Tập 1 – Chương 4 : Ghi danh vào Học viện Hoàng gia

Tập 1 – Chương 4 : Ghi danh vào Học viện Hoàng gia
3.6 (72.5%) 8 votes

THÔNG BÁO


Hiểu đúng về Trader Coin, Cách Trader Coin an toàn.

QÙA TẶNG DÀNH CHO NGƯỜI MẤT GỐC TIẾNG ANH HOẶC ĐANG CẦN HỌC TIẾNG ANH

(Trans: Phoenix)

Vanessa cho gọi Celia xuống căn hầm nơi đang dùng để thẩm vấn Rio.

Vì lúc này Rio đang rất đề cao cảnh giác, nên cô nghĩ rằng sẽ tốt hơn nếu gọi một người mà cậu đã biết mặt hơn là một ai đó hoàn toàn xa lạ.

Cơ mà, bây giờ nếu phải chọn một người mà Rio quen mặt, ít có sự cảnh giác và có thể sử dụng ma pháp chữa trị, chẳng còn ai khác thích hợp hơn Celia cả.

Celia lập tức chấp nhận và đi xuống căn hầm nhưng…

“Etou, cậu ấy đang bất tỉnh mà?”

Rio đã bất tỉnh nhân sự từ việc cả cơ thể lẫn tinh thần đã đi đến giới hạn.

“Hẳn là cậu ta đã tới giới hạn vì cơn đau, kiệt sức và căng thẳng nữa.”

Khuôn mặt Vanessa hiện lên vẻ bất lực.

“Ư ư……”

Một tiếng rên rỉ thoát ra từ miệng của Rio.

“……Vết thương nặng quá. Có vẻ như cả người cậu ấy đã bị đánh bầm dập không thương tiếc. Nếu xui xẻo thì có khi đã bị nứt cả xương rồi. Cậu ấy phải được chữa trị ngay mới được.”

Nói rồi, Celia nhẹ nhàng cởi bỏ lớp áo ở nửa trên cơ thể Rio và bắt đầu chạm vào để kiểm tra vết thương của cậu.

“Nhờ cô đấy. Có vẻ như việc thẩm vấn của ngài Arbeau đã khiến cậu ta rất chi đau đớn.”

“Đúng là một gã đáng ghét. Làm thế này với một đứa trẻ nhỏ như thế. Trong khi anh ta có thể thẩm vấn một cách bình thường kia mà.”

“Đây chỉ là sự nghi ngờ của tôi, nhưng cuộc thẩm vấn này hẳn chỉ là cái cớ ngoài mặt thôi. Vị trí của hắn trong đội cảnh vệ hoàng gia đang gặp nguy hiểm vì sự việc lần này mà. Hắn đang tuyệt vọng muốn kiếm thêm dù chỉ là một thành tích nhỏ.”

“……Thật đáng khinh, một quý ông mà lại không biết khi nào nên từ bỏ như vậy.”

Celia lầm bầm và tỏ vẻ khó chịu.

“Công nhận. Cứ mỗi khi có dính đến quý tộc là như thế đấy.”

Vanessa đồng tình với một nụ cười cay đắng.

“Vậy thần sẽ bắt đầu chữa trị ngay đây. <Heal> (Trị Liệu Ma Pháp).”

Celia đã kiểm tra tình trạng của Rio và niệm ma pháp chữa trị. Sau đó, một ma pháp trận hình học xuất hiện trên bàn tay cô ấy. Luồng sáng hiền dịu bao bọc lấy cơ thể Rio và chữa lành các vết thương.

“Tuyệt thật đấy. Tôi nghe nói rằng tùy vào người sử dụng mà sẽ có sự khác biệt trong hiệu năng, nhưng có thể dùng <Heal> tuyệt vời thế này, ngay cả trong đội pháp sư hoàng gia cũng không tìm được nhiều người làm được điều tương tự đâu.”

Vanessa cất lời thán phục khi thấy các vết sung phồng đang xẹp xuống trong nháy mắt.

“……Cảm ơn cô đã khen ngợi ạ.”

Celia khẽ gật đầu. Cô hít vào một hơi sâu trong khi tiếp tục giữ tập trung. Và cứ thế, quá trình chữa trị kết thúc rất nhanh và sự vận động của ma pháp dừng lại.

“Tạm thời cậu ấy đã được chữa trị đến mức có thể cử động. Tuy là cậu ấy vẫn còn đang ngủ. Tôi nghĩ đưa cậu ấy lên giường rồi tiếp tục thì sẽ tốt hơn. Cứ để cho cậu ấy nghỉ ngơi đi ạ.”

“Xem ra có rất nhiều vết sẹo trên người cậu ta, nhưng… đây đều là vết sẹo cũ. Liệu có phải là do bị ngược đãi khi còn ở khu ổ chuột không?”

Vanessa cất lời sau khi phát hiện vài vết sẹo cũ ở nửa thân trên của Rio.

“Vâng, hẳn là vậy ạ. Đây là mấy vết sẹo loại đó mà.”

“Không thể nào xóa hết sẹo được sao?”

“Tôi xin lỗi. Nếu là mới bị thương thì không nói, nhưng đã một thời gian trôi qua rồi thì không thể nào chữa lành một vết sẹo được cả.”

“Vậy à……”

Cả hai người họ thể hiện một vẻ ủ rủ.

“Mang cậu ta tới phòng tiếp khách thôi.”

“Vâng.”

Sau đó, Rio được chuyển đi khỏi đó trong khi vẫn còn bất tỉnh.

¯¯¯

Rio mở mắt thức dậy trên một chiếc giường ấm áo và mịn ở phòng tiếp khách của lâu đài hoàng gia.

“Ư……”

Mí mắt cậu từ từ mở ra. Và một cái trần nhà không quen thuộc xuất hiện trước mắt cậu.

(Nơi này là……)

Cậu nghiêng đầu trong khi vẫn còn đang nằm dài và kiểm tra bên trong căn phòng bằng đôi mắt ngái ngủ.

Đây là một căn phòng rộng và sạch sẽ. Trần nhà thì cao, đống đồ đạc nhìn có vẻ thượng hạng được đặt ở mọi nơi. Chỗ nội thất xa hoa này mang đến một cảm giác khá là kinh điển.

Hoàn toàn khác với cái xà lim hiu quạnh chỉ làm dấy lên nỗi tuyệt vọng ở dưới hầm cách ly.

Rio nhấc nửa người mình dậy và cố tìm thêm thông tin chi tiết. Nhưng mọi cử động của cái cơ thể như mất hết sức sống này còn khá đơ. Khi cậu định từ bỏ việc nhấc người lên và ngã lưng xuống giường lần nữa,

“Etou, có vẻ như cậu tỉnh rồi nhỉ. Chào buổi sáng. Cậu thấy thế nào rồi?”

Giọng nói của một cô gái vang lên từ bên cạnh.

Khi Rio quay mặt sang phía vừa phát ra giọng nói, có hai cô gái đang ngồi trên chiếc ghế sofa bằng da. Độ tuổi của họ chắc tầm giữa thời kỳ phát triển lần 2.
(Phoenix: không rõ lắm, nhưng chắc là thời kỳ thiếu niên từ 6-15 tuổi. Ở tầm giữa nên chắc cỡ 10-11 tuổi. Cơ mà đừng trông mặt mà bắt hình dong Rio ơi.)

Một người là một cô gái nhỏ nhắn mặc một bộ trang phục quý tộc dễ thương. Mái tóc trắng thuần khiết của cô trải dài đến tận lưng. Cô có những nét đặc trưng đáng yêu như một nàng tiên mùa đông vậy.

Cô gái còn lại thì có mái tóc vàng ngắn. Mặc dù vẫn còn vài nét trẻ con trên vóc dáng cơ thể, nhưng cô có nét mặt đẹp lung linh trông như là một bức điêu khắc vậy. Bề ngoài của cô ấy là thứ được gọi là đồng phục bồi bàn, với màu trắng và xanh nước biển giúp toát lên cái thần thái đầy tao nhã.

Có vẻ như hai cô gái xinh đẹp này đang dùng trà ở bên cạnh Rio khi còn ngủ.

“Cậu vẫn cần phải nghỉ ngơi đấy. Tuy vết thương đã được chữa trị bằng ma pháp, nhưng không có nghĩa thể lực của cậu cũng vậy đâu. Ngoài ra, chữa trị bằng ma pháp cưỡng chế chữa lành các vết thương, nhưng di chứng thì vẫn còn nên những chỗ bị thương sẽ khó mà cử động lại ngay được.”

Cô gái tóc trắng nói thế trong khi đứng dậy khỏi ghế sofa và bước về phía Rio.

“Etou, cô là?”

Rio nằm trên giường và hỏi tên với một chút cảnh giác.

“Tôi là Celia. Celia Clair. Tôi có trò chuyện với cậu một chút ở khu ổ chuột đó? Tuy là lúc đó tôi có đội mũ trùm đầu.”

“Aah, là cô à……”

Giờ nhắc mới để ý là cậu đã từng nghe qua giọng của cô ấy rồi. Một giọng nói ấm áp và hiền dịu vọng lại dễ chịu trong tai.

Rio lập tức nhận ra Celia chính là người có vóc dáng mảnh dẻ lúc đó.

“Fufu, hân hạnh làm quen. Và cô gái ở kia là—”

Celia quay lại và định giới thiệu cô gái mặc đồng phục bồi bàn ở sau lưng, nhưng chính ngay lúc đó,

“Hân hạnh làm quen. Tôi danh là Aria Gavaness. Tôi đang làm việc ở lâu đài này với tư cách là trưởng gia nhân. Hiện tại tôi đang được giao trách nhiệm chăm sóc cho Rio-sama. Xin hãy giúp đỡ nhau ạ.”

Cô gái tự giới thiệu mình là Aria cúi đầu một cách nhã nhặn. Giọng điệu cô ấy sặc mùi kinh doanh và hoàn toàn ngang phè phè, nhưng cách nói thì đầy kính trọng và không khiến người nghe cảm thấy khó chịu.

“Hân hạnh làm quen. Tôi…… danh là Rio.”

Rio dùng lại cách nói của Aria làm thao khảo và đáp lại bằng một lời chào lịch sự dù có hơi thô tục.

Nếu bên kia đã chào cậu một cách lịch sự thì cậu cũng sẽ đáp lễ lại tương tự, đó là lập trường của con người tên Rio— à không, của con người tên Amakawa Haruto.

“Thứ lỗi, nơi này là đâu vậy?”

Rio bẽn lẽn hỏi.

“Đây là phòng tiếp khách trong lâu đài. Tại cậu bị bất tỉnh, nên đã được chữa trị bằng ma pháp và đưa tới căn phòng này.”

Celia cười nhẹ và giải thích.

“Ra…… vậy. Cảm ơn cô rất nhiều ạ.”

Rio làm quả mặt phức tạp và nói lời cảm ơn. Cậu vẫn chưa thể mất cảnh giác khi mà hai người trước mặt cậu cũng là cư dân sống cùng quốc gia với những kẻ đã đánh đập cậu, và cảm xúc của cậu trở nên khó chịu khi nhớ lại cơn ác mộng đã xảy ra ở căn phòng dưới hầm, nhưng điều đó không thay đổi sự thật rằng cậu đã nhận sự giúp đỡ từ họ.

“Không sao đâu. Tôi đã nghe chuyện rồi. Lẽ ra người phụ trách phải đứng ra xin lỗi kìa. Tôi xin lỗi đã để cậu phải trải qua điều khủng khiếp như vậy.”

Celia cúi đầu và xin lỗi bằng cả con tim đang dằn vặt.

Rio không thể cảm nhận được chút gì gọi là ‘phân biệt đối xử’ đối với cậu cả. Nghĩ lại thì vào lần đầu gặp nhau ở khu ổ chuột, cũng chỉ có mỗi Celia là giao tiếp một cách dịu dàng với cậu.

Nói thật thì, hiện tại Rio đang có cảm giác kinh tởm đối với hạng người gọi là ‘hoàng tộc’ và ‘quý tộc’.

Bởi vì phần lớn hoàng tộc và quý tộc mà cậu đã gặp từ bấy đến giờ chỉ toàn những kẻ trịnh thượng và ngạo mạn, cậu không thể xóa tan sự thù địch đối với những kẻ thuộc tầng lớp quý phái.

Nhưng, trong số họ vẫn có những người như Celia. Khi nghĩ như thế, cậu không thể vơ đũa cả nắm rằng tất cả hoàng tộc và quý tộc đều là những kẻ đáng khinh được. Rio âm thầm sửa lại định kiến của mình.

“Cũng có phải cô là người đã làm điều gì sai đâu.”

Rio cúi đầu và cất lời với giọng điệu đang kìm nén cảm xúc.

“Ấy, nhưng dù vậy thì…”

Celia không biết phải nói gì trong khi nhìn thì như muốn bỏ chạy đến nơi.

Đúng như Rio nói, cũng không hẳn là Celia đã làm điều gì tồi tệ với Rio.

Dù vậy, khi nghĩ rằng chính đồng bào của cô đã đối xử bất nhân như vậy với Rio, Celia không thể không cảm thấy tội lỗi.

“Quan trọng hơn, điều gì sẽ xảy đến với tôi sau chuyện này?”

“Tạm thời cậu sẽ được yêu cầu yết kiến Quốc Vương Bệ Hạ vào ngày mai, nhưng sau đó thì tôi cũng không rõ sẽ như thế nào nữa. Cậu là ân nhân của Flora-sama… tức Nhị Công chúa Điện Hạ, nên tôi nghĩ sẽ không có chuyện xấu xảy ra với cậu đâu nhưng……”

“Bộ tôi tuyệt đối phải ra yết kiến đức vua sao?”

“Phải. Bởi vì cần phải ban lòng biết ơn đối với cậu qua sự việc lần này.”

Rio đứng hình với vẻ mặt mâu thuẫn trước lời giải thích của Celia.

Nói thật thì cậu muốn giã từ cái lâu đài này ngay và luôn cơ, đó mới là cảm xúc thật sự của cậu. Chưa kể việc cậu sẽ có cơ duyên ra yếu kiến đức vua khá là lố bịch nữa. Nhưng nơi này là ở bên trong lâu đài, và đối tượng lại là người trị vì của một quốc gia. Còn lâu ý kiến của Rio mới được chấp thuận, dù cho cậu có nói là không muốn yết kiến đức vua đi nữa.

Cậu lập tức hiểu ra điều đó và cất tiếng thở dài nặng nề.

“Cũng có phải là tôi đã làm điều gì to tát đâu chứ……”

“Sao lại không. Cậu đã làm rất nhiều việc theo yêu cầu của Flora-sama kia mà. Chắc chắn cậu sẽ được tặng một phần thưởng thôi. Tôi hiểu là cậu đang cảm thấy nặng nề, nhưng cứ nhận những gì có thể nhận sẽ tốt hơn đó. Phải không, Aria?”

Celia quay sang Aria giữ yên lặng nãy giờ.

“Tôi cũng nghĩ thế. Tôi có thể đoán cậu đang cảm thấy thế nào, nhưng từ chối sẽ rất là khó đấy. Nếu vậy thì cố gắng suy nghĩ lạc quan nhất có thể sẽ tốt hơn.”

Aria đáp lại với giọng đầy khách quan.

“Ra vậy. Đúng là có thể như vậy thật.”

Rio khẽ cười với vẻ cam chịu. Nụ cười chín chắn không phù hợp với độ tuổi bề ngoài của cậu đã khiến Celia và Aria mở tròn mắt.

“Thật xin lỗi, nhưng cô có thể dạy tôi cách hành xử khi ra yếu kiến đức vua không ạ? Như là nghi thức hay cách dùng lời ấy. Quả nhiên là tôi không thể ra yết kiến đức vua mà cứ ngơ ngáo thế này được.”

Rio thỉnh cầu và cúi đầu mình xuống.

“Được, tất nhiên rồi.”

“Nếu đó là điều cậu muốn, vì đây là công việc của tôi mà.”

Celia và Aria lập tức đáp lại và chấp thuận yêu cầu của Rio.

¯¯¯

Cũng trong khoảng thời gian đó, tại phòng ngai vàng bên trong Lâu đài Beltram.

Quốc Vương Philip Beltram— tức Philip III đang ngồi trên ngai vàng. Trước mặt ông đang tề tựu rất nhiều quý tộc. Từng người trong số họ đều có thế lực và dính líu tới chính trị quốc gia.

Quý tộc ở đây được chia làm 3 thế lực, các thế lực này đang chia ra đứng ở nhiều nơi để có thể hội ý với những người cùng bè phái.

Ở phía bên trái ngai vàng là thế lực của Công tước Arbeau với số lượng thành viên đông đảo nhất, trong khi ở bên phải là thế lực của Công tước Huguenot có số thành viên đông thứ nhì, và thế lực của Công tước Fontaune với số thành viên nhiều thứ ba. (Phoenix: nói đại là ít nhất cho rồi đi.)

Sau đây sẽ là phần giải thích đơn giản nhất về tình hình chính trị và mối tương quan về quyền lực hiện tại ở Vương quốc Beltram.

Đầu tiên, quốc vương Philip III còn chưa tới 30 tuổi. Ông là một vị vua trẻ vẫn chưa lên ngôi được lâu.

Có vẻ như việc còn thiếu kinh nghiệm đã có tác động tiêu cực lên ông, khi vị vua trước đã chết vì bạo bệnh, Công tước Arbeau vốn nắm giữ quyền lực cao nhất lúc đó đã tác động lên ông.

Công tước Arbeau rất được vị vua trước tin tưởng, và hắn đã có được quyền chỉ định đội cảnh vệ hoàng gia, nhưng trước khi vị vua trước qua đời, hắn đã lạm dụng cái quyền đó và sủng ái cho lớp con cháu của các quý tộc có thế lực, những kẻ chưa được thừa kế tước vị của gia tộc và nhận họ vào đội cảnh vệ hoàng gia. Kết quả là, Công tước Arbeau nắm giữ vị trí trưởng đội cảnh vệ hoàng gia, và đến hiện tại hắn đã có thể bô bô về uy thế của mình ngay bên trong triều đình.

Công tước Huguenot và Công tước Fontaine thì vô tình thừa kế tước vị vào khoảng thời gian quốc vương Philip III lên ngôi nên đã đi trễ một bước, thế là trong một thời gian dài họ phải tiếp tục chịu sự dày vò từ thế lực của Công tước Arbeau.

Công tước Arbeau nắm giữ uy thế trong nội cát cũng như có quyền lực quân sự là một cái gai không chỉ với quốc vương Philip III, mà cả thế lực của Công tước Huguenot và Công tước Fontaine nữa.

Thời gian trôi qua, uy thế của Công tước Arbeau ngày càng tăng, và hắn có vẻ đã trở nên vô liêm sĩ, hoặc có lẽ đó mới là bản chất thật của hắn. Trong những năm gần đây, hắn bắt đầu trở nên cực kỳ ngạo mạn. Sự nổi bật của Công tước Arbeau đã được những người khác xem là một vấn đề lớn.

Và chính ngay lúc ấy, vụ bắt cóc Flora đã xảy ra.

Đội cảnh vệ hoàng gia bảo vệ hoàng tộc đã để cho Nhị Công chúa Flora bị bắt cóc. Thế nên đây là một thất bại to đùng mà Công tước Arbeau, trưởng đội cảnh vệ hoàng gia không thể nào ngó lơ.

Trên thực tế, con trai Charles của hắn mới là người phụ trách mảng an ninh lúc đó, nhưng hiển nhiên là trách nhiệm cũng sẽ đổ lên đầu Công tước Arbeau cả. Hay đúng hơn, đây chính là cơ hội hoàn hảo để khiến Công tước Arbeau phải chịu trách nhiệm.

“Quả nhiên là, sự việc lần này đã chứng tỏ rằng chất lượng của đội cảnh vệ hoàng gia đang suy giảm, đúng không?”

Công tước Huguenot lên tiếng với giọng đầy lạnh nhạt.

Hầu tước Rodin cũng thuộc bè phái của ông ta đồng tình với lời phát biểu đó.

“Đúng như ngài nói ạ. Đội cảnh vệ hoàng gia mà còn thua cả lũ côn đồ thấp kém, tôi nghĩ là bọn họ đã quá bất cẩn rồi.”

“Mảng an ninh…… không có sai sót gì cả.”

Công tước Arbeau chống chế với giọng điệu ngập ngừng. Nhưng không có một cái lý do nào có thể lấp liếm được cho thất bại này cả.

“Dù ngài có nói mảng an ninh là không có sai sót hay gì đó đi nữa, nhưng không mang lại kết quả thì cũng vô nghĩa cả thôi. Thật may mắn là Flora-sama được tìm thấy an toàn, nhưng không biết ngài định chịu trách nhiệm cho chuyện này thế nào đây nhỉ?”

Công tước Huguenot gặng hỏi về trách nhiệm với vẻ mặt đầy lạnh nhạt.

“……Kẻ chủ mưu đứng sau vụ bắt cóc và cả hang ổ của chúng vẫn chưa được tìm thấy. Tôi nghĩ đợi đến lúc mọi chuyện kết thúc rồi tôi hẵng chịu trách nhiệm vẫn chưa là quá muộn đâu.”

Công tước Arbeau làm bộ mặt như thể đang húp nước nho chua trong khi trả lời.

Nhưng Công tước Huguenot và Hầu tước Rodin thì trông như thể đang cảm thấy hài lòng khi nghe thấy điều đó,

“Ngài nói gì vậy? Chính vì như thế nên ngài mới cần phải chịu trách nhiệm ngay bây giờ kìa.”

“Tôi đồng ý. Việc điều tra vẫn có thể thực hiện mà không cần đội cảnh vệ hoàng gia. Trên hết, đội cảnh vệ hoàng gia hiện tại để lũ côn đồ đột nhập và bắt cóc thì không thể tin tưởng giao cho công việc quan trọng ấy được.”

Họ lập tức phản bác trở lại. Công tước Arbeau làm khuôn mặt cay đắng và nhìn chằm chằm Công tước Huguenot với Hầu tước Rodin vốn chỉ bằng nửa độ tuổi của hắn.

(Lũ, chíp hôi này……)

Công tước Arbeau nguyền rủa trong tim hắn.

“Đúng như hai khanh ấy đã nói đấy, Helmut.”

Quốc vương Philip III yen lặng theo dõi cuộc tranh luận từ nãy giờ đã chịu lên tiếng. Helmut chính là tên của Công tước Arbeau đấy.

“B-Bệ hạ……”

Công tước Arbeau ấp úng. Nét mặt của hắn nhìn thảm thấy rõ luôn.

“Sự sụt giảm về chất lượng của đội cảnh vệ hoàng gia gần đây đang trở thành một vấn đề lớn đấy. Có lẽ cần phải cải tổ lại đội cảnh vệ sau sự việc lần này mới được.”

Khi quốc vương Philip III nói thế, những người thuộc thế lực của Công tước Huguenot liền gật đầu khoái chí.

Những người thuộc thế lực của Công tước Fontaine cũng thể hiện vẻ thấu hiểu.

“Từ bây giờ, quyền chỉ định cảnh vệ hoàng gia sẽ trở lại dưới tay bọn ta. Ta muốn khanh từ chức trưởng đội cảnh vệ hoàng gia, và ra lệnh giáng chức Charles kẻ phụ trách mảng an ninh lúc xảy ra sự việc. Vì lẽ đó nên ghế đội trưởng và đội phó sẽ bị trống, nhưng Alfred Aimard sẽ lấp cái vị trí đó.”

Quốc vương Philip III tuyên án phạt. Mặc dù là quốc vương, nhưng ông cũng khó lấy lại cái quyền mà vị vua trước đã ban cho mà không có lý do, nhưng nếu có thất bại kèm theo thì lại là chuyện khác. Dĩ nhiên ông không thể tha thứ cho việc đứa con gái yêu quý của ông đã bị bắt cóc, nhưng sự việc lần này quả thật cũng có lợi cho ông.

“Kuh……”

Khuôn mặt của Công tước Arbeau gần như nhăn lại. Thanh danh của gia tộc mà hắn đã cất công xây dựng tới bây giờ đã hoàn toàn đổ nát. Nghĩ lại thì, giờ hắn có hóa điên cũng chẳng có gì lạ cả.

Nhưng, quả đúng như dự đoán từ một đại quý tộc đã có tuổi đời khá lâu, Công tước Arbeau cố kìm nén cảm xúc của hắn, nở một nụ cười và lập tức thực hiện cách chào của một kẻ chư hầu.

“Xin thuận theo ý ngài ạ.”

Nhận thấy Công tước Huguenot đang cười nhạo, một thứ cảm xúc đen đóm nổi lên trong tim hắn. Tuy nhiên, dù vậy nụ cười của Công tước Arbeau vẫn không tắt.

Chỉ tới lúc này, hắn ta mới cảm thấy tràn đầy sức sống. Ngày nào đó hắn sẽ quay lại. Lúc đó hắn sẽ trả lại mối nhục này gấp mấy lần. Và sau đó, hắn tuyệt đối sẽ không tha thứ cho kẻ đã gây ra sự việc lần này.

Công tước Arbeau thắt chặt lòng quyết tâm ở trong tim.

Công tước Arbeau nghi ngờ kẻ nào đó trong các thế lực thù địch là kẻ chủ mưu đứng sau sự việc này, nhưng thật khó mà nghĩ thế lực của Công tước Fontaine vốn trung thành với quốc vương lại là kẻ đã cho bắt cóc một công chúa.

Khả năng cao đó chính là thế lực của Công tước Huguenot. Nhưng dù có đúng là như vậy đi nữa, còn lâu bọn chúng mới để lại dấu vết làm phanh phui âm mưu của chúng. Cũng không có bằng chứng xác thực nào được để lại, và ngay cả cái gã trông có vẻ là thích khách có thể trở thành nguồn thông tin cũng đã chết rồi.

Cậu bé tên Rio vô tình có mặt ở đó cũng rất đáng nghi, nhưng khi thấy Công tước Huguenot chẳng có vẻ gì là lo lắng, có lẽ cậu nhóc ấy đúng là không có liên can thật. Công tước Arbeau đang nghĩ thế như thế đấy.

Nhưng, hắn cũng nghĩ là mình nên tiến hành bước chuẩn bị từ ngay bây giờ,

“Bệ hạ, ngài định đối đãi với thằng nhóc mồ côi tên Rio như thế nào ạ?”

Công tước Arbeau hỏi thế trong khi liếc nhìn phản ứng từ thế lực của Công tước Huguenot.

“Fumu, cậu ấy là một nhân chứng quan trọng và nắm giữ thông tin về sự việc này, nhưng cũng là ân nhân của Flora. Dù là trẻ mồ côi, ta không thể nào tỏ vẻ vô ơn được cả. Ta đang nghĩ đến việc ban tặng cho cậu ấy vài thứ như là phần thưởng.”

“Nhưng chẳng phải rất nguy hiểm sao ạ? Đâu có gì đảm bảo rằng thằng nhóc ấy không có dính líu gì với thế lực nào chứ.”

“Hổ, vậy mà ta nghe nói thằng con của khanh đã thẩm vấn cậu bé ấy rồi. Đừng nói là khanh định xin có quyền được tự do tra khảo thêm đấy nhé? Và khanh định nói đó là điều cần thiết trong khi chẳng đưa ra được bằng chứng thuyết phục nào hả?”

Quốc vương Philip III hỏi thế trong khi lặng lẽ nheo mắt lại.

“Dĩ nhiên thần không có ý định tra khảo vị ân nhân của Công chúa Điện Hạ. Nhưng sự thật vẫn là không có bằng chứng nào cho thấy thằng nhóc đó hoàn toàn vô tội.”

Lý luận lòng vòng của Công tước Arbeau khiến quốc vương Philip III hơi ức chế.

“Thế, khanh có đề xuất gì nào?”

“Thưa, theo ý kiến của thần, ta nên theo dõi thằng nhóc đó một thời gian ạ.”

“Hừm, Bọn ta cũng đang nghĩ đến việc đó. Flora đang cảm thấy rất biết ơn cậu bé ấy, nên bọn ta cũng đang khá lưỡng lự, nhưng quả thật vẫn cần…… Garcia.”

Nói xong, quốc vương Philip III liếc mắt sang phía thế lực của Công tước Fontaine.

“Có, ngài cho gọi thần ạ?”

Một người đàn ông đã đứng tuổi bước ra từ trong nhóm. Ông ta có tấm lưng thẳng và khuôn mặt thoạt nhìn trông rất hiền hậu. Nhưng những người khác đều mở đường cho ông ta với nét mặt cẩn trọng.

Tên ông ấy là Garcia Fontaine. 2 năm trước là cựu trưởng gia tộc Fontaine, nhưng đến giờ ông đã nắm trong tay một quyền lực không hề nhỏ với tư cách là cố vấn của quốc vương.

“Ta đang tính ghi danh cậu bé mồ côi ấy vào học viện hoàng gia. Ta muốn giao cho khanh làm các thủ tục cần thiết cho việc đó.”

Trước lời của quốc vương Philip III, một sự náo loạn không hề nhỏ đã truyền ra khắp phòng ngai vàng.

Học viện Hoàng gia Beltram— đó là một tổ chức học viện danh giá nhất của Vương quốc Beltram dù là mặt nghiên cứu hay giáo dục. Các thị trấn và thành phố vùng miền tuy cũng có vài cơ sở giáo dục hay trường học cho người quyền quý, nhưng ngoài Học viện Hoàng gia Beltram này, không có một tổ chức học viện nào khác chịu sự quản lý của chính phủ cả.

Vị trí của nó nằm kế bên lâu đài hoàng gia. Nó có diện tích rất lớn và dạy cấp tiểu học, sơ trung và cao trung, tuy nhiên với cấp sơ trung và cao trung, thì thay vì là một cơ sở giáo dục, nó được phân loại là cơ sở nghiên cứu những lĩnh vực đặc biệt.

Mỗi năm, học viện đào tạo ra rất nhiều chuyên viên ở nhiều lĩnh vực như võ thuật, ma pháp, học bổng, vân vân mây mây. Trong giới hoàng tộc và quý tộc, tốt nghiệp từ học viện hoàng gia sẽ mang lại địa vị khá lớn. Trên danh nghĩa và cả ngoài thực tế, học viện này chính là cánh cửa dẫn đến thành công.

Mặc dù muốn ghi danh thì phải qua bài kiểm tra đầu vào, và ‘con ông cháu cha’ cũng đóng vai trò khá lớn. Phần lớn học sinh đều là hoàng tộc hay quý tộc lớp trẻ, chưa hề có tiền lệ về việc mở cửa cho thường dân. Nói cách khác, những người có thể ghi danh chỉ giới hạn trong số hoàng tộc và quý tộc lớp trẻ.

Các quý tộc trong căn phòng bất ngờ một cách dễ hiểu, vì một đứa trẻ mồ côi không rõ gốc gác lại được cho ghi danh vào cơ sở giáo dục có sức ảnh hưởng và uy thế như vậy.

Nhưng Garcia vuốt cằm và thể hiện nét mặt như đã hiểu.

“Thần hiểu rồi. Vậy là ta sẽ hậu thuẫn để cậu bé ấy có thể ghi danh vào học viện.”

“Đúng vậy. Hãy ghi danh cho cậu bé ấy trong vài ngày tới. Ta giao lại cho khanh đấy.”

“Thuận theo ý ngài ạ. Cũng vừa hay cô Clair đang làm giáo viên cho năm nhất khối tiểu học ở học viện. Tôi sẽ cho cậu bé vào lớp của cô ấy.”

Garcia đặt tay lên ngực và cúi đầu thật sâu.

¯¯¯

Và rồi, cuối cùng đã tới thời khắc Rio vào diện kiến quốc vương Philip III. Căn phòng ngai vàng cũng được dùng làm phòng thiết triều. Một cuộc yết kiến quốc vương sẽ được tổ chức tại nơi này.

Bầu không khí trang nghiêm ngập tràn bên trong căn phòng. Trần nhà khá cao. Ở bên trong cái không gian hình chữ nhật này, đâu đâu cũng có những món đồ trang trí đầy sang trọng và xinh đẹp. Nó thể hiện một nét uy quyền có thể làm choáng ngợp những ai bước vào.

Ngay phía trước cổng vào, trên cái bục đặt ở phía trong cùng của căn phòng, gia đình của nhà vua— quốc vương Philip III, vợ cả Beatrix, nhất công chúa Christina, nhị công chúa Flora— đang ngồi trên ghế với vẻ ngoài đầy chưng diện. Họ đang nhìn xuống để quan sát căn phòng.

Cô chị Christina đang thể hiện một vẻ mạnh mẽ và hơi căng bằng khuôn mặt vẫn còn nét trẻ con, nhưng cô em Flora thì trông hơi lúng túng chắc vì lo lắng.

Mặt khác, các quý tộc đang làm việc trong triều đình thì xếp thành hai hàng xung quanh đường đi. Quả nhiên, họ cũng ăn mặc rất chi là chưng diện. Họ là những người sẽ theo dõi buổi yến kiết sắp diễn ra.

“Cậu bé đã cứu giá công chúa điện hạ Flora, giờ sẽ bước vào.”

Tín hiệu của người báo tin vang lên rất rõ bên trong không gian tĩnh lặng. Sau đó, cánh cửa ở khán phòng dần dần mở ra. Tất cả mọi người ở bên trong đều hướng ánh nhìn về phía cổng.

Tại đó là một cậu bé tóc đen đang đứng. Đó chính là Rio. Tóc cậu đã được cắt. Mặc dù vẫn còn nét ngây ngô trên khuôn mặt, nhưng nó đã bộc lộ rõ các nét đặc trưng cũng như khuôn mặt ái nam ái nữ của cậu.

Mái tóc đen vốn rất khó tìm ở vương quốc này đã mang tới một bầu không khí ngoại lai. Cùng với khuôn mặt chỉnh chu thu hút mọi ánh nhìn, cả hoàng tộc lẫn quý tộc trong khán đài đều nhìn Rio với vẻ hiếu kỳ.

“Ra đó là đứa nhóc đã cứu giá công chúa điện hạ Flora.”

“Thằng nhóc có mái tóc hiếm đấy. Chắc là con của dân nhập cư.”

Trong khi khán phòng đang rộn rã, Rio làm căng khuôn mặt điển trai của mình và bình thản bước đi trên tấm thảm đỏ được trải tới tận ngai vàng. Bộ đồ nghi lễ đầy phong cách được may cho trẻ em trông vẫn còn thiếu cân bằng. Bình thường, cái cảm giác một đứa trẻ cố ép bản thân hành xử như người lớn sẽ hiện lên rất rõ từ ngoại hình như thế.

Nhưng trái ngược với vẻ ngoài của bản thân, nét mặt của Rio trông trưởng thành đến lạ. Phải, nếu một quý tộc trẻ ở cùng độ tuổi mà thế vào chỗ cậu lúc này, sẽ không có gì lạ nếu người đó trở nên bất động vì căng thẳng và run rẩy, tuy nhiên mọi cử động của Rio vẫn rất chi là điềm tĩnh.

Cũng có những người thể hiện ánh mắt ngưỡng mộ trước thái độ trang nghiêm như thế, nhưng…

“Hừm, một thằng mồi côi nghèo rớt thấp kém mà dám ra vẻ…”

“Phải, nó làm tốt đến bất ngờ đấy. Mọi cử động đều đúng như nghi thức cả.”

“Chẳng hiểu sao mà trông đáng ngờ thật.”

Và cứ thế, rất nhiều ánh mắt đang theo dõi Rio chứa đầy sự khinh miệt. Những tiếng thì thào vang khắp nơi. Trái lại, Rio xem chúng như cơn gió thoảng qua. Cậu bước đi chầm chậm với vẻ mặt lãnh đạm.

Và rồi, Rio đã bước tới phía trước bậc thang dẫn lên bục. Cậu dừng lại ở đó, quỳ xuống và cúi đầu. Sau đó cậu làm theo nghi lễ mà mình đã được dạy và im lặng chờ đợi đến khi mình được xướng tên.

“Rio, ngẩng mặt lên đi.”

Quốc vương Philip III cất lời đầy long trọng.

“Vâng, thần rất vinh hạnh.”

Rio cung kính trả lời, rồi cậu từ từ ngẩng mặt lên. Trước mắt cậu là gia đình của nhà vua. Quốc vương Philip III ngồi trên cái ngai vàng ở vị trí cao nhất, vợ cả Beatrix, nhất công chúa Christina và nhị công chúa Flora thì đang ngồi ở ghế bên cạnh thấp hơn.

Flora nhìn xuống Rio với vẻ ngượng ngùng trong khi đứng ngồi không yên đến lạ.

Mặt khác, Christina thì ngồi thẳng lưng, mặc dù cô vẫn nhìn chằm chằm vào khuôn mặt của Rio với vẻ ngờ vực. Có lẽ do mái tóc dài bù xù của Rio đã được cắt đi, nên ấn tượng của cô về cậu đã hoàn toàn khác đi so với lúc trước.

Cả Christina và Flora đều là những cô gái xinh đẹp với mái tóc tím nhạt. Nhìn qua sẽ biết ngay họ là chị em, nhưng thần thái toát ra từ họ thì khác nhau hoàn toàn.

Đôi mắt hình quả hạnh màu tím của Flora đang tỏa sáng lấp lánh. Làn da của cô có màu trắng nhưng hơi ngả đỏ. Ngược lại, Christina thì đang cau mày như thể đang có tâm trạng xấu, và khi ánh mắt cô chạm phải Rio, cô quay mặt đi một cái ‘hứ’.

“Khanh đã rất xuất sắc trong việc cứu giá con gái ta. Quả đúng là một chiến tích tuyệt vời. Ta xin được gửi lời cảm ơn đến khanh.”

Quốc vương Philip III gửi lời cảm ơn đến Rio với giọng điệu đầy hoa mỹ.

“Thần rất hân hạnh được nhận những ngôn từ vốn không xứng đáng với mình ạ.”

Rio đáp lại đầy tôn kính.

“Khanh đang thể hiện khả năng hành xử đầy tuyệt vời đấy. Trước đây khanh đã từng học cách cư xử khi thiết triều rồi à?”

“Thưa, không ạ. Đây chẳng là gì ngoài một sự chuẩn bị tạm bợ mà thần chỉ vừa học sơ qua, nhưng thần có thể tránh việc tỏ ra bất kính là nhờ sự tận tâm của những người đã giúp đỡ thần ạ.”

Quốc vương Philip III tỏ vẻ thán phục trước cách nói chuyện của Rio.

“Trước đây bọn ta từng được bảo là đừng bận tâm đến mấy cái lễ nghi đầy cứng nhắc, nhưng sự nỗ lực của khanh quả là đáng khen ngợi. Ta nghe là khanh sống tại khu ổ chuột, nhưng có phải khanh được sinh ra ở vương quốc này không?”

“Thưa, vâng ạ. Thần được sinh ra và nuôi dạy tại thủ đô hoàng gia Beltram ạ.”

“Hồ, còn thân sinh của khanh……?”

“Thần nghe rằng cha mẹ mình là mạo hiểm giả đã đi qua rất nhiều quốc gia. Có vẻ như họ di cư tới vương quốc này từ miền đông xa xăm, định cư tại đây và sinh ra hạ thần, nhưng cả hai người họ đều đã rời khỏi thế giới này cả rồi ạ.”

“Ra vậy. Là dân nhập cư từ miền đông. Và thế là khanh phải sống ở khu ổ chuột. Xem ra khanh đã có một quá khứ đầy biến cố ở độ tuổi này nhỉ. Ta đã hỏi khanh những điều đầy đau đớn rồi. Hãy bỏ qua cho ta nhé.”

“Thưa, không sao ạ. Đó đã là chuyện của quá khứ rồi ạ.”

Rio làm một vẻ mặt khó xử và lắc đầu.

“Thế à. Nhân đây thì, ta đang tính ban tặng cho khanh một phần thường về sự việc lần này, nhưng—”

Khi nói đến đó, quốc vương Philip III dừng lại trong một thoáng và nhìn Rio.

“Thế này nhé, sao khanh không thử ghi danh vào khối tiểu học của Học viện Hoàng gia Beltram chúng ta như là học sinh có học bổng nhỉ? Nếu muốn thì khanh cũng sẽ được đối đãi đặc biệt khi xin việc làm lúc tốt nghiệp. Và nếu có điểm số tốt, chúng ta cũng sẽ hỗ trợ cho khanh được chuyển lên cấp sơ trung và hơn thế nữa.”

Nhà vua nói rõ phần thưởng ra. Đôi mắt Rio liền mở to ra trước sự thay đổi của cuộc nói chuyện.

“Đó…… quả là một phần thưởng vượt ngoài sự tưởng tượng của hạ thần ạ.”

Dù Rio nói thế, nhưng cậu đang thể hiện một khuôn mặt có hơi chần chừ.

Hiện tại, Rio đang là một đứa trẻ mồ côi chẳng biết gì về văn hóa và kiến thức phổ thông của thế giới này. Có thể bước vào một cơ sở giáo dục riêng biệt thật sự không phải là một lời đề nghị tồi.

Nhưng dựa vào độ văn minh của thế giới này, cậu có thể dễ dàng hình rung rằng tất cả học sinh của Học viện Hoàng gia Beltram đều là lớp trẻ của hoàng tộc và quý tộc. Chuyện gì sẽ xảy ra với Rio nếu cậu vào một nơi như thế trong khi bản thân chẳng có địa vị? Cảm xúc của cậu trở nên cực kỳ nặng nề khi nghĩ tới cảnh đó.

Nói vậy chứ, hiện tại Rio chẳng còn lựa chọn nào cả. Nếu từ chối, ai biết được liệu họ có để cậu ra về bình yên hay không, chưa kể cậu còn chẳng biết mình sẽ sống như thế nào từ ngày mai trở đi nữa.

Rio lập tức hoàn tất việc tính toán những vấn đề trên trong đầu và,

“Nếu bệ hạ cho phép, hạ thần xin được chấp nhận lời đề nghị của bệ hạ.”

Rio ngoan ngoãn chấp nhận phần thưởng được đề xuất này.

Quốc vương Philip III gật đầu.

“Fumu, vậy quyết định vậy nhé. Bên ta sẽ chịu trách nhiệm về kinh phí từ lúc nhập học cho tới khi khanh tốt nghiệp luôn. Ngoài ra, ta cũng sẽ ban cho khanh 100 đồng vàng như là tiền thưởng.”

Bên trong khán phòng trở nên ồn ào. Thì tại đây là một ưu đãi quá hào phóng mà.

Tiền tệ đang được lưu hành ngoài thị trường gồm có đồng tiểu đồng, đồng đại đồng, đồng bạc nhỏ, đồng bạc lớn, đồng vàng và đồng ma kim.
(Phoenix: cho ai chưa hiểu thì ma kim tức là “ma vàng” có chữ “ma” là ma pháp. Dịch ra thì chuối quá nên đành để hán tự thôi. Còn hai cái đầu thì chữ đồng lặp lại nhìn thấy sượng quá nên để như thế, ai thấy không quen thì thông cảm nhé.)

Lấy ví dụ, 10 đồng tiểu đồng có thể đổi thành 1 đồng đại đồng, và 10 đồng đại đồng có thể đổi thành 1 đồng bạc nhỏ.

Tuy nhiên, chỉ có đồng ma kim là có chút đặc biệt. Số lượng tiền loại này đang lưu hành trên thị trường rất là ít, do đó đồng vàng nhiễm nhiên trở thành loại tiền tệ có giá trị cao nhất được dùng cho việc kinh doanh bình thường.

Phí ghi danh vào Học viện Hoàng gia Beltram cấp tiểu học là 10 đồng vàng, và học phí hằng năm là 30 đồng vàng. Nói cách khác, năm đầu sẽ tốn tổng cộng 40 đồng vàng, và mỗi năm sau đó sẽ tốn 30 đồng vàng.

Thu nhập hằng năm trung bình của các quý tộc không có lãnh thổ là 40 đồng vàng. Từ đó có thể thấy rằng phần thưởng này có giá trị đến mức nào.

Mà ngay từ đầu, với những kẻ mang tư tưởng phân biệt đối xử trong giới quý tộc, nội việc một đứa mồ côi thấp kém được ghi danh vào Học viện Hoàng gia danh giá đã là một điều rất khó chịu rồi. Nếu tên mồ côi đó còn được tặng thêm tiền, không đời nào họ sẽ không cảm thấy thù oán cả.

Rio cũng phần nào nhận ra bầu không khí trong đây đã thay đổi, nhưng,

Làm lơ luôn chuyện đó, cậu cúi đầu mình xuống.

¯¯¯

Văn phòng hiệu trưởng của Học viện Hoàng gia Beltram nằm trên tầng cao nhất của cái tháp hình chóp thuộc tòa nhà chính.

Hiệu trưởng Garcia Fontaine đã cho gọi giáo viên phụ trách năm nhất cấp tiểu học, Celia Clair tới văn phòng của ông ta.

Khi Celia bước vào trong, Garcia đã ngồi lên ghế làm việc đầy oai nghiêm ở trong phòng. Từ ban công sau lưng ông ấy chính là khung cảnh thủ đô hoàng gia Beltram trải dài.

“Hiệu trưởng Fontaine, tôi xin phép ạ. Ngài cho gọi tôi sao ạ?”

“Phải. Cảm ơn cô vì đã tới.”

Sau lời chào của Celia, Garcia cũng gật đầu với điệu bộ hơi bị cường điệu.

Nếp nhăn trên khuôn mặt ông đã cho thấy sự đứng tuổi của mình, nhưng dù tuổi đã già, Garica vẫn là một ông lão có thần thái vượt trội.

“Tôi cho gọi cô không phải vì điều gì khác ngoài việc đã có quyết định ghi danh cho cậu bé mồ côi ở thán phòng hôm trước.”

“Là về Rio sao ạ?”

“Đúng rồi đấy. Đã có quyết định rằng cậu bé sẽ được cho vào lớp học mà cô đang phụ trách.”

“Ra vậy, tôi hiểu rồi ạ.”

Nếu là một giáo viên bình thường, sẽ chẳng có gì lạ nếu họ thể hiện vẻ không hài lòng trước việc một đứa nhóc mồ côi có thể trở thành nguồn gốc rắc rối sắp được đưa vào lớp mình. Nhưng, Celia vẫn chấp nhận mà không có ý phản đối gì cả.

“Cô vẫn còn trẻ, và mới trở thành giáo viên chưa được lâu, nhưng tôi mong đợi ở cô đấy. Còn lại tôi giao cho cô nhé.”

“Vâng. Tôi sẽ cố hết sức mình để đáp lại sự kỳ vọng đó ạ.”

Celia thể hiện vẻ nghiêm túc và đáp lại.

“Fumu, về chuyện đó. Giờ mới là vấn đề chính đây nhưng…… Celia-kun, cô nghĩ thế nào sau khi tiếp xúc với cậu bé mồ côi đó? Tôi muốn cô nói ra suy nghĩ thật lòng của mình.”

“Để… xem nào. Tôi nghĩ cậu ấy chín chắn hơn so với tuổi, có vẻ cậu ấy là một đứa nhóc rất thông minh ạ.”

Celia trả lời sau khi suy nghĩ một thời gian.

“Hồ, cô có thể cho tôi một ví dụ về việc đó không?”

Garcia dò hỏi với vẻ rất thích thú.

“Đầu tiên, cậu ấy hiểu rất rõ tình cảnh của mình. Trên hết, tôi còn thấy được thái độ muốn được học hỏi những gì mình còn thiếu của cậu ấy. Có lẽ sự nhận thức, khả năng thích ứng, và khả năng học tập của cậu ấy đều rất chi là tuyệt vời ạ.”

Celia giải bày ấn tượng của mình về Rio một cách có hệ thống.

“Fumu. Cậu ấy bị cuốn vào vụ bắt cóc công chúa và rồi bị bắt đến lâu đài. Trải qua một cuộc “tra tấn” núp bóng “thẩm vấn”. Bị ép phải ghi danh vào học viện hoàng gia theo mệnh lệnh dưới danh phần thưởng. Cậu ta có thể hiện vẻ bất mãn trước những điều trên không? <Ignition> (Điểm Hỏa Ma Pháp).”

Garcia đặt câu hỏi trước khi niệm chú. Một ma pháp trận nhỏ trôi nổi trên đầu ngón tay của ông và thắp lên một ngọn lửa. Ông đưa ngọn lửa tới gần cái tẩu trên miệng và hít vào. Khói bắt đầu bốc lên.

“Cậu ấy trông có vẻ miễn cưỡng, nhưng không nói lời nào bất mãn cả ạ.”

“Ra vậy.”

Nói xong, Garica thổi ra một làn khói từ miệng. Ông liền nhìn làn khói trôi nổi giữa không trung và làm một khuôn mặt cân nhắc.

“Anou, bộ có chuyện gì về Rio sao ạ?”

Celia hỏi thế khi không thể hiểu được mục đích của cuộc trò chuyện này.

“Không có gì. Tôi chỉ đang nghĩ là phản ứng của cậu ta không giống một đứa trẻ chút nào cả.”

Garcia trả lời một cách mơ hồ.

“Phản ứng như một đứa trẻ sao ạ?”

Một dấu hỏi to đùng nổi lên trên đầu Celia và cô nàng khẽ nghiêng đầu.

“Ừm. Ví dụ nhé Celia-kun, nếu cô đột ngột bị bỏ tù, bị đánh bầm dập bởi những kẻ không quen biết, rồi sau đó được thả ra an toàn, cô sẽ nghĩ thế nào?”

“……Đó là điều tồi tệ nhất ạ. Chắc chắn trở thành nỗi ám ảnh luôn đấy. Sau chuyện đó, có lẽ tôi sẽ không thể nào tin tưởng người khác được nữa mất.”

Celia trả lời với khuôn mặt buồn phiền. Khi thử đặt bản thân vào vị trí của Rio, cô cảm giác đó là một trải nghiệm ghê tởm vượt ngoài sự tưởng tượng của cô.

“Là như thế đấy. Cô là con gái nên có lẽ sẽ thấy nó rất đáng sợ, nhưng chẳng phải phản ứng như thế mới hợp với một đứa trẻ— à không, với một con người hơn sao? Mấy điều như thế đều sẽ khiến bất cứ ai phải tỏ ra thù hận, oán ghét với bên đã làm những điều vô lý như thế dù chỉ là một lần. Trong số đó chắc hẳn cũng sẽ có những người điềm tĩnh có thể kìm nén cảm xúc và để ý tới tình cảnh của mình, nhưng rất ít người làm được điều đó dù là với người lớn.”

Cách nói của Garcia mang nhiều ý nghĩa đến lạ. Celia hơi nheo mắt lại.

“……Tóm gọn lại, hiệu trưởng muốn nói cái gì mới được ạ?”

“Gì đâu, theo những gì tôi nghe được từ cô, có vẻ cậu ấy không có phản ứng giống một đứa trẻ bình thường. Phép xã giao cậu ấy thể hiện ở khán phòng cũng trông rất chỉnh chu đến nỗi không thể nghĩ rằng đó chỉ là một sự chuẩn bị tạm bợ được.”

“Chuyện đó thì, là do tôi đã dạy cậu ấy các phép tắc cần thiết đấy ạ. Chứ ban đầu cậu ấy còn chẳng biết gì về những chuyện như thế cơ.”

Celia sung sỉa mặt mà bản thân còn không để ý, và đáp lại như muốn biện hộ cho Rio.

“Thì đó, hỏi ra mới biết chính cậu bé ấy là người đã nhờ dạy phép tắc, phải không? Nhưng, một đứa trẻ bình thường sẽ không nghĩ xa đến vậy đâu.”

“Thế nên tôi mới nghĩ cậu ấy là một đứa trẻ thông minh ạ.”

Celia chen vào câu nói lòng vòng của Garica với vẻ cứng rắn.

“Quả thật, cậu ấy có thể là một đứa trẻ thông minh. Cũng có những trường hợp như công chúa Christina và cô, người nắm giữ danh hiệu thiên tài như thể chẳng có gì khi chưa đầy 12 tuổi. Cũng chẳng có gì lạ khi môi trường khắc nghiệt ở khu ổ chuột đã bồi dưỡng cậu ấy thành ra như vậy. Hoặc cũng có thể là—”
(Phoenix: cái này là đang nhá hàng cho gốc gác hoàng tộc của anh main nè :v)

Nói tới đó, khuôn mặt của Garcia trở nên không cảm xúc.

Celia dò hỏi với nét mặt nghiêm trọng.

“Cũng có thể là gì ạ?”

“À thôi, không có gì đâu. Có vẻ từ giờ cậu ấy sẽ gặp rất nhiều khó khăn đấy. Tôi muốn cô chú ý đến cậu ấy một cách gián tiếp với tư cách là giáo viên chủ nhiệm. Nếu có gì khiến cô để ý thì hãy báo lại cho tôi. Tôi chỉ có thể giao phó nhiệm vụ này cho cô thôi.”

Garcia nở một nụ cười điềm tĩnh và nói thế.

“Dạ vâng, tôi không phiền đâu nhưng……”

Celia cảm thấy ngờ ngợ. Cô thể hiện nét mặt như chưa được thuyết phục lắm.

“Dĩ nhiên tôi biết cô rất bận với việc nghiên cứu của mình. Và tất nhiên vào những ngày đó cô sẽ phải tới lui lâu đài thường xuyên và gây trì hoãn. Nếu cô làm điều mà tôi vừa dặn ở mức độ không gây ảnh hưởng tới việc nghiên cứu, tôi cũng không phiền đâu.”

“……Vâng. Tôi hiểu rồi ạ. Chỉ thế thôi sao?”

Cô khá tò mò về những gì mà ông đang suy nghĩ, nhưng không có vẻ là ông sẽ chịu nói dù cô có hỏi đi nữa. Celia muốn rời khỏi nơi này thật nhanh chóng.

“Ờ, cô có thể đi được rồi.”

“Vậy thì tôi xin phép ạ.”

Celia khẽ cúi đầu và quay người lại.

(Đúng là thăm dò người này thật khó với mình.)

Celia trút một tiếng thở dài nhỏ trong khi nghĩ như thế.

¯¯¯

Rio xỏ tay qua ống tay áo của bộ đồng phục Học viện Hoàng gia Beltram và bước đi trên hành hàng của học viện dưới sự hướng dẫn của giáo viên chủ nhiệm Celia. Cậu đang đi theo sau một tấm lưng nhỏ nhắn trông có hơi không đáng tin cậy để làm nghề nhà giáo chút nào.

“Em thấy bộ đồng phục thế nào?”

Celia quay lại trong khi vẫn đang bước đi và hỏi Rio.

“Không tệ ạ. Kết cấu có vẻ bền, và cử động cũng khá dễ nữa.”

Cậu trả lời và nhẹ nhàng di chuyển cả hai tay để xác định cảm giác của bộ đồng phục.

“Bởi vì nó là hàng đặc chế được tạo nên từ các yêu cầu của học sinh qua nhiều thế hệ mà. Nó cũng đóng vai trò là đồng phục chiến đấu nữa đấy.”

“Ra vậy. Thế nên nó mới được thiết kế trông như đồng phục quân sự.”

“Phải, nhìn thời trang chứ nhỉ? Đồng phục của học sinh nữ cũng dễ thương lắm đó.”

Celia nói thế với nụ cười có chút tinh nghịch.

“Ahaha.”

Rio thấy khó xử không biết phải phản ứng thế nào và cười nhạt. Gác lại việc cậu có mong chờ được thấy đồng phục của học sinh nữ hay không đi, quả thật đồng phục của Học viện Hoàng gia Beltram sang trọng thật.

Như Rio đã nói, nó có kiểu dáng giống đồng phục quân sự. Nam thì mặc quần dài, còn nữ thì mặc váy. Cũng có vài sự khác biệt trong kiểu dáng để phù hợp với sự khác nhau giữa nam và nữ, nhưng về kết quả sau cùng thì chẳng có mấy cách biệt giữa chúng cả.

“Chúng ta tới rồi.”

Họ vừa đi vừa trò chuyện. Và rồi Celia dừng lại trước một lớp học.

Có thể cảm nhận được một bầu không khí ồn ào từ bên kia căn phòng. Bên trong đó là rất nhiều quý tộc trẻ tuổi vốn rất khó giao du. Dám chắc là họ đang tán gẫu cho vui trước tiết chủ nhiệm nè.

(Ra là ở đây à.)

Rio nhớ lại con đường mình đã đi tới lớp học này và đối chiếu với sơ đồ của ngôi trường, Từ ngày mai là cậu có thể tự mình tới lớp học này mà không sợ bị lạc.

“Có vẻ như em không mấy căng thẳng nhỉ.”

“Làm gì có chuyện đó ạ.”

Rio khẽ nhún vai và phủ nhận điều đó.

“Thế sao? Nhưng mà nét mặt của em trông khá là hờ hửng đấy.”

“Do em thường được bảo mình là người có nét mặt không ăn khớp với cảm xúc thật thôi ạ.”

Rio trả lời với nụ cười khô khan.

“Thế à…… mà sao cũng được. Ta vào thôi.”

Nói xong, Celia mở cánh cửa ra.

Ngay sau đó, cái lớp học vốn ồn như cái chợ liền trở nên im ắng.

“Các em, chào buổi sáng. Từ hôm nay lớp ta sẽ có một học sinh mới đấy. Rio, vào đi em.”

Celia lên tiếng trong khi bước vào lớp đầy quả quyết và bước lên bục giảng của giáo viên.

“Em xin phép ạ.”

Rio khẽ cúi chào và bước vào lớp, theo sau Celia.

Bên trong lớp học rộng quá sức, mặc dù hành lang thì nhỏ xíu. Từ phía trước bục giảng của giáo viên cho tới phía sau lớp, sàn nhà được dựng nghiêng thành hình bậc cầu thang. Bàn ghế được cố định tại một chỗ cũng xếp rất ngay ngắn.

Sĩ số của mỗi lớp là khoảng 40 người. Mỗi khối có tổng cộng 3 lớp.

Khi Rio bước lên bục, ánh mắt của học sinh trong lớp như muốn đâm xuyên qua cậu. Tiếng thì thầm bắt đầu vang lên ở mọi nơi.

“Hể, ra thằng đó là tên học sinh mồ côi mới à.”

“Mồ côi? Một đứa như thế mà cũng được ghi danh vào học viện hoàng gia danh giá này sao?”

“Ờ, theo như bố tôi kể lại, có vẻ nó đã đạt được thành tích gì đó và việc ghi danh vào học viện hoàng gia cũng đã được công nhận.”

“……Chẳng lẽ có nhầm lẫn gì sao?”

Cứ thế, đám nam sinh cứ tiếp tục bàn tán một cách tò mò. Có vẻ như tin đồn về một đứa mồ côi được ghi danh vào đây đã lan truyền đi mất rồi.

Mặt khác, phản ứng của hội nữ sinh thì,

“Tóc đen đúng là hiếm thấy thật nhỉ?”

“Ừm, tớ còn đang tự hỏi không biết con thú gì sẽ tới nữa đó.”

“Vẻ mặt cậu ấy cũng khá là dễ thương đấy chứ nhỉ?”

“Nếu bắt cậu ta mặc đồ con gái và đội tóc giả, đảm bảo sẽ y hệt con gái cho xem.”

“Ừm, mà, khuôn mặt thì không tệ, nhưng vẫn là một đứa mồ côi thôi.”

Họ chủ yếu đang đưa ra rất nhiều đánh giá về dung mạo của Rio.

Phản ứng của cả nam lẫn nữ đều rất chi ghê tởm, nhưng cảm quan về giá trị của một quý tộc sống giữa một xã hội coi trọng địa vị xã hội đã được khắc sâu vào trong họ rồi. Mọi ánh mắt đang hướng về phía Rio đều chứa đầy sự khinh miệt.

“Thôi nào, mọi người trật tự đi. Cậu ấy sẽ tự giới thiệu bản thân giờ đây.”

Celia nhìn lướt qua lớp học trong khi thở dài và cất tiếng.

Sau khi xác nhận tiếng thì thầm của các học sinh đã ngừng, Rio tiến lên một bước,

“Tôi danh là Rio. Nhờ ơn phước đầy hào phóng của bệ hạ, tôi đã được ghi danh vào môi trường học tập này dù bản thân không hề xứng với nó. Tôi vẫn còn thiếu sót ở rất nhiều mặt, nhưng tôi sẽ cố gắng để không làm vướng chân mọi người, nên xin được chiếu cố ạ.”

Cậu cúi đầu trong khi giới thiệu và phát biểu về bản thân.

Một màn tự giới thiệu đầy nhã nhặn không thể chê vào đâu được, hay đúng hơn là nó quá trịnh thượng so với một đứa trẻ 7 tuổi.

Nhưng nếu cậu phải tự giới thiệu với các quý tộc trẻ, hành xử một cách nhu mì thế này chắc sẽ ổn. Dù gì đây cũng là bài phát biểu được tạo nên nhờ sự hợp tác của Celia mà.

Còn về việc dự đoán đó có là sai lầm hay không thì,

“Chà, xem ra hắn cũng biết tí lễ nghi tối thiểuuuuu đấy.”

“Ờ, tên này ít ra còn biết ăn nói giống một gia nhân ấy.”

“Trẻ mồ côi mà biết nói chuyện kiểu đó à.”

Và cứ thế, xem ra tạm thời cậu vẫn chưa khiến họ khó chịu khi dùng cách nói chuyện này.

Cơ mà không hề có lấy một lời khen nào cả. Họ đang bàn tán xem có phải mình đang xem một con thú hiếm hay gì không. Họ quan sát Rio trong khi đang xem thường cậu thấy rõ.

Dù từ hôm nay cậu cũng là học sinh của học viện hoàng gia như họ, trong mắt họ Rio chỉ là một thằng mồ côi sống ở khu ổ chuột tới gần đây và là một sinh vật thấp kém, chẳng ngang tầm với họ.

(Mình phải đi học ở một nơi thế này ít nhất là 6 năm sao trời……)

Rio trút một tiếng thở dài chán nản trong lòng khi cảm thấy bầu không khí này thật là khó chịu. Cậu không phiền muộn về vấn đề trang phục, thức ăn và chỗ sống ở đây, nhưng khi tưởng tượng tới cuộc đời sắp tới, cậu liền trở nên nản chí.

(Cơ mà, thế này vẫn tốt hơn là sống ở khu ổ chuột đó. Mình sẽ ráng học hết những gì hữu ích.)

Nếu không thì việc cậu tới cái học viện này còn nghĩa lý gì nữa chứ.

Rio rất hiểu sự cần thiết của việc giáo dục từ tận trong tim. Nếu không có kiến thức hay kỹ năng, những công việc mà cậu có thể nhận trong tương lai sẽ rất hạn chế, và trong cuộc đời ta không thể nào biết được cái gì sẽ hữu ích thế nào hay ở đâu.

Mặc dù việc cậu ghi danh vào học viện này là kết quả của một chuỗi sự kiện, giờ đã thành ra thế này rồi thì cậu phải tận dụng nó đến mức tối đa thôi.

Khi ngẩng đầu lên, Rio khẽ liếc nhìn sơ cả lớp học. Và chính ngay lúc ấy,

(……Hửm?)

Trong số các học sinh đang nhìn chằm chằm vào mình, cậu thấy một khuôn mặt quen thuộc.

Ở vị trí phía sau lớp học và gần cửa sổ— người đó có mái tóc thẳng dài màu tím, được buộc lại khá lỏng lẻo bằng một cây trâm. Ngồi bên cạnh cô ấy là một cô gái dễ thương có mái tóc vàng được cuộn lại.

Khi cô gái có mái tóc màu tìm nhạt— tức Christina Beltram chạm mắt với Rio, “Hứ”, cô ta hắt nhẹ và nhìn sang phía khác. Lúc còn ở khán phòng cậu cũng đã nghĩ tới rồi, nhưng xem ra cậu bị ghét một cách thậm tệ thì phải. Mà sau cuộc gặp đầu tiên như thế thì cũng dễ hiểu thôi.

(Mà, không để bị liên lụy vẫn tốt hơn. Cô ấy chắc cũng có ý định như thế thôi.)

Quá rõ ràng là Christina không hề có thái độ thân thiện với Rio. Rio cũng chẳng có ý định kết thân với Christina làm gì.

“Vậy, từ hôm nay Rio sẽ là một thành viên của lớp ta. Chắc chắn cậu ấy vẫn còn bỡ ngỡ với nhiều thứ, nên là hãy giúp đỡ cậu ấy nếu cậu ấy có câu hỏi hay đang gặp rắc rối nhé? Hãy thân thiện với nhau nha.”

Celia cất lời với giọng điệu vui tươi để xóa đi bầu không khí quái đản đang bao trùm lấy lớp học.

Tuy nhiên, chẳng có tiếng hồi đáp nào từ phía học sinh cả. Celia khẽ thở dài.

“……Vậy thì Rio, em có thể ngồi ở chỗ nào còn trống. Đó sẽ là chỗ ngồi của em từ giờ trở đi. Cô khuyến nghị em nên ngồi chỗ nào ở hàng trước nhé.”

Bằng cách đó, Celia cũng tiện canh chừng cậu hơn.

“Em hiểu rồi ạ. Vậy thì,”

Rio di chuyển tới một ghế trống ở hàng trước của lớp học và ngồi xuống.

“Vậy thì, do hôm nay cũng không có thông báo gì cụ thể, nên chúng ta vào bài học luôn nhé.”

¯¯¯

Ở Học viện Hoàng gia Beltram, mỗi môn học sẽ do một giáo viên phụ trách. Mặc dù họ được gọi là giáo viên phụ trách thật, nhưng không đời nào họ có thể phụ trách tất cả bài giảng được. Nhưng, có lẽ cậu thật may mắn khi Celia là người phụ trách môn số học vì nó cũng là tiết học đầu tiên cậu có ở Học viện Hoàng gia Beltram này.

“Cô nghĩ mọi người đã đậu kỳ thi đầu vào đều có thể làm bốn loại phép tính cơ bản của số học rồi, nhưng hôm nay cô sẽ yêu cầu các em giải câu hỏi có hơi khó một chút.”

Celia vừa nói vừa viết câu hỏi lên tấm bảng lớn được dựng đứng trên bục giảng. Nội dung câu hỏi là một thứ đơn giản đến mức học sinh tiểu học của Nhật Bản còn giải được.

“Vậy, hãy giải các câu hỏi mà cô vừa viết lên bảng đi.”

Celia nói thế sau khi viết xong vài câu hỏi lên bảng. Học sinh lập tức di chuyển cây bút lông và bắt đầu giải câu hỏi. Sau khi xác nhận xong, Celia đi tới trước mặt Rio.

“Nào Rio, cô vẫn chưa nắm được học lực của em đến đâu, nên cô muốn kiểm tra trước đã. Em giải được các câu hỏi ghi trên bảng không?”

“Em xin lỗi. Em thậm chí còn không đọc được chữ cái nữa ạ.”

Rio trả lời trước câu hỏi của Celia.

“Hiểu rồi. Vậy là cần phải dạy cho em từ chữ cái và các con số rồi.”

Celia làm khuôn mặt đắn đo. Cô cân nhắc như thế trong một lúc và rồi,

“Vậy thì cô sẽ phụ đạo riêng cho em vậy, sau giờ học em tới phòng nghiên cứu của cô… nằm dưới hầm của tòa tháp có cái thư viện được không? Còn hôm nay em cứ ngồi nghe giảng như vậy đi ha.”

Cô ấy nói thế trong khi để tâm tới việc học của cả lớp.

“Vâng. Em hiểu rồi ạ.”

Rio ngoan ngoãn tuân theo. Cậu cũng chẳng có ý định làm gián đoạn việc học của lớp chỉ vì mình. Sau đó, tiết học tiếp tục mà không có trở ngại gì và một giờ của tiết số học đầu tiên kết thúc.

¯¯¯

Giờ học đầu tiên đã kết thúc và đến giờ nghỉ.

Celia rời khỏi lớp để chuẩn bị cho tiết kế, và chỉ còn lại mỗi học sinh ở trong lớp.

Ngay sau đó, một bầu không khí kỳ lạ bao trùm lấy lớp học. Một khoảng trống được tạo ra xung quang chỗ mà Rio đang ngồi một mình ở hàng trước của lớp. Vô số ánh nhìn đang đổ dồn lên cậu.

Xì xầm, xì xầm, xì xầm, xì xầm.

“Có vẻ như thằng đó không biết làm phép tính. Nó chỉ có ngồi nghe sensei nói suốt cả tiết thôi.”

“Ờ, hẳn là vậy rồi. Nó được ghi danh vào đây mà không cần làm bài kiểm tra đầu vào mà.”

“Dù gì nó cũng chỉ là trẻ mồ côi mà, con rơi con rớt. Không đời nào nó được giáo dục đàng hoàng cả. Mà trên hết, nó có đọc được chữ không vậy?”

“Uwaa, tại sao một đứa như nó lại được vào học viện này chứ.”

Có lẽ vì họ chưa bao giờ dính líu tới những đứa trẻ mồ côi và cảm thấy hiếu kỳ, nên các học sinh đều nhìn Rio từ xa và thì thầm với nhau.

Và dần dần bắt đầu vang lên những lời xỉa xó—.

(Mà, không sớm thì muộn họ cũng sẽ phát chán thôi.)

Mặc dù cậu có cảm giác khó chịu như thể đang nằm trên một cái giường chông, nhưng cậu chẳng bị thiệt hại gì cả. Nếu chỉ có chừng này thì cậu cứ làm ngơ là xong. Cậu sẽ trở thành một thứ để soi mói như thế này một thời gian, nhưng cậu nghĩ là sau một thời gian, tất cả bọn họ sẽ mất hứng thú thôi. Rio khẽ thở dài.

“Này cậu kia. Nói chuyện chút được không?”

Ngay lúc ấy, một giọng nói của con gái vang lên. Giọng nói chỉ đích danh Rio đó đến từ một cô gái đang đi xuống một cách điềm tĩnh từ phía sau lớp học. Giọng nói này có vẻ quen quen, hơn nữa cậu chỉ mới nghe thấy nó gần đây thôi.

Ánh mắt của Rio quay sang hướng chủ nhân của giọng nói đó. Đang đứng ở đó là cô gái xinh xắn với mái tóc vàng được cuộn lại ngồi bên cạnh Christina.

Đôi mắt đầy mạnh mẽ đang mở to của cô gái đó nhìn Rio với vẻ cáu tiết.

(Có lẽ nào, cô ấy là người đi cùng với công chúa Christina lúc ở khu ổ chuột?)

Vì Rio cảm thấy quen thuộc với giọng và ngữ điệu của cô gái nên cậu đoán ra ngay thân phận của cô. Lúc đó cô đang đội mũ trùm đầu nên cậu không biết mặt, nhưng nếu cậu nhớ đúng thì tên cô ấy hẳn là Roana.

“Cô có việc gì với tôi sao ạ?”

“Cái gì mà ‘Cô có việc gì với tôi’ chứ hả. Vào tiết học ban nãy, như thế là nghĩa làm sao?”

Cô gái có vẻ là Roana thở dài một cách cường điệu và cất giọng mạnh mẽ.

“……Xin thứ lỗi. Ý cô là sao ạ?”

Rio nghiêng đầu khi vẫn chưa đoán được mục đích của cuộc nói chuyện.

“Có vẻ cậu đã được học các phép tắc tối thiểu khi nói chuyện, nhưng cậu, cậu thậm chí còn chẳng đọc được chữ số phải không?”

“Vâng.”

Rio bình thản thừa nhận điều đó. Và rồi cô gái nhướng lông mày.

“Cậu có thể ngừng đùa cợt không hả!? Học viện Hoàng gia Beltram này là nơi học tập có truyền thống đầy danh giá và vị thế trong xã hội. Tất cả chúng tôi có mặt ở đây là để vượt qua những kỳ kiểm tra khó khăn. Thế mà cậu, đến chữ cái còn không đọc được, thật chẳng khác gì một con khỉ cả.”

Cô nàng cất giọng đầy căm phẫn. Rồi có tiếng đồng tình vang lên từ bên cạnh.

“Dà, thiệt tình chứ, tiểu thư Roana nói chuẩn đấy.”

Giọng nói mới vang lên và xen ngang vào đến từ một cậu nhóc điển trai với khuôn mặt đầy đặn. Rio và cô gái Roana liền quay mặt về phía cậu ta.

“Chuyện gì đó Alphonse? Tôi vẫn đang nói chuyện với cậu ta mà.”

Roana dường như có vẻ khó chịu khi có ai đó ngắt lời cô. Đôi mắt cô hơi nheo lại khi hỏi như thế.

“Thứ lỗi cho sự khiếm nhã của tôi. Chỉ là, nội việc nhìn thấy một kẻ thấp kém đã hết sức bất mãn rồi, đằng này lại có một tên như thế được học ở Học viện Hoàng gia Beltram này, thật sự đúng là một cơn ác mộng mà.”

Cậu nhóc được gọi là Alphonse cất lời đầy lạnh lùng.

“Chính Quốc vương Bệ hạ đã quyết định cho người này nhập học. Nếu cậu đang thể hiện sự phản đối về điều đó thì chẳng khác nào cậu đang tự chuốc họa vào thân đấy, biết không hả?”

“Vâng, tiểu thư nói chí phải. Nhưng dù đúng thật là vậy đi nữa, nếu ta để tên này hiểu lầm thì sẽ chẳng thú vị gì cả. Thế nên, tôi đang nghĩ đến việc nhân cơ hội này mà làm rõ một chuyện.”

Alphonse đồng tình và nở một nụ cười bảnh chọe trên môi, rồi cậu ta nhìn sang các học sinh khác trong lớp.

“Ý cậu là sao?”

Roana hỏi đầy nghi ngờ.

“Ý tôi là, ‘Đừng nghĩ mày đã trở nên ngang hàng với bọn ta’. Mọi người ở đây đều là những người được chọn trong giới hoàng tộc và quý tộc. Nếu để một tên thân phận thấp kém hiểu lầm và được đằng chân lần đằng đầu thì thật là khó chịu.”

Nói xong, Alphonse nhìn đểu Rio mà không thèm giấu sự khinh bỉ của hắn. Quả nhiên, dù cậu có nói thế nào với một kẻ có niềm tin mù quáng lớn đến vậy thì cũng đều vô ích cả.

Liệu tên này có cảm thấy thỏa mãn nếu mình nói ra lời nào làm hạ thấp bản thân không nhỉ— trong khi đang suy nghĩ mấy thứ như thế, Rio đối mắt với cậu nhóc kia mà không hề thay đổi biểu cảm.

“Tôi không dám có có suy nghĩ trơ tráo như—”

“Ta chưa cho phép mày lên tiếng, thằng thấp kém. Đừng có xen vào cuộc nói chuyện của các quý tộc. Đúng thật là khó ưa.”

Khi Rio cất lời, Alphonse nở một nụ cười đắc thắng như thể đang chờ cậu làm thế và cất lời. Thế rồi, cả lớp học chìm trong sự tĩnh lặng một lúc.

Liền sau đó, những tiếng cười khúc khích và lạnh lẽo vang lên từ rất nhiều nơi.

Alphonse quan sát phản ứng của các học sinh trong khi nở một nụ cười thỏa mãn. Rio chỉ biết cười nhạt và giữ im lặng.

“Alphonse, đủ rồi đấy. Nếu cậu tới đây chỉ để chỉ trích như vậy thì hãy rời đi ngay cho tôi.”

Roana cất lời với giọng điệu thoáng chút bực bội.

“Vâng, thế thì thôi vậy. Tôi xin phép ạ.”

Alphonse gật đầu và quay về phía sau lớp học bằng những bước chân nhanh nhẩu và một nét mặt thỏa mãn.

Roana quay sang Rio và cất lời lần nữa.

“Tiếp tục cuộc nói chuyện ban nãy thôi. Nói thẳng thì lúc này cậu không xứng đáng với học viện này chút nào.”

“Tôi thành thật xin lỗi. Tôi chỉ là một kẻ thất học và không biết gì cả ạ.”

“Nhìn là biết rồi. Nhưng cậu càng để bị thụt lùi về sau, là cậu càng khiến chúng tôi bị chững lại, và còn bôi tro trét trấu lên thanh danh của học viện này nữa.

Roana chấp nhận những lời khiêm tốn của Rio.

“Cô nói chí phải ạ.”

“Vậy thì hãy cố gắng hết sức mình đi. Và cho ra kết quả. Sẽ có một bài kiểm tra vào cuối học kỳ ở Học viện Hoàng gia Beltram này. Tôi chỉ muốn nói thế thôi.”

“Nhất định rồi ạ. Tôi xin hứa sẽ cố gắng hết sức mình để không làm vướng chân mọi người. Roana-sama, rất cảm ơn sự quan tâm của cô ạ.”

Rio nói lời cảm ơn và cúi đầu một cách lịch sự.

“Khỏi đi. Đây cũng chỉ là trách nhiệm của ta như là lớp trưởng thay mặt Christina-sama mà thôi. Mà dù không phải là vậy đi nữa, vai trò của quý tộc vẫn là dẫn dắt cho thường dân thôi.”

Chắc chắn cô ấy đang nói ra lời đó từ con tim. Roana đang cố hướng dẫn cho Rio với tư cách là lớp trưởng và một quý tộc. Mục đích lẫn trách nhiệm của cô đều thể hiện rõ qua lời nói. Vì thế mà không như Alphonse, Rio chẳng cảm nhận được sự thù địch nào từ câu nói của Roana cả.

¯¯¯

Sau giờ học của ngày đầu tiên lên lớp, Rio ghé thăm tháp thư viện nơi các giáo viên thiết lập phòng nghiên cứu của mình.

Từ tầng trệt cho tới tầng ba của tòa tháp được dùng làm thư viện. Còn những chỗ khác thì được ấn định là phòng nghiên cứu của các giáo viên đang làm việc cho Học viện. Phòng nghiên cứu của Celia nằm ở dưới hầm của tòa tháp thư viện.

Sau khi bước vào tháp bằng cổng chính của thư viện tầng trệt, ở bên trong có rất chi là nhiều sách với sách. Chúng được xếp kín trên kệ và chia ra dựa trên lĩnh vực nghiên cứu.

Rio thấy hứng thú trước những loại sách mà thư viện này có, nhưng tiếc là bữa nay cậu tới vì một mục đích khác. Cậu làm các thủ tục cần thiết ở quầy tiếp tân và hướng thẳng tới phòng nghiên cứu dưới lòng đất.

Một cái hành lang trải dài ở bên dưới hầm, những cái đèn phép thì đang soi sáng lối đi.

“Ở đây à.”

Nhờ người tiếp tân đã chỉ chỗ phòng của Celia cho cậu, nên Rio có thể tới nơi mà không bị lạc. Cậu không thể đọc được chữ viết trên cái biển tên gắn ngoài cửa, nhưng chắc là không có nhầm lẫn gì đâu.

*Cộc cộc*. Rio gõ cửa chầm chậm.

“…………”

Tuy nhiên, chẳng có phản hồi gì từ bên kia cánh cửa cả.

“Cô ấy không có ở đây à?”

Rio nghiêng đầu ngơ ngác và gõ cửa lần nữa. Lần này cậu cố gõ mạnh hơn lúc nãy. *Cốc cốc*. Nhưng vẫn không có tiếng trả lời.

“Celia-sensei không có ở đây chăng?”

*Cốc cốc*. Cậu tiếp tục gõ trong khi lầm bầm. Nếu vẫn không có tiếng trả lời, chắc bữa này cậu phải từ bỏ và quay về thôi. Khi Rio đang nghĩ như thế, cánh cửa mở ra rất mạnh.

Rio giật xóc cả mình. Cánh cửa được mở vào bên trong, nhưng nếu cánh cửa này thuộc loại mở ra ngoài, chắc nó đã đâm vào cậu rồi.

“Chậc, mồ! Ồn ào quá! Bộ không biết đọc chữ trên tấm biển hả? Bây giờ tôi đang tới giai đoạn tốt, nên là……”

Celia nhào ra từ bên trong căn phòng và cất giọng phàn nàn, nhưng khi thấy khuôn mặt của Rio, khí thế của cô nàng yếu đi từng chút một.

Rio cũng ngơ ngác khi thấy Celia như vậy. Hình ảnh của ‘vị tiểu thư sống tách biệt và thuần khiết Celia’ trong cậu đã hoàn toàn sụp đổ.

“Etou, em tới đây là về việc phụ đạo riêng ạ……”

Rio nở nụ cười méo mó và bẽn lẽn đề cập vấn đề chính của mình.

“Hể? À, ừm. P-Phải rồi ha. Thật tốt là em đã tới. Cô đang chờ đây, ừm!”

Celia làm một khuôn mặt cân nhắc, kinh ngạc rồi sau đó nở một nụ cười đáng yêu và cất lời để lấp liếm cho cái sai lầm của mình.

(Cô ấy hoàn toàn quên luôn rồi.)

Rio nở nụ cười gượng khi nghĩ thế. Nhưng để phòng hờ, cậu vẫn sẽ hùa theo cô ấy.

“Em xin lỗi đã khiến sensei phải bỏ ra thời gian vì em như vậy.”

“Không sao đâu. Là một giáo viên, cô cũng không thể bỏ mặc em như vậy được.”

Nói xong, Celia nở một nụ cười có chút ngượng ngịu.

“Cảm ơn cô nhiều lắm ạ.”

“Ừm. Vậy thì đừng có đứng đó nữa, mau vào trong…… ah.”

Khi quay người lại để mời Rio vào trong phòng, Celia đứng hình tại chỗ.

(Nguy rồi. Mình quên mất là cậu ấy sẽ tới, nên chưa có dọn phòng rồi!)

“Có chuyện gì sao ạ?”

Celia cảm thấy lo lắng trong lòng, rồi Rio gọi cô từ phía sau.

“Ể? À, à à, không. Ừm. Lúc này trong phòng có hơi bừa bãi một chút nhưng, ừm, nếu em không thấy phiền thì.”

Celia nở một nụ cười giả tạo và cố gắng đánh trống lảng.

“Vâng, không sao đâu ạ.”

Rio gật đầu. Và như thế cậu đã vào trong căn phòng.

(……Thế này, là một chút đó hả?)

Rio nhăn mặt lại khi thấy đống hỗn độn ở trong này đã vượt quá sự tưởng tượng của cậu.

Căn phòng có kích cỡ khá lớn, rộng khoảng 20 tấm chiếu.

Nhưng mà, sách, tài liệu, và đống dụng cụ chẳng biết có ích lợi gì đang nằm vươn vãi khắp sàn nhà. Trên bàn cũng chất đầy sách, tài liệu, và thậm chí có cả một cái dĩa đựng bữa ăn nhẹ đã cắn dở, một tách trà, vân vân. Thật khó mà nghĩ đây là căn phòng của một thiếu nữ xinh đẹp đấy.

“Không, bình thường căn phòng ngăn nắp lắm cơ! Tại lúc này cô hơi bận và việc nghiên cứu cũng đang tới giai đoạn tốt, nên là, cô hơi chểnh mảng việc dọn dẹp ấy mà……”

Có lẽ Celia đã để ý thấy sự thay đổi trong biểu cảm của Rio, nên cô đang đưa ra muôn vàn lý do với đôi má ửng đỏ.

“C-Có nhiều cuốn sách trông có vẻ khó đấy nhỉ? Sensei trông còn rất trẻ nên là tuyệt vời thật đấy!”

Rio không thể tìm ra được câu trả lời nào để ‘né đạn’ và chỉ đại một cuốn sách nằm trong tầm mắt để khen ngợi Celia. Rio dự định đổi chủ đề cấp tốc và xóa đi cái sự ảm đạm này, nhưng…

“Ể? À, à… ừm. Cô chỉ mới có 12 tuổi thôi mà. Đáng lẽ là cô vẫn còn đang ở cấp tiểu học, nhưng cô học nhảy cóc và đã tốt nghiệp cao trung rồi đấy!”

‘E hèm’, Celia ưỡn bộ ngực có kích cỡ hoàn toàn phù hợp với độ tuổi và khoa trương. Gờ má cô ấy vẫn còn hơi đỏ, nhưng có vẻ đã hùa theo cái chủ đề mới này luôn rồi.

“Vậy thì, đúng là tuyệt thật đấy ạ.”

“L-Lại chẳng! Thật ra cô muốn chuyên tâm vào việc nghiên cứu ma pháp kìa. Nhưng nghiên cứu viên ở đây bắt buộc phải làm công việc giáo viên vào thời gian rảnh.”

Celia mở chế độ ‘Bà tám’.

Nhìn cô ấy hành xử như người trưởng thành thật là dễ thương. Rio nở một nụ cười nhỏ.

“Etou, vậy cô sẽ đi dọn chỗ ngồi, nên em ráng chờ một chút nhé.”

Nói xong, Celia bắt đầu dọn dẹp đống hỗn độn trên bàn ghế đặt tại chính giữa căn phòng vốn được dùng để nơi đón tiếp. Nhìn có vẻ đồ đạc được vứt lung tung, nhưng hình như vẫn có thứ tự gì đó vì Celia đang phân loại vật dụng rất nhanh.

Xem chừng nếu cậu bất cẩn thay đổi vị trí của đống sách và tài liệu thì sẽ tệ lắm, nên Rio chỉ đứng nhìn từ đằng sau, nhưng…

“Hự……”

Vì Celia phải cúi xuống khi dọn dẹp, nên cái váy của cô ấy chuyển động không ngừng, và đôi khi cậu dường như có thể thoáng thấy được thứ ở bên trong. Đôi chân mượt mà đang thò ra ấy mang đến một sự quyến rũ không phù hợp với độ tuổi của cô ấy chút nào.

Rio lập tức quay mặt đi và khẽ thở dài trước sự bất cẩn của Celia.

Sau đó, cô đã kết thúc công việc trong vài phút, và Rio ngồi lên ghế đối diện với Celia. Trên bàn là các món đồ dùng để viết lách.

“Vậy thì, bắt đầu thôi nhé.”

“Vâng ạ.”

“Nói vậy chứ, cô nên bắt đầu dạy em từ chỗ nào đây?…… Để xem, vậy thì, em có hiểu ý nghĩa của các con số không?”

“Em hiểu ạ.”

Rio lập tức trả lời câu hỏi của Celia.

“Hừm, vậy thì, ở đây có 5 quyển sách. Rio đã đọc hết 3 quyển. Vậy còn bao nhiêu quyển em chưa đọc?”

Celia đặt một câu hỏi đơn giản để kiểm tra xem Rio có hiểu thật hay không.

“2 quyển sách ạ.”

Quả nhiên, Rio trả lời ngay tắp lự.

”Ara, vậy là em hiểu bài thật.”

Celia mở tròn mắt vì ngạc nhiên.

“Em có thể làm phép trừ, nghĩa là phép cộng cũng thế phải không? Vậy thì, cái này có nghĩa là gì nào?”

Nói xong, Celia di chuyển cây bút lông đặt trên bàn.

Cô ấy viết ra một phép tính cộng đơn giản lên giấy.

“Etou, em không thể đọc được chữ cái nên là……”

Rio trả lời với vẻ khó xử.

“Phải, rồi ha. Nói cách khác, em không đọc được chữ số nhưng lại có thể làm phép tính?”

“Đúng ạ.”

“Gì mà kỳ cục vậy. Mà, cũng không hẳn là không thể nhỉ? Dù sao thì giấy cũng rất đắt mà lại……”

Celia làm vẻ mặt băn khoăn rồi tự mình đưa ra kết luận.

“Vậy tạm thời cô chỉ dạy cho em các chữ số chắc cũng được rồi. Như vậy cũng đỡ được nhiều thời gian cho cô nên càng tốt nữa. Cô sẽ viết từ số 0 đến 9 lên đây, em cố gắng ghi nhớ nhé?”

Celia viết các chữ số một cách mượt mà trong khi cất lời.

“Em hiểu rồi ạ.”

“Từ trái qua là 0, 1, 2, và cứ thế. Càng về sau, số sẽ càng lớn hơn. Khi nào ghi nhớ xong thì báo cô nhé. Cô sẽ cho em mấy bài toán để kiểm tra xem em nhớ tới đâu.”

“Vâng ạ.”

Dù đang gật đầu, Rio vẫn di chuyển ngón tay và ghi nhớ các con số. Các chữ số được ghi trên giấy có hình dạng rất đơn giản. Cậu đã nhớ hết chúng chỉ trong một thời gian ngắn.

“Em xong rồi ạ.”

“Ể, xong rồi? Vậy thì, hãy viết từ số 0 đến 9 lên đây đi.”

Celia lật tờ giấy và truyền sang cho Rio. Rio lập tức viết ra các con số.

“Đúng rồi. Chữ của em đẹp thật đấy. Vậy thì phải mau cho em giải thử mấy câu hỏi cộng trừ thôi. Cô cũng sẽ dạy cho em mấy dấu toán học luôn nhé.”

Celia cất lời đầy ngưỡng mộ.

“Vâng. Sensei có thể cho em các câu hỏi ngang với trình độ đang được dạy trên lớp không ạ? Em muốn kiểm tra sức mình xem thế nào.”

“Nếu là cùng trình độ với trên lớp, tức là bốn phép tính cơ bản của toán học…… vậy thì sẽ gộp cả phép nhân và chia luôn đấy, nhưng đúng là có hơi quá sức nhỉ?”

“Chắc em sẽ ổn thôi ạ. Phép nhân thì, ‘nếu sáu đứa trẻ được cho 5 quả táo mỗi đứa thì sẽ có tổng cộng bao nhiêu quả?’, kiểu vậy phải không ạ? Còn phép chia là ngược lại như vậy.”

“U-Ừm. Đúng rồi. Em học nó từ đâu vậy?”

Celia thắc mắc hỏi.

“……Em học từ mẹ ạ.”

Chém gió đấy. Cậu đã thành thạo bốn phép tính cơ bản của toán học qua giáo dục bắt buộc ở thế giới trước từ rất lâu rồi. Còn với Rio, chỉ cần được dạy chữ số và dấu là quá đủ rồi. Nhưng cậu không thể nào nói ra sự thật với Celia được.

Nếu nói rằng cậu học từ mẹ thì sẽ không thể nào xác nhận sự thật được, bởi vì chẳng ai dư hơi đi điều tra mấy việc đó cả. Như thế, Rio đã có thể loại bỏ được việc suy nghĩ để bao biện.

“Ra vậy, mẹ của em cũng có học thức đấy nhỉ?”

Nghĩ rằng mình vừa hỏi điều gì đó tồi tệ, nét mặt của Celia có hơi trở nên phiền muộn.

“Vâng, bà ấy là một người rất hiền dịu, và ấm áp……”

Nét mặt của Rio cũng trở nên thoáng buồn.

“Etou, vậy nếu thế thì em đã có thể làm bốn phép tính cơ bản rồi còn gì. Cô sẽ cho em các câu hỏi ở trình độ ngang với trên lớp. Cố giải thử nhé.”

Rio đáp “Vâng”, rồi Celia lấy ra một tờ giấy mới. Cô viết lên đó hết câu hỏi này đến câu khác. Có 20 câu hỏi, và chúng bao hàm cả bốn phép tính cơ bản.

“Cô cũng đã viết ra các ký hiệu dùng để biểu thị cho dấu của bốn phép tính cơ bản rồi. Từ trái qua là dấu cộng, dấu trừ, dấu nhân, và dấu chia. Nào, bắt đầu đi.”

Sau khi Celia ra hiệu, Rio nhìn nhanh qua các câu hỏi. Từ góc nhìn của Rio dưới danh Amakawa Haruto, chúng chỉ là tổ hợp của những câu hỏi cực kỳ đơn giản.

“Em xong rồi ạ.”

Rio giải hết tất cả câu hỏi trong chưa tới 10 giây. Vì tập trung quá mức nên cậu còn chẳng để ý thấy Celia đang nhìn cậu với vẻ kinh ngạc.

“Tất cả đáp án, đều chính xác……”

Có vẻ Celia đã kiểm tra đáp án trong khi Rio còn đang trả lời. Cô lập tức báo kết quả cho cậu.

“Vậy xem ra em không có vấn đề gì với số học rồi. Tiếp theo em phải ghi nhớ chữ cái, nhưng chữ cái có nhiều biến thể hơn so với chữ số phải không ạ?”

“Ể? À, ừm. Phải ha……”

“Có chuyện gì sao ạ?”

Rio dể ý thấy câu trả lời mơ hồ của Celia và thắc mắc hỏi lại.

“Nói thế nào nhỉ. Rio, em có thể tính nhẩm rất là nhanh đấy nhỉ?”

“Vậy, sao ạ? Chẳng phải mọi người trong lớp đều có thể làm vậy sao?”

“Nhưng không nhanh tới vậy. Ở lớp cô, chắc chỉ có công chúa Christina là làm được như thế. Roana-san cũng tính khá nhanh, nhưng không bằng Rio đâu.”

Celia cất lời với nụ cười giật giật.

Giờ Rio mới nhận ra sai lầm của mình. Cậu cứ nghĩ là phần lớn học sinh đều có trình độ học vấn rất cao chỉ vì đây là cơ sở giáo dục lớn nhất của vương quốc.

Cậu đã thấy lũ học sinh tỏ vẻ kiêu ngạo về trình độ của mình, và cậu cũng nghe rằng muốn làm bài kiểm tra đầu vào thì phải học trước bốn phép tính cơ bản. Từ đó, Rio đã hiểu lầm rằng họ cũng có thể làm được như vậy như lẽ tất yếu.

“Mà, em thường hay làm phép tính trong đầu lắm. Mẹ em, bà ấy bảo rằng nó sẽ trở nên hữu ích vào một ngày nào đó.”

Rio có hơi kích động trong khi mau chóng bao biện.

“Vậy, sao……”

Celia nhìn Rio đầy nghi ngờ. Rio làm lơ ánh mắt đó của Celia và,

“Sensei, có quyển sách nào giúp học chữ cái cho trẻ con không ạ?”

Cậu hỏi thế.

Celia làm một vẻ mặt có chút phức tạp nhưng,

“……Có đấy. Cô sẽ dạy trước, và em có thể mượn chúng ở thư viện khi quay về.”

Cô thở nhẹ và đáp lại như thế.

“Cảm ơn cô nhiều ạ.”

“Không sao đâu. Đây cũng là công việc của giáo viên mà. Nhân tiện, em thấy cuộc sống ở học viện này sau một ngày ở đây thế nào? Nếu có điều gì khiến em không bằng lòng thì hãy nói cô nhé.”

Celia làm vẻ mặt của một người giáo viên chủ nhiệm và hỏi thế.

Cái sự việc xảy ra vào giờ nghỉ hôm nay thoáng hiện trong tâm trí của Rio. Nhưng cậu thấy chẳng việc gì phải báo lại chuyện đó cho Celia cả. Đây chỉ mới là ngày đầu tiên cậu nhập học ở đây, và dù gì chúng cũng chỉ là trẻ con thôi.

“Dạ, không có gì cả ạ.”

“Vậy sao?”

Thấy Rio lắc đầu dễ như không, Celia làm vẻ mặt hơi ngạc nhiên. Trông cô như thể đang muốn hỏi gì đó, nhưng lại chẳng biết phải nói gì.

“Thì là. Kiểu như, liệu em có kết bạn được với ai hay không……”

Cuối cùng, Celia bẽn lẽn hỏi thế.

“Bạn ư? Không, mọi người đều là quý tộc cả, em không thể nào cư xử thân thiết quá mức với họ được.”

Rio bình thản trả lời. Và khuôn mặt của Celia liền trở nên khó xử,

“Ừm. Mà, đúng là như thế nhưng…… Quả nhiên là rất khó sao?”

Nói rồi, cô cất tiếng thở dài. Rio thấy thế liền nghiêng đầu.

Có chuyện gì sao ạ?”

“À không, nếu có thể thì cô cũng muốn giúp em kết bạn. Nhưng em biết đó, mối quan hệ của giới quý tộc rắc rối ở nhiều phương diện lắm. Cũng có những đứa trẻ cứ bô bô về mấy thứ như địa vị và tôn ty trong xã hội. Nếu cô bất cẩn can thiệp vào, thì đảm bảo sẽ lòi ra mấy đứa cảm thấy bất mãn mất.”

Celia cất lời một cách lủng củng.

“Sensei cũng là quý tộc mà phải không?”

“Ừm, thì đúng là thế.”

Celia cười gượng và thở dài.

“Với cô thì đó không hẳn là vấn đề. Thời gian này cô muốn được tập trung vào việc nghiên cứu cơ.”

“Ahaha…… Không biết em nên gọi thái độ đó của cô là chín chắn hay vô tình đây nhỉ?”

Khi Rio nói thế một cách quả quyết, Celia cũng cất một tiếng thời khô khan.

“Vậy sao?”

“Đúng đấy ạ. Trẻ con quý tộc tuy cũng rất chín chắn so với tuổi, nhưng trong thâm tâm chúng vẫn là trẻ con. Khát vọng muốn được ra vẻ của chúng hơi bị lớn đấy ạ. Nhưng cô thì khác. Cảm giác cứ như cô chỉ hành động sau khi đã suy nghĩ đây là điều cần thiết và đâu thì không vậy.”

“……Ra vậy.”

“Mà, như thế không có nghĩa điều đó là vấn đề hay gì. Chỉ là, em chỉ đơn giản là cảm thấy kinh ngạc vì cô không phải một người khó chịu hay gì cả. Xin lỗi cô, em lại nói mấy điều kỳ lạ rồi.”
(Phoenix: ý của anh main đại để là trẻ con thường rất dễ gây khó chịu, nhưng Celia thì không. Tên này đang thả thính đó bà con :v)

“À không, cảm ơn em vì đã suy nghĩ cho cô như vậy.”

Nói xong, Rio cúi đầu xuống thật sâu. Nếu là một người giáo viên khác, đảm bảo sẽ không có ai đổi xử một cách chân thành thế này với cậu đâu.

“Cô đã nói rồi. Đây là công việc của giáo viên mà. Nếu có chuyện gì xảy ra, đừng ngần ngại gì mà tới nói với cô. Cô không biết liệu mình có thể giúp được gì, nhưng ít nhất cô sẽ lắng nghe em.”

“Vâng ạ.”

Celia cất lời với nụ cười ấm áp, và Rio đáp lại bằng một nụ cười nhẹ.

¯¯¯

Sau khi mượn một cuốn sách để học chữ cái từ thư viện, Rio quay trở lại tòa tháp ký túc xá nằm ở bên trong khuôn viên của học viện.

Căn phòng được đưa cho Rio mượn nằm trên tầng cao nhất.

Cảnh nhìn từ đây cũng đẹp, nhưng phải leo lên tận đây mới là phiền hà. Cũng vì lẽ đó mà chỗ này không nổi tiếng lắm và còn phòng trống để cho cậu trọ. Từ bây giờ, cậu sẽ phải ở trong căn phòng này ít nhất là 6 năm.

Với các quý tộc có tước vị cao, họ thà sống trong thủ đô hơn là sống trong lãnh thổ của mình. Cũng có rất nhiều học sinh đi tới trường từ nhà, nhưng đúng như dự đoán từ một nơi dùng làm chỗ ở cho lớp trẻ của hoàng tộc và quý tộc, phòng ở ký túc xá quá sức rộng rãi.

Kích cỡ của nó dễ dàng vượt hơn 20 tấm chiếu. Đồ đạc cần thiết cũng được chu cấp đầy đủ. Dường như ta cũng có thể dẫn theo hầu gái từ nhà, hoặc trả một số tiền nhất định để thuê một hầu gái riêng trong học viện. Quả thật còn hơn cả mong đợi.

Giờ đã là ban đêm, Rio kéo ghế tới gần cửa sổ và ngắm khung cảnh bên ngoài.

Bầu trời đã nhuộm màu đỏ rồi. Vì ký túc xá bên trong khuôn viên học viện nằm trên vùng đất cao so với toàn thủ đô Beltram, nên từ trên này có thể nhìn thấy cả thành phố và các nông trại xung quanh.

Cơ mà, phần lớn phong cảnh phản chiếu trong mắt cậu chỉ có mẹ tự nhiên. Những khu rừng với thảm thực vật mọc dày đặc trải dài, thấy cả các dãy núi cao chọc trời, chỉ có vài khu là có dấu hiệu bàn tay của loài người.

Ta tuyệt đối không thể thấy được khung cảnh như thế này ở Nhật Bản.

Chỉ trong vài ngày từ khi ký ức của cậu trở lại, môi trường xung quanh cậu thay đổi nhanh chóng mặt. Cậu còn không có thời giờ để thắc mắc về sự thay đổi đã xảy ra với cơ thể mình, nhưng giờ khi cậu đã có chút thời gian riêng tư, cảm xúc của cậu liền trở nên đa cảm và rất nhiều cảm xúc tuôn trào bên trong cậu.

“Quả nhiên nơi này là một thế giới khác.”

Rio lầm bầm và thở dài. Cậu không hề biết tới quốc gia nào như Vương quốc Beltram, và trình độ văn minh ở đây cũng quá sức khác biệt với Trái Đất. Và trên hết là sự tồn tại của ma pháp như thể đó chỉ là lẽ tự nhiên.

Cứ như là một thế giới trong game mang chủ đề fantasy vậy.

Cậu rất muốn tin rằng đây chỉ là một giấc mơ. Nhưng, nó không phải là mơ. Nơi này không phải là Nhật Bản, nó thậm chí còn không có trên Trái Đất nữa.

“Mình đã chết. Phải, đã chết. Đã chết rồi…… Ha, haha……”

Tiếng cười khô khan cất lên từ miệng Rio. Vì ý thức của Haruto và Rio đã hợp nhất với nhau nên ‘cái tôi’ vẫn còn được tiếp diễn, chính vì thế mà cái chết của Amakawa Haruto không mang lại cảm giác thực tế cho tới lúc này, nhưng sau khi nói ra sự thật đó, một cảm xúc khó tả đã trỗi dậy ở bên trong.

Cậu lúc này không phải Amakawa Haruto mà là một người khác có tên Rio. Ở thế giới này, chỉ có mình cậu bé ấy là biết về Amakawa Haruto. Khi nghĩ như thế, cậu lại muốn được quay trở về Trái Đất.

Cậu nhớ gia đình của mình. Và sau đó, cậu muốn được gặp lại Miharu dù chỉ là một lần. Cậu mơ đến ngày gặp lại cô ấy và nói ra cảm xúc của mình. Cậu thắc mắc liệu có thể gọi thứ cảm xúc này là ‘nhớ nhà’ hay không.

Nhưng, có vẻ như không hề có cách nào để quay lại Trái Đất, cậu cũng không hiểu tại sao mình lại được chuyển sinh, ngay từ đầu không có cách nào để người chết có thể sống lại cả—.

Những gì còn lại của Rio sống ở thế giới này là những ký ức quý giá với mẹ cậu ấy, và thứ cảm xúc mãnh liệt đối với người đàn ông đã dẫm đạp lên nó. Đó là ‘thực tại’ duy nhất của cậu.

Chẳng phải thế này có hơi vô lý sao? Chẳng phải có hơi tàn nhẫn sao?

Rio nghiến chặt răng và nhìn phong cảnh trải dài bên ngoài cửa sổ với đôi mắt sắc bén.

Tại đó có bầu trời đẹp lung linh đang trải dài ra. Ngay lúc này, mặt trời buổi chiều tà đã bắt đầu chìm xuống đường chân trời xa xăm. Nhìn thấy cảnh đó, Rio đã thề trong lòng rằng mình sẽ sống.

Cậu không thể nào dừng lại tại đây được.

Nếu cậu buông tay, Rio sẽ mất đi ý nghĩa cuộc đời của cậu ấy.

Chết ở một nơi như thế này trong khi vẫn chưa hiểu được điều gì và chưa đạt được điều gì, cậu không thể chấp nhận một điều như thế. Cậu không chấp nhận việc từ bỏ. Cậu sẽ sống thật mạnh mẽ và bất khuất.

Cậu nghĩ như thế. Đó cũng là điều mà bản thân Rio đã thề với bản thân từ lâu về trước, nhưng giờ đây nhân cách và ký ức của Amakawa Haruto cũng đang trú ngụ bên trong cậu, nên Rio lặp lại quyết tâm của mình một lần nữa.

Nhưng, đó sẽ là một con đường xa xăm, dài đằng đẳng và rất khắc nghiệt. Có lẽ Rio vẫn chưa hiểu được sự khó khăn của nó. Cái thứ mỏng manh, chóng tàn, ác nghiệt và trống rỗng đang chờ đợi ở phía trước con đường ấy.

¯¯¯

Tại sân tập ngoài trời của Học viện Hoàng gia Beltram, có bóng dáng của các học sinh nhỏ bé mặc đồng phục và tập hợp thành nhóm. Rio cũng có mặt trong số đó.

“Quý tộc cũng phải học các thế võ tối thiểu.”

Người đàn ông lực lưỡng đứng trước mặt các học sinh nói thế. Hiện tại nhóm Rio đang có tiết võ thuật. Nam sinh thì cầm kiếm gỗ và khiên, nữ sinh thì cầm sào gỗ.

“Tiếp tục từ bữa trước, hôm nay các em cũng sẽ học về thế đứng. Hãy làm 5 bộ thế đã được dạy ở tiết trước, mỗi bộ lặp lại 10 lần. Cứ làm từ từ để kiểm tra sự vận động của mình. Khi nào xong thì lập nhóm hai người với học sinh khác và làm thêm 5 bộ nữa và kiểm tra tư thế của nhau.”

Sau khi người hướng dẫn ra chỉ thị, các học sinh— đặc biệt là nam sinh bắt đầu vung thanh kiếm gỗ của mình với khí thế cao ngút trời.

“Rio. Trò vẫn chưa được học tư thế, nên ta sẽ dạy trực tiếp cho trò luôn. Đi theo ta.”

Dưới chỉ thị của người hướng dẫn, Rio ngoan ngoãn đi theo ông ta. Đích đến của họ là một nơi nằm khá xa với các học sinh khác. Hai người họ đối mặt với nhau trong khi đứng cách xa một khoảng.

“Rio, trò đã từng cầm kiếm bao giờ chưa?”

“Rồi ạ. Đại loại thế.”

Rio xác nhận lại. Cơ mà, nói chính xác thì cậu chưa bao giờ cầm kiếm mà chỉ mới đụng vào katana. Cậu chỉ mới cầm thanh katana của ông mình ở tiền kiếp.

“Hừm, hiểu rồi. Vậy trước tiên ta sẽ kiểm tra trò làm được tới cỡ nào. Thử dùng thanh kiếm đó đánh ta một lần đi. Nhào vô lúc nào cũng được hết.”

Ngay sau khi dứt lời, ông ta vào tư thế bằng thanh kiếm.

(Nói thế nào nhỉ, người này có tinh thần thể thao thật đấy.)

Diễn biến đầy đơn giản từ cuộc đối thoại khiến Rio nở một nụ cười gượng gạo.

Người hướng dẫn này ắt hẳn thuộc loại nói chuyện bằng cơ thể hơn là dùng ngôn từ. Mặc dù từ góc nhìn của Rio, thế đứng của người hướng dẫn gần như là không có lỗ hổng. Sức mạnh của ông ta chắc là hàng thật rồi.

(Nhưng, không biết tại sao nữa.)

Rio băn khoăn trong khi nắm chặt phần cán của thanh kiếm.

Cậu vẫn chưa hiểu rõ nguyên lý, nhưng nếu cậu dùng ma lực và gia tăng sức mạnh vật lý của cơ thể, rất có khả năng là cậu sẽ đánh trúng một chiêu. Rio khá tự tin vào điều đó.

Nhưng nếu cậu làm những động tác vượt xa giới hạn của một người lớn chứ đừng nói là một đứa trẻ, thì mặc dù cậu vẫn chưa được học ma pháp, chắc chắn người hướng dẫn sẽ nghĩ có gì đó không được bình thường.

(Cứ dùng sức mạnh vật lý cơ bản sẽ an toàn hơn. Cẩn tắc vô áy náy mà.)

Rio quyết định như vậy và vào tư thế kendo bình thường. Mặc dù cậu chưa bao giờ học kiếm thuật nào kết hợp giữa kiếm và khiên, nhưng cậu vẫn phần nào tạo được tư thế giống như vậy.

“Đó là tư thế độc quyền hả?”

“Vâng, đúng rồi ạ.”

“Hiểu rồi. Xem ra trò cũng có chút tài lẻ đấy.”

Người hướng dẫn nở nụ cười toe toét.

Ngay sau đó, Rio bắt đầu chạy về phía trước.

Tiếp cận và chém. Kiếm thuật là một thứ kiểu như thế đấy. Với ý định thực hiện điều đó, Rio tiếp cận người hướng dẫn và vung kiếm với mục đích thăm dò.

Và rồi, người hướng dẫn dễ dàng chặn được đòn kiếm của Rio. “Hồ”, ông ta lầm bầm với vẻ thán phục. Sau đó ông ta quan sát rất kỹ cách Rio cầm kiếm cũng như cách cậu điều khiển lưỡi kiếm.

“Kiếm thuật tốt đấy. Như thế em cũng sẽ không lo bị thương cổ tay nhỉ.”

Quả không hổ là người hướng dẫn, sự sáng suốt của ông ta xem chừng rất chi xuất sắc, Rio đánh giá như thế.

Cậu đang tính giấu các kỹ năng cơ bản mà mình học được ở tiền kiếp, nhưng xem ra không thể giấu dễ dàng gì rồi. Cơ mà, vì cậu không quen dùng khiên, nên thế đứng của cậu có hơi độc nhất một tí.

Rio vung thanh kiếm gỗ của mình. Vung, rồi lại vung.

Nhưng người hướng dẫn đỡ được mọi đòn của cậu một cách điệu nghệ. Rõ ràng quá mà. Không đời nào sức lực của một đứa trẻ có thể sánh được một người hướng dẫn trong một cuộc đọ sức được, với cả tốc độ của cậu cũng thế.

Nếu có một khả năng cho phép cậu đánh trúng một đòn, thì chỉ có thể là dựa vào kỹ thuật thôi, nhưng nếu cậu chiến đấu bằng các kỹ năng mình học được từ ông ở tiền kiếp, chắc chắn người hướng dẫn sẽ thấy ngay là nó rất bất thường.

(Mà, dám cá là người này cũng không nghĩ rằng mình sẽ đánh trúng được một chiêu đâu.)

Rio điềm tĩnh đánh giá tình hình.

“Ừm. Tốt đấy Rio! Trò có hơi thiếu nhiệt huyết một tí, nhưng trò rất thích hợp làm một kỵ sĩ đấy!”

Người hướng dẫn nói thế cùng một nụ cười. Quả nhiên ông ấy có vẻ là một người kiểu bộc trực. Nói thật thì cảm giác có một chút bảo thủ nữa.

“Tiếc là em không có hứng thú trở thành kỵ sĩ đâu ạ.”

“Gì chứ? Mà, trao dồi thêm trong đời học sinh cũng chả sao đâu. Ta sẽ dạy trò kiếm thuật dành cho kỵ sĩ nên là khỏi phải lo!”

Cậu thắc mắc là rốt cuộc trong vụ này có nhân tố gì không khiến cậu lo lắng hay không. Ngay từ đầu, cuộc nói chuyện của họ đã không ăn khớp nhau rồi.

Rio cười nhạt trong khi tiếp tục vung kiếm. Và, ngay lúc ấy,

“—!”

Đột nhiên một đòn tấn công sắc bén từ người hướng dẫn lao đến Rio. Rio lùi lại theo phản xạ và né được.

“Hồ. Ra là em có thể phản ứng kịp trước chiêu vừa rồi.”

Người hướng dẫn lầm bầm trong sự thán phục.

“Sensei đáng ra không được tấn công mà?”

“Làm gì có cái luật đó chứ! Cơ mà, ta đã nắm được sức mạnh thật sự của trò rồi. Tới đây thôi vậy.”

Nói xong, người hướng dẫn hạ cây kiếm gỗ xuống. Rio cũng làm theo và hạ kiếm xuống.

“Sức mạnh và tốc độ của trò không có gì đáng nói vì còn là trẻ con, nhưng chuyển động thì cực kỳ uyển chuyển. Trò rất có tài trong việc dùng kiếm đấy. Nếu em biết dùng khiên để tấn công bồi thêm thì sẽ còn tốt hơn nữa.”

“Cảm ơn thầy rất nhiều ạ.”

“Ừm. Vậy bây giờ ta sẽ dạy trò tư thế nhé.”

“Mong được chỉ giáo ạ.”

Rio khẽ cúi đầu.

Một lúc sau đó, Rio đã được học kiếm thuật trường phái Vương quốc Beltram từ người hướng dẫn.

Do Rio có thể dễ dàng sao chép chuyển động chỉ bằng cách quan sát tư thế vài lần, người hướng dẫn đã rất vui và thể hiện lần lượt các tư thế khác. Cứ như thế họ quên luôn cả thời gian và,

“Chết, sắp tới giờ quay lại rồi. Xem ra cũng có vài học sinh đã kết thúc rồi đấy.”

Rio đi cùng người hướng dẫn về lại nơi tập hợp của học sinh.

Rồi đột nhiên cậu cảm thấy có ánh mắt. Rio liếc sang phía đó. Từ nơi ấy, cậu phát hiện Christina và Roana.

Các học sinh khác còn không để ý tới Rio đang ở một chỗ khá xa. Đám con trai thì hăng hái vung kiếm để thể hiện mặt tốt của mình với con gái, còn đám con gái thì vừa theo dõi vừa trò chuyện ồn ào với nhau.

“Hứ.”

Christina lại gắt gỏng với tâm trạng xấu và lập tức quay mắt đi. Roana chung cặp với cô ấy cũng nhìn chằm chằm vào Rio với vẻ mặt có chút bàng hoàng.

(Họ nhìn thấy rồi à?)

Rio nghĩ vẩn vơ như thế. Nhưng cứ cho là họ đã thấy cậu thật đi, thì cũng không hẳn là cậu đã làm điều gì đặc biệt cả.

‘Mà, sao cũng được’, Rio liền mất hứng thú và quay mặt ra khỏi hai người họ.

¯¯¯

Cứ như thế, đã nửa năm trôi qua từ khi Rio ghi danh vào Học viện Hoàng gia Beltram.

Ban đầu cậu rất được chú ý như là một vật để săm soi và bị quấy rầy rất nhiều bởi đám học sinh với một nửa là bị chế giễu, nhưng thời gian trôi qua, sự hứng thú của đám học sinh đối với Rio cũng nguôi dần. Bọn họ đã thấy chán rồi ấy mà.

Nếu như cậu đỏ mặt tía tai và phản ứng khi bị họ coi thường thì còn có cái hay để coi, nhưng dù có nói thế nào thì Rio vẫn không nói gì để bật lại. Cậu chỉ cúi đầu và lựa những câu nói an toàn để đối đáp.

Dù vậy vẫn có những học sinh khoái trêu chọc Rio, nhưng mấy lời thô lỗ của họ dành cho cậu ngày càng mang tính lặp lại và hoàn toàn lắng xuống.

Lũ học sinh liền trở nên thờ ơ với Rio, và hiện tại cậu đang bị xem là một thứ có ở trong lớp hay không cũng chẳng sao. Rio cũng cố gắng không làm gì để bị liên lụy tới đám học sinh.

Nhờ thế mà Rio có thể dành thời gian để tập trung cho việc học và luyện tập trong một thời gian.

Cậu có giờ học ở học viện từ sáng cho đến chiều. Sau đó cậu hay nhốt mình trong thư viện và học. Khi quay lại ký túc xá, cậu sẽ tập vung kiếm để chuyển động của cơ thể không bị đụt đi.

Cậu lặp đi lặp lại việc đó mỗi ngày mà không thèm thay đổi gì cả.

Nhưng làm vậy cũng có cái lợi. Rio đang dần trở nên mạnh mẽ hơn.

Và rồi, cái ngày mà kết quả của cậu được định hình đã tới.

Đó là ngày bắt đầu học kỳ hai. Học viện Hoàng gia Beltram áp dụng hệ thống học kỳ, lịch học sẽ được chia ra thành học kỳ một và học kỳ hai. Mỗi học kỳ đều sẽ có một kỳ kiểm tra cuối kỳ. Hôm nay chính là ngày công bố kế quả của kỳ kiểm tra đó. Vốn dĩ theo nguyên tắc là sẽ thông báo kết quả học tập cho từng học sinh, nhưng với Top 10 thì lại có một tục lệ, họ sẽ được đăng tên đầy đủ cùng thứ hạng của mình lên bàng thông báo.

Rất nhiều học sinh bu đen ở phía trước tấm bảng thông báo được đặt ở hành lang của năm nhất. Mọi người ở đó đều nộ khí xung thiên mà không giấu được sự kinh ngạc và hoang mang của mình.

“Đừng có đùa chứ! Thằng thấp kém bẩn thỉu đó mà là số một của học viện này á!?”

Đứa con trai thứ thuộc gia tộc của Hầu tước Rodin, Alphone hét lên trong khi cơ thể đang run rẩy. Ở trước mắt cậu ta là giấy kết quả của kỳ thi cuối kỳ được dán trên bảng thông báo.

Trên đó ghi Rio và Christina đồng hạng nhất. Hạng 3 là tên của Roana, còn tên của Alphonse thì đặt ở hạng 6.
(Phoenix: cười người hôm trước, hôm sau người cười :v)

Nói cách khác, trừ Christina ra, tất cả học sinh khối năm nhất đều thua Rio cả.

Một đứa nhóc mồ côi thấp kém còn chẳng có lấy cái họ. Một học sinh nghèo mới nửa năm trước còn chẳng đọc được con chữ. Một kẻ mà họ đều xem thường từ thuở ban đầu chỉ vì cái lý do đó. Một con bọ thậm chí còn không lọt vào trong mắt họ.

Đây là một sự xỉ nhục khó mà nuốt trôi. Tới mức họ lập tức nghi ngờ tính chân thật của việc này.

“Phải có nhầm lẫn gì ở đây rồi! Chắc chắn là thằng đó đã gian lận!”

Alphonse hét lớn.

Và rồi, đám bạn của cậu ta đứng ở xung quanh cũng đồng tình “Đúng, đúng!”.

Họ là những người được chọn. Họ đã chăm chỉ học tập từ thuở còn bé cho tới bây giờ và đã vượt qua rào cản mang tên ‘bài thi đầu vào’ của Học viện Hoàng gia Beltram. Ấy thế mà, một kẻ thấp kém còn không thể đọc chữ vào mấy tháng trước, một đứa mồ côi đã vượt mặt họ. Chuyện như thế không thể nào xảy ra được—, một chuyện như thế lẽ ra không được phép xảy ra.

Chính vì thế, chắc chắn phải có sai sót gì với kết quả kiểm tra này. Chắc chắn là Rio đã gian lận. Alphonse và mọi người không thể không nghĩ như vậy.

Bên cạnh đám Alphonse đang gây náo loạn như vậy, có hai cô gái đang yên lặng nhìn bảng thông báo. Đó chính là Christina và Roana.

Cơ mà vẻ mặt của hai người họ hoàn toàn khác nhau. Christina thì nhìn tấm bảng thông báo với vẻ mặt sung sỉa như mọi khi, trái lại Roana thì làm khuôn mặt ngơ ngác và không nói nên lời.

(Mình ở hạng 3? Hiển nhiên là mình không thể bằng Christina-sama rồi, nhưng mình đã thua thằng nhóc còn không đọc nổi con số?)

Roana không hề nghi ngờ gì việc mình sẽ đạt hạng nhì. Cô tự tin tuyệt đối rằng đó chỉ là kết quả tự nhiên đến từ tài năng và nỗ lực mà cô đã bỏ ra cho đến giờ.

Tuy nhiên, khi mọi thứ được công bố, Roana đã chết dính ở hạng 3.

Xét đến việc Học viện Hoàng gia Beltram là cơ sở giáo dục đứng hàng đầu vương quốc, và chỉ riêng khối năm nhất đã có hơn 100 học sinh, thì xếp hạng 3 là một thành tích không hề tệ. Đó là vị trí mà cô nên lấy làm tự hào mới phải.

Nhưng, dù là vậy—.

‘Lúc này cậu không xứng đáng với học viện này’— đột nhiên Roana nhớ lại những lời mà mình đã nói với Rio vào nửa năm trước.

Cô ấy đã cáu tiết trước Rio vì thậm chí còn không đọc được chữ cái, và rồi cô nói ra những lời đó vì mục đích và trách nhiệm khi mà quý tộc có nghĩa vụ dẵn dắt thường dân, và cô không thể để chất lượng của lớp đi xuống với tư cách là lớp trưởng.

(Chính mình mới là đứa không xứng đáng!)

Roana cảm thấy mặt mình đang nóng lên vì hổ thẹn. Những lời cô đã nói với người yếu kém chỉ vì bản thân giỏi hơn đã trở thành cái boomerang dội ngược lại cô. Xấu hổ không để đâu cho hết được.

“Thằng khốn!”

Bất thình lình, một giọng nói lớn vang lên ở gần đó.

Cơ thể Roana giật bắn lên và run rẩy. Ánh mắt cô liền quay sáng phía phát ra giọng nói. Có vài học sinh dẫn đầu bởi Alphonse đang bao vây Rio.

“Nói mau, mày đã giở trò hèn hạ gì vậy hả?”

Alphonse ép Rio trả lời bằng áp lực như thể cậu ta sắp siết lấy cổ áo cậu vậy.

“Làm gì có chứ. Tôi chỉ đơn thuần là làm bài kiểm tra bình thường thôi mà.”

Rio điềm tĩnh đáp lại.

“Đừng có chém! Không thể nào có chuyện mày đạt được thứ hạng đó trừ khi gian lận cả!”

“Tôi không hiểu cậu đang muốn nói gì nữa……”

Rio cất lời với một chút cáu tiết trước sự vu cáo một chiều này.

Alphonse liếc đểu Rio với khuôn mặt đỏ chót.

“Mày chắc chắn đã hối lộ giám thị hoặc là giở trò gian lận!”

“Tôi không nghĩ những việc đó là khả thi đâu……”

“Ta không quan tâm. Mày chắc chắn đã dùng trò bẩn thỉu gì đó!”

“Tôi chỉ cố gắng hết sức sau khi được bảo là đừng làm vướng chân mọi người mà.”

“Không thể nào có chuyện đó được!”

Rio khẽ thở dài khi thấy Alphonse chẳng thèm nghe mình. Mặc dù trước đây cậu ta liên tục bảo đừng làm vướng chân họ, giờ khi Rio có được kết quả còn tốt hơn họ thì lại thành ra thế này đấy.

(Nếu biết sẽ thành ra thế này, có lẽ mình đã cố giữ kẽ lại rồi……)

Vì Rio không có bạn trong học viện và phần lớn thời gian cậu đều học về mấy thứ như chữ cái hay kiến thức phổ thông của thế giới này, nên Rio không đoán được mình đang ở ngưỡng nào so với các học sinh xung quanh.

Để nắm được điều đó, cậu đã nghiêm túc làm bài kiểm tra mà không thèm giữ kẽ, và cuối cùng là một kết quả như thế này đấy. Sẵn tiện, điểm số của cậu ở mọi môn học đều là điểm tối đa.

Cậu nghĩ rằng có thể mình cũng được thứ hạng cao, nên tính xem qua kết quả và rời đi nhanh chóng, nhưng cậu lập tức bị Alphonse phát hiện và thành ra như thế này đây.

(Phải làm sao đây……)

Nếu có thể thì cậu muốn rời khỏi đây thật nhanh chóng, nhưng không có vẻ gì là bọn họ sẽ chịu lui lại trong im lặng dù cho cậu có nói gì với họ. Vậy thì, không biết cậu có thể cưỡng chế rời đi không nhỉ.

Ngay khi cậu đang có mấy suy nghĩ như thế,

“Này, nói gì đi chứ?”

Alphonse hét về phía cậu đầy bất mãn. Ngay lúc đó,

“Thôi đi Alphonse. Một quý ông mà đố kỵ trông rất là khó coi đấy.”

Roana đã tiếp cận từ lúc nào và xen ngang.

Khuôn mặt của Alphonse cứng đơ trước những lời nói trúng tim đen.

“T-Tôi chỉ không thể để yên trước kết quả sai lệch đó được. Tôi chỉ là đang cố phơi bày sự hèn hạ của nó ra ánh sáng……”

“Hạng nhất không phải là thứ có thể dễ dàng đạt được chỉ bằng trò hèn hạ. Cậu có bằng chứng xác thực nào về trò hèn hạ mà cậu ấy đã làm không?”

“C-Chuyện đó……”

Roana cất tiếng đầy trôi chảy. Alphonse cạn lời không biết đáp lại thế nào.

“Nếu không có bằng chứng, thì những gì cậu đang làm chỉ là vu cáo một chiều mà thôi. Một hành động làm bôi nhọ thanh danh của học viện. Là lớp trưởng, tôi không thể nào bỏ qua được.”

Roana cất giọng đầy mạnh mẽ. Và sau đó như để bồi thêm một cú chót,

“Cô đã nghe chuyện dù chỉ là từ khúc giữa rồi. Đúng như Roana-san nói đấy, Alphonse-kun.”

Celia bất thình lình xuất hiện từ đâu đó và lên tiếng.

“C-Claire-sensei……”

“Học viện không phát hiện ra thủ đoạn hèn hạ nào cả, nên cũng chẳng có lý do gì để chấp nhận một sự vu cáo trắng trợn như thế. Kết quả lần này hoàn toàn là thứ Rio gặt hái được từ nỗ lực của bản thân. Cô có thể đứng ra đảm bảo điều đó.

Celia cất lời chắc nịch.

“Kuh……”

Alphonse đã hoàn toàn không còn gì để nói và nét mặt của cậu ta cũng vặn vẹo vì ức chế, và rồi,

“H-Hứ, em sẽ không công nhận chuyện này đâu!”

Để lại lời nói đó, cậu ta nhanh chóng rời đi. Cả đám hùa theo cậu ta cũng bỏ đi sau đó.

“Mọi người, nếu đã xem kết quả xong rồi thì mau về lớp đi. Tiết chủ nhiệm sắp bắt đầu rồi đấy.”

Sau khi Celia vỗ tay và nói thế, người xem ở xung quanh bắt đầu bủa ra khắp mọi hướng. Như vậy, khi Rio đã được giải thoát khỏi tình cảnh mà mình sắp trở thành một thứ bị săm soi,

“Cảm ơn hai người nhiều lắm ạ.”

Rio cúi đầu cảm ơn Roana với Celia.

Roana “Hứ” một cái đầy bực dọc và,

“……Không phải tôi xen vào vì cậu đâu đấy. Lần tới tôi sẽ không thua đâu.”

Cô ấy từ chối lời cảm ơn của cậu và xoay người. Cô rời đi rất nhanh mà không dừng lại.

Rio và Celia nhìn theo cô ấy từ phía sau.

“Em ấy không có xấu tính đâu. Mặc dù niềm kiêu hãnh hơi cao và có tinh thần trách nhiệm mạnh mẽ, nhưng cũng vì thế mà em ấy rất khe khắt với bản thân và những người khác.”

Celia nói thế với một nụ cười gượng gạo.

“Có vẻ là thế ạ.”

Rio cũng hơi nhún vai và đồng tình.

“Mà này, bữa nay Rio cũng tính học thêm ở thu viện sau giờ học chứ?”

“Vâng, em cũng tính thế ạ.”

“Hiểu rồi. Vậy thì xuống phòng cô uống trà đi. Cô sẽ cho gọi em khi tới lúc thích hợp.”

“Vâng, em hiểu rồi ạ.”

Và rồi, sau giờ học ngày hôm ấy.

Rio ghé qua phòng nghiên cứu của Celia và rót trà bằng những động tác không có chút dư thừa gì.

Sau khi hoàn tất quá trình đun và đạt tới ngưỡng trà đã được hâm nóng vừa phải, cậu rót trà vào tách. Và rồi, một hương thơm mùi hoa bắt đầu lan ra khắp căn phòng.

Sau khi đã rót hết trà vào tách, Rio dâng lên cho Celia.

“Xong rồi ạ, mời cô dùng.”

“Cảm ơn em. Quả nhiên trà là phải được pha bởi Rio cơ. Mặc dù dùng cùng một loại lá trà, nhưng khi tới cô pha, hương thơm của nó hoàn toàn khác hẳn.”

Celia tận hưởng mùi thơm đang bốc lên từ trà trong khi cất lời.

“Em chỉ pha trà theo hướng dẫn trong sách thôi mà. Nếu biết cách thì ai cũng làm được cả thôi.”

“Không có đâu. Tuy cùng một cách làm, nhưng kết quả sẽ khác nhau tùy vào người pha chế nữa.”

Celia nở một nụ cười tươi tắn trong khi thưởng trà với tư thế đầy tao nhã.

Về cơ bản thì nghề nghiệp chính của các giáo viên trực thuộc Học viện Hoàng gia Beltram là nghiên cứu viên. Làm giáo viên rốt cuộc cũng chỉ là một trách nhiệm được phân cho họ để làm khi rảnh.

Vì lẽ đó mà đến giáo viên chủ nhiệm còn không mặn mà mấy với học sinh của mình. Có rất ít giáo viên đủ hăng hái để giao du với học sinh ngoài giờ học. Còn cái thể loại mà giáo viên thường xuyên tổ chức “tiệc trà” với học sinh đầy thân mật như thế này thì phải gọi là cực hiếm.

Nhưng, mối quan hệ của Ri với Celia đã phát triển một cách kỳ lạ tới mức hay cùng nhau uống trà thế này theo định kỳ. Đại để là từ khi Celia bắt đầu mời Rio lúc đang học một mình ở thư viện mỗi ngày.

Thoạt nhìn thì Celia chỉ trống một tiểu thư thuần khiết và trầm lặng, nhưng trái với vẻ ngoài, cá tính bên trong của cô lại hòa nhã và tự nhiên đến bất ngờ.

Mặc dù cô có cái khuyết điểm là khi quá say sưa nghiên cứu, cô thường bỏ ngoài tai mọi lời nói ở xung quanh.

Celia khác với bất kỳ hoàng tộc và quý tộc nào mà Rio đã gặp cho đến giờ. Cô không hề ngạo mạn trước Rio dù cậu từng là trẻ mồ côi, và cô cũng không nói bất kỳ lời nào tỏ vẻ khinh thường cậu cả.

Có lẽ chính vì thế mà hai người liền cảm thấy hợp cạ từ khi bắt đầu thực hiện màn tiệc trà này, và giờ quan hệ giữa họ đã thân thiết tới mức có thể trò chuyện một cách tự nhiên với nhau.

Trong cuộc sống học đường mà đâu đâu cũng là địch như thế này, Celia là người duy nhất có thể khiến Rio cảm thấy thư thái.

“Với lại, chúc mừng em đã đạt hạng nhất ở kỳ thi cuối kỳ nhé. Tuyệt thật đấy. Cô biết là em rất chăm chỉ mỗi ngày, nhưng đó không phải là thứ hạng mà ai cũng đạt được đâu.”

“……Cảm ơn cô nhiều ạ.”

Rio nói lời cảm ơn với một chút xấu hổ.

“Nhưng mà có hơi đáng lo đấy.”

Celia làm nét mặt ủ rũ.

“Chuyện gì ạ?”

“Là về Alphonse-kun. Em ấy đã vu cáo Rio phải không?”

“Dạ, thì…”

“Cô nghĩ là em đã biết thừa rồi, nhưng học sinh ở học viện này có tinh thần cạnh tranh ghê lắm. Có rất nhiều đứa ghét thua cuộc. Ý thức về địa vị vốn là đặc trưng của quý tộc cũng bị lẫn vào đó, nên là phiền hà ở nhiều phương diện lắm. Ví dụ, cũng có những đứa như Alphonse-kun đã nổi xung vào hôm nay đó.”

“Mặc dù gần đây khá là yên bình chứ không như cái lúc em mới nhập học thì chớ.”

Rio cười gượng trong khi nói thế.

“Cô nghĩ ban đầu họ gây chuyện là vì hiếu kỳ thôi, nhưng rồi sớm mất đi hứng thú. Và cũng vì họ xem Rio như một kẻ thấp kém hơn mình rõ ràng nữa. Họ hay nói với em rất nhiều thứ phải không? Em thật đáng ngưỡng mộ khi không bị kích động đấy.”

Cho dù em có nổi giận và nói bật lại thì cũng như đổ dầu vào lửa thôi.”

Rio khẽ nhún vai trong khi trả lời.

“Chính xác. Phản ứng lại khi người ta đang bắt lỗi mình chẳng có gì tốt cả. Nhưng, qua bài kiểm tra lần này, mọi người sẽ phải đánh giá lại Rio như một người đang đe dọa vị trí của mình. Thế nên là, có lẽ họ sẽ cố bắt lỗi em còn nhiều hơn trước đây nữa đó.”

Celia nói thế với vẻ mặt đầy u ám.

“Nói vậy chứ, em nghĩ là mình sẽ ổn thôi ạ. Em cũng đã quen rồi.”

Rio đáp lại đầy thờ ơ.

“Nhưng mà…… quý tộc khi đi bắt nạt khá là bực mình đó, em biết chứ?”

Celia cất lời với một chút bực bội.

Là dựa trên kinh nghiệm của bản thân chăng?— Rio nghĩ thế.

“Em biết Celia-sensei là một học sinh xuất sắc rồi, nhưng có lẽ nào cô cũng chịu cảnh tương tự à?”

“Thì, có nhiều thứ sẽ xảy ra trong mối quan hệ của con người lắm. Cô đã chịu rất nhiều lời khó mà chấp nhận được từ mấy cô gái có tước vị gia tộc cao hơn cô đó.”

“Và, sensei đã không thể chịu được à?”

“Không dám đâu, cô làm lơ hết luôn đó.”

“Em cũng nghĩ thế mà.”

Rio nở một nụ cười với Celia khi cô dễ dàng nói ra điều đó.

“Ư ư, nhưng phải nói là tệ lám kìa! Với lại, cô còn có nhiều bạn bè hơn Rio nữa, nên là cô mới không sao…… Cô lo là bởi vì Rio chỉ có một mình thôi đấy!”

Celia phồng má nói thế.

“Vậy thì em cũng sẽ ổn cả thôi.”

Nói xong, Rio nở một nụ cười lớn.

“……Tại sao?”

Chẳng lẽ Rio đã kết bạn ở nơi nào đó mình không biết à— Celia nghĩ thế.

Nhưng, câu trả lời của Rio lại rất đỗi bất ngờ với Celia.

“Bởi vì em đã có Celia-sensei rồi mà.”
(Phoenix: thằng này quăng thính ngọt xớt à)

Rio nói thế không chút bối rối. Trong một khoảnh khắc Celia đã há to miệng ra,

“Ể, ah, chuyện đó……”

Cô nàng lập tức trở nên xấu hổ và nhìn xuống với khuôn mặt ửng đỏ.

“……Ah, e-em đang chọc quê cô phải không? Em đối xử với cô như một đứa con nít thấy rõ kìa!”

Không lâu sau, cô không chịu nổi được sự im lặng và nói ra lời đó.

“Làm gì có ạ, chẳng phải sensei lớn tuổi hơn em sao?”

“Đúng, là vậy, nhưng mà dù thế nào cũng có cảm giác rằng em đang đối xử với cô như một đứa con nít ấy! Thì tại, ừm, em nghĩ tới cô như một người bạn phải không?”

“Vâng. Bộ không được sao ạ?”

Rio hỏi thế và nhìn chằm chằm vào Celia.

Nhưng, Celia lại không thể nhìn thẳng mặt Rio.

“Ư ư……”

“Aah, dĩ nhiên em cũng xem sensei như là cô giáo của mình mà. Nhưng nếu sensei nói là không thích như thế, thì em cũng sẽ ráng nghĩ lại về sự cách biệt của hai ta một chút…”

Và rồi, một giọng nói khàn khàn phát ra từ miệng Celia.

“……Không có.”

“Ể?”

“Cô không có…… ghét điều đó.”

Lần này thì cậu nghe thấy rất rõ. Nhưng nó khiến Rio muốn chọc thêm chút nữa.

“Xin cô nói lại một lần nữa đi ạ.”

“Ư ư……”

Khuôn mặt của Celia đã đỏ ửng. Rio liếc trộm khuôn mặt của cô vào lúc đó.

“Sensei?”

“C-Cô nói là cô không ghét điều đó! Rio ác lắm nha! Ráng mà hiểu bầu không khí đi chứ, mồ!”

Có vẻ như sự xấu hổ của cô ấy đã chạm tới giới hạn. Celia hét lên với gờ má đỏ ửng.

“Em xin lỗi ạ. Tại em muốn nghe rõ hơn nên đã vô tình……”

Rio cười khúc khích đầy thích thú và xin lỗi.

“Hứ.”

Celia liếc Rio bằng đôi mắt có ý khiển trách trước khi nhìn sang chỗ khác.

“Khi em gặp rắc rối về mối quan hệ giữa người với người, xin hãy cho phép em được tâm sự với sensei nhé, như một cô giáo và cũng như một người bạn.”

“C-Cũng được thôi. Cô sẽ cho Rio mượn ngực khi nào em muốn khóc vì bị bắt nạt vậy.”

Khi Rio hỏi thế, Celia khẽ liếc cậu một chút và đáp lại.

“Celia-sensei bé tí nên là ôm chắc vừa tay lắm đây.”

“Đ-Đừng có gọi cô bé tí! Cô vẫn còn đang trong giai đoạn phát triển nhé!”

Khuôn mặt của Celia đỏ bừng lên và nói bật lại.

Và thế là Rio lại mỉm cười vì thích thú.

Dần dần sau đó, Celia cũng cười chung với cậu.

Mỗi ngày đều không thay đổi gì, nhưng Rio vẫn nghĩ là nó cũng có chút thỏa mãn.

Đây là những ngày bình thường không gì có thể thay thế. Một điều mà Rio đã đánh mất từ rất lâu rồi.

Khát vọng trả thù đang lặng lẽ cháy bừng trong tim cậu vẫn còn đó, nhưng cậu cảm thấy trái tim mình đã nhẹ bẫng đi phần nào khi cười như thế này.

Rio nghĩ có lẽ chính là nhờ lẽ đó. Để chuỗi ngày bình thường này có thể tiếp tục bằng mọi giá. Mặc dù cậu biết nó không thể tiếp tục mãi được, nhưng nếu nó có thể tiếp diễn thật lâu có thể thì tốt biết mấy.

Nhưng trái ngược với cảm xúc của Rio, đời sống ở học viện trôi qua chỉ trong nháy mắt.

Quả nhiên, kỳ kiểm tra lần này đã trở thành động lực làm gia tăng sự đàn áp của học sinh trong học viện lên Rio chỉ trong tức khắc. Và rồi đã có rất nhiều biến cố xảy ra.

Mặc dù Rio thông thạo về ma thuật, nhưng lại không thể học được ma pháp nào và bị đem ra chọc quê.

Khi lên lớp, cậu đã được một tiểu thư quý tộc trẻ thổ lộ tình cảm. Và khi cậu từ chối, đã có một tin đồn đầy hiểm độc về cậu được truyền ra khắp nơi.

Cậu cũng bị bắt nạt ở mức độ thù địch hơn hẳn trước đây.

Nhưng Rio vẫn tiếp tục tiến về phía trước.

Cậu còn không có thời gian để dừng lại nữa là.

À không, cậu có hơi lo sợ về việc dừng lại. Cậu chưa biết là mình có đang thật sự tiến về phía trước hay không, nhưng cậu sẽ thấy an tâm hơn khi đang làm gì đó.

Mặc dù mang một sự bất an mơ hồ mà mình không thể giải thích, chỉ có những lúc làm tiệc trà với Celia là khiến Rio nở nụ cười từ tận con tim.

Chính vì thế mà, cậu có thể cảm nhận rằng thời gian đang trôi qua vừa chậm mà cũng vừa nhanh.

Cứ như thế, thấm thoát đã trôi qua 5 năm—.

 

Có thể bạn muốn xem


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel