Tập 1 – Chương 3

Tập 1 – Chương 3
4.8 (96.36%) 44 votes

THÔNG BÁO


Hiểu đúng về Trader Coin, Cách Trader Coin an toàn.

QÙA TẶNG DÀNH CHO NGƯỜI MẤT GỐC TIẾNG ANH HOẶC ĐANG CẦN HỌC TIẾNG ANH

Trans: Cancel, Sylve, Haruto
Edit: Cancel

 

Một cơn gió lạnh thổi qua ngôi đền trên đồi, khiến cho tiết trời mùa đông càng thêm buốt giá hơn. Những ngôi nhà đổ nát ven hồ vẫn đang đứng yên, cố nghiến răng chống chọi lại làn khí lạnh thổi qua người chúng. Những dải mây mỏng che phủ bầu trời, khiến cho ánh mặt trời không chiếu qua được nhiều, dù giờ đang là buổi trưa. Kể cả khi ngước mặt lên nhìn bầu trời, tôi vẫn không cảm nhận được chút hơi ấm nào.

Đã vài tháng trôi qua, cuối cùng ngày tôi đấu với Blood cũng đã đến. Vào ngày mai, tôi sẽ trở thành người lớn. Và rồi khi xuân về, tôi có lẽ sẽ rời khỏi ngôi đền này để tự bước đi.

Tôi duỗi người mấy lần rồi tập vung thanh kiếm luyện tập nặng gấp đôi vũ khí mình thường dùng. Chém chéo xuống từ bả vai. Sang ngang. Tiếp cận rồi đâm một đường. Tiếng lưỡi kiếm chém qua không khí vang vọng xung quanh.

Những lời Gus nói hiện lên trong tâm trí tôi. Tôi cố tập trung để quên nó đi. Cơ thể tôi bắt đầu ấm lên, dần dần chuyển sang một trạng thái giúp tôi giải phóng toàn bộ tiềm năng của mình.

“Ổn rồi.” Sau khi khởi động xong, tôi đặt thanh kiếm tập sang một bên và kiểm tra trang bị của mình.

Tôi có một thanh trường kiếm và chiếc khiên tròn: một tấm gỗ có viền bằng kim loại, đã được phủ một lớp da thuộc lên. Tôi cũng có đeo một chiếc dao găm bên thắt lưng để dùng lúc cận chiến. Về phòng thủ, tôi sẽ mặc một bộ áo giáp da mềm ngoài lớp giáp dày lót phía dưới, còn đối với những bộ phận dễ tổn thương khác trên cơ thể, tôi sẽ dùng kim loại bảo vệ: một tấm giáp cổ, giáp ngực, găng tay và giáp che ống chân. Và cuối cùng là một chiếc mũ sắt cong đơn giản. Đó là danh sách những trang thiết bị tôi sẽ dùng hôm nay. Lúc nào tôi cũng trông như một hiệp sĩ thiết giáp sau khi mặt tất cả chỗ trang bị đó.

“Will, để ta giúp con cho,” Mary nói. Những loại trang bị hạng nặng này rất khó để tự mặc cũng như kiểm tra một mình. Mary buộc chặt dây trên bộ áo giáp một cách nhuần nhuyễn.

Hôm nay có lẽ sẽ là ngày cuối cùng tôi mặc nhiều áo giáp như thế này. Khi xuân tới, tôi sẽ đi khỏi đây. Tôi không thể đi lại quanh thị trấn và rừng núi trong khi mặc nguyên một bộ giáp giống như những nhân vật trong game được. Với lại, vì tôi không biết liệu mình sẽ phải đi trong bao lâu, nên việc chuẩn bị kỹ càng và có đủ nhu yếu phẩm sẽ quan trọng hơn mặc đủ áo giáp nhiều.

Nhưng hôm nay tất cả những chuyện đó đều không quan trọng. Tôi sẽ đối mặt với Blood trong trạng thái nghiêm túc nhất của ông ấy. Tôi đã có giáng phước của Mary, nhưng nó sẽ chẳng có tác dụng gì nếu như một đòn của Blood giết tôi ngay lập tức.

Nếu tôi muốn được bảo vệ để không chết ngay tắp lự kể cả khi Blood tấn công tôi bằng đòn đánh mạnh nhất của mình, thì tôi sẽ phải đi tìm một trang bị tinh xảo nhất do người dwarf làm trong thành phố này, và đối mặt với ông ấy với độ phòng thủ tuyệt đối. Nhưng đây là một cuộc thi. Một buổi đọ kỹ năng. Chứ không phải là một trận tử chiến.

“Này, Will. Con sẵn sàng chưa?” Blood hỏi. Để còn nhường tôi một chút, ông ấy không mặc áo giáp gì.

Ông đang đeo một thắt lưng kiếm bên hông, trên đó có buộc một thanh kiếm một tay với bao kiếm màu đen. Nhưng đó không phải là tâm điểm của buổi đấu hôm nay. Hiện ông ấy đang cầm một thanh song cự kiếm dài, dài khủng khiếp luôn. Đó là vũ khí chính của Blood.

Tôi nhìn xung quanh. Chỉ có ngọn đồi, cỏ khô, Mary và Blood. Không thấy bóng dáng Gus đâu.

“Tất nhiên rồi,” Tôi nói. “Ta bắt đầu thôi.” Rồi tôi lắc đầu mấy lần để xoá đi những lời Gus nói trong tâm trí. Tôi tự nhủ với bản thân rằng mình phải tập trung. Đừng có nghĩ về gì khác ngoài trận chiến này.

“Được rồi. Vậy ta điểm lại luật trước khi bắt đầu nhé. Không dùng phép thuật. Không ra đòn gì trí mạng. Ngoài những thứ đó ra thì ta làm gì cũng được. Nếu có chuyện gì xảy ra thì Mary sẽ xử lý. Người thắng sẽ được quyết định khi có ai nói ‘Đầu hàng’ hoặc khi một trong hai ta không còn có thể tiếp tục chiến đấu được nữa.”

Vừa lướt qua phần giải thích, Blood vừa lùi lại, tay cầm kiếm trong tư thế sẵn sàng. Tôi từng nghe rằng khi Mary thực sự nghiêm túc, cô ấy có thể chữa lành được tay chân cho dù nó có bị nghiền nát hay cắt đứt đi nữa, nên mấy điều kiện của trận đấu này đúng là tàn nhẫn thật.

“Cẩn thận đừng chết nhé,” Blood cảnh báo. Giọng nói trầm của ông ấy khiến người tôi run lên. Và thế là bài kiểm tra cuối cùng của tôi bắt đầu.

Cứ như một cơn bão tố. Sức nặng của lưỡi kiếm thép tấn công tôi từ mọi hướng với tốc độ kinh hồn.

Tôi biết rằng dù có cố đỡ nó thì cũng sẽ vô ích mà thôi. Chỉ một đòn trực diện cũng đủ để chém gãy cây kiếm và đập nát tấm khiên của tôi thành từng mảnh. Và tôi cũng chẳng muốn tưởng tượng xem chuyện gì sẽ xảy ra nếu mình dùng áo giáp để đỡ đòn đâu. Dù có bị đánh trúng vào đâu đi nữa, tôi chắc chắn chỉ nhiêu đó đã là quá đủ để hạ đo ván tôi ngay lập tức. Tôi cố gắng để chỉ phải đỡ những đòn đánh sượt, bằng cách dùng khiên đánh vào cạnh thanh kiếm khi nó lao về phía mình, khiến cho nó lệch ra hướng khác, rồi né tránh, vòng quanh đối thủ, cố gắng cầm cự.

Tôi cũng đã đoán chuyện này sẽ xảy ra rồi, nhưng tất cả chỗ áo giáp tôi đang mặc này, chỉ nhằm để giúp tôi không bị chết ngay lập tức! Sức mạnh và kỹ thuật của undead sẽ giống hệt như hồi họ còn sống, và Blood đều mạnh ở cả hai khoản đó. Ông ấy đang trưng ra thứ sức mạnh khủng khiếp cũng như những kỹ thuật cần thiết để truyền nó vào từng đường kiếm.

Theo kiến thức từ thế giới cũ của tôi thì một thanh kiếm Nhật sẽ không thế chém qua một samurai mặc giáp đầy đủ được, và ta cũng không thể cắt xuyên qua một bộ áo giáp phương Tây bằng một thanh kiếm phương Tây. Nếu ta mà làm được vậy thì đã chẳng có ai thiết kế bao nhiêu loại áo giáp Nhật Bản công phu làm gì rồi.

Nhưng những đòn đánh của Blood—tôi gằn một tiếng khi tránh được một đòn khác trong gang tấc—thì lại khác. Ông ấy đã dồn tất cả những gì mình có vào những nhát kiếm kinh hồn đủ để chém gục tôi này: thể trạng áp đảo, lực ly tâm từ cây vũ khí ưa thích dài quá khổ của ông, cũng như sức mạnh đến từ cơ bắp đã được khổ luyện hồi ông còn sống. Dù có không cắt xuyên qua người tôi được đi nữa, lực từ cú chém cũng đã đủ để đánh ngã tôi rồi.

Chỉ cần có cơ bắp, thì gần như việc gì cũng giải quyết bằng sức mạnh được. Đây chính là hiện thân hoàn hảo cho những gì Blood luôn nói với tôi.

Tôi gằn lên một tiếng trong khi cuống cuồng lùi lại. Thanh trường kiếm của tôi có tầm đánh khá dài, nhưng thanh kiếm của Blood thì còn dài hơn nữa.

Ông ấy hiện đang hoàn toàn kiểm soát trận đấu này, tấn công hết lần này đến lần khác ngoài tầm đánh của tôi. Và vì là undead nên Blood sẽ không bao giờ mệt, vậy nên có cố đợi ông ấy kiệt sức thì cũng vô ích. Tệ thật. Không phải là tôi không chuẩn bị chiến thuật gì để đối phó với lối đánh của ông ấy, nhưng nếu cứ như thế này thì tôi sẽ không có cơ hội sử dụng chúng mất.

Tôi thầm nguyền rủa Blood. Chú có cần phải muốn chiến thắng đến vậy không?! Hành xử cho ra dáng người lớn đi nào!

Tôi lùi xa lại rồi dụ ông ấy tấn công. Khi Blood tiếp cận, tôi nhanh nhẹn rút con dao găm từ thắt lưng ra và phi nó về phía ông ấy.

“Aha,” Blood nói. Ông ấy giơ phần kiếm bẹt ra, giống như một cái khiên, để làm chệch hướng con dao găm đang bay tới. Con dao đã bị cản lại, nhưng tôi vẫn đang lao đến ngay sau nó, gần như ngay trên đầu ông ấy—

“Oái!” Tôi phanh gấp và nhảy lùi lại về sau. Tôi không còn lựa chọn nào khác.

Blood đã một tay cầm chuôi kiếm, tay còn lại cầm vào bên cùn ở phần gốc lưỡi kiếm và bổ nó vào cẳng chân tôi giống như dùng một cây đao.

Ông ấy cười khúc khích. “Tưởng chỉ cần lại gần được là xong hả?” Ánh lửa trong hốc mắt ông cháy bập bùng. Tôi có cảm giác cái đầu lâu của Blood vừa mới nhe răng ra cười.

Mà giờ nghĩ lại, hình như tôi đã từng đọc rằng những thanh song cự kiếm và nodachi của Nhật cũng có thể được sử dụng như vậy. “Đúng là chẳng dễ dàng chút nào… ugh, đúng là ác mộng mà.”

Nếu Blood có thể dùng thanh kiếm đó như một cây đao như vậy, thì nghĩa là không chỉ có đòn chém cẳng chân mà ông ấy còn có thể đâm nhanh nữa. Nếu tôi mà bất cẩn lại gần quá, thì có khả năng ông ấy sẽ dùng những kỹ thuật dùng gậy để đối phó với tôi.

Không chỉ riêng sức mạnh. Blood cũng đã hoàn toàn làm chủ thứ vũ khí dài và đồ sộ này. Dù thứ vũ khí huỷ diệt này nặng đến vậy, cơ bắp của ông vẫn đủ mạnh để giúp ông giữ khoảng cách và ra hết đòn này đến đòn khác với một tốc độ kinh hồn. Blood rất nhanh nhẹn, điêu luyện và chính xác. Nếu tôi mà lại gần thì ông ấy sẽ chuyển cách cầm kiếm và xử lý tôi ở cự ly gần luôn. Nói tóm lại thì ông ấy cực kỳ khoẻ và đồng đều trên mọi phương diện.

Sức mạnh, kỹ năng, và vũ khí—ông ấy không hề chỉ dựa dẫm vào một thứ mà bỏ quên hai cái còn lại. Cả ba đều đã được hoàn thiện đến mức cao nhất. Tôi không thể tìm ra điểm yếu nào của Blood để còn lợi dụng. Thảo nào ông ấy được gọi như vậy. Tôi cảm thấy đúng là mình đang phải đối đầu với một Chiến Tinh thật.

Vậy thì đành phải đánh liều thôi. Tôi tự nhủ.

“Ồ?” Cứ như thể ông ấy biết tôi đang nghĩ gì, Blood nâng kiếm quá đầu, sẵn sàng bổ xuống. Dáng đứng đó tuyên bố chắc nịch rằng dù tôi có làm gì đi nữa thì ông ấy vẫn sẽ nghiền nát tôi.

Nếu tôi đỡ bằng kiếm, kiếm tôi sẽ nát. Nếu tôi đỡ bằng khiên, khiên tôi sẽ nát. Nếu tôi đỡ bằng áo giáp, giáp tôi sẽ nát.

Tôi cần thứ gì đó tốt hơn mấy trò mánh khoé nửa vời, nếu không thì ông ấy chỉ cần đổi cách cầm kiếm là sẽ đẩy lùi được tôi. Làm sao tôi có thể sống sót qua đòn đánh đó, và đến đủ gần để tấn công bằng kiếm đây? Chỉ có duy nhất một câu trả lời.

Tôi hét lên một tiếng để lấy tinh thần rồi lao vào. Ông ấy đáp trả: chuyển từ thế nâng kiếm quá đầu sang cầm kiếm dọc theo vai—rồi chém ngang một đường về phía bụng tôi! Giống như vung một cây gậy bóng chày vậy.

Nếu chém bổ từ trên xuống thì có khả năng kẻ địch sẽ dùng khiên để đánh lệch hướng lưỡi kiếm. Chém ngang vào cổ sẽ cho kẻ địch cơ hội cúi xuống tránh đòn, còn nếu vung vào chân thì hắn sẽ có thể nhảy lên tránh lưỡi kiếm. Tất cả những lựa chọn này đều khiến Blood có thể bị phản công. Nhưng cú chém ngang vào bụng sẽ chỉ cho tôi hai lựa chọn duy nhất: nhảy lùi lại hoặc đỡ đòn.

Nếu nhảy lùi lại thì tôi sẽ an toàn, nhưng đồng thời cũng trở về thế bí như lúc trước. Còn nếu đỡ đòn thì tôi sẽ bị sức mạnh của Blood đè nát. Đây đúng là một lựa chọn logic phù hợp với cách nghĩ của Blood. Chính vì vậy nên tôi đã lường trước được nó.

Nếu tôi đỡ bằng khiên, khiên tôi sẽ nát. Nếu tôi đỡ bằng áo giáp, giáp tôi sẽ nát. Vậy nên, trong khi Blood thốt lên một tiếng ngạc nhiên, tôi sượt tấm khiên của mình qua lưỡi kiếm để làm chậm cú chém, rồi dùng áo giáp đỡ phần còn lại.

Thanh cự kiếm đập vào tấm khiên với một lực đủ để khiến nó biến dạng hoàn toàn, rồi va chạm tiếp vào tấm che ngực. Tôi gằn lên một tiếng khi trúng đòn. Đây là một canh bạc xem liệu tôi có chịu đựng được không.

Và tôi đã thắng ván bạc này. Trong khi Blood vẫn còn đang bị sốc, tôi hét lên một tiếng nữa và lao thẳng vào. Tôi cúi thấp rồi dùng phần còn lại của tấm khiên húc Blood từ dưới lên. Hai chân ông ấy rời khỏi mặt đất.

Tôi biết undead được duy trì bởi một năng lực kỳ bí nào đó. Sức mạng và khả năng đứng vững của họ vẫn giống hệt như hồi còn sống. Chính vì vậy nên Blood mới có thể vung thanh cự kiếm của mình như vậy, cũng như có thể đứng vững mà không bị quán tính thanh kiếm kéo đi.

Nhưng còn cân nặng của ông ấy thì sao? Nếu ta thử nhấc Blood khỏi mặt đất, liệu ông ấy có còn nặng như hồi còn sống không? Không. Tôi đã từng chứng minh điều đó với con vraskus rồi. Khi trở thành bộ xương, cân nặng của ta sẽ giảm đi. Chính điều đó đã cho tôi manh mối để tìm cách đánh bại một chiến binh xuất chúng như Blood.

Cân nặng của tất cả xương trong cơ thể người, tính cả dịch tuỷ, chỉ chiếm chưa đến mười phần trăm tổng cân nặng của cơ thể. Dù Blood có là một người đàn ông đồ sộ nặng hơn một trăm cân trước khi chết đi nữa, bây giờ ông ấy cùng lắm cũng chỉ nặng khoảng mười cân mà thôi. Kể cả nếu tính cả cân nặng của vũ khí, thì ông ấy cũng không thể nặng hơn năm mươi cân được. Tôi hét lên một tiếng còn to hơn cả lúc trước. Rồi trong khi Blood đang mất thăng bằng, tôi dùng hết sức bình sinh đâm thanh trường kiếm của mình vào. Tôi nhắm đến xương sống của ông ấy. Chỉ cần một đòn mà thôi—

“Will.” Một giọng nói dịu dàng lọt vào tai tôi.

Ngay sau đó, thanh trường kiếm của tôi bị mắc kẹt giữa xương sườn Blood.

“Hả—”

Ngay khi Blood, tay vẫn đang cầm thanh cự kiếm to bự kia, giữ được kiếm của tôi bằng xương sườn, ông ấy xoay người và giật nó khỏi tay tôi. Đây cũng tương tự với chiêu bắt kiếm bằng hai tay, nhưng chỉ Blood vì là bộ xương nên mới có thể làm vậy được.

Vì ngạc nhiên nên tôi không kịp thả tay khỏi thanh kiếm, và trước khi kịp nhận ra, tay tôi đã bị toàn bộ sức nặng từ thanh cự kiếm kéo đi, khiến tôi bị vật ngã, đập mạnh xuống mặt đất. Cú sốc do va chạm khiến tôi ngộp thở.

“Con đánh tốt đấy.” Tôi cố đứng dậy thật nhanh, nhưng lưỡi kiếm đã kề ngay bên cổ.

Đó chính là thanh kiếm dự phòng một tay của Blood, thanh ông ấy đã đeo ở bên hông. Lưỡi kiếm có màu đen nhám, với những hoạ tiết đỏ thắm chạy dọc chiều dài nó. Đây là kiếm phép sao? Tôi thấy nó giống quỷ kiếm hơn. Dù giờ không phải lúc làm vậy, nhưng tôi vẫn không thể không say mê trước vẻ đẹp của thanh kiếm, cho dù nó trông hắc ám như thế.

“Con thua,” Tôi tuyên bố đầu hàng.

Gus chắc hẳn đã suy nghĩ rất nhiều về việc này, nhưng tôi thậm chí còn chẳng thể quyết định xem mình có cố tình thua được hay không nữa. Kể cả sau khi đã nghĩ ra một kế hoạch, kể cả sau khi đã cố hết sức… tôi vẫn phải cay đắng chấp nhận rằng, nếu phải đọ về kỹ năng kiếm thuật thuần tuý, tôi vẫn không thể nào đánh bại được Blood.

“Làm tốt lắm,” Blood nói. “Chà, khó phết nhỉ. Không có cơ bắp đúng là bất lợi thật.” Trận đấu đã kết thúc, ông ấy tra lại thanh kiếm vào bao.

Giống như mọi lần, tôi vẫn chẳng biết phải đáp lại ông ấy kiểu gì, dù đã hiểu ý ông. Ngay khi tôi vừa định mở miệng, một giọng nói lạnh thấu xương vang lên. “Blood?”

“Éc! Mary…”

“Éc? Sao anh lại trả lời em như vậy.”

Mary đang chống tay bên hông và lườm Blood, sắc mặt cô ấy rõ ràng là đang rất tức giận. Vì là xác ướp nên Mary không còn có nhãn cầu nữa. Điều đó lại càng khiến cho cô ấy trông đáng sợ hơn bội phần.

“Em bảo anh không được dùng chiêu đó nữa rồi mà, phải không?”

Chiêu đó? Không được dùng nữa?

“Ư—Ưm… ý em là sao?”

“Đừng có mà giả ngơ! Cái chiêu bắt kiếm đối thủ bằng xương sườn của anh đấy!”

“Ừ, nhưng… đằng nào anh cũng còn có nội tạng nữa đâu.”

“Hả?!” Tôi hét lên, bất ngờ. “Blood, chú đã làm vậy hồi còn sống sao?!”

“Phải đó!” Mary vẫn đang nổi giận đùng đùng. “Con có tin được không?!”

Tôi lắc đầu. Đến chịu với ông ấy.

Tôi đã nghĩ rằng chỉ undead mới có thể thực hiện chiêu thức đó, nhưng rồi tôi chợt nhớ ra undead không bao giờ tiến bộ. Trừ một số ít ngoại lệ, tất cả những đòn tấn công và khả năng của họ đều sẽ giống như hồi còn sống. Nói cách khác, Blood sẽ không thể làm một việc điên rồ như vậy trừ khi ông ấy đã từng thực hiện nó từ trước khi chết.

“Lúc đó anh ta đang đối mặt với một con quỷ cầm thanh liễu kiếm đã được yểm Từ Ngữ Penetratus.”

[TN: Penetratus (penetrate): xuyên thấu]

“Phải, tên đó rất nhanh nhẹn cũng như giỏi dùng vũ khí. Hắn né được ta và trông có vẻ đang nhắm vào Mary, nên dĩ nhiên ta—”

Dĩ nhiên?!”

Ông ấy dĩ nhiên để cho mình bị đâm vào người, giữ lấy thanh kiếm của con quỷ bằng xương sườn, vật nó ngã xuống đất rồi chém bay đầu nó? Chẳng có người nào đầu óc bình thường có thể coi đó là chuyện dĩ nhiên phải làm cả. Chỉ có Chiến Tinh mới có thể làm vậy mà thôi.

“M-May là chú ấy sống sót…”

“Nếu không có giáng phước của ta thì anh ta đã chết lâu rồi!”

“Phải, anh tin tưởng em! Vậy nên anh mới làm vậy chứ!”

Trời, đây đúng là chiến thuật chỉ có thể thực hiện khi có đồng đội. Và ông ấy làm vậy cốt vẫn là để bảo vệ Mary.

“Cái gì cơ! Em tưởng anh đã chết ngay lúc đó rồi cơ! Lúc đó em đã lo lắm có biết không! Nào, chẳng phải em đã bảo anh không được làm vậy nữa rồi còn gì?!” Hiếm khi nào tôi thấy Mary nổi giận với ai đó như vậy. Tôi hiểu vì sao Blood lại làm vậy, nhưng tôi cũng hiểu được cảm xúc của Mary.

Thôi nào, Blood. Tất nhiên là cô ấy sẽ giận rồi.

Tôi bật cười khúc khích. Tôi cũng chẳng biết phải đáp lại cái tình huống này kiểu gì. Thế là tôi ngồi nhìn Blood bị mắng mỏ một lúc. Dù không có nhiều kinh nghiệm với các mối quan hệ nhưng tôi cũng không phải là một tên ngốc. Có câu thành ngữ này ‘đừng có nhúng mũi vào chuyện người khác’ mà.

Blood giả vờ hắng giọng thật lớn. “À thì. Will, dù con không đánh bại được ta, nhưng nếu con giỏi thế này thì cũng không có vấn đề gì. Dù con không đánh bại được ta. Dù con không đánh bại được ta!”

“Đừng có nói vậy nữa! Khó chịu quá!”

Chết tiệt! Làm sao mà tôi có thể đoán trước được cái chiêu dị thường đó chứ?! Tôi đã cẩn thận nghĩ chiến thuật từ trước—cách xử lý sức mạnh từ thanh cự kiếm của ông ấy, cách lợi dụng việc người ông ấy nhẹ cân, tất cả những thứ đó—tôi đã thực hiện được hết, để rồi bị lật ngược thế cờ vào giây cuối cùng!

Blood cười to. “Nói thử xem giờ con cảm thấy thế nào nào?”

“Gaaahhhh! Lần đối đầu tới con sẽ đập chú ra bã luôn!”

Và rồi tôi sẽ nói, “Sao? Sao? Giờ chú cảm thấy thế nào nào?” Thẳng vào cái mặt ngốc nghếch của ông!

Ông ấy vẫn tiếp tục cười. “Tốt lắm, tốt lắm. Phải thế mới được chứ, nhóc Willie à…”

“Thôi, đủ rồi đấy!” Mary nói rồi tát một phát vào bên đầu ông ấy.

“Úi!”

Hay lắm. Đáng đời chưa!

“Trời ơi! Hai người làm ơn nghiêm túc hơn tí được không?!” Cô ấy cũng nổi giận với cả tôi nữa sao. “Nào! Nói đi!”

“Được rồi, được rồi mà…” Blood hầm hừ. “À thì, ừm. Nếu ta mà có tuyệt kỹ hay bí thuật nào đó, thì ta đã dạy con từ lâu rồi.”

“Chú không có sao?”

“Không,” ông ấy thẳng thắn nói rồi nhún vai. “Con và ta có phong cách chiến đấu khác nhau. Ta sẽ không biến con thành bản sao của mình. Vậy nên những kỹ thuật hữu dụng với ta sẽ không có ích đối với con. Với lại, như ta đã từng nói đó, kỹ thuật chiến đấu phụ thuộc vào hoàn cảnh. Con không thể chỉ phụ thuộc vào một cái được.” Blood nói một cách bình tĩnh và tự tin. Tôi có thể cảm thấy khí chất của một chiến binh thiện chiến toát lên từ ông ấy.

“Cái quan trọng nhất là những thứ căn bản. Hãy nhớ lấy những gì ta đã dạy con và sẵn sàng áp dụng chúng vào mọi lúc.” Ông ấy cụng nắm đấm vào miếng giáp ngực của tôi và giữ nó ở đó. Mary mỉm cười nhìn chúng tôi. “Ta và Mary… Chúng ta đã dạy con tất cả những thứ quan trọng cần phải biết rồi.”

Nắm tay của ông ấy không có hơi ấm. Nhưng tôi thấy như mình có thể cảm nhận được sự ấm áp toả ra từ nó, lấp đầy lấy ngực tôi.

Vậy nên tôi gom chút can đảm và đáp lại với niềm kiêu hãnh và nụ cười trên môi. “Cảm ơn Cha. Cảm ơn Mẹ!”

Blood cười lớn. “’Cha’ sao? Ta cũng chưa nghĩ đến việc này. Có lẽ mình đúng là cha thật.”

“Tất nhiên là vậy rồi,” Mary nói. Tiếng cười của cô nhỏ nhẹ và duyên dáng.

Tôi bắt đầu cảm thấy hơi xấu hổ, và vô thức gãi má mình. Cả ba chúng tôi cùng nhau cười một lúc.

Tôi cảm nhận được một cảm giác thân thuộc. Cứ nghĩ đến việc khi xuân tới mình sẽ phải rời xa bọn họ là tôi lại thấy không yên.

“Được, hay thế này đi,” Blood nói sau khi chúng tôi cười xong. “Ta không dạy con được tuyệt kỹ gì, nhưng, ưm, hay ta tặng con thứ gì đó để đánh dấu sự trưởng thành nhé?”

Tôi bối rối nhìn ông ấy.

“Ta tặng con cái này.”

Blood tháo dây đeo kiếm, rồi đưa cho tôi thanh kiếm phép thuật mà ông đã dùng để kết thúc trận đấu vừa rồi: thanh kiếm một tay màu đen nhám trông hiểm độc và cuốn hút kia. “Đây là thanh quỷ kiếm mạnh nhất mà ta có.”

Mạnh nhất? Trong tất cả những thanh ông ấy có sao? Nhưng… Tôi tưởng…

“Con có thắng đâu…”

“Ta nói là để đánh dấu sự trưởng thành của con còn gì. Nào, rút nó ra đi.” Ông ấy đặt cả thanh kiếm cùng với dây đeo vào tay tôi.

Tôi chần chừ cuốn dây đeo quanh người, rồi trong khi hơi lo lắng, tôi rút thanh kiếm khỏi bao. Lưỡi kiếm có màu đen nhám với hai cạnh sắc. Sức nặng của nó được dồn về phía đuôi kiếm, phần dày và rộng hơn những chỗ khác một chút. Tôi nghĩ nó sẽ cắt tốt lắm đây. Những hoa tiết trang trí thanh kiếm khiến nó có cảm giác cấm kị, và hoa văn chạy dọc lưỡi kiếm cũng đem lại cho nó một vẻ đẹp quyến rũ.

“Tên nó là Phàm Ăn (Overeater). Đây là một trong những thanh quỷ kiếm tốt nhất. Nó có thể chém hạ bất cứ thứ gì, dù có là Echo của thần đi nữa, miễn là con chém trúng. Những Từ Ngữ được khắc trên nó khá là khó để giải nghĩa, nhưng ta có thể tóm gọn tác dụng của nó trong một câu,” Blood nói một cách hiển nhiên. “Khi dùng thanh kiếm này chém sinh vật sống, nó sẽ hồi phục sinh lực cho con. Con càng chém nhiều thì sẽ càng hồi phục nhiều.”

Hở? “Đợi đã, cái gì cơ? Con có nghe nhầm không vậy?”

“Để ta nói lại cho. Khi dùng thanh kiếm này chém sinh vật sống, nó sẽ hồi phục sinh lực cho con. Con càng chém nhiều thì sẽ càng hồi phục nhiều. Con không nghe nhầm đâu. Khi cận chiến, cho dù con có suy nghĩ vẩn vơ trong khi vung vẩy nó tuỳ ý đi chăng nữa. Con vẫn sẽ là người sống sót sau cùng.”

Tôi tái mặt đi sau khi hiểu ý ông ấy.

“Con là một đứa thông minh. Chắc hẳn con cũng đã hiểu rồi, nhưng… ta không muốn con sử dụng thứ này trừ khi thực sự cần thiết. Đừng dựa dẫm vào nó,” Blood tiếp tục nói, vẫn với tông giọng đều đều đó.

“Nó sẽ khiến con cảm thấy mình mạnh mẽ, nhưng đó không phải là loại kiếm giúp rèn rũa tinh thần của người dùng. Nếu con dựa dẫm vào nó, sớm muộn gì con cũng sẽ trở nên lệ thuộc vào nó. Con sẽ bắt đầu thấy ảo tưởng về kiếm thuật của mình, và nó sẽ chẳng còn được như ngày xưa nữa. Rồi con sẽ trở nên kiêu ngạo, và sớm muộn gì con cũng sẽ gặp một đối thủ giỏi hơn hẳn con, hoặc bị kẻ khác đầu độc, hoặc bị cung thủ bao vây từ đằng xa, và thế là con lại quay trở về với vòng luân hồi số mệnh. Đây chính là lý do khiến nó thực sự là một thanh quỷ kiếm.”

“Còn ta thì là undead. Ta vốn đã chẳng có tí sinh lực nào rồi, nên thứ này chẳng có tác dụng gì. Chẳng khác gì đồ bỏ đi cả. Vậy nên ta trao nó lại cho con. Bất chấp những gì vừa nói, ta tin rằng con sẽ ổn thôi. Con biết phải sử dụng nó khi nào mà.”

Mary gật đầu đồng tình. Cả hai người họ đều tin tưởng rằng tôi có thể sử dụng thứ vũ khí đáng sợ này. Những ký ức từ kiếp trước thoáng hiện lên trong tâm trí, khiến tim tôi thắt lại một chút. Liệu tôi có thực sự tuyệt vời như họ nghĩ không?

“Giờ thì. Khi một chiến binh trao lại thanh quỷ kiếm của mình, theo phong tục thì anh ta sẽ phải kể câu chuyện về nó! Và ta cũng không định phá vỡ tập tục cổ xưa này đâu. Nên ta cùng nói về thanh kiếm này nhé!” Blood nói với giọng tươi tỉnh, như để xoá đi bầu không khí u ám đang bao trùm lấy chúng tôi. “Và tất nhiên là ta cũng sẽ nói về quá khứ xoay quanh nó. Quá khứ của chúng ta. Quá khứ của con. Quá khứ mà con đã luôn nóng lòng muốn nghe.”

Tôi không thể tin là mình sắp sửa tìm ra sự thật. Tôi đã suy nghĩ về nó lâu lắm rồi.

“Blood…” Tôi thốt lên, không biết nói gì.

Blood nhìn Mary. Cô ấy mỉm cười gật đầu. “Giờ con đã là một người đàn ông rồi, Will,” cô ấy nói.

“Ta đã hứa sẽ nói khi nào con lớn lên,” Blood tiếp tục. “Và con đã quá đủ lớn rồi, cả về cơ thể lẫn trái tim. Sẽ mất một lúc đấy, nhưng ta sẽ nói cho con nghe tất cả. Đây là câu chuyện về vua của những vua quỷ, kẻ đã dã tâm xâm chiếm lục địa này: Thượng Vương Vĩnh Hằng. Đây là câu chuyện về cái chết của vô số vị anh hùng. Đây là câu chuyện về thất bại của chúng ta. Đây là câu chuyện về cái chết của chúng ta—”

Một ngọn gió buốt thổi qua chỗ chúng tôi từ phía nghĩa trang dưới chân đồi.

“—và cũng là lý do vì sao con lại lớn lên ở nơi này.”

Dù tên quỷ vương đó có vô số danh hiệu, không ai biết tên thật của hắn. Hắn được gọi là Kiếm Quỷ Bất Tử, Vua của Vua, Cái Ác Thuần Khiết, Bóng Tối Bất Tận, Kỵ Sĩ Hỗn Mang, Kẻ Cười Khúc Khích…

Thượng Vương Vĩnh Hằng.

Hai trăm năm trước, lục địa yên bình Southmark đã bị xâm lược bởi tên quỷ vương với danh hiệu đó, kẻ thống lĩnh một đội quân quỷ hùng hậu.

“Đây là một thảm hoạ toàn cầu được gây ra bởi những tên quỷ vương dưới Địa Ngục,” Mary nói. “Chúng có dã tâm xâm chiếm mảnh đất này và đã kiên nhẫn chờ đợi thời cơ để hành động.”

“Những tên quỷ cấp cao mà chúng ta chẳng bao giờ muốn phải chạm mặt. Vua, Tướng, đủ các loại quỷ—chúng đều đồng loạt xuất hiện đột ngột.”

Những tên quỷ vương đã phối hợp với nhau để gây ra một thảm hoạ khủng khiếp. Để cho dễ tưởng tượng hơn, thì con vraskus mà tôi đã từng đánh bại được xếp vào cấp Chỉ Huy. Cấp tiếp theo là cấp Tướng, và trên đó nữa thì là Vua.

Với kinh nghiệm sau khi đối đầu với con vraskus, tôi nghĩ mình có thể xử lý một tên Tướng với lũ Lính xung quanh, nếu như tôi chịu chấp nhận rủi ro lớn. Nhưng đối với một tên Vua thì chắc tôi sẽ chẳng có cơ hội đâu, nếu như không nghĩ đến mấy tình huống không thực tiễn kiểu như đấu một đối một với hắn.

Nếu những con quỷ như vậy mà đột nhiên xuất hiện đông như kiến cỏ thì cũng chẳng lạ gì khi tình hình xấu đi ngay lập tức. Trong xã hội đâu phải ai cũng được huấn luyện chiến đấu như tôi đâu. Và cho dù có kinh nghiệm chiến đấu đi nữa thì ta vẫn phải bỏ thời gian và sức lực ra thì mới hạ được một đám Lính kia.

“Đó là chưa kể,” Blood nói tiếp, “đám quỷ Tướng và Vua đã xâm lược thế giới của chúng ta còn thực hiện nhiều nghi lễ lớn cho thần của bọn chúng, thần không gian. Chúng đã hiến tế một số lượng lớn máu và thịt cho hắn ta. Chắc con đã học địa lý từ Gus rồi, nhưng, ưm… ta khuyên con đừng nên nghĩ rằng mọi thứ vẫn như xưa. Sẽ chẳng lạ gì nếu mặt đất xuất hiện những hố to và trở thành biển, hay biển cạn đi và trở thành đất liền đâu.”

“Cứ như thể bọn chúng đã đợi cho chuyện này bắt đầu,” Mary nói, “thuộc hạ của thần bạo ngược, Illtreat, và thần undeath, Stagnate, cũng đồng loạt hành động ở khắp mọi nơi trên thế giới. Các thiện thần đã phải bỏ ra rất nhiều công sức để ngăn chặn chúng. Đã có nhiều trận chiến như vậy xảy ra, ác liệt đến nỗi cả bản đồ cũng bị thay đổi. Thông tin lúc ấy trở nên hỗn độn và rối rắm. Các vùng hoàn toàn không còn có thể liên lạc với nhau được nữa.”

Tôi khó mà tưởng tượng được sự hỗn loạn ở quy mô như vậy. Mà nói tóm lại thì, thế giới đã trở thành một mớ hỗn độn.

“…Vì vậy mà chúng ta lúc đó cũng chẳng biết những lục địa khác ra làm sao,” Blood nói. “Bọn ta chỉ biết có mỗi Thượng Vương, kẻ đang làm loạn ở Southmark mà thôi.”

“Hắn có nhiều tên gọi đáng lo ngại nhỉ.” Tôi nói.

“Đúng vậy. Tên đó hẳn phải có vấn đề về đầu óc, và không chỉ có vậy đâu. Ngoại hình của hắn thì cũng không có gì đáng nói—chỉ là một thằng nhóc với đôi mắt trông tàn bạo mà thôi. Nhưng…”

Nhưng?

“Đầu tiên, khi máu hắn đổ ra, nó sẽ biến thành quỷ cấp Lính. Khi xác thịt hắn bị cắt ra, nó sẽ biến thành quỷ cấp Chỉ Huy. Hắn có thể tạo ra bọn chúng một cách vô tận.”

“Đợi đã, con có nghe nhầm không vậy?”

“Ta có thể nói lại nếu con muốn.”

“Hack…”

“Hack?”

“Hắn… đang gian lận còn gì!” Hắn có thể tăng quân số của mình vô tận sao? Cái trò đùa nhảm nhí kiểu gì thế này?!

“Đó là chưa kể chỉ có đao kiếm mới có thể đả thương hắn. Dù có bị bắn bằng phép thuật hay tên nỏ đi chăng nữa, hắn vẫn chẳng bị xước xát tí nào. Và không chỉ có vậy,” Blood thở dài, “thanh kiếm ưa thích của hắn chính là thanh Phàm Ăn này.”

Tôi chớp mắt.

“Con hiểu rồi chứ. Tên đó điên rồ hết chỗ nói. Hắn cứ vừa cười khúc khích vừa chém hạ kẻ thù cũng như bị kẻ thù chém, vừa làm vừa gia tăng quân số.”

“Con đến cạn lời rồi.” Đúng là một tên hacker.

Mary nói tiếp. “Lý do hắn được gọi là Thượng Vương, nghĩa là Vua của Vua, chính là vì chiến công của hắn trên chiến trường vượt trội hơn tất thảy những quỷ cấp Vua khác. Nó vượt hẳn khỏi mọi chuẩn mực thông thường.”

Rồi cô hạ giọng xuống lẩm bẩm. “Rất nhiều thành phố đã bị đội quân quỷ tàn phá. Đây cũng là một trong số chúng. Thành phố này là một trung tâm giao thông đường thuỷ quan trọng, nhưng dù đã được cả con người lẫn dwarf hợp lực bảo vệ, nó vẫn chỉ trụ được có vài ngày trước khi thất thủ.”

Cô quay sang nhìn thành phố đổ nát với một ánh mắt xa xăm. “Và đây chính là thành phố nơi Thượng Vương trú ngụ và tạo ra quỷ. Chúng chiếm quyền kiểm soát mọi tuyến giao thông đường thuỷ quanh đó. Những chiếc thuyền chứa đầy quỷ cấp Lính và Chỉ Huy đi theo đường thuỷ để tấn công những khu định cư ở khắp nơi. Hết ngày này đến ngày khác, đêm này đến đêm khác, chúng cứ đốt phá và chém giết. Bởi vì có quá nhiều người tị nạn, những thành phố vẫn còn an toàn lại phải đối mặt với xung đột nội bộ. Có những lúc họ không còn có thể chứa hết người được và phải đuổi bớt đi. Nhiều cuộc bạo loạn đã nổi ra. Vô số người bạo loạn bị tàn sát…”

Chỉ nghe thôi đã thấy phát ốm rồi.

“Không ai có thể giết hắn. Ai cũng nghĩ rằng sớm muộn rồi Southmark cũng sẽ bị thôn tính. Và không chỉ có vậy, bàn tay của Thượng Vương sẽ còn vươn xa hơn nữa, qua cả eo biển chia cắt Southmark với lục địa Grassland phía bắc. Tất cả mọi người gần như đã chấp nhận điều đó,” Mary mỉm cười, “nhưng rồi Gus—Hiền Giả Lang Thang Augustus—tuyên bố rằng giờ đã đến lúc phản công, và đưa ra một kế hoạch để tiêu diệt Thượng Vương.”

Tôi trố mắt ra. “Giờ đã đến lúc? Đợi đã. Thượng Vương được bao quanh bởi một đội quân bất tận, hắn ta không thể bị giết bởi tên hay phép thuật, và đao kiếm, thứ duy nhất có thể đả thương hắn, thì lại khiến cho máu thịt của hắn sản sinh ra quỷ. Chưa kể hắn còn có một thanh quỷ kiếm giúp hồi phục hắn mỗi khi tấn công nữa.”

“Phải.”

“Tiêu diệt hắn… Bằng cách nào? Mà ai sẽ có thể giết hắn đây—hửm.” Tôi ngừng nói. Có thứ gì đó lờ mờ xuất hiện trong đầu. Hình như tôi sắp đoán ra rồi.

Tôi nghĩ lại từ đầu. Một đội quân quỷ. Mũi tên và phép thuật không có tác dụng, chỉ có kiếm thôi. Máu và xác thịt biến thành quỷ. Quỷ kiếm. Thành phố. Thành phố ngầm. Kỹ thuật chiến đấu của Blood. Giáng phước của Mary. Chiến thuật của Gus.

“Aha.” Một ý tưởng loé lên trong đầu tôi. “Ra rồi.”

Phải. Phải, ra là vậy. Thế này thì sẽ có cơ hội. Hắn có thể bị giết, nếu như ta thực hiện đúng cách.

Ra rồi nghĩa là sao?”

“Không lẽ con đoán ra rồi sao?”

“Vâng. Có lẽ vậy.” Tôi chạm tay vào thanh Phàm Ăn mình đang đeo bên hông. Theo lý thuyết thì cách này sẽ có hiệu quả. Hắn có thể bị giết theo cách này. “Gus chắc hẳn định điều một tổ đội tinh nhuệ xâm nhập vào thành phố này thông qua đường hầm.”

Thành phố này có một hệ thống đường ngầm phức tạp mà người dwarf từng sinh sống. Có lẽ ở đây cũng sẽ có cả những lối đi bí mật nữa, nhưng tôi không có khả năng tìm ra chúng. Nếu đi theo những lối bí mật này, thì họ sẽ có thể tránh được lực lượng quỷ và tấn công thẳng vào trung tâm.

“Có lẽ ông ấy cũng đã dùng một loại phép thuật tìm kiếm nào đó để xác định được vị trí của tên Thượng Vương từ trước. Đối với Gus thì việc này chắc cũng chẳng khó khăn gì.” Tôi có cảm giác Mary và Blood đang rất ngạc nhiên. Có lẽ đến đây thì tôi vẫn nói đúng rồi. “Và rồi—”

Tôi đặt tay lên cằm và nghĩ lại ý tưởng vừa loé lên trong đầu mình một lần nữa. Vấn đề là làm thế nào để giết hắn. Mũi tên sẽ chỉ bị nẩy bật lại, phép thuật còn chẳng làm hắn xước xát. Ta có thể dùng kiếm chém hắn, nhưng nếu vậy thì lũ quỷ sẽ liên tục được sinh ra, và nếu ta chỉ cần bị dính một đòn từ thanh quỷ kiếm của hắn, thì những vết thương trên người hắn sẽ hồi phục lại hết. Nếu vậy thì chỉ có một cách đối phó.

“Cướp thanh quỷ kiếm của hắn trong lúc chiến đấu.”

Theo như tôi được nghe thì thanh Phàm Ăn này sẽ hồi phục sinh lực của ta mỗi khi chém vào đối phương. Dựa theo tên của nó, thì có lẽ thanh kiếm này hút sinh lực từ đối phương hay gì đó tương tự. Gốc rễ vấn đề chính là vì hắn có thanh kiếm này.

Kẻ thù chỉ có thể bị chém thương, còn thanh kiếm đó thì lại giúp hắn hồi phục vết thương khi chém ta, cũng như tạo ra vô số tên quỷ lâu la khác. Không có cách nào chiến thắng được. Nhưng thanh quỷ kiếm, vốn là một trong những nguyên nhân của cái tình huống “không thể chiến thắng” này, lại chỉ là một đồ vật như bao thứ khác, có thể bị đổi chủ hoặc đánh cắp. Nó không phải là một khả năng cố hữu của Thượng Vương. Không phải là một thứ hắn sinh ra đã có.

“Một khi ta trộm được thanh quỷ kiếm của hắn, chính đặc tính của tên Thượng Vương sẽ khiến hắn gặp bất lợi.” Ta càng chém hắn thì lũ quỷ lâu la sẽ càng được sản sinh nhiều, giúp ta hồi phục nhiều hơn nữa. Chẳng phải Blood đã từng nói rằng khi chiến đấu, ta chỉ cần vung thanh kiếm này tuỳ ý thì cuối cùng vẫn sẽ là người chiến thắng còn gì.

Ta sẽ có thể chém Thượng Vương, dùng bọn quỷ yếu ớt sinh ra từ hắn để hồi phục. Còn mặt khác, tên Thượng Vương sẽ không thể hồi phục được nữa sau khi mất thanh quỷ kiếm.

“Nếu phải đọ về sức chịu đựng thì chắc chắn Thượng Vương sẽ là kẻ phải ngã xuống trước…” Tôi không ngừng lẩm bẩm suy nghĩ. “Còn về cách đánh cắp nó… Đầu tiên, Gus sẽ dọn sạch những tên lâu la quanh hắn bằng một phép thuật diện rộng. Thượng Vương không thể bị phép thuật đả thương nên sẽ không có vấn đề gì.”

Tiếp đó ta chỉ cần khiến hắn chiến đấu một đối một, dù chỉ là tạm thời cũng không sao. “Rồi Blood sẽ lao vào tấn công. Còn Mary sẽ dùng giáng phước để hồi phục cho cả cha lẫn Thượng Vương. Như vậy sẽ không có tên quỷ nào được sinh ra nữa.” Nếu máu thịt của hắn có thể biến thành quỷ, thì ta chỉ cần hồi phục vết thương là xong. Mục đích của bước này không phải là để đả thương hắn—mà là để cướp được vũ khí của hắn.

“Ta có lẽ sẽ cần người giúp đỡ để chặn lại đám quỷ tấn công từ bên ngoài. Khoảng vài chục… Không, có lẽ là một trăm người? Những người này cũng sẽ là các chiến binh tài giỏi ưu tú, nhưng ta vẫn không thể xem thường số lượng kẻ thù vây quanh họ được. Lực lượng của chúng ta sẽ bị bào mòn dần.

“Và rồi, Blood, cha sẽ dùng trò xương sườn của mình, hoặc đánh vật với hắn, hoặc chém phăng ngón tay hay tay hắn ta, tóm lại là làm gì cũng được, miễn là cướp được thanh quỷ kiếm khỏi tay hắn. Bước này chắc chắn đã thành công.”

“Này, đợi đã,” Blood nói. “Sao con lại chắc chắn như vậy?”

“Chính việc cha có thanh quỷ kiếm này đã đủ chứng minh rằng cha đã cướp được nó phải không?” Blood im lặng. Có vẻ tôi nói đúng rồi. “Và thế là chiếu tướng.”

Khả năng của Thượng Vương bất công đến nỗi hắn chẳng khác gì đang gian lận cả, nhưng về lý thuyết thì hắn có thể bị giết theo cách này. Chắc chắn Gus đã không bỏ lỡ một cơ hội như vậy. Ông ấy đã tập hợp một lực lượng tinh nhuệ, và tiến hành kế hoạch thành công.

“Thượng Vương… đã bị giết, chắc vậy. Nhưng vẫn còn lại một quân đoàn quỷ lúc nhúc. Đủ để đè bẹp tiểu đội của chúng ta…” Và rồi mọi người đều thiệt mạng. Nói tóm lại là đồng quy vu tận. Đúng là một kết cục buồn. Nhưng dù vậy, lục địa vẫn đã được cứu—

“Không, Will,” Blood ngắt lời tôi.

Sao vậy?

“Con đúng là một thiên tài. Giờ ta chắc chắn hơn bao giờ hết. Nhưng con đã kết luận,” Blood cay đắng nói, “sai rồi.” Ông ấy trông như đang căm ghét chính bản thân mình.

“Chúng ta… Ta… không thể giết được Thượng Vương.” Lời nói của ông chứa đầy sự thất vọng và bất lực.

“Cha… không thể giết được hắn?”

Blood đang cúi đầu, nhìn xuống đất. Mary gật đầu và trả lời câu hỏi của tôi.

“Will, con đã tưởng tượng đúng rồi. Tất cả suy đoán của con về chiến lược mà Gus đã đề ra đều chính xác đến đáng ngạc nhiên. Đúng như con nghĩ, Gus đã xem xét các khả năng để giết Thượng Vương cũng như tận dụng tất cả những yếu tố mà ông ấy có thể biết được. Và có thể nói là kế hoạch của ông ấy đã thành công,” Mary bình thản nói.

“Nhưng…” Giọng cô nghe xa xăm, cứ như thể cô đang hướng mắt nhìn thứ gì đó đằng xa. “Nhưng Thượng Vương còn hơn cả những gì Gus biết. Hắn ta là một con quái vật vượt qua cả những suy đoán của ông ấy.”

Giờ thì tôi cạn lời thật sự rồi. Đến nước này thì gọi hắn là kẻ gian lận cũng chẳng đủ nữa. Hắn là cái giống gì vậy?

“Thượng Vương vứt bỏ ngoại hình trẻ con của mình đi và bộc lộ bản chất thực sự của hắn, với hình dáng của một chiến binh gớm ghiếc và ghê tởm. Và rồi, ưm… ư…” Mary ấp úng, cứ như thể cô ấy khó lòng nói được hết.

Blood nói nốt cho cô. “Khi tên Thượng Vương nghiêm túc, hắn là một kiếm sĩ còn giỏi hơn cả ta.” Ông ấy đang nhìn về đằng xa. Không biết có phải Blood đang hồi tưởng lại trận chiến của ông với Thượng Vương không.

Ông ấy nói tiếp. “Chẳng thứ gì có tác dụng với hắn cả. Ta đã từng đấu với những đối thủ to như thế nhiều lần, nhưng đây là lần đầu tiên trong đời ta chẳng thể làm được gì hắn ta.”

Thật không thể tưởng tượng được. Blood không đọ được với hắn sao? Kỹ năng của tên đó đã ở tầm nào vậy? Liệu con người cần phải luyện tập kiểu gì, và nhiều đến mức nào thì mới có thể chạm đến một tầm cao khó tin như vậy đây?

“Thanh quỷ kiếm của ta chỉ toàn chém được không khí, còn hắn thì đánh ta tơi bời bằng cái thanh quỷ kiếm vớ vẩn nào đó hắn gọi ra bằng Từ Ngữ Triệu Hồi. Trong khi đó thì đồng minh của ta ngoài kia đang dần bị lũ quỷ tàn sát.” Ông ấy vừa nói vừa cười một cách gượng gạo, cứ như thể đó là một cơn ác mộng nhục nhã vậy. “Ta có thể ngồi cả ngày để viện cớ. Hắn là thủ lĩnh của đám quỷ. Vua của Vua. Cơ thể hắn có những khả năng mà ta chưa từng thấy bao giờ. Thanh quỷ kiếm mà ta cướp được là một thanh kiếm một tay, được sử dụng khác với thanh song cự kiếm mà ta thường dùng. Cũng như đủ các lý do trên đời khác nữa. Nhưng con biết không? Ta đã được hỗ trợ quá đủ rồi. Ta có phép thuật của Gus, giáng phước của Mary. Tên Thượng Vương cũng đã bị thương kha khá rồi, nếu xét từ hình dạng lúc là trẻ con của hắn.”

Đối thủ của ông ấy cũng có thể viện ra đủ cớ giống như ông. Những trận chiến trong thực tế thường lúc nào cũng như vậy, Blood rầu rĩ nói với tôi. “Và hắn cũng chẳng hơn ta nhiều. Chỉ một chút thôi. Có lẽ chỉ hơn một bậc mà thôi. Cao hơn một bậc, tới một tầm cao mà ta không thể với tới được khi còn sống.”

Có lẽ điều này đã để lại một vết sẹo sâu trong tim Blood. Tôi chưa bao giờ thấy ông ấy nói chuyện buồn rầu như thế này. Bình thường lúc nào ông ấy cũng luôn vui vẻ, hoạt bát.

“Cho đến tận bây giờ ta vẫn nghĩ về nó. Về những thứ ta còn thiếu, những điều ta đã có thể làm lúc đó…”

Mary im lắng nhìn xuống. Dường như không một lời nào của cô có thể giúp an ủi ông.

“Nhưng đã quá trễ rồi. Con cũng biết rồi đó. Thanh kiếm của ta chỉ vươn được tới mức này mà thôi.”

Undead không thể tiến bộ được.

Dù Blood có khổ tâm suy nghĩ đến thế nào, dù ông có vung kiếm nhiều đến mức nào, ông ấy vẫn sẽ không bao giờ bước được nấc thang cuối cùng, để đến được tới tầm cao nơi Thượng Vương đứng.

Blood im lặng. Sau một lúc, Mary đoán rằng ông ấy không muốn nói nữa, và nói nốt phần còn lại. “Khi chúng ta trông có vẻ như sắp thua, Gus và ta đã vận dụng hết tất cả các kỹ năng có thể để phong ấn Thượng Vương. Đó là điều cuối cùng chúng ta có thể làm.”

Vậy nghĩa là họ đã từ bỏ khả năng Blood có thể chiến thắng. Tôi biết rõ rằng cả ba người họ đều rất tin tưởng lẫn nhau, cũng như tôn trọng tính cách và kỹ năng của nhau. Lẽ ra đây phải là lúc họ tin tưởng vào tiềm năng của Blood, tin rằng ông ấy có thể làm được. Khi hai người họ hành động như thể muốn nói “Anh không làm được à?” Liệu lúc đó ông ấy đã cảm thấy như thế nào?

“May thay… chúng ta đã thành công. Khi Thượng Vương bị phép thuật của Gus trói buộc, một phép màu của Mater đã chẻ đôi mặt đất và khiến hắn bị một khe nứt khổng lồ nuốt chửng. Chúng ta đã phong ấn hắn sâu dưới lòng đất.”

Đó là cái kết của Thượng Vương, kẻ đã chinh phục phần lớn lục địa này.

“Chúng ta cũng biết rằng đây chỉ là câu giờ mà thôi. Trong đám quỷ, có nhiều pháp sư sử dụng thành thạo Từ Ngữ, cũng như những tu sĩ mạnh mẽ phục vụ thần không gian. Những đồng đội giúp bảo vệ vòng ngoài cho chúng ta đã bị hạ gục hết rồi, sớm muộn gì lũ quỷ cũng tràn vào thôi.”

Và sau khi ba người họ cũng bị đánh bại, thì sao?

“Rồi sau khi lũ quỷ tập hợp lại, chúng sẽ có thừa thời gian để tìm cách phá vỡ phong ấn của Thượng Vương. Nỗ lực tuyệt vọng cuối cùng của chúng ta sẽ trở nên vô nghĩa.” Giọng cô chất chứa đầy nỗi tuyệt vọng và hối hận. “Nói gì thì nói, vào những thời khắc cuối cùng, chúng ta đã không thể tin vào Blood.”

Dù khả năng chiến thắng có thấp đến mức nào, cho đến tận giây phút cuối cùng, lẽ ra họ vẫn phải tin rằng lưỡi kiếm của Blood sẽ chém chúng hắn. Giọng nói của Mary nói rõ lên nỗi hối hận của cô.

“Và rồi…”

Một cơn gió lạnh thổi tới. Chúng tôi đã đứng nói lâu đến mức giờ tôi thấy lạnh thấu xương rồi.

“Và rồi, cứ như để chế nhạo chúng ta…”

Tôi chợt rùng mình.

“Một Echo của thần undeath, Stagnate, xuất hiện trước chúng ta.’

Một Echo. Hiện thân của thần…

“Những ác thần không phải là một khối đoàn kết. Chúng đều hành động với những quan điểm khác nhau, và chỉ bắt tay phối hợp khi có cùng một mục đích… và ngược lại.”

“Thần undeath có lẽ cũng chẳng ưa gì Thượng Vương.” Blood trông có vẻ đã sẵn sàng nói tiếp được rồi. “Hắn ta quá mạnh. Dù có là Echo của thần đi nữa, Thượng Vương với thanh kiếm Phàm Ăn trong tay vẫn có thể vừa chém chết hắn vừa cười khúc khích.”

Rồi sau khi Thượng Vương chinh phục toàn bộ lục địa Southmark dưới danh nghĩa thuộc hạ của Dyrhygma, bàn tay tham lam của hắn sẽ tiếp tục vươn tới những nơi tiếp theo. Đội quân càng ngày càng đông đảo của hắn rồi sẽ chinh phục được lục địa thứ hai, và có thể là cả thế giới. Và con quỷ, con quái vật có thể làm được chuyện này, là một kẻ mà cả thần thánh cũng phải vất vả tìm cách tiêu diệt.

“Có thể nói là thần undeath còn thấy vui khi Thượng Vương bị phong ấn là đằng khác. Vậy nên hắn đã tìm đến và thoả thuận với chúng ta.”

“Hắn nói gì?”

“Hắn nói rằng chúng ta rất tài giỏi, và đề nghị biến chúng ta trở thành undead và gia nhập lực lượng của hắn. Đổi lại, hắn sẽ xoá sổ đám quỷ khắp thành phố này. Và rồi chúng ta có thể canh trừng phong ấn này bao lâu cũng được một khi đã trở thành undead.”

“Thần undeath, Stagnate, đã từng liên minh với các thiện thần. Nhưng hắn đã rời khỏi con đường đó sau khi không còn chịu đựng được những bi kịch của cuộc sống và cái chết. Hắn mong muốn tạo ra một thế giới mãi mãi trì trệ không có bi kịch bằng cách biến những linh hồn tài năng trở nên bất tử. Và hắn đã mời chúng ta,” Mary nói một cách tích cực.

“Có mà chúng ta đã bị chọn thì đúng hơn,” Blood nhún vai chỉnh lại. “Bọn ta chẳng khác gì bị bắt ép cả. Hắn bảo chúng ta chọn, nhưng làm gì có lựa chọn nào khác chứ. Vậy là bọn ta đã chấp nhận cái ‘thoả thuận’ đó.”

Mary từng bảo tôi rằng họ đã “phản bội lại phe thiện thần,” và cô ấy đã phản bội lại Mẹ Đất Mater, vị thần mà cô tôn thờ. Chắc hẳn nó ám chỉ khế ước mà họ đã lập vào lúc đó.

“Và rồi chúng ta trở thành undead. Xác thịt của ta đã bị Thượng Vương chém đi, và ta trở thành một bộ xương sống. Mary trở thành xác ướp, có lẽ là do bị ngọn lửa của Mater thiêu khi cô ấy trở thành undead. Còn Gus thì biến thành hồn ma. Có lẽ ông ấy chẳng còn lưu luyến gì với cái cơ thể già nua của mình nữa. Trí tuệ của chúng ta vẫn nguyên vẹn như hồi còn sống. Cả ba đều trở thành những undead bậc cao nhất,” Blood nói, giọng nghe chẳng vui vẻ gì. “Và rồi hắn dọn sạch thành phố. Bọn quỷ cấp thấp không thể nào chống lại quyền năng của một vị thần được. Cơ thể của chúng bị biến dạng, và chúng đều trở thành undead hết. Đây chắc chắn không phải cách chúng thường chết rồi.”

Vậy đó là lý do vì sao đến tận bây giờ lũ quỷ undead vẫn đang lởn vởn trong thành phố này. Tất cả đều liên kết lại với nhau rồi. Nguyên nhân của tất cả mọi thứ tôi từng thấy cho đến giờ cuối cùng cũng sáng tỏ.

“Còn chúng ta thì trở thành người bảo vệ phong ấn của Thượng Vương, với những cơ thể bất tử này.”

Họ giải thích rằng hồi đầu, thành phố này liên tục bị thuộc hạ của Thượng Vương tấn công để phá giải phong ấn, nhưng lần nào bọn họ cũng đánh đuổi lũ quỷ đó. Ba người họ không bao giờ mệt, không bao giờ phải ngủ, và trừ khi bị phá huỷ hoàn toàn, thì những vết thương trên người họ cũng sẽ tự hồi phục lại hết. Giờ sau khi đã trở thành những sinh vật hoàn toàn bất tử, thậm chí còn chẳng phải sợ ánh nắng mặt trời, không còn ai có thể đọ được với họ nữa.

“Và thế là hai trăm năm trôi qua,” Mary nói. “Chúng ta chôn cất những đồng đội đã cùng chúng ta tấn công Thượng Vương. Gus thiết lập một mạng lưới cảnh báo sớm bằng phép thuật phủ khắp thành phố. Rồi chúng ta cứ sống ở đây, tiếp tục bảo vệ phong ấn.”

“Mà bọn ta cũng chẳng có nhiều việc để làm lắm. Chúng ta đã bị khế ước trói buộc lại với nơi này rồi. Chúng ta không thể đi xa khỏi thành phố, thậm chí còn chẳng thể dùng phép thuật để kiểm tra xem bên ngoài ra sao rồi. Liệu tất cả những nơi con người sống ở Southmark đều đã bị phá huỷ rồi ư? Điều gì đã xảy đến với Grassland ở phía bắc? Chúng ta bị mắc kẹt ở đây, mù tịt chẳng biết gì. Đã có đôi lần chúng ta tự nói với nhau rằng loài người có lẽ đã tuyệt chủng. Nhưng rồi một ngày…”

“Một ngày…?”

“Con đã đến đây, Will. Hay nói đúng hơn thì, có một đám quỷ đã đến đây và mang theo con.”

Ồ, ra là vậy.

“Con hiểu rồi.” Tất cả thông tin kết nối lại với nhau trong đầu tôi. “Vậy con là một vật hiến tế dùng để phá vỡ phong ấn của Thượng Vương.”

Vậy ra đó là lý do tại sao lại có một đứa trẻ ở chốn đổ nát xa xôi này, cách biệt với nơi con người sinh sống.

Tôi cười tươi. “Thảo nào hai người không nói với con! Rất khó để nói với một đứa trẻ rằng nó chỉ là một vật hiến tế cho quỷ hồi nó còn bé.”

Bầu không khí quanh Blood và Mary dịu hẳn đi khi nghe tôi nói vậy. “Phải. Dù thô tục, nhưng kể cả Blood cũng biết anh ấy không thể tuỳ tiện nói về chuyện này được.”

“Ồ, anh mà thô tục sao?” Họ đã quay trở lại như thường ngày.

“Sau khi đánh đuổi lũ quỷ, chúng ta đã tranh luận với Gus xem nên làm gì với con, Will. Cuối cùng thì chúng ta quyết định nuôi nấng và dạy dỗ con.”

Có lẽ lý do Gus đối xử cộc cắn với tôi là vì họ đã tranh cãi với nhau lúc đó.

“Và nếu đám quỷ có thể đem con đến đây, thì nghĩa là…”

“Nghĩa là ở đâu đó, rất gần đây, có một nơi con người đang sống.”

Trẻ sơ sinh rất là yếu ớt. Dù bọn quỷ có thể dùng phép thuật đi nữa, chúng cũng không thể nào vận chuyển tôi đi xa được.

“Chúng ta không biết ngoài kia giờ như thế nào. Tình hình ngoài đó có thể sẽ rất tồi tệ…”

“Thế là chúng ta nghĩ, được thôi, vậy thì mình chỉ cần giúp thằng bé có đủ sức để vượt qua những hoàn cảnh đó là xong. Ta nghĩ chúng ta đã nuôi dạy con khá tốt đấy chứ.”

Và thế là ta quay về với hiện tại. Tôi cuối cùng cũng hiểu được lý do vì sao mình lại ở đây. Những bí mật cuối cùng cũng được làm sáng tỏ, và quá khứ cùng hiện tại đã liên kết lại thành một đường thẳng duy nhất.

Kể từ giờ, tôi sẽ đến những vùng đất nơi con người đã chống chịu và sống sót qua một thời kỳ biến động dữ dội. Tôi sẽ vận dụng sức mạnh họ đã cho tôi để sống một cuộc sống mới. Và tôi quyết định, rằng một ngày nào đó, tôi sẽ quay trở về thành phố này. Tôi sẽ đem theo gia đình và bạn bè mới của mình, và giới thiệu bọn họ với Mary, Blood, và Gus.

Biết đâu chúng ta còn có thể xây dựng lại thành phố này. Một ngày nào đó…

“Hãy quên chúng ta đi, và sống vui vẻ cùng với người sống nhé?”

“Will, hãy sống hạnh phúc, và đừng quên cầu nguyện cũng như cư xử tốt nhé.”

Hơ?

“Con là học trò xuất sắc nhất của ta đấy. Kể cả trong bài kiểm tra hôm nay… nếu nói về cách thực hiện thì con đã đánh bại ta hoàn toàn rồi. Con là một đứa khôn ngoan và nhanh nhẹn mà. Ta yêu con lắm, con trai ta. Hãy cứ tiếp tục trở nên mạnh mẽ nhé.” Blood thô lỗ vò mái tóc tôi.

“Ta rất vui vì chúng ta đã là một gia đình thực sự, dù chỉ trong một quãng thời gian ngắn ngủi. Will, con trai yêu dấu của mẹ. Đừng quên rằng mẹ luôn yêu con nhé.” Mary nhẹ nhàng ôm tôi.

“Hở? Đợi…” Đợi đã. Tại sao? Hai người—

“Cha mẹ… đang nói như thể chúng ta sẽ không bao giờ gặp lại nữa…”

Ngay lúc đó, bầu trời bị che phủ bởi những đám mây dày đen kịt. Tôi chưa từng nhìn thấy bất kỳ đám mây nào chuyển động như vậy. Gió lốc bắt đầu gầm thét trên ngọn đồi.

Một tiếng cười vang vọng trong không trung. Đó là một tiếng cười ghê rợn, bị những tạp âm lấn át, nó vang vọng và đè lên nhau nhiều lần. Có thứ gì đó mang màu đen tuyền của bóng tối thuần tuý xuất hiện giữa hư không. Và rồi làn khói đen, giống như khói phun ra từ miệng núi lửa đó, bắt đầu tập hợp lại thành hình người.

Đó là một người đàn ông trẻ tuổi. Hắn có một cơ thể mảnh khảnh với tỉ lệ hoàn hảo đến bất bình thường. Nước da nhợt nhạt hết mức có thể, cứ như thể không có giọt máu nào chảy trong đó. Đôi mắt hắn đen tối và thiếu sức sống.

“Đã nói lời tạm biệt xong chưa, hỡi những anh hùng?”

Chỉ riêng dáng hình, riêng giọng nói của hắn, đã đủ khiến tôi cứng đờ người lại, cứ như thể có thứ gì đó đang nắm chặt lấy linh hồn tôi.

“Ừ.”

“Xin hãy bắt đầu đi. Bọn tôi sẵn sàng rồi.” Blood và Mary cúi đầu xuống, cả hai người họ chẳng tỏ vẻ chống đối gì.

Tôi cảm giác toàn bộ cơ thể mình như đóng băng lại. Tôi không thể làm được gì. Linh hồn tôi hiểu rõ rằng thứ đang đứng trước mặt tôi là một tồn tại toàn năng mà con người không thể nào chống trả lại được.

“Cuối cùng hai ngươi cũng không còn lưu luyến gì nữa.”

Tôi không biết chuyện gì đang diễn ra. Nhưng tôi phải hành động.

“Chiếu theo khế ước…”

Tôi phải hành động.

“Ta tuyên bố…”

Blood và Mary… Tôi phải…

“…linh hồn các ngươi…”

Sao tôi không cử động được? Cử động, cử động đi! Cử động đi mà! Làm ơn… cử đ—

“…giờ thuộc về ta.”

Đầu óc đông cứng lại. Tôi kinh hãi nhìn cảnh tượng trước mắt.

“Vastare!”

Có tiếng nổ to phát ra. Một làn sóng xung kích hướng đến người đàn ông nhợt nhạt, khiến cho đất cát bay tứ tung.

“Hừ.”

Cả một phần ngọn đồi bị tàn phá. Đất và cát rơi xuống như mưa.

Nhưng nó vẫn không đánh trúng hắn. Người đàn ông đã đột ngột đổi vị trí, giờ đang đứng cách chỗ lúc trước khoảng mười mét, hắn chỉ thốt ra duy nhất một tiếng càu nhàu cộc lốc đó.

Đó không phải do tôi làm. Tôi vẫn chưa cử động được. Tôi vẫn đang run rẩy đứng chết chân ở đó.

“Will, con đưa Blood và Mary khỏi đây đi.” Một bóng lưng mờ ảo, xuyên thấu xuất hiện trước mắt tôi. Một bóng hình tôi đã nhìn thấy không biết bao nhiêu lần.

Cộc cằn, keo kiệt, thô lỗ… Và ông ấy cũng đã từng suýt giết tôi một lần.

“Đừng lo.” Mana chảy cuồn cuộn xoáy quanh ông ấy. Hai tay ông mở to và dang rộng ra, sẵn sàng sử dụng những phép thuật hạng mạnh. Ông nói một cách chắc nịch. “Ta sẽ hạ hắn ta.”

Người ông yêu dấu của tôi, Gus—vị hiền giả Augustus đã đến.

Một ký ức hoài niệm hiện lên trong tâm trí tôi.

Đó là một ký ức mờ nhạt, từ kiếp trước của tôi—có lẽ là từ thời thơ ấu. Lúc đó tôi đang đọc một cuốn sách cho trẻ em trong thư viện.

Hồi còn bé, tôi học rất nhanh. Tôi đọc hết quyển sách này đến quyển sách khác, kể cả những cuốn có từ vựng phức tạp, vốn dành cho người đọc ở lứa tuổi cấp ba. Chắc hẳn cha mẹ tôi rất lấy làm vui vì điều này, bởi họ thường xuyên đưa tôi đến thư viện.

Đối với một đứa trẻ như tôi, thư viện là một nơi vô cùng rộng lớn, dù có nhìn đi đâu cũng chỉ thấy bốn bề bức tường toàn sách là sách. Đó là một trải nghiệm choáng váng. Tôi tìm đủ loại sách từ kệ sách dành cho trẻ em. Rồi tôi đọc chúng một cách ngấu nghiến ngay sau khi được chạm tay vào.

Trong số đó có cuốn sách ưa thích của tôi. Đó là một cuốn tiểu thuyết fantasy (kỳ ảo) đã cũ và rách nát. Trong câu truyện đó có những pháp sư. Đến giờ thì tôi không còn có thể nhớ được nhan đề cuốn sách là gì. Nhưng vị pháp sư già với hai tay dang rộng ra—riêng ông ấy, là tôi vẫn còn nhờ, và tôi nhớ rằng ông ấy rất ngầu.

“Ligatur, nodus, obligatio…” Một lượng mana khổng lồ tập hợp lại và phóng đi với tốc độ cao. Những Từ Ngữ bay đến người đàn ông nhợt nhạt như những ngôi sao băng.

“Ha ha ha! Chẳng phải ngươi là một kẻ thông thái sao? Dù đã biết vậy rồi, nhưng ngươi vẫn còn định chống trả ư?”

Người đàn ông đang toả ra một bầu không khí báng bổ và kỳ dị nhạo báng Gus. Và rồi, chỉ trong nháy mắt, hắn ta tan ra thành một màn sương màu đen.

“…conciliat, sequitur!” Gus vẫn rất cảnh giác.

Khi làn sương mù dày đặc phân tán ra để tránh bị trói lại, để lại vô số rải khói đen đằng sau, những Từ Ngữ toả ra mọi hướng, cứ như thể chúng đã bị ai đó giật lại. Trông thì chẳng có gì đặc biệt, nhưng Gus vừa mới thực hiện một kỹ thuật cực kỳ cao cấp, bổ xung những Từ Ngữ thích hợp một cách trôi chảy để phản ứng với thay đổi đột ngột của đối thủ. Việc này rất khó thực hiện trong khi chiến đấu mà không bị nói ấp úng.

Kể cả trong ngôn ngữ giao tiếp hằng ngày, ấn tượng về một câu nói có thể bị thay đổi hoàn toàn chỉ bằng cách thêm một hoặc hai từ vào cuối câu. Giống như một bài thơ được viết lên bằng những kỹ thuật câu cú, hay một bộ tiểu thuyết chứa đầy những tình tiết phục bút và bất ngờ (foreshadow và plot twist), những Từ Ngữ, khi được kết nối lại với nhau, đôi khi có thể thay đổi tựa như một bông hoa đang nở rộ vậy.

Người đàn ông, sau khi biến từ màn sương đen trở lại hình dáng ban đầu, đã bị bao vậy bởi hàng lớp lồng cũi và dây xích được làm từ mana đang dao động. Đây là một loại kết cấu phép thuật mạnh và nhiều lớp, dùng để trói buộc cũng như phong ấn.

“Hừm…”

Trông như thể người đàn ông chẳng hề cảm thấy gì khi bị trói cả. Vẫn với vẻ bình tĩnh như lúc trước, hắn nhìn khối mana hình lồng đang bao quanh hắn, và chán nản phi một Từ Ngữ vào nó.

“Vastare.”

Từ Ngữ Phá Huỷ tạo ra một vòng xoáy huỷ diệt dữ tợn còn mạnh hơn cả cái Gus đã tạo ra. Trông nó chắc chắn có thể xé vụn chiếc lồng thành từng mảnh, nhưng vào lúc đó, Gus đã viết xong Ký Tự rồi.

Từ Ngữ Giám Hộ từ tay phải ông chặn lại cơn lốc huỷ diệt. Từ Ngữ Xoá Bỏ bên tay trái xoá tan nó. Và vào lúc đó, chuỗi Từ Ngữ mà ông ấy đã triển khai chính chúng bắt đầu viết lên một Từ Ngữ khác. Sức mạnh kiềm chế của chiếc lồng được tăng cường hơn nữa.

“…!”

Tứ bội chú. (Quadruple casting)

Tôi vẫn đang cứng người đứng cạnh Blood và Mary, mắt trố ra. Hai người họ đang nằm gục trên mặt đất, gần như đã cạn kiệt hết sức lực.

Gus dang rộng hai tay ra theo một cách mà tôi thấy rất tao nhã, và trừng mắt nhìn thẳng vào người đàn ông nhợt nhạt, trông đầy quyết tâm. “Pallida mors aequo pulsat pede…”

Sau khi nghe chuỗi Từ Ngữ dài đang được niệm, lần đầu tiên sắc mặt hắn ta nhăn lại.

“Ngươi dám…!”

Hắn nhanh chóng nói hàng chuỗi Từ Ngữ. Bầu không khí rung chuyển. Mặt đất xung quanh rạn nứt rồi trồi lên. Hàng loạt phép thuật bắn dồn dập vào những chiếc lồng giam, mỗi cái đều va chạm với cường độ mạnh như bom nổ. Nhưng những Từ Ngữ vẫn đứng vững.

Câu thần trú này—

“…pauperum tabernas regumque turres!”

Câu thần chú này, được gia cố bởi những Ký Tự ở hai bên, là một phép thuật dạng nghi thức lẽ ra chỉ có thể được sử dụng bởi một nhóm người cùng phối hợp thực hiện. Đây là một trong những phép thuật tối thượng, vốn không ai có thể thực hiện được một mình.

“Damnatio memoriae!”

Một làn sóng huỷ diệt vô sắc, vô hình xuất hiện. Trong khi lan toả đi, nó xé tan hết những liên kết giữa các Từ Ngữ Sáng Tạo, chia cách chúng ra. Vật chất, hiện tượng, linh hồn—nó khiến cho tất cả đều trở nên vô nghĩa, biến chúng trở lại thành mana. Phép thuật huỷ diệt tối thượng, Từ Ngữ Xoá Xổ Thực Thể, khoét đi một phần lớn của con đồi.

Phần đồi đó giờ chỉ còn là một khoảng trống lộ liễu, cứ như thể có một sinh vật khổng lồ nào vừa mới cạp một phát vào đó. Những cơn gió mạnh thổi qua ngọn đồi, như để lấp đầy khoảng hư vô vừa mới đột nhiên xuất hiện.

Không ai nói gì cả. Kể cả sau khi đã kết nối được Từ Ngữ Xoá Xổ Thực Thể thành công, Gus không hề mất cảnh giác. Ông ấy vẫn đề phòng xung quanh, và dùng Từ Ngữ để kiểm tra lại vài lần.

Sau một lúc—có lẽ là khi ông ấy cuối cùng cũng chắc chắn rằng đối thủ đã bị xoá xổ—Gus thả lỏng người.

“Blood, Mary, linh hồn hai người vẫn còn đó chứ?”

“Ừ… vẫn ở đây.”

“C-chúng tôi vẫn ổn.”

Gus thở dài một tiếng. “Vậy thì hai người làm gì đó với Will được không? Tôi không chạm được vào nó.”

Gus quay sang tôi. Tôi chưa bao giờ thấy ông ấy nhìn tôi một cách hiền từ như vậy.

“Ta xin lỗi vì đã bắt con phải trải qua chuyện này,” Gus nhẹ nhàng nói. “Chắc con sợ lắm phải không.”

Đến lúc nghe ông ấy nói rồi tôi mới nhận ra cơ thể mình vẫn còn đang đông cứng. Mary dịu dàng nắm tay tôi. Blood xoa lưng tôi một cách vụng về.

Một âm thanh nhỏ thoát khỏi miệng. Tôi chợt nhận ra rằng mình đã gần như không thở được hơi nào, và kể cả bây giờ, phổi tôi vẫn đang cứng đơ lại. Tôi thở hổn hển để cho lá phổi mình có được lượng ôxy cần thiết, nhịp thở của tôi ngắn và sâu.

Mồ hôi lạnh bắt đầu chảy khắp người tôi. Rồi tiếp đến là cơn run bần bật. Hai mắt tôi thấm đẫm nước mặt. Tôi sợ quá. Sợ quá! Sợ, sợ quá! Tôi không hề biết có thứ đáng sợ như vậy.

Tôi tưởng rằng mình đã khá mạnh rồi. Dù không phải là một chiến binh giỏi như Blood, một pháp sư tài ba như Gus, hay có tinh thần vững chắc như Mary, nhưng tôi vẫn thấy tự hào về bản thân mình vì đã luyện tập chăm chỉ và đạt được những kết quả như vậy. Nhưng khi người đàn ông khói đen kia đứng trước mặt, tôi thậm chí còn chẳng thể cử động được. Tôi tin chắc nịch rằng mình không thể nào đánh bại được hắn ta.

“Vậy là ông đã nói đúng suốt thời gian qua,” Blood nói với Gus. “Xin lỗi vì đã chẳng bao giờ chịu tin ông.”

“Tôi đã mong bọn tôi có thể trụ được cho đến lúc Will rời đi,” Mary đồng ý, giọng đầy nuối tiếc.

“Hai người đã quyết định vậy rồi,” Gus nhún vai. “Ta đâu có quá đáng đến mức đi chỉ trích suy nghĩ và hành động của hai người đâu.” Giọng nói của ông nhẹ nhàng và ân cần.

“Với lại,” ông nói tiếp, “cuối cùng thì mọi chuyện vẫn diễn ra suôn sẻ đến bất ngờ, phải không?”

“Ừ,” Blood nói. “Phải công nhận là ông trông ngầu thật đấy.”

“Cảm ơn ông nhiều,” Mary nói. “Ông thật sự đã làm quá nhiều…”

“Không nhiều hơn cô đâu.” Gus vui vẻ cười với hai người họ. Có cảm giác như thể bọn họ vừa mới làm lành lại với nhau vậy.

Rồi Gus quay sang nhìn tôi. “Will ơi là Will. Con bị vướng vào một mớ rắc rối lằng nhằng phết nhỉ. Nhưng không phải lo đâu,” ông ấy cười. Sắc mặt ông trông rất rạng rỡ, cứ như thể ông vừa trút được một gánh nặng đã đeo bám mình trong suốt nhiều năm. “Được rồi. Có vẻ như chúng ta vẫn còn nợ con một lời giải thích nhỉ. Dù cũng chẳng cần phải giải thích nhiều lắm.”

“Phải. Giờ chuyện đã đến nước này rồi, có lẽ chúng ta không còn giấu diếm được nữa.”

“Em nghĩ tốt nhất là chúng ta nên nói cho nó. A… Ta vào trong nhà trước đã nhỉ? Will chắc cũng lạnh rồi. Để em đi pha chút trà thảo dược.”

“Nghe hay đó,” Blood cười và nói. Rồi ông ấy đi về ngôi đền trước bọn tôi.

Gus lắc đầu và quay sang nói với tôi trong lúc bọn tôi đang đi theo Blood. “Được rồi. Giờ ta về ngồi quanh bếp lửa mà nói chuyện thôi. Đến lúc chúng ta nghỉ ngơi rồi, không cần phải lo lắng nữa.”

Khi nhìn Gus với một nụ cười khác hẳn so với thường ngày như vậy, tôi cũng bắt đầu thấy vui theo. Sự căng thẳng cuối cùng cũng tiêu tan hết. Tôi nghĩ đến cảnh mình ngồi trước đống lửa ấm cúng, hai tay cầm một cốc trà thảo dược ấm áp và nghe họ nói chuyện. Ừ, nghe hay đó. Tôi có thể dành cả đời thưởng thức quãng thời gian cùng với gia đình mình.

“Có vẻ như mọi chuyện cuối cùng cũng ổn,” Gus nói, tôi quay lại cười với ông ấy.

“r…ồi…”

Nụ cười đông cứng lại trên mặt tôi. Có một cánh tay tạo từ khói đen đang lòi ra từ ngực Gus. Một tiếng rên rỉ đau đớn phát ra từ miệng ông. Và trước khi tôi kịp làm gì… cơ thể của Gus đã bị dễ dàng xé làm hai mảnh, thành nửa trên và nửa dưới.

“Ông—”

“Blood!” Không như tôi, chỉ biết đứng đờ ra đó, Blood và Mary hành động ngay lập tức. Ngay khi Mary kịp nói xong, Blood đã đứng ra phía trước bảo vệ cô ấy, và Mary bắt đầu vào tư thế sử dụng giáng phước.

“Ghahaha.”

Trong nháy mắt, hai người họ đã bị đè bẹp xuống đất. Một tiếng rên rỉ đau đớn không lời thoát ra từ Blood. Tôi có thể nghe thấy tiếng tất cả xương trên người ông rạn nứt rồi vỡ. Ông ấy đang bị làn khói đen kia nén lại. Đi kèm với tiếng ‘rắc’ lớn, một mảnh xương bắn ra và đập vào má tôi.

Có tiếng không khí thoát ra từ phía Mary. Làn khói đen đã móc mất khí quản của cô ấy, và cả hai tay cô đã bị bẻ gãy như hai cành củi. Cô ấy không còn có thể cầu nguyện với thần của mình được nữa.

“Ngạc nhiên thật. Không ngờ ngươi có thể phá huỷ được một phân mảnh của ta…”

Làn khói đen một lần nữa lại trở về hình dáng con người.

Một giọng nói bị lấn áp bởi những tạp âm. Một cơ thể mảnh khảnh với tỉ lệ hoàn hảo đến bất bình thường. Nước da nhợt nhạt hết mức có thể, cứ như thể không có giọt máu nào chảy trong đó. Đôi mắt đen tối và thiếu sức sống.

“Nếu ta mà không chia sức mạnh và phân làm hai mảnh từ trước, thì đã phải chịu ảnh hưởng lâu dài rồi.”

Người đàn ông quay sang nhìn nửa trên của Gus mà hắn ta vẫn đang nắm trong tay.

“Ta có lời khen ngợi ngươi, Hiền Giả Lang Thang. Ngươi quả là một Đại Pháp Sư xuất chúng.”

Cơ thể ông ấy đã bị xé đôi từ ngực trở xuống, Gus vẫn đang nhìn thẳng vào người đàn ông, mắt đỏ lên vì tức giận.

Hắn ta thản nhiên phớt lờ ông.

“Sta…g…nate!”

Stag…nate. Thần undeath. Một Echo!

“Nếu phá huỷ ngươi thì phí phạm quá. Ta sẽ đợi cho đến lúc ngươi hết lưu luyến.”

Sau khi nói xong điều mình muốn rồi, Echo của Stagnate ném nửa trên của Gus sang chỗ khác một cách thô bạo.

“Còn ngươi…”

Hắn ta quay sang nhìn tôi. Tim tôi như muốn nhảy khỏi lồng ngực. Hai chân bắt đầu run rẩy. Tôi muốn nhìn đi chỗ khác, nhưng thậm chí còn chẳng làm được chuyện đó.

Tôi có thể nhìn thấy rõ ràng cách hai khoé môi hắn chầm chậm cong lên. Hắn ta bước đến chỗ tôi. Tôi không thể cử động được.

Mary và Blood có lẽ đã nhận ra việc hắn đang làm. Dù cơ thể đã bị phá huỷ một nửa, họ vẫn cố nắm lấy chân hắn, nhưng bị ép xuống mạnh hơn cả lúc trước. Một lần nữa, tôi lại nghe thấy tiếng vô số xương bị gãy cùng một lúc, nhiều đến mức không thể nghe xuể.

Giờ hắn đang đứng trước mặt tôi. Trong khoảng khắc đó, tôi cảm nhận được cái chết của mình. Nhưng những lời tiếp theo hắn nói với một nụ cười trên môi, rõ ràng, lại là những lời khen.

“Làm giỏi lắm. Ngươi đã giúp đỡ rất nhiều. Ta lấy lòng biết ơn ngươi.”

“Vì… sao cơ?” Với đôi môi run rẩy và cái lưỡi đang líu lại, tôi cố gắng xâu chuỗi những từ ngữ lại với nhau.

“Những anh hùng trước mắt ngươi đây…”

Thần undeath dang rộng hai tay ra khi nói, cứ như thể hắn đang thấy rất, rất thích thú với cảnh tượng này.

“Họ đã trở thành những undead bậc cao nhất sau khi lập giao ước với ta, với điều kiện rằng khi nào họ không còn lưu luyến gì với Thượng Vương nữa, họ sẽ gặp lại ta một lần nữa, và hoàn toàn trở thành thuộc hạ của ta.”

Người đàn ông đang toả ra một bầu không khí bất thiêng này, hắn… đang nói…

“Tôi…”

“Phải.”

Người đàn ông cười. Cười tôi?

“Nhờ có ngươi, sự lưu luyến của Hiền Giả đã vơi bớt đi, và Chiến Tinh cùng Con Gái Yêu đã hoàn toàn không còn lưu luyến gì với Thượng Vương nữa.”

Những từ ngữ không lọt được vào tai. Tôi không thể hiểu được chúng. Tôi—Lý do tôi—

“Nhờ có ngươi, những anh hùng vĩ đại này cuối cùng cũng thuộc về ta.”

Hắn ta trông vô cùng sung sướng.

“Tất cả là nhờ ngươi đã làm một đứa con trai tốt với bọn họ.”

Nhưng tôi—

Lúc được tái sinh, tôi—

Tôi đã tự hứa với bản thân mình—

Rằng tôi sẽ sống… lần này…

Sống thật tốt, lần này…

“Ha ha ha! Sốc quá nên không nói nên lời à? Ta hiểu mà.”

Tôi không thể nghĩ.

“Nhưng lòng biết ơn của ta không phải là giả dối…”

Giọng nói của hắn lọt qua tai tôi.

“Và dù còn thiếu kinh nghiệm, nhưng ngươi vẫn là học trò của ba vị anh hùng vĩ đại kia…”

Tôi không thể hiểu.

“Ngươi nghĩ thế nào… về việc gia nhập lực lượng và phục vụ ta?”

Tôi không thể lĩnh hội.

“Ta sẽ cho phép ngươi được sống vui vẻ với ba người họ mãi mãi.”

“—!”

“Hah hah hah. Hứng thú rồi phải không? Ta biết mà… nhưng nếu ép ngươi phải quyết định ngay bây giờ thì nhạt nhẽo quá.”

Ngừng một lúc.

“Ta sẽ cho ngươi thời gian suy nghĩ cùng gia đình yêu dấu của mình.”

Hắn ta cười.

“Thật đúng lúc, mai sẽ là ngày đông chí. Ngày mà cái mặt trời đáng ghét kia ở trạng thái yếu nhất…”

Dáng hình hắn tan ra thành khói đen.

“Sau khi hoàng hôn xuống, ta sẽ nghe câu trả lời của ngươi.”

Một làn gió thổi qua. Hắn đã biến mất.

Tôi chỉ biết đứng đờ ra đó như một thằng ngốc, nhìn hắn ra đi.

 

 

 

 

 

 

 

 

Trans:

1) Word of Entity Obliteration (Từ ngữ xoá xổ thực thể): Pallida mors aequo pulsat pede, pauperum tabernas regumque turres. Damnatio memoriae!  (Tiếng Latin)

Tạm dịch: Dù là túp lều của người nghèo hay lâu đài của nhà vua, cái chết lạnh lẽo vẫn sẽ ghé thăm tất cả. Xoá bỏ ký ức!

* Damnatio memoriae: một hình phạt cổ thời La mã, người phạm tội sẽ bị xoá sổ khỏi tất cả ghi chép, tài liệu, nghĩa là mọi dấu vết của người đó sẽ bị xoá bỏ khỏi lịch sử, bị coi như không bao giờ tồn tại.

2) Echo: nghĩa là tiếng vọng, có thể hiểu là tiếng vọng của thần trên trần gian.

3) Stagnate: tên của Stagnate cũng có nghĩa là ‘trì trệ’.

Có thể bạn muốn xem


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel