Tôi cảm giác mình như công chúa vậy.” Sau một hồi xúc động, cô chắp tay lại trước khi ăn và nói, “Itadakimasu~”

Cô có chút lúng túng với dao nĩa, nhưng không ảnh hưởng mấy đến niềm vui sướng khi cô nhồi nhét đồ ăn vào mồm. Người ngồi cạnh, Katie, nhìn cô chăm chú.

“Trông cậu vui vẻ quá ha… Oliver, cho tớ với!”

“Yô, Oliver! Lại thêm một công chúa nữa nè.”

“Katie?! Nhưng tại sao? Tớ còn tưởng cậu sẽ giúp giáo dục nề nếp cho cậu ấy!” Oliver rên rỉ trong lúc không ngừng di chuyển quanh bàn. Chẳng mấy chốc Nanao đã chén sạch bong đĩa của mình với tốc độ phi thường.

“Ngon quá! Nữa đi!” cô xin. Rồi, Oliver hiện đang thăng bằng cả ba đĩa trên một tay như một người bồi bàn khéo léo. Pete lạnh lùng nhìn Oliver vật lộn trong lúc ngấu nghiến phần ăn của mình.

“Ồn ào quá… Mấy người ăn uống trật tự hơn được không?”

“Vậy là có bánh, đồ chiên, pudding, và bánh xốp rồi, giờ mình nên lấy— Hửm? Pete, đĩa cậu toàn thịt kìa. Ở tuổi này mà ăn uống không cân bằng là không tốt đâu. Ăn thêm rau xanh đi. Đây, đưa đĩa đây.”

“A?! Ê-ê! Ai cho cậu…?!”

Oliver thồn rau vào đĩa Pete trong lúc lượn ra sau ghế cậu ta. Pete định quay ra phàn nàn khi Guy chợt cúi xuống bên cạnh.

“Có vẻ ở đây có người không trân trọng giá trị của rau củ. Hay là tớ và cậu có một cuộc trò chuyện nho nhỏ về nông nghiệp trong lúc cậu ăn mấy cái đó, nhỉ?”

“Hả?”

“Ôi trời, náo nhiệt quá đi mất. Nanao, nhìn đây! Để tớ dạy cậu thế nào là ứng xử hoàn hảo trên bàn ăn nhé!” Chela tuyên bố rõ to trong lúc di chuyển dao nĩa dọc khắp đĩa. Kĩ năng xử lí thịt và rau của nhỏ thật vi diệu, nhưng điều khiến họ thực sự ấn tượng là khả năng lột vỏ cam và lê một cách điệu nghệ. Nanao và Katie kinh ngạc nhìn. Đối diện họ, Pete và Guy đang bắt đầu thảo luận về lợi và hại của thuốc diệt cỏ ma thuật trong canh tác. Khi mà cái bụng của Nanao cuối cùng cũng no nê, Oliver nhập bọn cùng cả nhóm tại cái bàn huyên náo.

 


Xin chào, nếu bạn muốn mua gì trên Shopee xin hãy truy cập vào Shopee từ LINK NÀY để ủng hộ nhóm nhé.
Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel