Tập 1 Hồi 3

Tập 1 Hồi 3
5 (100%) 2 votes

THÔNG BÁO


Tuyển sinh trung cấp chính quy ngành du lịch - Trường HHTC

Dịch giả: GoD.

Vài ngày sau kể từ hôm đó chẳng có chuyện gì đáng chú ý cả.

Kusla và Weyland tập trung vào việc tái dựng lại bản ghi chép kỹ thuật luyện kim của Thomas, và không hề để ý thấy bất cứ kẻ thù nào nấp trong bóng tối, có ý định chiếm lấy xưởng làm việc nơi chứa những bản ghi chép của Thomas.

Fenesis cũng ngoan ngoãn đến xưởng làm việc đều đặn mỗi ngày, và chỉ đơn giản ngồi nhìn Kusla làm việc. Nhóm của Kusla có lo lắng rằng cô ta có thể bị đầu độc bởi đồng minh và bị đẩy đến chỗ họ, nhưng trông có vẻ như không có vấn đề gì với sức khỏe của cô cả. Hiện tại, vẫn chưa có rắc rối gì mà họ phải ngay lập tức xử lý. Nếu đó là ngộ độc thủy ngân, thì nướu sẽ chuyển sang màu đen; nếu là arsen, đầu ngón tay sẽ sưng phồng lên. Cả hai loại ngộ độc đều dễ dàng nhận thấy bởi những kỹ năng thông thường.

Trong khi họ nghĩ rằng một kẻ điều tra quá có động lực để tập trung vào công việc sẽ chỉ soi mói và kiếm lấy rắc rối, Fenesis chỉ thành thực quan sát họ.

Có lẽ những lời nói trong suốt chuyến thăm chợ đã có tác dụng đến một mức nào đó, và làm hạ xuống những định kiến và nghi ngờ với giả kim thuật sư.

Dù cá nhân Kusla nghĩ theo hướng này, nghĩa là với định kiến và cảnh giác đã nhẹ nhàng đi, không khí căng thẳng cũng sẽ giảm xuống.

Và nhanh chóng sau đó, cô ả bắt đầu thấy chán việc quan sát công việc của Kusla.

“Nếu cô buồn ngủ, sao không ra chỗ kia mà ngủ?”

Thời tiết gần đây đã trở nên lạnh lẽo, trời thì thường xuyên u ám, và cũng đã được một lúc kể từ khi bầu trời sáng như nó từng như thế vào ngày này.

Nhưng lò luyện không tắt nhiều ngày rồi, nên mặc cho thời tiết bên ngoài ra sao, xưởng làm việc bên trong vẫn ấm áp và tiện nghi.

Kusla đưa đề nghị này ra vừa vào lúc Fenesis đang ngồi trên ghế, ngáp dài, và cuối cùng gật gù trong cơn đê mê.

“Eh, ah… không… ta ổn mà.”

“Dù cô có ổn đi nữa, tôi sẽ bắt đầu thấy buồn ngủ đó. Ngáp hay lây lắm.”

“Nhưng… huu… oooo…”

Áo choàng trên người cô ả trông rất rộng, viền và tay áo rất dài, và cơ thể nhỏ nhắn của cô giống như một con mèo trắng khi ngồi trên ghế và ngáp dài như thế.

Kusla thở dài, và Fenesis có vẻ hơi xấu hổ trong lúc từ từ đứng dậy và hít một hơi thật sâu.

“Làm sao mà một người giám sát có thể đi ngủ bây giờ được?”

“Xem người vừa ngáp bằng mồm nói kìa? Ai là người đi ngủ hả?”

“Ta không có ngủ.”

Kusla nhún vai, quay lại làm việc, đóng một chiếc đinh, và giở một mảnh giấy da ra.

“Anh phải làm gì trong hôm nay vậy?”

“Điều gì đó rất rắc rối.”

Kusla trả lời với một giọng hơi cứng ngắc, và Fenesis thì có một chút không chắc chắn trong lúc im lặng, hẳn là do cảm giác tội lỗi khi đã ngủ quên mất. Tuy nhiên, chuyện đó chỉ kéo dài được một lúc.

“Nhưng đó đâu phải một lời giải thích đàng hoàng.”

“Là chưng cất. Chưng cất đấy.”

“…”

Fenesis chằm chằm nhìn Kusla không mở một lời, và rồi đảo mắt đi một cách khó chịu.

“Nếu cô không biết đó là gì, thì cứ nhận đi.”

“Tôi không có.”

“Chuyện gì xảy ra khi cô đun nóng nước?”

“Huh?”

Fenesis chỉ biết mở to mắt ra trước câu hỏi bất ngờ của Kusla, và thế là, cậu phải lặp lại một lần nữa.

“Chuyện gì xảy ra khi cô đun nóng nước?”

“Eh… ah… thì, nó… sẽ nóng lên.”

“Đúng rồi đó. Cô đúng là thiên tài á ha.”

Fenesis khựng người trước lời của Kusla một lúc, chỉ để hoàn hồn lại và nhận ra cô bị lừa, và lườm cậu đầy giận giữ.

“Ta xin lỗi vì đã ngáp bên cạnh anh.”

Nhưng Fenesis không hề tỏ ý chấp nhận rằng cô đã ngủ gục, và từ biểu hiện của cô, trông có vẻ như cô không có tý ý muốn xin lỗi chút nào. Lúc này, Kusla chỉ biết thở dài, và vẫy tay bảo cô ả lại. Tuy nhiên cô lại cụp người lại đầy thận trọng, “Lại đây và giúp cái nào.” Và chỉ sau khi Kusla gọi cô mới chịu tựa người vào bàn một cách miễn cưỡng.

“Đè phần đó xuống.”

Kusla giữ một góc của cuộn giấy da, và bắt cô giữ góc còn lại. Tấm da này hẳn là lấy từ một con cừu tốt; phần da có chữ viết lên dày, nhưng các góc thì lại làu nhàu và quăn lại.

Những dòng chữ nhồi nhét chật ních trên tấm da rất bé, giống như cảm giác rối loạn trong phòng Thomas. Thành ra, sẽ không thể nào đọc nổi nó nếu tấm da không được trải ra đàng hoàng

“Đ-Đè nó xuống? L-Làm thế rồi anh tính làm gì với cái này?”

Fenesis thu mình lại trong lúc đứng trước cuộn da gồ ghề như da của một người già.

“Phải. Cô chẳng cần phải sợ như thế đâu. Tôi chắc chắn là trên cuộn da đó không có độc.”

“…T-Ta không có sợ hay gì đâu.”

Nhưng dù cô nói thế đi nữa, hẳn là có một chút lo lắng với cô ả khi lần đầu tiên chạm vào thứ gì đó làm từ da. Cảm giác đặc biệt, mềm mại của nó hơi giống với một con sâu bướm trong một cái vỏ cứng vậy.

“Đừng có làm quá tay. Nó sẽ hiện ra nếu cô kéo mạnh quá đấy.”

Kusla dùng lưng bàn tay trái trong khi gắn một cây đinh vào cái lỗ ở trên nó. Sau đó cậu dùng búa, giữ chắc nó trong bàn tay phải, để ghì nó xuống.

Dĩ nhiên, có những người vẫn cố định bốn góc của một cuộn da trước khi viết lên nó. Trên nó vốn đã có sẵn lia chia mấy cái lỗ nhỏ, nghĩa là Thomas chắc đã làm điều tương tự. Nhưng dù thế, nếu ai mà không cẩn thận canh lực trong lúc cố định, sẽ tạo ra những vết rách từ chỗ mấy lỗ nhỏ ở các góc. Thế nên, ai cũng phải cẩn thận khi thực hiện.

“Rồi… cái tiếp theo, ngay chỗ này.”

“Ah, được thôi.”

Fenesis làm theo hướng dẫn của Kusla và di chuyển xung quanh lên tục để đè tấm da xuống. Do kích thước nhỏ bé, cô chỉ có thể đè được nó xuống khi dựa mình vào ghế.

Và thế là, họ tiếp tục làm như vậy cho đến khi 5 miếng da đã được cố định.

Những bản ghi chép luyện kim vô số thí nghiệm lặp đi lặp lại của Thomas được trải ra trước mặt họ.

Họ vẫn chưa thể giải được đoạn mã, và không biết chi tiết, nhưng bản ghi chép được xây dựng lại không thôi cũng đã là một minh chứng cho khả năng của Thomas. Nó không phải là một phương pháp tuyệt diệu, hay mấy thí nghiệm hoàn toàn mới mẻ; nằm trên cuộn da đó là vũ trụ mà người tên Thomas này đã tạo ra.

Và thế là, với danh nghĩa Giả Kim Thuật Sư đồng nghiệp, Kusla nhìn nhận vũ trụ được khắc họa lại trên giấy da với một sự ngưỡng mộ.

Nhưng Fenesis, người đang đứng ngay bên canh cậu, lại đang phủi tay.

Kusla, cảm thấy một chút thất vọng, thở dài và bảo,

“Nếu cô lo đến vậy, đi mà rửa sạch đi.”

“Ah, không.”

Fenesis trả lời bằng câu cửa miệng tự mạo nhận, nhưng sau cùng thì, “Xin lỗi, tôi sẽ đi rửa tay vậy.” Cô nói, và đi thẳng tới chỗ máng xối nước.

“Tôi nói nè, có phải cô chưa bao giờ chạm vào giấy da đúng không?”

Kusla vừa hỏi vừa quăng một cái khăn cho Fenesis, trong lúc tay cô đang ướt sũng và cô nhìn áo choàng trong ngần ngại.

“Ah… không, nhưng tôi có nghe nói về chúng trước đó.”

Xem ra, với cái độ bướng bỉnh cô ả này có, thì cô vẫn còn rất xa vời về nhân cách so với một nữ Xơ lý tưởng.

“Không phải cô đến từ nữ tu viện sao? Ở đó không có người ghi chép à?”

“Có chứ, nhưng…”

“Nhưng gì?”

“Tôi chưa bao giờ thấy người ghi chép bởi vị trí của tôi không đủ cao.”

Trật tự được cho rằng là do Chúa sắp đặt thực sự có thể nói là do tu viện chỉ định, và hệ thống phân cấp được duy trì chặt chẽ. Giấy da là vật dụng đắt đỏ, và xem ra những kẻ địa vị cao muốn ngăn những tấm giấy da không bị lũ dân thường làm ô uế. Nếu coi đây là lý do tại sao Fenesis lại hào hứng như thế khi được bảo rằng có thể đọc bất cứ quyển sách nào mà cô thích trong suốt buổi gặp mặt đầu tiên.

Kusla nhớ lại rằng mỗi khi Fenesis quay về, cô luôn đi sau một tu sĩ cấp cao. Cô quả thực là đang đứng ở cái cấp thấp nhất của sự phân cấp, bị đối xử như một công cụ.

“Tôi không biết tại sao cô lại ở cái nơi đầy đau khổ như thế.”

“Để tôi có thể làm theo lời Chúa dạy, và với bản thân, tôi chẳng hiểu sao mấy nhà giả kim các anh lại có cái đam mê đến thế.”

“Heh, hóa ra chúng ta đều là đậu trong cùng một bọc hà.”

Kusla gật đầu, và Fenesis trông có chút ngạc nhiên, thắc mắc liệu cô có bị lừa nữa không, nhưng sau cùng thì cô cũng thư giãn trở lại.

“Vậy, ta quay lại những gì vừa nói nhé.”

“Eh?”

“Khi cô đun nước, nhiệt độ sẽ tăng. Và sau đó thì sao?”

Có phải anh cuối cùng cũng ngưng coi tôi là con ngốc rồi không? Cô hẳn là đang nghĩ như thế.

Fenesis tiếp tục chớp mắt trong lúc đứng cạnh Kusla, và y vừa tiếp tục nhìn chằm chằm vào cái vũ trụ bé nhỏ của Thomas, vừa nói,

“Cô không muốn biết tôi đang muốn làm gì sao?”

“Ah… eh, ah, có. Nhưng,”

“Vậy, sau khi đun nóng nước, nhiệt độ sẽ tăng. Chuyện gì xảy ra sau đó?”

Kusla lặp lại câu hỏi của cậu lần nữa, và Fenesis lắp bắp một lúc, trước khi trả lời,

“N-Nó sẽ bay hơi.”

“Chính xác. Vậy, chuyện gì sẽ xảy ra sau khi thêm dung dịch lỏng vào?”

“Eh? Thế thì có không giống gì nhau sao?”

“Những gì cô nói tất nhiên là không sai, nhưng thực thế, dung dịch là một hỗn hợp của hai chất lỏng khác nhau; cô hẳn là biết điều đó. Với cả, trong hai chất lỏng đó, một sẽ bay hơi trước.”

“…”

Fenesis chớp đôi mắt xanh duyên dáng, haa, và đáp lại như thế đấy.

“Thêm nữa, cô cũng biết rằng khi hai thứ chất lỏng này hóa hơi, chúng sẽ cô trở lại thành dung dịch khi được hạ nhiệt. Đây là phương pháp chiết và lọc hai loại chất lỏng trong rượu; chúng tôi gọi nó là chưng cất.”

Kusla lấy một chai rượu từ giá và lắc nó trong tay.

Fenesis cau mày, bề ngoài có vẻ đôi chút tức giận Kusla vì bắt đầu uống rượu trong lúc làm việc giữa ban ngày.

“Đây là một cách chưng cất rượu, và chúng ta cần phải dùng dụng cụ chưng cất đồng đề làm cái này. Tuy là những thợ ủ rượu thuần thục kỹ năng này hơn, nhưng có lời đồn bảo rằng một nhà giả kim mới là người sáng tạo ra kỹ thuật này.”

“Eh?”

“Có một loại quặng gọi là kẽm, và khi kết hợp với đồng, có thể làm ra đồng thau. Erm… ah, cái này đây.”

Có một số mẫu quặng và kim loại trên giá, và Kusla lấy một mẩu kim loại vàng đục cho Fenesis.

“Người ta nói thứ này được dùng làm tiền từ thời rất lâu rồi, và phương pháp làm nó là tối mật; Tôi nghe nói nó được tạo ra trong một hoàn cảnh rất ngẫu hứng, và thêm nữa, sau độ vài trăm năm, phương pháp tạo ra nó đã bị thất truyền. Phương pháp sản xuất hiện tại được hồi sinh lại bởi những người đến từ phương Đông, và lưu truyền kỹ thuật này cho tới hôm nay.”

“… Anh, tính làm cái này à?”

“Hôm nay, những gì chúng ta làm chỉ là một trong những nguyên liệu cơ bản, kẽm. Kẽm được phát hiện lần đầu tiên trong quá trình sản xuất chì, một chất bán dẫn màu trắng ở phần trên cùng các lò luyện. Các giả kim thuật sư đã phải vắt hết não ra, và cuối cùng cũng nhận ra được phần tử đơn vị thực sự của nó; hay đúng hơn, họ phát hiện ra một quặng đá giàu kẽm, và định ra cách tối ưu để chiết xuất nó. Đó là làm lạnh phần hơi nóng của nó một cách hợp lý.”

Fenesis tiếp tục ngây ra nhìn chằm chằm vào đồng thau, vào Kusla, và lại một lần nữa; có lẽ vì nó khó tưởng tưởng quá.

“Người ta nói phương pháp này là tiền thân của chưng cất, và liên tục lặp lại chưng cất có thể tạo ra rượu. Dĩ nhiên, không ai biết sự thật là gì, và chuyện này có thể chỉ là những gì người ta ngẫu hứng nói ra. Nhưng dù gì đi nữa, sự phát hiện một kỹ thuật trong giả kim thuật cũng liên quan chặt chẽ với những kỹ năng khác. Một số phát hiện vô nghĩa có thể mang lại kết quả không ngờ, như cái này đây.”

Kusla dừng lại một chút, và thở dài nặng hơn,

“Tôi có cảm giác rằng những gì chúng ta tưởng tượng… có thể sẽ xảy ra vào một ngày nào đó sớm thôi.

Đáp lại Kusla, người đang ưỡn ngực và xả láng với bài diễn văn của mình trong khi giũ cái áo choàng cậu đang mặc, Fenesis chỉ trả lời ngắn gọn.

“… Huh.”

Cô cảm thấy chẳng có gì đặc biệt về miếng đồng thau trong tay, và trả nó lại.

Kusla nhận lại nó một cách bối rối, và hỏi, kinh ngạc.

“… Tôi nói này, cô không có suy nghĩ gì về lời giải thích vừa rồi của tôi sao?”

“Eh?”

Đáp lại câu hỏi của Kusla, Fenesis tiếp tục ngẩn người ra.

Cô liền lập tức lườm Kusla, thắc mắc liệu mình có bị lừa lần nữa không, nhưng y thì trông có vẻ mệt nhoài.

“Không, tôi không có chọc cô đâu. Hm, tôi nên giải chuyện này sao nhỉ…”

“C-chuyện gì xảy ra với anh nữa vậy?”

“Huh?”

Kusla nhếch mí mắt lên trong lúc nói,

“Một phát hiện mới sẽ mang lại sự phát triển của một kỹ thuật mới, và một kỹ thuật mới sẽ được áp dụng vào một lĩnh vực không tưởng, mang đến sự hình thành của một điều gì đó kỳ diệu. Cô không thấy điều đó thực sự rất tuyệt vời sao?”

Kusla lắc cái chai, gây ra một âm thanh lõm bõm trong nó, và nốc một hơi.

Nhưng câu trả lời của Fenesis vẫn còn mập mờ.

“Đây là một điều thực sự tuyệt vời. Tất cả nhà giả kim trên thế giới đã vén bức màn bí mật của thế giới này như thế đấy. Đây là những gì mọi người nói, để rũ bỏ tấm áo của Chúa.”

Kusla quay mắt nhìn chằm chằm về hướng Fenesis, nhưng y lập tức bảo vệ phần áo choàng trước theo bản năng. Coi bộ kinh nghiệm hứng chịu từ đôi tay của Weyland là quá đủ để gây ra chấn thương tâm lý, và với cô ả, không để áo choàng của mình bị cởi ra còn quan trọng hơn nhiều chuyện giải đáp những bí mật của thế giới.

“Nhắc đến chuyện đấy, tôi nghĩ một trong những lý do tại sao các Nhà Giả Kim lại đeo đuổi những mục tiêu cấp tiến là vì họ cảm thấy mình có thể làm bất cứ gì.”

Lý do tại sao các Nhà Giả Kim bị miệt thị bởi Giáo Hội không chỉ đơn giản vì họ trông lập dị.

Giáo lí của Giáo Hội nhấn mạnh rằng thế giới thối nát hiện tại rồi một ngày nào đó sẽ nhận lấy phán quyết cuối cùng, và chỉ những ai làm việc tối mới được lên Thiên Đàng.

Họ cảm thấy thế giới này đang không ngừng bị hủy hoại bởi quỷ dữ, và một ngày nào đó, họ sẽ chết.

Nhưng tương lai mà các nhà giả kim nghĩ tới thì hoàn toàn khác biệt. Trong tương lai gần, những nghiên cứu của họ rồi sẽ đâm hoa, những gì họ không thể làm được cho đến thời điểm này rồi sẽ trở nên khả dĩ, và những gì họ không thể hiểu sẽ được tiết lộ cho tất cả mọi người. Là vì họ có niềm tin như thế nên họ mới có thể tiếp tục lao đầu vào công cuộc nghiên cứu của mình.

Nhưng quả như dự đoán, Fenesis, người vốn không quen với lối suy nghĩ này, lại tiếp tục bực dọc.

Và cô không nổi giận với những người ấy vì suy nghĩ quá khác biệt so với triết lý của Giáo Hội.

Ngay từ đầu cô còn không nghĩ đến chuyện đó.

“Người chủ đầu tiên của xưởng làm việc này, Thomas, hẳn là một nhân vật kinh điển cho giới nhà giả kim mà tôi nói. Anh ta đơn độc, đắm mình trong đại dương tri thức, và chỉ qua những bản ghi chép này, tôi chắc chắn có thể hiểu được quyết tâm không muốn bỏ cuộc của anh ta. Tôi rất nóng lòng muốn giải mã những thứ được viết trên chỗ giấy da này.”

Kusla ngừng lại, và than thở,

“Đơn giản là thế giới này nó như thế đấy.”

Có lẽ rượu này nặng hơn cậu nghĩ.

Nhân danh cho sự huy hoàng của Thomas đang trải ra trên bàn, Kusla đang cố gắng truyền tải hào quang đó đến những người khác trong nỗi lo lắng.

Nhưng những kẻ không thể hiểu đơn thuần là không thể làm thế. Thông thường, họ không có ý định làm vậy.

Trong số họ, “Em không hiểu thật, nhưng anh thực sự trông giống như một đứa trẻ hạnh phúc vậy”, Friche, người mỉm cười nói với cậu, thực chất là một gián điệp của Giáo Hội.

Kusla cầm dụng cụ bên cạnh mình lên.

Nhà Giả Kim cũng chỉ là Nhà Giả Kim thôi, là những người bị khinh bỉ vì chọn đi theo con đường dị giáo.

“Nó, có thực sự thú vị như thế không?”

Và khi đó, điều cậu cảm nhận được từ câu hỏi bất chợt ấy là sự phẫn nộ.

Kusla liếc sang bên, và nhận ra đó không phải là biểu hiện giễu cợt cậu, mà là một biểu lộ bất ngờ, thu mình lại trước ánh mắt dữ tợn của cậu.

“— Tôi nói điều này lúc trước rồi; suy nghĩ của chúng tôi không hẳn là bình thường nhất trong số họ đâu.”

Kusla nói, và lập tức quay lại.

Cậu thực ra đang cố tỏ vẻ tự hào lắm, như lúc cậu thể hiện khi mới rời xưởng làm việc, ngay sau khi bị phát hiện là Nhà Giả Kim.

Tại sao cậu lại liều mạng vì thứ này? Tại sao cậu lại chọn con đường phó mạng cho cái số phận bị ghẻ lạnh bởi tất cả mọi người? Tại sao cậu lại không cảm thấy tuyệt vọng trong cuộc sống không có tình bằng hữu? Tại sao, ngay cả khi người cậu có thể nói là mối tình đầu bị giết ngay trước mặt, cậu chỉ nghĩ đến thuật luyện kim?

Cậu thực sự không thể hiểu nổi.

Dĩ nhiên, mục đích có tồn tại, và cậu chăm chỉ làm việc để đạt được nó, nhưng hơn cả chuyện đó, những gì cậu cảm nhận được là một sự thỏa mãn không gì có thể lay chuyển.

Kusla ghi thêm kết quả luyện kim cậu thu được hôm trước, cùng với ý nghĩa và những con số suy đoán từ đoạn mã vào bài viết trên cuộn giấy da.

Niềm vui này là điều chỉ những người chính mình làm việc vì nó mới có thể đồng cảm được.

Kusla nghĩ trong lúc vô thức ngẩng đầu lên.

Và rồi, sau khi quay đầu lại, cậu nhìn thấy Fenesis, co rúm lại trong sự sợ hãi.

“À, không… Đó không phải, là ý ta muốn nói…”

“Muốn thử không?”

“…Eh?”

Trong lúc Fenesis còn khựng đơ, Kusla tiến tới chỗ cô, nói,

“Người ta sẽ không hiểu nếu không một lần thử làm. Cô cũng như vậy thôi; cô hẳn là đã có trải nghiệm này trước khi vào tu viện, đúng không nào?”

Về những lời của Kusla, Fenesis chỉ há hốc, và rồi, cô gật đầu chậm rãi.

“Công việc hôm nay thì rắc rối, nhưng không phải quá khó, và cũng không quá tốn thì giờ. Hay là cô thử làm đi?”

Fenesis vẫn nín thinh, bên ngoài ra vẻ như không thể hiểu nổi điều cô vừa nghe. Sau một lúc, những lời này mới bắt đầu thấm vào tâm trí cô từ từ, và đôi mắt cô bắt đầu lượn lờ bối rối. Cô nàng ngây thơ sau đó trả lời một cách lo lắng,

“…Ta sẽ không làm điều gì… coi thường những lời dạy của Chúa, anh biết không?”

Trước những lời đó của một nàng trinh nữ trong sáng, ai mà biết bao nhiêu gã đàn ông trên thế giới này sẽ cười và bảo đảm chuyện đó.

Tuy nhiên, điều mà Kusla muốn lột bỏ là những tấm vải Chúa phủ lên, và không phải là của nàng trinh nữ.

“Thế thì cô nên tự mình kiểm chứng đi.”

Kusla không hề bảo đảm gì cả, nhưng Fenesis chấp nhận điều này, bề ngoài ra vẻ như nó là một hình thức của sự chân thành từ y. Cô gật đầu, ra vẻ bên ngoài như thể đang nuốt gì đó khó trôi lắm.

“Ta sẽ tự mình chứng thực nó. Đây là điều quan trọng.”

Kusla cảm thấy câu này có mùi thuyết phục đáng kinh ngạc, và cảm thấy ngạc nhiên chút đỉnh, nhưng cậu vẫn phô ra được một nụ cười tự nhiên.

“Phải, cô nên tự kiểm chứng đi.”

“Ừ.”

“Vậy, chúng ta xuống tầng dưới và làm việc cùng với Weyland đi.”

“Eh—!?”

Fenesis lùi lại với một vẻ mặt tái nhợt, nhưng Kusla lại ngước lên và cười.

“Cô nên tự kiểm chứng là gã đàn ông đó có bị điên hay không nhé.”

“…”

Fenesis ném một cái nhìn đầy ngờ vực khi đối mặt với Kusla, kẻ đang cười toe toét trong lúc bước xuống cầu thang.

Và rồi, khi đã nhận ra ý nghĩa thực sự ẩn sau những lời đó, cô đuổi theo cậu bằng những bước dài.

“Erm, anh vừa chém gió với tta—”

“Nhưng gã đấy sẽ giết người nếu điều đó là cần thiết, và hắn là một tên hám gãi muôn đời không chữa nổi. Sẽ khôn ngoan hơn nếu cô ghi nhớ điều này trước khi dùng tấm thân mình để kiểm chứng đấy.”

Khoảnh khắc Kusla quay đầu lại nói điều này, Fenesis liền ngưng đuổi theo.

Ở thế giới này, có rất nhiều thứ hóa ra lại quá muộn khi người ta cố minh chứng nó.

Biểu hiện của cô nàng là một mớ hỗn độn của sự hoài nghi và lo lắng, nhưng đôi lúc, sự giả vờ cũng rất hữu dụng.

“Dĩ nhiên!”

Cô tức giận nói, và theo Kusla xuống lầu.

Thực tế là những thợ rèn rất nổi tiếng với phụ nữ.

Họ dành nhiều giờ làm việc trước lò nung nóng đến khó chịu, di chuyển nhiên liệu, kéo túi thổi khí, vung một cái búa lớn để đập vỡ những miếng quặng, và chuyển những khối kim loại nguyên chất đi. Kết quả của công việc tốn nhiều thời gian trong một quá trình dài đằng đẵng như thế là một cơ thể vạm vỡ không có lấy một chút mỡ thừa, phô ra như thể sắt thép. Tuy nhiên, họ không cần phải sống một cuộc đời lẩn quẩn trong máu đổ như những tay lính đánh thuê, và người ta còn cảm thấy phang phảng mùi thi vị khi chứng kiến cảnh họ ngước nhìn, tập trung cả vào lò nung trong yên lặng.

Hai người họ xuống đến tầng hầm thứ hai của xưởng, và Weyland, bán khỏa thân trên, đang đứng gần miệng lò nung và hệ thống bánh quay nước, chằm chằm nhìn vào chúng.

Có kha khá những lời đồn bê bối về hắn dính líu tới vài nữ tu ở một tu viện trước khi đến Gulbetty, và chúng hẳn không phải là đồn thổi. Sau khi xuống lầu, Fenesis ra sức kéo lấy tay áo Kusla trong sự sợ hãi, và khựng chân lại ngay khi thấy Weyland.

Weyland nhanh chóng phát giác ra họ một cách tự nhiên, và liếc ngược mắt về sau nhìn cả hai trong lúc khiêng chỗ nguyên liệu gỗ trên vai và ngang hông. Tuy nhiên, hắn chẳng có ý để tâm gì trong lúc làm việc của mình cả.

Quả thực là quá vô lễ khi nghi ngờ rằng kia chỉ là diễn kịch nếu cân nhắc đến chuyện hắn trông nghiêm túc cỡ nào, và về điểm này, Weyland đúng là một gã đàn ông tìm kiếm sự thực kinh điển.

Mái tóc bù xù của hắn được cột hờ lỏng lẻo, và bộ ria hiếm khi được cắt tỉa lúc nào cũng phô ra vẻ đáng nghi ngờ của con người này. Tuy nhiên, đây cũng là bằng chứng cho một gã đàn ông đang đặt công việc lên hàng đầu.

Không chút sợ hãi.

Bộ dạng của hắn như thế khiến ngay cả Fenesis cũng bị mê hoặc.

Và rồi, cô biểu lộ một thứ cảm xúc hoàn toàn khác biệt khi quay nhanh về phía Kusla, và chửi anh với gương mặt đầy thù hần,

“Ta sẽ không bao giờ tin lời anh nữa.”

“Ngay cả khi gã đó bóp ngực cô ngay lần đầu gặp mặt sao?”

Fensis cạn lời ngay tức thì, nhưng chẳng lâu sau, cô lấy lại bình tĩnh và nói,

“Có-có lẽ anh ta hơi sỗ sàng một chút…”

Và nghĩ rằng lời đó có thể thốt ra vào cái thời điểm như thế này.

Rồi Fenesis lơ Kusla, kẻ đang nhìn với một ánh mắt đầy thất vọng, rồi tiếp tục nhìn chằm chằm vào Weyland, bề ngoài như thể bị mê hoặc bởi những kỹ năng điêu luyện của hắn.

Chuyện này làm Kusla nhớ lại lời Weyland từng nói.

Đầu tiên, tạo ra ấn tượng xấu, và rồi, tỏ ra chân thành. Sau đó công cuộc chinh phục sẽ thành công.

Tên bợm nhậu này, Kusla thì thầm trong tim, ta có thể cũng sẽ dùng ngón này lần sau nhé.

“Weyland, dừng lại chút đã.”

Tuy đã nghe thấy lời Kusla, Weyland vẫn không quay lại nhìn.

Hắn đang cầm một cái túi thổi khí lớn, làm bằng vải da thú, và đặt nó bên cạnh lò nung. Một cây đuốc, cào, búa, kìm, vá múc sát, và đủ các thứ dụng cụ được đặt cạnh quanh lò nung. Nếu hắn đặt thêm vài cái xương kỳ lạ hay vật tế, hắn có thể bị coi là một gã phù thủy.

Nhưng bề ngoài hiện tại của Weyland cho thấy rằng hắn là một tay thợ thủ công hạng nhất đã được huấn luyện bài bàn.

“Có chuyện gì?”

Khi hắn đã chịu quay lại, hắn không phun ra những lời như bình thường.

Một lẽ tự nhiên, hắn không liếc qua để nhìn Fenesis, và ánh mắt hắn hoàn toàn không giống như đang chằm chằm cắm vào.

“Tôi muốn cho vị khách này thấy chúng ta đang thực sự làm gì.”

“…”

Khi nghe vậy, Weyland mới cuối cùng nhìn Fensis bằng một ánh mắt nghiêm nghị.

Tôi có thể lấy được nguyên liệu gì từ cô nhóc này chứ?

Hắn có vẻ như đang nghĩ tới ý tưởng vô lý đó với một biểu hiện nghiêm túc không thể hoài nghi.

“Tôi đếch có đùa giỡn ở đây đâu.”

Nghe thấy lời Weyland nói, Fenesis lên tiếng,

“T-ta cũng k-kh-không đùa giỡn… đâu nhé…”

Giọng cô trở nên nhẹ nhàng hơn ở những từ cuối cùng, và nó có vẻ như cô cảm nhận được một thứ sức ép gì đó từ ánh mắt của Weyland.

Nếu hắn mặc đồ vào, vóc dáng của Weyland trông vừa ốm vừa gầy với con mắt của người nhìn, nhưng thực tế thì, cơ thể hắn không hề có mỡ thừa, như một bức tượng điêu khắc vậy. Những vệt đen của bụi than phủ dài tới tận khuỷu tay, và hắn đang đổ mồ hôi nhễ nhại ngay cả trong cái thời tiết buốt giá này.

Ngược lại, Fenesis, người đến đây mỗi ngày, ngồi trên ghế, và quan sát công việc của họ trong sự chán chê, chẳng thể nào biện hộ gì.

Nhưng Weyland thực sự là một thiên tài về phương diện này.

Sau một lúc, hắn giấu sự khó chịu trên gương mặt tỏ ra trước đó, nhún vai, và quay lại lò nung.

“Sao cũng được, miễn là đừng cản trợ tôi làm việc.”

“Ah…”

Fenesis định nói gì đó, nhưng lại lắp bắp, rồi đổi giọng trong lúc cảm ơn hắn,

“Cảm ơn anh nhiều…”

Cô ả quả là một quý cô tinh tế khi bị chi phối bởi một gã hung tợn.

Về chuyện này, Kusla cảm thấy nó có một chút ngọt ngào thực.

Fenesis, người nhìn Weyland với một cảm xúc đầy ngưỡng mộ, quay lại để ném vào Kusla một gương mặt đầy nhượng bộ. Đây cũng là một trong những lý do Kusla có cảm giác như thế.

“Thế rồi sao? Tôi phải làm gì ở đây?”

Nhanh nói đi, mấy Nhà Giả Kim các anh chỉ biết nói ra lời thôi mà.

Phải nỗ lực lắm cậu mới không tặc lưỡi khi cảm nhận được mấy lời không thành tiếng này.

“Weyland, lỗ thông hơi trên lầu đã làm xong chưa?”

Nghe thấy Kusla hỏi, Weyland quay lại và lắc đầu.

“Chưa xong, nhưng… ah, tôi sẽ lo chuyện đó. Tôi không thể để cậu xử lý nó được.”

“Anh biết làm như thế nào không đấy?”

Đáp lại câu hỏi của Kusla, Weyland lườm ngược lại bằng một ánh mắt cáu tiết đầy man rợ hơn bất cứ tình cảnh nào khác,

“Cậu chỉ muốn ăn bám vạc sắt thôi, phải không!?”

Về cái chuyện ai dùng câu này đầu tiên, và nó thực sự có nghĩa là gì, có lẽ chẳng ai biết đến ở cái thời này cả.

Nhưng ngay cả vậy, cả Nhà Giả Kim và Thợ Thủ Công vẫn dùng nó mỗi khi họ cãi vã.

Kusla nhún vai, rồi Weyland bước dài lên cầu thang và leo lên.

“Cậu đúng là tên thất thường.”

Kusla nhăn nhó lẩm bẩm, và Fenesis, người đang nhìn Weyland lúc y leo cầu thang lên, nói với một thái độ phản đối.

“Thế này vẫn còn tốt hơn nhiều so với mấy tên chỉ biết nói thôi, nhỉ?”

“…”

Vô tình thay, Kusla trở thành anh hùng, rồi Weyland lại trở thành anh hùng.

Thăng trầm kéo dài vô tận, và chỉ một vài cơ hội nhỏ cũng có thể khiến mọi thứ thay đổi. Đó là điều đầu tiên mà Nhà Giả Kim phải lĩnh ngộ ngay từ đầu.

“Vậy, ta phải làm gì ở đây?”

“…Weyland đã lo đi làm phần khó cải thiện nhất rồi. Chúng ta sẽ lo phần giữ lửa dưới lầu.

“Ta hiểu rồi.”

“Tuy nhiên…”

“?”

Kusla kỹ lưỡng xem xét trang phục của Fenesis, và thở dài,

“Chỗ đồ trắng của cô sẽ bị bẩn nếu mặc để làm việc đấy.”

Có rất nhiều vải dùng cho màn phủ đầu, quần áo lùng thùng, và ống rộng.

Những thớ vải trắng tinh khiết là biểu tượng cho sự nghèo khó, quy phục và trong trắng, và trông đáng để lo lắng trong cái xưởng làm việc đầy than và dầu này.

“Cô nên thay đồ gì khác vào đi. Tôi không biết liệu ở đây có thứ gì để cho cô mặc không.”

Kusla chạy tới kho, tìm kiếm một lúc, để tìm thấy một vài món đồ mặc vừa mắt nhìn, và mọi chuyện diễn ra theo dự kiến.

“Không tệ đâu. Nhìn có vẻ dễ thương đấy, phải không?”

“Làm ơn đừng biến chuyện này thành trò đùa.”

Fenesis, đã thay xong đồ ở phòng ngủ, lườm lấy Kusla trong lúc nói, có vẻ khó chịu trong bộ đồ.

Do những đường gấp liền trên nếp nhăn, bộ đồ này trông giống như một bộ giáp vải khoác lên người cô hơn là được cô mặc lên.

Mái tóc dài của cô, tuy nhiên vẫn được phủ trong tấm che đầu, nhất quyết không chịu cởi ra, bảo rằng cô không thể mang nó về một mình nếu cởi ra.

Và thế là, Kusla chỉ có thể phủ thêm một cái bao lên, và nó trông thú vị như một dấu chấm hết sau một vài chỉnh sửa.

“Thôi bỏ qua đi, giờ chúng ta rời chỗ này đã. Nếu chúng ta không làm việc, tên kia sẽ rú vào mặt hai ta đấy.”

Fenesis gật đầu mạnh và bộc lộ sự đồng tình với lời của Kusla.

Tuy nhiên, trông có vẻ như cô không muốn cản trở công việc của Weyland, hơn là một bộ dạng sợ hãi hắn.

“Ta rất hiếm khi được thấy quặng sắt tinh khiết cao như thế này, nhưng chúng đã từng được nhắc đến một lần ở mức cao nhất trong bản ghi chép mà Kỵ Sĩ Hội sở hữu. Đó là một thứ quặng máu tím nhạt trông giống như hổ phách trong suốt… nhưng thứ chúng ta có thể sử dụng là những mẩu quặng chứa đầy tạp chất.”

Do Kusla cùng là học trò như Weyland trong cùng một xưởng làm việc, cậu có một sự hiểu biết tương đối về nơi để dụng cụ khi trong khi làm. Cậu nhanh chóng tìm thấy một mẩu quặng, một cục đá lớn, chưa được nghiền.

“Mẩu quặng này… chà, nó cũng không quá tệ. Nếu màu của nó tối hơn một chút nữa, điều đó có nghĩa là nó có hàm lượng sắt cao hơn, và chúng ta không biết liệu sẽ phải chiết tách kẽm hay sắt. Đôi lúc, đó có thể là lưu huỳnh, nhưng tạp chất phổ biến nhất trong quặng là chì; đôi khi, ta có thể tìm thấy cả bạc.

Ai cũng có thể thấy một miếng pha lê, long lanh như sáp ong, từ mẩu quặng, chảy ra không hoàn toàn và trộn lẫn vào nhau. Kusla đã tìm thấy cái búa, nhưng khi nhìn Fenesis, cậu chắc chắn rằng chiếc búa hẳn là nặng hơn cô.

Thế là, cậu tìm thấy một cái đục và vồ từ một cái kệ gần đó, và đưa chúng cho cô.

“Nghiền nó đi. Cô chỉ cần nghiền chúng thành dạng sỏi hòn thôi.”

“…”

“Và cẩn thận với mắt cô đấy. Mảnh vỡ nghiền có thể bay vào mắt cô.”

Fenesis chớp mắt trước lời của Kusla, và gật đầu,

Đôi tay ốm yếu trông như khiến cho những dụng cụ nhỏ có vẻ nặng hơn trong bàn tay cô, và cô ả bước tới chỗ mẩu quặng đặt ở trên sàn với một điệu bộ kỳ quặc, dường như bị cây đục và búa kéo đè xuống. Kusla liếc nhìn cô, và biểu hiện của cô tương tự như khi đối mặt với đống giấy da ở trên bàn vậy.

Cậu nhếch cằm lên, ra hiệu cho cô tiếp tục, và cô ả ngập ngừng quỳ xuống. Cô trông như thể đang hái hoa để đan thành một vòng hoa trong lúc ngồi xuống một cách gọn gàng trước lò nung, và dĩ nhiên nó tạo ra một cảm giác kỳ lạ.

Nhưng nhìn thấy cô ả khúm núm ngập ngừng như vậy dĩ nhiên là thú vị, cắc, koong, và gõ búa vào cái đục.

Biến một đứa con gái thành học trò có khi lại không phải là một ý tệ, ý tưởng ngớ ngẩn ấy thoáng hiện lên trong tâm trí cậu, và cậu gãi má trong vô thức như để đáp lại trước khi tiếp tục làm việc gì đó khác.

Cơ bản mà nói, quá trình tách kẽm không hề dễ, nhưng phần khó là làm nguội không khí cho phù hợp. Điều này yêu cầu tập trung cẩn thận trong việc bơm khí vào và điều chỉnh nhiệt độ của lửa. Thomas đã vạch ra lượng quặng để sử dụng và lượng than đá để đốt trong bản ghi chép, và lượng kẽm, hỗn hợp, hình dạng và tạp chất chiết tách từ quặng sẽ trở thành bước quan trọng kế tiếp trong việc giải đáp vũ trụ nho nhỏ của Thomas.

Người ta thường bảo rằng trò phải học lỏm được từ thầy qua đôi mắt, nhưng Thomas hẳn là ghét chuyện kết quả nghiên cứu thuật luyện kim của mình bị đánh cắp.

“Cô đã nghiền xong nó chưa vậy?”

Kusla bước tới lò nung, định làm một số công đoạn chuẩn bị, nhưng rồi quay đầu lại để bắt gặp ánh mắt khó chịu của Fenesis.

Cậu tạt qua, và nhận ra rằng chỉ có toàn là những mẩu, quá nhỏ để coi là một miếng, bên cạnh cô.

Tới nước này, cậu chẳng biết làm gì ngoài thở dài, quỳ xuống, và giơ tay ra từ phía sau cô trong tình thế gần như là đè cô xuống.

“Đừng có nghiền nó quá nhỏ như thế. Nhìn tôi này.”

“Eh, ah—”

Kusla nắm chặt lấy tay cô mặc cho cô ả như đang hoàn toàn lóng ngóng. Cậu sẵn sàng đục và giữ thân búa thật chặt.

Đôi tay cô, và cả thân hình nhỏ nhắn ấy nằm gọn trong vòng tay cậu.

“…”

“Thả lỏng tay nguy hiểm lắm. Hãy cầm chắc hết sức có thể.”

“!”

Cậu nắm lấy tay Fenesis trong khi cô thu mình lại sợ hãi, bắt đầu dùng một lực mạnh vừa phải để giữ chặt lấy, gak, và nện búa xuống cây đục đang đặt mũi trên quặng.

“Huh, đây quả là quặng tốt không ngờ đấy. Nếu một mẩu quặng tốt được nghiền trơn tru, phần bề mặt được nghiền nhỏ sẽ lấp lánh sáng.”

“…”

“Rồi, tiếp nào.”

Kusla cố ý chêm vào câu này, hẳn là để chỉ phần bề mặt bị vỡ này cho một nàng Fenesis đang phần nào quan ngại, và rồi tiếp tục nghiền viên đá thêm hai, ba lần.

Gak, Gok, trong khi những tiếng nện rộn ràng, Fenesis vô thức thu mình lại, nhưng chẳng bao lâu, cô đã quen với nó.

Dường như cô đã hiểu cách dùng lực, nên Kusla đầu tiên thả tay đang cầm búa của cô.

“Tôi sẽ giữ đục, nên cứ nện mạnh vào.”

Bàn tay bé nhỏ của Fenesis, đang cầm cây đục, hoàn toàn gói gọn bởi tay Kusla, nên chẳng cần phải lo lắng cô sẽ gõ phải tay mình.

“Nếu cô sợ bất ngờ mà nện quá mạnh, cứ việc gõ nhẹ ở đầu đục trước, rồi từ từ thêm lực vào.”

Fenesis im lặng nín thở, và bắt đầu gõ vào đục theo những gì Kusla nói.

“Mạnh lên chút nữa.”

Ko, gok.

“Chút nữa.”

Gok, gok.

“Thêm lực vào nữa đi.”

Gok, gok.

“Cứ nghiền nó và nghĩ rằng đó là đầu của kẻ cô ghét nhất.”

GAK!

Bàn tay trái giữ lấy cây đục không còn gì nâng đỡ khi quặng rơi xuống bên cạnh.

Mẩu quặng bên cạnh cô bị nghiền làm đôi, lăn ra trong lúc tỏa ra tia sáng lấp lánh tuyệt đẹp.

“Đó là cách làm đấy. Cứ như vậy nhé.”

Kusla thả bàn tay đang giữ cây đục, và nhẹ nhàng vỗ vai Fenesis.

Cô nhìn tới nhìn lui tay mình, gương mặt trông như thể cô vừa nhìn thấy điều gì đó không thể lý giải được.

“Quả nện cuối tốt đấy.”

Kusla nói, và Fenesis quay đi, vẫn giữ thái độ kia.

“Nhân tiện, khi nhắc tới người cô ghét nhất thì cô nghĩ tới ai.”

Fenesis ngẩng đầu, có vẻ như đang ngẫm nghĩ một lúc, nhưng rồi lập tức đưa mắt lườm Kusla, trả lời một cách kiêu ngạo.

“Tôi nghĩ mình đâu cần phải nói ra điều này, nhỉ?”

“Haa.”

Fenesis khịt mũi với một thái độ trịch thượng, quay đầu lại, và tiếp tục nghiền mẩu đá. Cô hiển nhiên là dữ tợn hơn lúc trước, và chỉ nghe những tiếng gõ vang lên kia thôi cũng đã hiểu được. Kusla ở bên cạnh cô, lọc qua những viên đã có thể dùng, và thấy được cô ả nghiêm túc thế nào. Có vẻ như, trái ngược với bề ngoài, cô ta thực sự thích công việc này.

Anh gom những mảnh vụn văng ra, rồi dùng một cái búa lớn nghiền chúng.

Đến giai đoạn này, những tạp chất đã được loại bỏ khỏi sắt hay các loại quặng, nhưng quặng kẽm thì không phải vậy. Cần phải nung những tạp chất khác ở một nhiệt độ nhất định.

Những mảnh vỡ được Kusla gom lại đều được bỏ trên đĩa cân, và những phần chưa đạt sẽ được nghiền tiếp cho đến lúc có thể bỏ vào.

“Này, nhiêu đó là đủ rồi đấy.”

Chẳng hề có một chút do dự nào trong tiếng ghè; chẳng biết rằng cô ả đã phát nghiện hay chưa nữa, và chỗ mảnh vụn đã chất thành đống.

Một Fenesis không chút biểu cảm, nghe thấy tiếng Kusla, liền bất ngờ tỉnh mộng khỏi cơn mê. Cô thở những nhịp thất thường, nhưng trông cô có vẻ thỏa mãn sau khi giải tỏa cơn buồn bực.

“Đó mới gọi là tâm huyết chứ. Có điều gì làm cô bực tức mỗi ngày sao?”

Kusla lại gần Fenesis đang đứng bên cạnh cân, rồi lấy búa và đục từ tay cô trong lúc hỏi. Đôi mắt màu ngọc lục quyến rũ của cô nhìn về phía anh, như để đáp lại.

Cô lau mồ hôi chảy dưới mũi mình bằng tay, và trả lời với cái thái độ trịch thượng y chang như lúc trước từng bộc lộ,

“Bởi vì có kẻ hay thường xuyên lừa ta.”

“Thật sao? Thế giới này thật lắm kẻ xấu.”

Fenesis chỉ biết ném cho Kusla một ánh mắt tuyệt vọng lẫn ngạc nhiên mà đáp lại, song ai cũng có thể cảm nhận được nụ cười đó từ miệng anh.

“Rồi, chúng ta sẽ cân chỗ quặng này, và trộn chúng với chỗ than đã chuẩn bị sẵn đây.”

“Có cần thiết phải dùng nhiều than vậy không, cần hay không?”

“Ahh, chúng là thứ cần thiết cho các quá trình luyện kim quan trọng. Hỏa lượng của chúng khi cháy rất mạnh, và rõ ràng bản thân cũng cũng là nguyên liệu. Chỗ này được làm từ cây giẽ gai, và có rất nhiều loại ta có thể sử dụng được, như cách ta có thể chọn giữa thông hay gỗ sồi ở phương Nam nếu chúng ta muốn tinh chế nguyên liệu. Tuy nhiên, một lượng lớn cần phải được sử dụng dù bất kể đó là loại gỗ nào, nên nếu có tìm được cách nào đó để nung chảy kim loại với tỷ lệ cao, lượng tiết kiệm được sẽ là rất lớn.”

Hơi thở của cô ả hơi gấp gáp, nhưng Fenesis vẫn gật đầu rất nghiêm túc. Có một ai đó lắng nghe anh chăm chú như vậy là một điều vui sướng với Kusla.

Trong lúc nghĩ, anh chợt ngộ ra, chuyện này tương tự như cách chúng ta kiểm soát con tim một người.

“Sau đó, ta sẽ cho chỗ than này vào lửa để đốt, và khi đốt hết, lượng kẽm hóa hơi sẽ tăng lên.”

Kusla vừa nói vừa chỉ tay lên trần, và Fenesis ngẩng đầu lên theo nhìn một cách ngoan ngoãn.

“Weyland sẽ lo phần cô đặc chỗ kẽm hóa hơi đó và thu chúng lại.”

“…”

Fenesis lại nhìn lần nữa, và ném ánh mắt không thể thấu hiểu trong lúc nói,

“Chuyện này nghe đơn giản nhỉ…”

“Nó không quá khó một khi cô hiểu nguyên tắc đằng sau nó, nhưng lúc đầu khi cô còn vụng về thì sẽ rất khó.”

“…”

Hiển nhiên, Fenesis không thể hiểu được là điều này thực sự khó thế nào. Cũng như với Kusla, một khi anh rời khỏi xưởng dạy việc, anh thực sự muốn phát minh ra gì đó bằng chính khả năng của mình, để rồi nhận ra rằng nó khó tới nhường nào.

“Nhưng cái điều khó cô nhanh chóng hiểu đó sẽ tới ngay đây thôi.”

“Eh?”

Trong lúc Fenesis chẳng hiểu gì cả, Kusla chỉ vào lò nung bên cạnh mình, và mỉm cười nhẹ với chút ẩn ý đằng sau.

“KHÔNG ĐỦ NÓNG!!”

Tiếng Weyland gầm từ phía trên vọng xuống.

Mỗi khi Fenesis nghe thấy, cô nghiến răng lại, thu mình lại và ngồi cụp xuống.

Nhưng không phải cô rụt mình lại sợ hãi bởi tiếng gầm, mà là bởi cô bé nhỏ quá, rằng cô không có đủ sức. Nếu không làm thế, cô không thể dùng ống thổi được.

“Uuu…”

Mặt cô ửng lên, và cô rên rỉ trong lúc dùng hết sức mình nhấn ống thổi xuống, rồi lại kéo nó lên, và nhấn xuống. Tuy nhiên Kusla thì lại đứng nhìn cô làm với một vẻ mặt khá thư thái.

“Ta nghĩ chỗ này hơi nhiều quá! Chừng này chắc là để dùng cho luyện sắt.”

Trong tất cả các quy trình tinh chế kim loại, nhiệt độ cao nhất có thể là điều cần thiết dể duy trì cho việc nung, nó dành cho luyện sắt. Một lượng lớn khí phải được bơm vào trong ống thổi, nhưng cũng chẳng cần nhiệt lượng lớn đến thế khi tinh chế kẽm.

“…, ….”

“Với giáo sĩ, mấy lời cầu nguyện với niềm tin nhất thời sẽ thanh tẩy họ, nhưng đứng trong hàng ngũ này, tụi tôi phải liên tục đổ mồ hôi.”

“…!”

Fenesis lườm Kusla, đôi mắt cô dường như đang muốn bảo, đừng nói với tôi mấy chuyện này bây giờ. Gương mặt cô ửng lên, và bắt đầu tái nhợt đi.

Cô ả trông như bị thiếu máu vậy.

“KUSLA!”

Lúc này, tiếng gào đầy lo lắng của Weyland vọng từ tầng trên, nhưng Fenesis không thể đứng lên nổi khi dùng thân mình nhấn cả cái ống thổi xuống. Kusla phải bế cô đến cửa sổ phía cánh, nơi thoáng và mát hơn.

Trông có vẻ như cô không thể một cách bình thường, mà đang hổn hển, dường như chẳng còn nhận thức được nữa.

“Cô ổn chứ?”

Nghe Kusla hỏi, Fenesis chỉ khẽ mở mắt, nhưng đôi mắt cô không cảm nhận được.

Kusla vỗ nhẹ má cô vài lần, rồi đứng dậy và xắn tay áo lên.

“Dô-ta!”

Và rồi, anh kéo cái ống thổi lớn lên, trước khi tiến hành đè mạnh nó xuống

Khí bắt đầu được đưa vào lò, và tia lửa bắt đầu bắn lên.

“ARGH! NÓNG!!”

Nghe thấy tiếng gào lớn từ tầng trên, Kusla khặc khặc cười đầy ác ý và tiếp tục bơm khí vào lò nung.

Một lượng khí lớn được thổi vào lò nung, và nó tiếp tục cháy bên trong, tiếng nổ lạch cạch nghe như thể đang ở giữa Địa ngục vậy. Những tia lửa bắn ra từ đống nguyên liệu được gom lại, và lửa lò chuyển từ đỏ thành vàng, rồi hóa thành màu trắng. Có rất nhiều những tay mê tín trong giới thợ rèn, nhưng hiện tượng này làm ngay cả những Nhà Giả Kim, bọn bị coi là quái gở bởi người khác, không thể không cau mày.

Nhưng với những người đã từng chứng kiến tận mắt một lần, họ có thể hiểu tại sao.

Nó là tín ngưỡng thực sự.

Những tia sáng đằng sau lưng Chúa hẳn phải giống như tia sáng đến từ chỗ kim loại được luyện trong lò ở nhiệt độ cao, và Kusla dĩ nhiên cũng nghĩ như thế.

“Đồng bắt đầu được nung rồi đấy. Còn chưa sẵn sàng sao!?”

Anh mở miệng lỗ nhòm trên lò nung, và phát hiện ra chỉ một phần đang chảy ra trong lò. Phần chưa được nấu chảy là sắt và các tạp kim khác.

“Gần xong rồi! Giữ như thế thêm nửa nhịp bài Cầu Nguyện Lễ Đón Xuân nữa đi!”

“Biết rồi!”

Kusla trả lời, và từ từ giảm lượng khí bơm vào.

Trong luyện kim hay những công việc khác, mục đích của hát là để điều chỉnh khoảng nghỉ và lượng thời gian mà khí được bơm vào.

Họ có thể dùng đồng hồ cát hay nước cho việc này, nhưng khi làm những công việc tay chân, chẳng ai thèm ngó ngàng những thay đổi nhỏ nhặt như thế. Trong trường hợp như thế này, hát có thể làm người ta vui hơn khi làm việc.

Thông thường, có những Nhà Giả Kim bị người khác báo với Nhà Thờ về chuyện niệm thuật chú gì đó hay cầu nguyện điều gì đó kỳ lạ trước lò nung, nhưng khi làm việc với lò nung loại nhỏ và nguồn lửa nhỏ, tốt hơn hết là nên hát nhẹ nhàng thôi.

Sau đó, Kusla giao tiếp với Weyland, người ở tầng trên, nhiều lần, và ngưng bơm khí vào một lúc trước khi tro đồng chưa bay hơi xuất hiện. Bản ghi chém Thomas để lại gần như là chính xác, và mặc dù có tâm huyết trong đó, lượng củi lửa và than cháy đúng với lượng tương tự. Sau khi để lò nguội một lúc, họ chỉ việc lấy những thỏi kẽm nguội ở lớp bên trên và phần ống thoát được thiết kế đặc biệt để kết hoàn tất mọi việc.

Nghe thì đơn giản, nhưng cuối cùng Kusla vẫn toát đẫm mồ hôi.

Thế là xong chuyện, anh chỉ vừa mới thở phào, Fenesis cuối cùng cũng tỉnh dậy.

“Coi bộ cô sẽ không thành Thánh Alkaniks đâu.”

“…?”

“Đó là một Thánh bảo vệ giới thợ rèn.”

“…”

Fenesis nhìn với một ánh mắt khó chịu, nhưng cô liếc qua Kusla và hướng tới lò nung.

“Đã xong chưa?”

“Gần như rồi.”

“…”

Fenesis thở một hơi nhẹ nhõm ra, và dựa vào tường để thả lòng mình.

“Cô đứng dậy được chứ?”

“…Còn việc gì cần phải hoàn tất nữa không?”

Như một Xơ mẫu mực, mặc cho cô ả đã kiệt sức vì mệt, cô vẫn muốn tiếp tục công việc một cách ngoan ngoãn miễn là nó chưa hoàn thành xong. Cô đang cố ép bản thân đứng dậy, và mặc dù vẫn loạng choạng khi đứng, Kusla vẫn cảm thấy ấn tượng trước nghị lực của cô gái này.

“Có phần thưởng cho cô vì làm việc chăm chỉ đấy. Lên tầng trên nào.”

“Eh?”

Kusla đi lên trước, và Fenesis giữ chặt lấy lớp áo bảo hộ trên người mình bằng toàn bộ ý chí trong lúc bước theo.

Họ lên lầu, đi qua xưởng chất đầy vật dụng khắp nơi, và mở cửa vào bên trong. Trước mặt họ không phải là tường, mà là một lò nung hiện ra và một cống dẫn nước để chạy guồng nước.

Kusla đã vớ lấy một bình rượu khi đi ngang qua xưởng. Và Weyland, đã mặc áo vào, đang ngồi phía trước lò.

“Thế nào?”

Weyland dường như chỉ mới nhận ra họ khi nghe thấy Kusla hỏi, và hắn quay lại ném một cái nhìn nghi hoặc. Có vẻ như là do khi làm việc, hắn trở nên căng thẳng tới mức có thể nổi điên dù chỉ là một cơn gió nhỏ; tác dụng phụ duy nhất của chuyện này là khi xong việc, hắn sẽ trở lại làm một tên ăn hại.

Hắn nhếch cằm lên. Thường trục gió được thiết kế để làm lỗ nhìn sẽ có một thứ giống như hộp sắt đóng vai trò như một cổng dẫn cho việc đưa khí vào làm nguội. Kusla bước tới và nhìn vào trong.

Anh nhún vai, rồi quay sang Fenesis.

“Nhìn thử một cái đi.”

“…”

“Đừng có hắt hơi.”

“…”

Cô nhìn ngược lại bằng vẻ trịch thượng từng phô diễn trước mặt anh, cùng với một cái nhìn hoài nghi rằng cô lại bị gạt, và Kusla không thể nào bật cười nổi khi trông thấy.

“Kẽm rất nhẹ, và có thể bay trong không khí.”

“…Tôi sẽ ghi nhớ nó.”

Cô nói, rồi cúi xuống nhìn vào hộp kim loại.

Cô ả bị sốc ngay tức thì bởi mùi kim loại nồng nặc trong hộp, và lùi lại trong vô thức.

Cô ngẩng đầu lên và lườm Kusla lẫn Weyland.

“Đẹp mà, lại chẳng?”

Fenesis không trả lời trong lúc nuốt xuống họng một cục nước bọt và nhìn vào hộp lần nữa. Đằng sau cô, Kusla đưa bình cho Weyland, và y tu một hơi cạn sạch như thể đang uống nước.

Nếu muốn thu thập kẽm hiệu quả thì cần phải làm nguội hộp kim loại, và vết nước bị bắn tung tóe xung quanh nó là bằng chứng cho việc đó.

“Quặng này thực sự không tồi đâu. Nhà giả kim Rice Mitchenbelk đã từng nói vậy. Kẽm giống như Triết học Lạt Ma, như thân cây, nhưng lại giống như một cây kim, và cảm giác y chang một cục bông tuyết trắng.”

“…Được tinh chế rất đẹp mắt… nhưng… vẫn còn đó việc cân và phân tích chỗ tro kim loại…”

“Để đấy cho tôi. Nếu chúng ta có thể lấy được kết quả tương đương với nguyên trạng, sẽ không mất quá lâu để giải mã nó đâu.”

“Tay Thomas ấy… quả đúng là một ảo thuật gia.”

Weyland nói, và nằm xuống.

Ma thuật, Fenesis phản ứng với từ ấy và quay đầu lại, gương mặt lộ ra một sự bối rối không thể lý giải nổi. Cô trông như sắp khó, nhưng cũng gần như muốn phá lên cười; một thứ cảm xúc bất ổn.

Cảm xúc ấy hẳn là ‘sự thích thú’.

“Quặng được đào từ lòng đất có thể trở nên như thế này nếu được xử lý đúng cách.”

Nghe lời của Kusla, cô có vẻ kinh ngạc và nhìn vào bên trong hộp kim loại liên hồi, trông như bị hút hồn bởi nó vậy; Dường như cô không thể nào kiềm chế sự ngạc nhiên trong tâm mình.

“Nếu ta có thể tách được vàng ra khỏi quặng chì thì lại càng sướng hơn đấy.”

“Eh, nhưng, đó là—”

Fenesis lập tức quay đầu lại.

Kusla bật cười, và nói,

“Biến chì thành vàng á? Hahaha. Đồng sẽ không bao giờ thành vàng được, nhưng chúng ta có thể tách được vàng từ quặng chì. Chuyện kia chắc chỉ là vài lời đồn của mấy gã Nhà giả kim đê tiện nào đó loan ra và phóng đại quá lời thôi.”

“Mặc dù ta phải dùng rất—nhiều quặng chì chỉ để tinh chế ra được một lượng rất ít vàng này.”

Weyland, vẫn nằm dài trên sàn, duỗi tay rộng ra để mô tả, và rồi thu hẹp lại khoảng cách đó chỉ còn lại một mẩu tý tẹo giữa hai đầu ngón tay.

“Chúng tôi luôn làm mấy điều này kia trong cái nghiệp luyện kim.”

“Và chúng tôi vẫn sẽ tiếp tục làm.”

Nó chỉ đơn giản là thế, Kusla cúi xuống và chằm chằm nhìn Fenesis, trong khi cô ả, như một con rối bị động tới dây điều khiển, “Haa” lên, để trả lời.

“Ta lên lầu đi. Nhiệt độ chỗ này sẽ hạ rất nhanh đấy. Còn cậu thì sao?”

“Tôi á? Để tôi làm một chầu này nữa đã~”

Weyland nằm xuống sàn rồi nhìn vào hộp kim loại, và lắc bình rượu trong tay.

Kusla nhún vai, rồi vỗ vài cái lên vai Fenesis, để gọi cô theo.

Không như bên ngoài, không gian bên trong xưởng vẫn ấm áp, và sau khi đóng cửa lại, tiếng nước té ra từ guồng nước từ phía xa căn phòng đột nhiên lặng đi. Lúc này, Fenesis trông như một con chiên cải đạo, cô vừa chứng kiến một phép màu khiến mình phải kinh ngạc, môi cô khép chặt lại, không nói nên lời nào. Khi họ đi bước xuống cầu thang dẫn đến phòng ngủ, Kusla trông thấy chân cô vẫn còn run rẩy, và không còn lựa chọn nào khác ngoài giúp cô một tay.

“Cô cảm động hay gì vậy?”

Giọng anh chất chứa một chút chế giễu, nhưng Fenesis vẫn tiếp tục lườm, và từ từ và thành thực gật đầu. Ngay cả khi Kusla và Weyland còn trong thời gian học việc, khi họ lên kế hoạch hạ độc gã sư phụ của mình, họ thấy ông ta cười một lần, nhưng chỉ một lần đấy, và nghe được một lời tốt đẹp từ ông ta.

Đó là khi họ thành công với thí nghiệm của mình, khi ông ta cảm động với Kusla và Weyland lúc ấy, trong khi cả hai người chẳng thể thốt lên lời nào,

“Chào mừng đến với thế giới của một Nhà Giả Kim.”

Fenesis láo liên nhìn giữa gương mặt Kusla và bàn tay anh đưa ra, và có thể phù hợp nhất khi coi biểu cảm của cô lúc này là sự bối rối.

Sau một lúc, cô do dự, sợ hãi, nắm lấy bàn tay anh, từ từ nhưng chắc chắn.

“Nhưng, được lắm.”

Kusla đối mặt với chiếc bàn trong phòng ngủ và nói trong lúc chăm chú ngắm nhìn vũ trụ bé nhỏ của Thomas. Dường như với cô, ý nghĩa của những bức vẽ trên những miếng da hoàn toàn khác biệt với một lúc trước đó.

“Cô đang cảm thấy một chút đáng thương, lại chẳng? Chúng tôi chẳng thể làm cái gì liên quan tới ma thuật cả.”

“Eh…”

Dường như Fenesis muốn nói gì đó, nhưng cuối cùng lại chọn không, và giữ im lặng.

“Nếu cô không có gì để báo lại với bề trên, ông ta sẽ không vui đâu, tôi đoán phải chứ?”

Weyland thì đang tận hưởng bình rượu ở phòng trong, và lúc này, Kusla nhận ra rằng anh cũng đang cảm thấy khát.

“Tôi có thể báo với họ rằng hai người đã uống rượu cả ngày.”

“Nhưng chúng hội của Nhà Thờ cũng uống rượu.”

“Xin đừng đánh chì thứ nghiện ngập quá lố với rượu nho dùng trong những lễ ban thánh thể. Đó là một sự xúc phạm đến Chúa.”

Kusla cúi đầu tạ lỗi một cách đàng hoàng; Dường như Fenesis không thực sự giận.

“Nhưng so với tất cả những tên giám hộ tôi từng gặp cho đến giờ, cô tốt hơn chúng nhiều.”

“…Eh?”

“Bọn người đấy chưa bao giờ có ý muốn hiểu công việc của chúng tôi. Gương mặt cô thể hiện một sự kinh tởm không chút giả dối, nhưng cô vẫn hiểu những kiến thức cơ bản và những quyển sách đọc giới thiệu. Cô còn mặc thứ này vào, đổ mồ hôi nhiều như thế và giúp bọn tôi đẩy ống thổi.”

Nhìn cách cô ăn mặc, Fenesis cúi đầu với một cảm giác chút xấu hổ.

“Nhưng cô có cảm thấy điều này thú vị không?”

Nghe Kusla hỏi, Fenesis ngẩng đầu lên.

Và rồi, cô nở một nụ cười đầy miễn cưỡng.

“Sung sướng thật.”

“Phải. Sung sướng tới nỗi cô có thể bỏ qua tất cả những chuyện khác. Khi những kỵ sĩ còn lại đứng trên đỉnh đồi, nhìn về hoàng hôn phía xa, kể cả khi tất cả những chiến hữu họ sát cánh chiến đấu bên nhau cả đời nằm xuống, họ vẫn có thể đi đến hết ngày trong bình yên, hay một điều gì đó tương tự thế.”

“…Truyền thuyết về Vua Kuzar.”

“Phải. Sự thật là, hi vọng có ở muôn nơi.”

Kusla rót một chút rượu vào cốc, và nói trong khi đưa nó lên ngang mắt.

“Giả Kim Thuật là ánh dương của sự thực.”

Fenesis nhìn Kusla đang chuẩn bị nốc chỗ rượu xuống cổ, và thở một hơi dài đầy tâm trạng khi giữ đôi mắt hướng về phía anh.

“Chuyện đó là không thể nào với những kẻ thích nói dối, như anh.”

“…Câu này nghe rất thuyết phục với một người bị lừa thường xuyên như cô.”

Nghe Kusla chế giễu, Fenesis vô thức cong môi lên, nhưng cuối cùng chỉ biết cười trừ.

“Tôi sẽ báo cáo lại những gì xảy ra hôm nay đúng như sự thật.”

“Tùy ý cô muốn vậy.”

Kusla trả lời, và Fenesis tiếp tục chăm chú nhìn anh.

Đó thực sự là một biểu hiện không thể lý giải nổi, khi gương mặt cô trông như đang nở một nụ cười, nhưng cũng tuyệt vọng. “Hm?”, Kusla không thể kiềm được mà hỏi.

Fenesis do dự một lúc, rồi nhẹ nhàng nói,

“Anh… Không, các người thực sự sống một cuộc đời tự tại.”

Thế giới này là do Chúa tạo ra, và trong trật tự của thế giới này, chỉ những kẻ thật sự có được tự do là nhà vua, kẻ có tất cả, và những kẻ ngoại đạo, kẻ chẳng có gì cả.

Dĩ nhiên, Kusla và những người còn lại chẳng phải là vua.

Nhưng ngay cả vậy đi nữa, gương mặt Fenesis lộ ra vẻ ghen tị khi nói, nhưng nụ cười của cô ẩn chứa một sự thẫn thờ.

“Cô thì không?”

Ở tu viện, nhất là những tu viện có quan hệ với Kỵ Sĩ Đoàn, dĩ nhiên chẳng có gì để nói đến khái niệm ‘tự do’. Tuy nhiên, có một quyền tự do để lựa chọn là có vào tu viên hay không.

Fenesis không nhìn thẳng vào mắt Kusla trong lúc im lặng đứng dậy, đáp lại câu hỏi của anh.

“Tôi đi thay đồ đây.”

“…Cứ tự nhiên.”

Kusla vừa nói vừa đặt tay lên má rồi vặn cổ trong khi nhìn Fenesis đi vào phòng bên cạnh.

Đêm đó, Fenesis trở lại tu viện, và Weyland thì ngáy ngon lành vì những mệt mỏi từ công việc. Kusla đổ đầy nước vào cốc thủy tinh, thắp nến nổi trên nó để lấy ánh sáng, và bắt đầu đọc đoạn mật mã của Thomas.

Vẫn còn một cuộn da nữa, và dùng kết quả tinh luyện kẽm này và kết quả của quá khứ, Kusla có thể tìm ra một cách tinh chế sắt với độ tinh khiết cao như thế.

Ngay cả lúc cỏ cây đã đi vào nghỉ ngơi, Kusla, không hổ với cái danh của mình, chẳng cảm thấy mệt chút nào cả.

Danh sách trên những cuộn da không đơn thuần chỉ là kết quả luyện kim khô khan, nhưng cũng là một phần cảm xúc và suy nghĩ của Thomas nằm trong đó. Kusla có thể nhận thấy rõ, trong lúc đọc qua từng dòng, tay Thomas ấy cảm thấy vô vùng thích thú vì đạt được những kết quả vượt bậc sau nhiều thí nghiệm.

Những cuộn da chỉ liệt kê những kết quả chính xác cuối cùng, nhưng ai cũng hiển nhiên nhận thấy trong xưởng này, hắn đã phải vượt qua vô vàn khó khăn và hàng tá khổ đau, nhưng chưa bao giờ bỏ cuộc, chưa một lần nản chí, và hoàn toàn tập trung vào việc đạt được mục đích của mình.

Một lẽ tất nhiên, Kusla không biết làm sao mà Thomas chết.

Nhưng nếu anh có thể đoán được dựa trên ý kiến của mình, đó không hẳn là một lý do xa xôi gì để nghĩ rằng Thomas, sau khi luyện được sắt tinh khiết đến vậy, uống quá nhiều rượu trong cơn vui sướng, và vướng vào một cuộc xô xát vô nghĩa nào đấy.

Những cuộn da này rõ ràng chỉ ra sự thích thú hắn cảm thấy vào lúc ấy, và nó có thể cảm nhận được mặc cho lối viết đầy bình tĩnh và cẩn trọng cân nhắc lựa chọn từ ngữ. Kusla hít một hơi thật sâu, và mùi hương đặc trưng của da ùa vào mũi.

Anh cũng bị sự thích thú của Thomas lây vào người.

Nhưng điều làm anh thích thú hơn là nếu họ có thể tìm được một cách tinh chế sắt tới một mức cao như thế, họ phải có khả năng tìm thấy một con đường tới Magdala. Đây là lẽ sống lớn nhất với Kusla, người đánh cược tất cả vào sự tồn tại của nơi này; không, lý do duy nhất mà mỗi Nhà Giả Kim nào cũng khăng khăng nói là để tìm kiếm Magdala.

Nhưng họ phải ghi nhớ rằng trong quá trình này phải không được mắc sai lầm nào.

Kusla kiểm tra những con số và mật mã vài lần, mở một cuốn sách cũ, và so sánh nó với những cuốn sách mà Thomas để lại trong xưởng để giải mã.

Và rồi, khi dùng này xuất hiện, tâm trí anh chợt trống rỗng trong một khắc.

Anh lùi lại một vài bước, giải mã lại đoạn mật thư, kiểm tra lại kết quả luyện kim dùng để vén màn bí mật, và xác thực một lần nữa.

Mặc dù vậy, kết quả giải mã vẫn tương tự.

Điều này không phải là sai lầm của anh, hay anh đang nhìn lầm.

Khi chỉ còn hai cuộn da, đây là dòng cuối cùng.

“Sự… Khoan Hồng của Chúa?”

Một chi tiết không đáng kể khiến cho toàn bộ ý nghĩa bị thay đổi.

Kusla đặt bút xuống và đứng dậy khỏi ghế.

Và nó chỉ vừa lúc Weyland nổi điên lên như một tên bợm nhậu và bật dậy khỏi giường.

 

 

 

 

 


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel