Tập 10 – Chương 1

Tập 10 – Chương 1
Đánh giá bài viết

THÔNG BÁO


Hiểu đúng về Trader Coin, Cách Trader Coin an toàn.

QÙA TẶNG DÀNH CHO NGƯỜI MẤT GỐC TIẾNG ANH HOẶC ĐANG CẦN HỌC TIẾNG ANH

Phần 1

YOU WIN!

Arita Haruyuki như nín thở khi dòng chữ rực cháy đó xuất hiện ở chính giữa tầm nhìn, theo sau đó là sự gia tăng về Burst Point của cậu.

Cậu đã được thưởng 10 điểm từ một trận tác chiến 2 chọi 2 với tổ đội có tổng cấp độ tương đương. Âm thanh kim loại vang lên khi điểm tăng lên dù có nghe bao lần vẫn rất chi êm dịu. Từ 298— nó đã tăng lên thành 308.

Một lúc sau, tin nhắn hệ thống mà lâu rồi không xuất hiện nổi lên. [YOU CAN UP TO LEVEL 2], tức là <Bạn có thể nâng lên cấp 2>.

“T……Tuyệt quá……!”

Haruyuki bất ngờ giơ cao cánh tay rắn chắn của Avatar màu bạc Silver Crow, và siết chặt nắm tay lại. Những lời chúc mừng đến từ tổ đội Level 2 và 3 thu hút sự chú ý của cậu.

“Chúc mừng nhá, anh bạn!”

“Nhớ suy nghĩ thật kỹ trước khi chọn phần thưởng thăng cấp đấy.”

Haruyuki vội vã cúi chào khi hai người họ Burst Out. Tiếng vỗ tay và chúc mừng từ trên thính phòng từ từ tan biến khi lần lượt từng người biến mất khỏi sân thượng của các tòa nhà xung quanh.

Cuối cùng, người duy nhất còn lại là cộng sự Level 4 của cậu với bộ giáp xanh nặng nề và một Trang bị Cường hóa loại đâm xuyên, <Cyan Pile>. Cậu ta cũng gật đầu và cất lời khen ngợi.

“Chúc mừng nhé Haru. Cậu cầm cự suốt 2 tuần qua tốt lắm.”

“……Cảm ơn cậu, Taku.”

Haruyuki muốn truyền tải lòng biết ơn dạt dào trong tim mình, nhưng không biết nên dùng từ gì. Lặp đi lặp lại những lời đã nói với giọng to hơn là điều tốt nhất mà cậu có thể làm.

“Thật sự, cảm ơn cậu.”

Thực tế là trong suốt 2 tuần qua, cậu đã nhận một sự giúp đỡ không thể cân đo đong đếm về hầu hết mọi thứ từ Cyan Pile, hay còn gọi là Mayuzumi Takumu.

Tạt cả mọi thứ từ chiến thuật tương ứng với thuộc tính sân đấu, cấu trúc giáp, màu sắc của Duel Avatar cho tới luật địa phương, thái độ, thời gian hoạt động và vị trí ở từng khu vực cụ thể trong các trận đấu. Không chỉ dừng lại ở việc chia sẻ thông tin liên quan tới <Brain Burst>, cậu ấy còn giúp làm bài tập về nhà và báo cáo ở thế giới thật nữa.

Không có sự giúp đỡ tận tình của Takumu, Haruyuki— Silver Crow sẽ không thể để dành 300 điểm trong thời gian ngắn như vậy, mặc dù cậu là <Duel Avatar Phi Hành> đầu tiên trong 7 năm lịch sử của Thế giới Gia tốc.

<Burst Linker đỡ đầu> của Haruyuki, người lẽ ra phải hướng dẫn cho cậu, còn không thể kết nối với mạng vì đang nhập viện chứ đừng nói là thi đấu. Haruyuki đã năn nỉ cô đừng Full Dive và ưu tiên nghỉ ngơi dù không cần quan sát 24 giờ bằng Health Care Unit (HCU – Máy Chăm sóc Sức khỏe) nữa, nhưng không có ngày nào là cô ấy không phàn nàn về chuyện đó mỗi khi cậu gọi điện.

Dù sao thì, ở tình cảnh này, cậu không thể yêu cầu hướng dẫn và gặp <Người Đỡ đầu> Kuroyukihime của mình— Hắc Vương <Black Lotus> ở Thế giới Gia tốc. Cho đến khi được chuyển tới khu tổng quát vào tuần tới, cô không thể thi đấu được. Kết quả là, Takumu đã bỏ làm thành viên của Legion Xanh <Leonids> và chuyển sang Legion Đen <Nega Nebulus> để trở thành hướng dẫn viên tạm thời của cậu, một điều mà cậu không thể nào cảm ơn cho hết được……

Nghe thấy cảm xúc của Haruyuki ở tông giọng nhỏ xíu, Takumu đáp lại bằng một nụ cười và cất giọng trầm từ phía sau lớp mặt nạ.

“—Nói vậy chứ, chừng đó không đủ rửa trôi mọi tội lỗi tớ đã phạm phải đâu.”

“……Taku……”

Haruyuki ấp úng và đảo mắt đi trong khi Takumu nhìn lên mặt trăng của sân đấu <Lâu Đài Cũ>.

“Hơn nữa là Haru này, nếu ngay từ đầu Master… nếu Hắc Vương không bị tấn công bởi những thủ đoạn bỉ ổi thì điều này đã không xảy ra rồi. Thế nên, giúp đỡ cậu thay cho Vua là bổn phận và là trách nhiệm của tớ.”

—Phải, vào mùa thu, thủ đoạn mà Takumu dùng để thách đấu Kuroyukihime qua Mạng ‘Sơ trung Umesato’ là điều không thể chấp nhận được. Sử dụng <Chương trình Backdoor> cài trong Neuro Linker, cậu ta đã dùng Kurashima Chiyuri như là trung gian để <Thách đấu> với Hắc Vương.

Sử dụng bệnh viện nơi cô ấy đang điều trị làm sân thi đấu, Haruyuki sau khi hiểu ra mánh khóe đã thi đấu với Takumu nhằm bảo vệ Kuroyukihime lúc đó đang hôn mê vì một vết thương nghiêm trọng. Tiềm năng ẩn trong Avatar Phi hành của Haruyuki đã được mở sau khi chiến đấu với Takumu trong một trận thư hùng khiến cả hai đi tới giới hạn, và tại đó họ trải hết lòng mình với nhau và cuối cùng dừng lại, Takumu cũng được tha vì đã lừa lối họ.

Về mặt lâu dài thì Kuroyukihime cuối cùng đã thoát khỏi Takumu, dù rằng cậu còn không thể lấy được một điểm từ cô. Mặc dù kiểu tấn công trực tiếp của Takumu có liên hệ gián tiếp tới nguyên nhân vì sao Kuroyukihime lại nhập viện—

“……K-Không có gì đâu mà, Taku!”

Haruyuki hét lên trong khi quơ quào cả hai tay của mình.

“Kuroyukihime-senpai bị thương nặng vì tớ là một thằng ngốc từ đầu đến chân! V-Và nếu như cậu không liên tục thách đấu senpai, chị ấy hẳn đã nhốt mình bên trong Local Network và chẳng hề nghĩ đến việc tạo ra <Con> cho mình… nghĩa là tớ sẽ không thể trở thành một Burst Linker, phải chứ? Nên là nhờ cậu mà tớ có thể chiến đấu ở Thế giới Gia tốc này…”

Mặc dù cái lý lẽ đó có tính áp đặt hơn là logic, Takumu trùng vai trong khi nhìn lên mặt trăng màu xanh xám.

“……Fu, fufu. Cậu chẳng thay đổi gì cả, Haru. Dù chỉ là một chút từ hồi tiểu học……”

Hử? Cậu nghiêng đầu khi tiếng thì thầm trầm lặng đó vang tới tai mình.

“Vậy thì, tớ sẽ xem đó như một lời khen…… vậy được chứ?”

“Haha, dĩ nhiên rồi.”

Bờ vai của Takumu rung rẩy khi cậu cất tiếng cười ngắn, và khi đó đã hoàn toàn xoay lưng đi chỗ khác. Haruyuki lầm bầm “Cảm ơn cậu” khi nhìn thấy tấm lưng giống hệt cái mình đã thấy ở thế giới thật, sau đó kiểm tra bộ đếm giờ ở phía trên tầm nhìn của mình.

Trận tác chiến kết thúc nhanh đến bất ngờ, nó bắt đầu từ 1800 giây và vẫn còn lại khoảng 200 giây nữa. Mở giao diện của Brain Burst sau khi trận đấu kết thúc sẽ tiết kiệm được một điểm từ số Burst Point kiếm được. 3 phút là quá đủ rồi.

Với quyết định đó, Haruyuki đưa tay về thanh máu của mình, mở giao diện chính mà thường được biết đến là <Instruct>. Cái tên kỳ lạ của nó đến từ kho trò chơi quy mô lớn, mấy tiệm giải trí theo phong cách xưa (game center được gọi thế vào thời điểm đó). Nó bắt nguồn từ loại địa giấy chỉ cần cắm vào phía trên của bộ điều khiển, gọi là <Instruction Cards>.

Thiết kế cửa sổ ba chiều được đầu tư kỹ lưỡng xuất hiện ngay giữa tầm mắt cậu, theo sau đó là hiệu ứng âm thanh và ánh sáng, được sử dụng rộng rãi trong các VRMMORPG.

Một hình vẽ Duel Avatar của cậu xuất hiện trên màn hình. Silcer Crow bỏ qua các hình vẽ dòn thế phổ biến và hiện đang học chiêu tất sát trong khi ấn vài cái nút trên màn hình, vì nó khiến cậu thấy thất vọng.

Màn hình quản lý điểm và kho đồ xuất hiện ở phía trên. Bỏ qua việc cậu không sở hữu một vật phẩm nào, cậu tiếp tục di chuyển sang màn hình quản lý điểm.

Con số [308] hiện lên ở phía trên cùng của cửa sổ. Hiển nhiên đó là toàn bộ số điểm mà cậu đang sở hữu. Dù có nhìn mấy lần đi nữa thì ta sẽ thấy một vẻ thư thả xuất hiện trên môi cậu ở bên dưới lớp mặt nạ. Ở thế giới thật thì nó cũng giống cảm giác lần đầu tiên có hơn 10,000 yen trong tài khoản ngân hàng vậy. Số điểm này là nhờ tay chân (đôi khi là đôi cánh) của cậu làm việc mà có được.

—Liệu senpai có vui khi biết chuyện này không nhỉ? À không, chắc chắn chị ấy sẽ nói ‘Cậu vẫn còn non và xanh lắm’ với khuôn mặt bình thản cho xem.

Trong khi đang suy nghĩ tới điều đó, Haruyuki ấn vào nút [POINTS] và nút [LEVEL UP] sáng chói xuất hiện, lấn át cả màn hình.

Một dòng chữ xác nhận bằng tiếng anh xuất hiện, xác nhận rằng sẽ cần tiêu thụ 300 điểm để nâng lên cấp độ 2. Haruyuki khi nhìn thấy nút [YES] cảm thấy một cảm giác ớn lạnh bất thường chạy dọc ngón tay, xuất phát từ User Interface (UI – Giao diện người dùng) mà cậu đang chạm vào—

Ngay lúc ấy. Cyan Pile đang ngước lên trời đã quay lại nhìn cái nơi mà cậu ta cảm thấy có gì đó kỳ lạ. Cậu tiến một bước dài và hét lên sau khi nhận ra vẻ bồn chồn của haruyuki.

“Đ-Đừng, Haru! Dừng lại!”

Tuy nhiên, khi nghe thấy tiếng hét đó, ngón tay cậu đã nhấn vào nút có ba chữ [YES] rồi.

Một âm thành đầy náo nhiệt và phấn khích khi lên cấp vang lên bên tai. Tin nhắn xác nhận Level 2 xuất hiện ngay chính giữa tầm nhìn của cậu.

Và cuối cùng.

Số Burst Point còn lại cậu đang có đã giảm xuống, từ 308 điểm xuống còn 8 điểm.

 

Phần 2

30 phút sau khi trận đấu kết thúc, Haruyuki thức giấc bên trong buồng đọc sách ở thư viện nằm trong quận Shinjuku mà mình hay ghé để Dive, và nhận ra mình vừa lâm vào cảnh khốn đốn.

Cánh cửa lập tức mở toang ra từ bên ngoài và một bàn tay nhanh chóng hướng về phía Haruyuki còn đang ngồi trên chiếc ghế dựa với vẻ ngơ ngác, và cưỡng chế tháo cái Neuro Linker màu bạc aluminum trên cổ cậu. Màn hình ảo hiển thị trên thị lực của cậu đã hoàn toàn biến mất.

Tháo Neuro Linker của một người lạ là phạm tội, và tương tự, làm điều như vậy với một người bạn thân chính là hình thức thiếu tôn kính lớn nhất. Nhưng lúc này, Mayuzumi Takumu— Takumu chỉ có thể xông vào buồng của Haruyuki bằng mọi giá vì có một nguyên nhân chính đáng. Và Haruyuki đau đớn nhận ra nguyên nhân đó.

Đó là vì Haruyuki giờ chỉ còn sở hữu 8 Burst Point. Nếu cậu thua một trận đấu, cậu sẽ mất 10 điểm và Brain Burst sẽ bị gỡ cài đặt do điểm của cậu đã xuống mức 0.

Cuối cùng đã nhận ra điều này, Haruyuki mở to cả hai mắt trong hoảng hốt, đồng thời nhìn lên Takumu đang mặc bộ đồng phục màu xanh xám có cổ áo. Bờ môi cậu bạn thân khẽ rung rẩy, rồi cất lên một giọng khàn đặc.

“…Để một điều như thế xảy ra… Xin lỗi, tớ thật sự xin lỗi, Haru. Tớ quên bảo cậu điều quan trọng nhất… <Dù cậu có đủ điểm để lên cấp thì cũng không nên làm ngay tức khắc>… Là người hướng dẫn, lẽ ra tớ phải dạy cậu điều này cho dù có quên mấy điều khác đi nữa…”

—Phải.

Không như các trò chơi khác sẽ xảy ra một cách tự động khi lượng kinh nghiệm đạt tới một lượng cố định, lên cấp trong Brain Burst sẽ tiêu thụ một lượng điểm mình đang sở hữu như là điều kiện cần.

Cần 300 điểm để lên Level 2. Nói vậy tức là, nếu tổng điểm ta có trước khi lên cấp là 308, thì hiển nhiên số điểm còn lại sẽ là 8 dù điều đó không được giải thích. Thế nên <không nên lên cấp ngay tức khắc>. Ta nên tiếp tục kiếm điểm cho đến khi đạt mức an toàn. Đó là điều kiện tiên quyết khi lên cấp—

Haruyuki lầm bầm với giọng khàn đặc y chang khi nhìn lên Takumu đang cắn môi.

“…Taku… tớ… đúng là ngu. Lẽ ra tớ nên suy nghĩ kỹ hơn… Tớ đã quá rộn ràng… khi để dành được 300 điểm… Tớ… đúng là ngu mà…”

Cậu thừa biết rằng <cuộc đời Burst Linker> của mình giờ đã ở thế bấp bênh. Từ khi Kuroyukihime trao cho cậu chương trình này vào nửa năm trước, điểm của Haruyuki đã giảm xuống còn 70. Và bây giờ chỉ còn vỏn vẹn 8 điểm. Lỡ như Takumu không cưỡng chế tháo Neuro Linker của cậu ra, và sau đó Haruyuki thua một <Người thách đấu>, hẳn là Haruyuki đã mất đi Brain Burst rồi.

Cậu khẽ rung rẩy trong khi nắm chặt chỗ để tay của cái ghế dựa. Mình phải làm sao đây? Điều tốt nhất nên làm là gì? Những suy nghĩ đó chạy dọc trong đầu cậu. Thế giới đã thay đổi. Mình cứ ngỡ là người đó đã thay đổi thế giới của mình. Nhưng kể từ khi đó, mình cũng tin là bản thân mình đã thay đổi từng chút một.

“Haru.”

Bất ngờ thay, bàn tay phải của cậu được nắm chặt lại. Takumu với đôi mắt lãnh đạm, nhiệt huyết và chứa đầy ánh sáng, di chuyển khỏi cánh cửa kéo của buồng đọc sách và thì thầm.

“Mọi thứ sẽ ổn cả thôi, Haru. Vẫn chưa kết thúc đâu. Vẫn có một cách để thoát khỏi việc này. Trước mắt thì tới nhà cậu trước đã vậy.”

“…………Taku……”

Sau khi rời khỏi Legion Xanh để trở thành người hướng dẫn của Haruyuki sau <trận đấu bệnh viện> hai tuần trước, thi thoảng Takumu lại tới thăm nhà Haruyuki. Giờ thì dù có mời bao nhiêu lần đi nữa, cậu ta vẫn chỉ lắc đầu với một nụ cười. Giống như cậu ta muốn nói rằng mình không có tư cách làm điều đó.

Nhưng vì đang là cảnh nguy cấp, nên sự ràng buộc lên Takumu từ lúc trước đã đột ngột biến mất.

“U-Ừm, đi thôi. Chúng ta có thể nói rõ hơn về chuyện này ở đó.”

Cậu khẽ gật đầu, đứng dậy và gỡ túi xách của mình khỏi móc treo trên tường.

<Trận đấu> của họ diễn ra ở một thư viện lớn với hơn 200 buồng đọc sách e-book có tích hợp Full Dive mà họ ghé qua sau giờ học.

Mặc dù việc thăm dò sân đấu ngoài thực địa rất tiện lợi, vì nó sẽ giảm thiểu khả năng bị chia rẽ, nhưng ta không thể thảo luận một cách liều lĩnh về <Brain Burst> bằng giọng thường vì đang là sau giờ học, nên nơi này tràn ngập học sinh đến từ các trường lân cận. Takumu có chút lưỡng lự khi Direct Link vì ở đây có một lượng học sinh rất đông.

—Không, mình chẳng quan tâm nếu có ai đánh giá mình, nhưng Taku thì phải nói là quá sức nổi bật, và nếu cậu ấy bị bạn cùng trường phát hiện, một tin đồn quái đản và hết sức xấu hổ có thể sẽ lan truyền ra mất……

Tăng tốc bước chân để đuổi theo người bạn thân đã ra trước mình, chỗ mồ hôi lạnh dính đầy lưng cậu đã khô ráo khi cậu còn suy nghĩ. Dù chỉ còn lại 8 điểm, Taku cũng đã nói là sẽ ổn cả thôi. Haruyuki tự thuyết phục bản thân mình trong khi hít vào thật sâu bầu không khí se lạnh của tháng 11, và đi qua cánh cửa.

 

Bầu trời đã nhem tối khi họ rời khỏi xe bus ở Bắc Koenji, gần đại lộ Oume của quận Suginami sau khi đi từ tòa thị chính Tokyo tới khu chung cư nhà họ. Chung cư này có một cái thang máy mà mỗi lần muốn sử dụng là phải xác thực khuôn mặt.

Vì Neuro Linker đã bị gỡ ra nên Haruyuki không biết chính xác mấy giờ, và Takumu còn trả tiền xe giùm cậu. Dĩ nhiên là nếu ngắt kết nối toàn cầu sau khi đeo lên thì sẽ không còn nguy cơ bị các Burst Linker khác thách đấu, nhưng cứ nghĩ tới <tình huống tệ nhất> là cậu lại mất dũng khí đeo nó lại lên cổ.

Takumu sống ở khu A đối diện, nên cậu không nhớ đã bao nhiêu năm rồi từ khi họ đi cùng thang máy thế này. Họ bước ra ở tầng 23 của khu B và tiếp tục hướng về phía cửa căn hộ không người ở đã khóa kín, được lắp hệ thống liên lạc khẩn cấp yêu cầu dấu vân tay và võng mạc đã đăng ký để mở khóa.

“Xin lỗi đã làm phiền.”

Haruyuki tiếp tục bước vô hành lang đi vào nhà, theo sau là Takumu đang nở một nụ cười nhạt trên môi khi nhận ra rằng đây là lần đầu tiên cậu ghé thăm nhà Arita sau một thời gian dài.

“…Hoài niệm thật đấy. Cũng được một năm rưỡi rồi nhỉ?”

“Ể…… đã lâu đến vậy rồi sao?”

Tay Haruyuki dừng lại khi định lấy ra vào đôi dép đi trong nhà, và cố nhớ lại những ký ức trong đầu. Lần cuối cùng Takumu tới căn hộ này— chính xác hơn là <ngừng tới đây> sau khi cậu ta và Chiyuri bắt đầu hẹn hò với nhau vào mùa xuân năm lớp 6 tiểu học. Hiện tại đang là mùa thu năm nhất sơ trung, đúng là đã được một năm rưỡi rồi.

“Nè, tớ thậm chí vẫn còn giữ đống dép đi trong nhà này nè.”

Trong khi nói ra những lời đó một cách bỡn cợt, Haruyuki xếp những đôi dép đi trong nhà màu vàng nhạt thành hàng dưới chân Takumu. Đôi của Takumu có thêu hình khuôn mặt một chú voi dễ thương màu xanh lá. Haruyuki vẫn còn giữ đôi mình hay dùng, có thêu hình gấu xanh dương. Chiyuri thì dùng đôi dép có thêu hình thỏ hồng. Bộ dép này vẫn chưa bị đem vứt mặc dù rất hiếm khi được sử dụng. Chúng đã bị bỏ xó trong tủ suốt một năm rưỡi.

Ba người họ đã mua bộ dép này để làm quà tặng cho nhau nhân dịp giáng sinh hồi còn học lớp 4. Nói ngắn gọn, chúng không chỉ có ở riêng nhà Haruyuki. Bộ dép voi xanh lá/gấu xanh/thỏ hồng này cũng có ở nhà Chiyuri và Takumu.

Nhà Kurashima vẫn còn giữ bộ dép này, cậu đã xác nhận điều đó khi hai người họ tới đó để xin lỗi về vụ <chương trình backdoor> hồi 2 tuần trước. Cố xỏ chân vào đôi dép chật, Takumu biết ngay Haruyuki đang muốn nói gì bằng nụ cười của mình.

“…Mẹ tớ đã vứt chúng đi sau khi tớ tốt nghiệp lớp 6. Tớ đã khóc rất nhiều trước mặt bố mẹ, nhưng cũng chẳng làm được gì…”

“Thế à. Vậy thì, giáng sinh này đi mua một bộ dép khác nhé.”

Haruyuki cất lời với khuôn mặt thẳng thừng, và Takumu cất một tiếng cười ngắn.

“Haha…… nhưng cỡ của chúng đã nhỏ lắm rồi. Hay là một bộ tách đi?”

“Ồ, không hổ danh là Mayuzumi-sensei sành điệu.”

*Don*, cậu làm ra vẻ vấp ngã khi mở cửa phòng vì lưng của cậu đã quá mỏi.

Phòng của Haruyuki rộng bằng 6 tấm chiếu và có ban công hướng về phía nam. Hồi trước khi chưa ly hôn, bố cậu đã dùng nó làm thư phòng. Cái giá sách lắp trên tường hướng về phía đông khá là hiếm vào ngày nay. Bộ sưu tập sách từ thế hệ trước của bố cậu vẫn còn y nguyên đó. Dĩ nhiên, chẳng có quyển sách này ở đây thuộc về cậu cả.

Thay vì sách báo, những thứ nằm trên giá mới là kho báu của cậu: các thiết bị Full Dive đời cũ sử dụng băng trò chơi, những đĩa trò chơi loại đặc biệt và thẻ nhớ. Vài cái trong đó được phân loại độ tuổi Z vào thời điểm ấy— nghĩa là chúng chứa rất nhiều cảnh bạo lực và máu me— Chiyuri và Kuroyukihime tuyệt đối không được phép vào căn phòng này. Dĩ nhiên là, trừ Chiyuri ra, mình chẳng nghĩ ra được tình huống nào mà Kuroyuhime sẽ ghé thăm tư gia Arita cả.

Takumu có vẻ mặt hoài niệm khi cậu ta dùng ngón tay chạm vào mấy cái hộp đặt cạnh giá sách từng cái một.

“—Có một hôm không thể ra ngoài chơi vì trời mưa, ba chúng ta đã đắm chìm vào một trò chơi kỳ lạ. Cái trò đua xe đó…… ah! Trò chơi đấu đối kháng đó. Haru, cậu là người hiểu biết nhiều nhất về phần lớn các tựa game, nhưng chỉ riêng trò đó là Chii-chan mạnh như quỷ vậy, dù là 2 chọi 1 cũng không thể thắng nổi cậu ấy……”

“Ah, đúng rồi ha…… Có khi, cậu ấy sẽ là một Burst Linker mạnh mẽ đấy……”

Sau khi có chung ý nghĩ rằng ‘không thể nào!’, hai người họ nhìn nhau và cười.

Tất nhiên, <trò chơi> mà ba người họ thường chơi mỗi ngày vào 3-4 năm trước không sử dụng mẫu Neuro Linker chiếu lên thị lực, mà thời đó dùng mẫu Full Dive.

Tuy nhiên, các trò chơi có chứa yếu tố anime hay comic lại được đánh giá với tiêu chuẩn rất gắt gao. Học sinh tiểu học chỉ có thể chơi những trò bổ sung kiến thức nhóm, đố vui, hoặc phiêu lưu. Cho dù họ có nhờ người lớn mua hộ thì cũng không thể chạy được trên Neuro Linker của trẻ con.

Trước tình thế đó, Haruyuki chỉ việc sử dụng các tài khoản của tư gia Arita do bố mình đứng tên mà chưa bị xóa mất, lấy tiền ăn trưa còn thừa do mẹ mình để lại— nhằm mua các trò chơi thuộc thế hệ trước bằng chuyển phát từ rất nhiều nơi. Nội dung của các trò đó rất chi là thú vị: game đua xe có đầy cảnh đâm xe và phát nổ đúng như thực tế; game đối kháng có tất cả mọi thứ từ đấm, đá, cho đến bắn beam; RPG mà ta có thể giết hại những con thú nhỏ dễ thương và trấn lột toàn bộ tiền và kho báu của chúng. Dù chỉ là hình ảnh 2D, dù cho ngón tay cầm máy điều khiển sẽ bị chuột rút khi đang chơi, nhưng nếu hỏi cậu rằng những trò chơi được thiết kế nhằm đánh lừa trẻ con như thế có vui hơn không, hiển nhiên là cậu không cần phải nghĩ tới câu trả lời làm gì.

Giờ cậu đã là học sinh sơ trung, đã có thể chơi các trò bắn súng và chém giết được đánh giá 12+ trên Neuro Linker. Để giải tỏa căng thẳng chuyện trường lớp, Haruyuki đều chơi các game FPS khát máu và đua xe rùng rợn mỗi ngày cho đến nửa năm trước. Nhưng giờ thì các icon khởi động đó đã không còn hiện hữu trên màn hình ảo của cậu nữa. Đó là vì cậu đã hiểu. Trò chơi đấu đối kháng tối thượng diễn ra ở một thực tại khác. Lượng thông tin kinh dị, rồi đâm qua đánh lại trong các cuộc giao tranh ở thế giới đó là một trải nghiệm không thể nào để mất đi. Cậu tuyệt đối không muốn nó phải……

Dòng hồi tưởng của cậu đã quay về tình cảnh nguy kịch hiện tại. Haruyuki ngồi xuống mép giường một cái phịch và cất tiếng thở dài.

Takumu nhận ra điều đó và bước tới gần hơn sau khi rời khỏi giá sách. Cậu ta đặt cặp của mình xuống sàn và ngồi xuống gần đó.

Haruyuki bẽn lẽn hỏi trong khi nhìn khuôn mặt gọn gẽ của cậu bạn thân.

“…Taku, lúc nãy cậu có nói rằng vẫn còn cách thoát à. Thật sự vẫn còn cách khác ngoài thi đấu ‘được ăn cả, ngã về không’ sao…? Tớ chỉ còn 8 điểm thôi đấy…”

“Ah… không sao đâu. Không phải là thứ gì sẽ khiến cậu thua hoàn toàn đâu.”

Takumu nói ra những lời bất ngờ trong khi gật nhẹ.

“Haru, cậu có một sợi cáp XSB để kết nối trực tiếp phải không?”

“Ể…… U-Ừm.”

Cậu kéo ngăn tủ bên trái ra trong khi gật đầu và lấy ra một sợi cáp màu bạc được dóng gói. Takumu nhận lấy sợi cáp dài 2m và gắn một đầu vào Neuro Linker màu xanh của mình. Haruyuki liền bất ngờ trước những lời thốt ra từ miệng Takumu.

“Giờ thì hãy Direct Duel đi, và cậu sẽ lấy một nửa số điểm còn lại của tớ. Bằng cách đó ta sẽ tạm thời tránh được nguy cơ thua trắng. Sau đó ta sẽ chọn thời điểm và nơi chốn để có thể tác chiến từ từ, kiếm điển cho đến khi về lại mức an toàn.”

“………!”

Cậu bất ngờ nuốt ực. Quả thật, thi đấu bằng Direct Link sẽ không có giới hạn về <thách đấu cùng một người trong một ngày>. Ý tưởng lấy đi một lượng điểm mong muốn bằng cách thi đấu liên tục này là hoàn toàn khả thi. Đúng là một kế hoạch ngăn chặn hiểm họa rất đơn giản và hiệu quả.

Haruyuki vẫn đứng hình trong khi Takumu giơ ra đầu còn lại của sợi cáp.

“Nào, Haru.”

Trước sự nài nỉ bảo cậu gắn sợi cáp vào Neuro Linker của mình— Haruyuki dừng bàn tay của mình lại. Ở cách đó chỉ 10cm, khuôn mặt của Takumu hơi biến sắc. Sau đó cậu ta nở một nụ cười nhỏ trên môi như thể đang chịu đựng lý do của Haruyuki dù đó có là gì đi nữa.

“Ah… hẳn rồi, chắc cậu nghĩ là không thể tin được tớ. Tớ sẽ lừa cậu, tấn công, và đánh bại cậu, và Brain Burst của cậu sẽ lập tức…”

“K-Không phải. Không phải vậy, không phải thế đâu Taku.”

Haruyuki bất chợt dùng tay phải nắm lấy vai trái của Takumu. Bên dưới bộ đồng phục đó là những cơ bắp mạnh mẽ, cứng nhắc hệt như cảm xúc của cậu ta. Haruyuki vội cãi lại.

“Tớ không hề nghĩ là cậu sẽ phản bội tớ. Không phải thế đâu, cả tớ… cũng làm gì có quyền làm mấy điều đó với cậu chứ…”

“C-Cậu đang nói gì vậy Haru!?”

Takumu xoay người trong khi tay phải của Haruyuki vẫn bám chặt lấy vai trái cậu ta. Khuôn mặt tri thức của Takumu thể hiện một vẻ tận tâm trong khi hét lên.

“Lúc này tớ không quan tâm tới mấy sự việc đó! Nếu cậu bị kẻ địch đánh bại thì sẽ bị mất 10 điểm đấy. Brain Burst của cậu sẽ bị cưỡng chế gỡ cài đặt đấy! Và quên mất một điều quan trọng như thế là lỗi của tớ! Nên hiển nhiên ta phải chia sẻ điểm của tớ rồi…”

“Nhưng tớ không muốn đem điểm của cậu ra để mua bán!”

Haruyuki không hề biết là sẽ có một trận tranh cãi khốc liệt thế này và từ chối.

Ngay từ đầu, Takumu đã phụ thuộc vào công cụ cheat <chương trình Backdoor> vì áp lực trước việc tiêu xài Burst Point hoang phí của mình. Trong 2 tuần qua, việc tác chiến với Haruyuki đã giúp cậu nâng cao điểm của mình, nhưng chỉ đến phút cuối mới hồi điểm về mức an toàn. Nếu Haruyuki nhận một nửa số điểm đó, chắc chắn là nó sẽ lại rơi xuống mức nguy hiểm.

Tuy nhiên, giọng điệu của Takumu thể hiện một sự từ chối.

“Cậu không cần lo mấy chuyện đó đâu. Ta có thể đấu Direct Link lần nữa và đổi điểm cho nhau vào một ngày nào đó. Đây là lối thoát khẩn cấp thôi. Nếu cậu thật sự để thua ngay lúc này… Master đang nhập viện sẽ bị sốc rất lớn đấy. Cậu không nghĩ thế sao?”

“……Chuyện đó……”

Thực tế— đúng là như vậy. Đến lúc này, micromanchine HCU vẫn đang giúp chữa trị vết thương nghiêm trọng của <Master>, tức Kuroyukihime từ 2 tuần trước. Được thấy sự trưởng thành qua mỗi ngày của <Con>, của haruyuki là điều rất đáng mong đợi. Biết việc cậu thăng cấp lên Level 2 rồi sau đó thua cuộc sẽ khiến cô bị sốc và tình trạng sẽ chuyển xấu hơn. Takumu tiếp tục với giọng điệu căng thẳng.

“Tớ nói rồi, Haru! Khi cậu lên Level 2, ta có thể tiếp tục việc xâm chiếm lãnh thổ của các khu vực trống ở Sugihami cho <Nega Nebulus> của chúng ta! Chỉ tới khi Master xuất hiện, là ta sẽ không phải lo về việc kết nối với Global Net (Mạng toàn cầu) nữa. Chẳng phải cậu đã nói vậy sao?”

“Uh…………”

Haruyuki nghiến chặt răng trong khi suy nghĩ một cách thành khẩn. Giờ mình nên làm sao đây?

Cuối cùng, bờ môi run rẩy của cậu cất lên một giọng nói lắp bắp.

“……Taku. Nhưng… Nhưng mà, cậu biết đó. Brain Burst có lệnh <Xin hòa>, chứ không có lệnh <Bỏ cuộc>. Thế nên là, nếu nghĩ về điều đó thì, trong một trận đấu mà cậu để tớ thắng, tớ sẽ phải tấn công suốt 30 phút cho đến khi… thanh HP của cậu giảm xuống, và rồi tiếp tục tấn công một chiều…… Trên hết là tớ không thể tung chiêu dứt điểm. Chuyện đó…… tớ không muốn như thế chút nào……”

Khi Takumu nghe thấy những lời đó, bàn tay phải bám trên vai cậu thả lỏng ra. Rồi cậu ta khẽ cười.

“Không sao, tớ chẳng bận tâm đâu. Để giúp đồng đội…… một người bạn, dù có bị đánh bao nhiêu cái ở sân đấu thường cũng chả sao cả. Nào, mau cắm sợi cáp vào đi, Haru.”

Giọng nói và vẻ mặt của Takumu chứa đầy cảm xúc thật của cậu ta. Một lúc sau, cậu ta với tay về phía sợi cáp XSB trên đùi Haruyuki.

Đã 2 tuần trôi qua từ khi cậu ta trở thành bằng hữu cùng Legion, nhưng đến lúc này mọi lời nói và hành động của Takumu đều là tự trừng phạt bản thân. Không hề có ẩn tình gì đằng sau những điều cậu làm. Trong trận đấu bệnh viện, khi mà Haruyuki so găng với cậu ấy bằng toàn bộ sức mạnh, cậu đã trút ra toàn bộ nỗi lòng giấu kín trong tim suốt mấy năm trời mà không để lại bất cứ điều gì. Sau trận đấu, cậu ta đã xin lỗi Chiyuri và Kuroyukihime, sau đó rời khỏi Legion Xanh. Haruyuki tin rằng tội lỗi của Takumu đã được rửa sạch cả rồi.

Thế nên lúc này cậu không thể dựa dẫm vào Takumu. Cậu và Takumu là những người ngang hàng, như là bạn bè và đồng đội. Chính Haruyuki đã nói như thế vào cuối trận đấu. Takumu cứ dựa vào cảm xúc để giải quyết những việc hệ trọng có liên quan đến mình, đó là vì sao mà ngôn từ của cậu trở thành lời dối trá.

Và, trên tất cả mọi thứ—. Dù tình thế có như thế nào, tấn công một người bạn không phản kháng như thế cũng đồng nghĩa ăn trộm. <Linh hồn game thủ> của Haruyuki không cho phép điều đó.

“……Dù là senpai…… Dù là Hắc Vương, Black Lotus.”

Haruyuki mấp máy môi trong khi nhìn chằm chằm vào đôi mắt xanh, nhỏ của Takumu.

“Người đó, để bảo vệ tớ khỏi chiếc xe mất kiểm soát, đã dùng lệnh <Physical Full Burst>. Số điểm còn lại của chị ấy đã gần về 0 đến mức nguy hiểm. Nhưng người đó chưa hề nói ‘Chia điểm của cậu cho tôi’ dù chỉ là một lần với tớ. Dù tớ có nói vậy, chị ấy chắc chắn sẽ nổi giận đùng đùng cho xem. Tớ không thể so sáng được với cấp độ, sức mạnh, hay kinh nghiệm của người đó…… nhưng tớ muốn trở thành Burst Linker giống với senpai.”

Vài giây sau đó, Takumu không nói gì cả.

“……Quả nhiên, cậu đúng là một đứa dễ chiều và ương bướng đó, Haru.”

Bàn tay đang nắm chặt lấy vai cậu ta đã được thả lỏng, và vỗ vỗ vài cái trước khi rời đi. Takumu gỡ sợi cáp ra khỏi Neuro Linker và buộc nó lại như lúc trước. Vẻ mặt của Takumu liền thay đổi.

“—Phải, dù tớ có chuyển nhượng một lượng nhỏ điểm của tớ, đó vẫn không phải lối giải quyết cơ bản. Vấn đề là, cậu đang gặp nguy hiểm với số điểm còn lại, và áp lực đó sẽ gây bồn chồn trong vô thức. Khi bồn chồn, tầm nhìn của cậu trong lúc đấu sẽ hạn hẹp lại. Khả năng phản ứng trước tình huống cũng giảm đi. Lúc trước tớ có nói ‘thắng và sống sót qua trận đấu’, nhưng để làm được thế… là cực kỳ khó. <Mình muốn thắng> là cảm xúc rất quan trọng, và <mình không muốn để mất điểm> là một cảm xúc có phần tương đương. Nói thật thì, vào đầu mùa thu, khi số điểm còn lại tụt xuống dưới 100, tỷ lệ chiến thắng trung bình của tớ là vào khoảng 30%.”

“……Ah, không hiểu sao, nhưng tớ rất hiểu. Tớ cũng vậy, nếu đánh cược trong lúc thi đấu, tớ sẽ không thể di chuyển vì bị mất tự tin……”

Haruyuki lầm bầm. Nụ cười ‘ước chi đó là sự tự tin bất thường’ đầy cay đắng của Takumu lại thay đổi thành vẻ nghiêm nghị.

“Cách để cậu thoát khỏi tình cảnh hiện tại—. Có đấy, vẫn còn một cách.”

“Ể…… vẫn còn sao, một cách khác à?”

Cậu mở to cả hai mắt. Takumu có hơi chần chừ khi nói ra ngay, và đáp lại bằng giọng nhỏ.

“Ờ. Nó đầy rủi ro…… Tớ không nghĩ khả năng là 0…… nhưng có thể, số điểm mà cậu kiếm được sẽ lại bị cướp đi nếu như cậu không cẩn thận.”

Haruyuki nín thở và đợi cậu ta tiếp tục. Sau đó Takumu nói ra thêm những lời bất ngờ.

“Hãy thuê <Bouncer>. Và điểm của cậu sẽ trở lại mức an toàn.”

 

Phần 3

Ngày thứ bảy cùng tuần, 12:50 trưa.

Haruyuki và Takumu đang đi cùng một chuyến tàu trên làn Chuo.

So với tình hình giao thông đường bộ bằng xe hơi và xe đạp có sự thay đổi lớn vào đầu thế kỷ 21, tàu điện vẫn giữ nguyên cấu trúc cơ bản của nó trong gần 100 năm. Mặc dù việc điều khiển tàu giờ đã được giao cho A.I. có khả năng điều khiển tự động mọi thứ, từ đó giảm thiểu rung lắc và tiếng ồn, nhưng có một sự thật không đổi là khách hàng vẫn bị nhét cứng ngắt vào cùng một chỗ trên toa tàu hình khối hộp.

—Ah, cảm giác này sao mà hoài niệm quá.

Haruyuki thầm nghĩ điều đó khi đứng bên cạnh Takumu.

Dù nhìn từ phía Haruyuki thì Takumu mặc thường phục trông cực bảnh và không có vẻ bủn xỉn gì cả. Cậu học sinh năm nhất sơ trung cao 175cm này trông rất lịch sự với cái quần gin màu đen nhạt, áo len dệt kim thô và bận áo choàng màu xanh chàm bên ngoài, khiến rất nhiều cô gái đi cùng toa liếc trộm cậu mấy lần suốt từ nãy đến giờ.

Nhưng những cái liếc ấy lập tức chứa đầy vẻ hoài nghi không đáy ngay khi nhìn thấy cái sinh vật di động giống poyon đứng ở bên cạnh Takumu. Dù có trao đổi vị trí của hai người với nhau đi nữa, Haruyuki cũng không thể nghĩ ra được cái gì về tổ hợp thế này. Hồi còn học tiểu học, đã có thời gian cậu không thể chịu đựng được nữa và muốn đào một cái lỗ để vùi mình dưới đó, nhưng may thay là vào một năm trước, cậu đã có khả năng chịu đựng cái tình huống hoài niệm mà cay nghiệt này. Thế nên, sự điềm tĩnh của Haruyuki không hề bị lung lay trước ánh nhìn của người lạ.

Còn tình hình nguy cấp sẽ quyết định cuộc đời làm Burst Linker của cậu còn phụ thuộc cả vào ý định của người họ sắp gặp.

Thông báo đoàn tàu đã tới trạm Ochanomizu xuất hiện trước mắt họ. Takumu tiếc nuối kéo tà áo khoác của Haruyuki và thì thầm.

“Chúng ta xuống thôi.”

“À…… ừm.”

Cậu gật đầu trong khi lau bàn tay đầy mồ hôi của mình vào cái quần rộng phùng phình. Nơi gặp mặt là quán cà phê nằm trên một nhà sách cỡ lớn ở Jinbouchou. Đi từ trạm Ochanomizu chỉ mất một quãng ngắn, nhưng vẫn mất khoảng 30 phút.

Dĩ nhiên, gặp mặt trực tiếp là không cần thiết khi đối tượng cũng là một Burst Linker. Vậy tại sao họ cần phải hẹn gặp mặt ở thế giới thật? Bởi vì đó là điều kiện của <Bouncer> duy nhất trong Thế giới Gia tốc.

<Tiết lộ thân phận ngoài đời thật>— điều cấm kỵ lớn nhất của một Burst Linker.

“B-Bouncer!?”

Haruyuki hét lên sau khi thoát khỏi cảnh cạn lời, và lặp lại cái từ mà Takumu đã nói trong phòng cậu ngày hôm trước.

Takumu gật đầu và bắt đầu giải thích một cách điềm tĩnh.

“Tớ chỉ mới quan sát từ thính phòng vài lần thôi, chứ chưa trò chuyện trực tiếp với người này bao giờ. Tên avatar là <Aqua Current>. Màu giáp vẫn còn là ẩn số.”

“Aqua…… Current.”

Cậu lầm bầm cái tên không quen thuộc đó. Cũng không bất ngờ mấy khi có gần 1000 Burst Linker ở trung tâm Tokyo, nhưng vấn đề là cái sau đó kìa.

“Màu giáp…… còn là ẩn số? Ý cậu ẩn số là sao?”

“Cậu sẽ hiểu ngay khi nhìn thấy… là những gì tớ muốn nói, những sẽ tốt hơn nếu cậu có trước thật nhiều thông tin. Phải rồi… cách tốt nhất để diễn đạt điều đó là……”

Takumu luôn logic rên rỉ một cách bất thường trong vài giây, rồi cất ra những lời có phần bất ngờ.

“Haru. <Nước> là <màu nước> phải chứ?”

“Hể……?”

Một tiếng kêu ngớ ngẩn vang lên và cậu bắt đầu suy nghĩ. Nói đến màu của nước thì bình thường sẽ là màu xanh nhạt.

Nhưng tất nhiên, nước là không màu và trong suốt. Nó chỉ có màu xanh tùy theo hoàn cảnh.

“Nói ngắn gọn, giáp của Aqua Current không phải màu nước…… mà là màu của nước?”

“Phải. Tớ không nghĩ là cậu sẽ hiểu hơn được trừ khi tận mắt nhìn thấy. Với cả, thay vì cái vẻ bề ngoài, kiểu chơi của người đó quan trọng hơn nhiều.”

Takumu cắt lời tại đó, và sau khi Haruyuki mang ly nước nho từ trong bếp ra để giúp cậu làm thông cổ họng, cậu ta mới tiếp tục.

“—Người đó là <Bouncer> duy nhất của Thế giới Gia tốc… có thể đó là việc kinh doanh… cũng có thể là làm cho vui… nhưng nói chung họ là kiểu người như thế đấy. Thêm vào đó là chỉ dành cho tân binh. Cụ thể hơn là chỉ những Burst Linker chưa qua Level 2 và điểm đang nằm ở mức nguy hiểm, người đó sẽ cặp với khách hàng tham gia tác chiến cho đến khi điểm quay về mức an toàn. Tin đồn nói rằng cho đến thời điểm hiện tại, chưa hề có một vị khách nào bị thua sạch điểm trong lúc làm nhiệm vụ cả.”

“……T-Thiệt luôn……”

Mở to mắt ra vì ngơ ngác, Haruyuki cố gắng ghi nhớ và thấu hiểu câu chuyện của Takumu.

“Etou…… Nói cách khác, Aqua-san đó sẽ tác chiến với tân binh Level 1 hoặc 2 đang có điểm ở mức báo động, và người đó sẽ hoàn toàn được bảo vệ trong lúc thi đấu cho đến khi chiến thắng?”

“Đúng vậy.”

“G-Ghê thật đấy, làm được tới vậy luôn…… Dám chắc người này là dân lão làng đầy kỳ cựu nè… cỡ Level 7 hoặc 8 gì đó, có một vị thế gần giống Vua……”

Nghe thấy lời ca ngợi của Haruyuki, Takumu chợt mỉm cười, lắc đầu và cất lên những lời sốc nhất trong ngày.

“Không. Aqua Current thường được gọi là <The One>. Gọi như thế là do cấp độ hiện tại của người đó là…… 1.”

 

Cậu nhớ lại cuộc đối thoại vào hôm qua trong khi hướng về phía nam của đường Meidai, và sau 15 phút, một ngã tư rộng lớn xuất hiện trước mắt họ. Đường Yasukuni cũng nằm trong khu được gọi là Kanda-Jinbouchou— hay còn là <Thị trấn Sách> lớn nhất của thế giới và đã tồn tại từ thế hệ trước.

Khỏi nói cũng biết, vào năm 2046 hiện tại, <sách> là cụm từ dùng để chỉ những cuốn sách điện tử dùng cho Neuro Linker. Giờ đây việc mua bán sách hoàn toàn diễn ra trên mạng, người đọc sẽ mua sách và dùng bộ đọc chuyên dụng, tất nhiên là cho việc đọc sách, trên màn hình ảo của mình; những ai thích đọc ở <dạng sách> thì có thể dùng chế độ Full Dive.

Tuy nhiên, vẫn có rất nhiều người nói rằng e-book chỉ là dữ liệu số, không như sách thật là được in và đóng lại cẩn thận ở thế giới thật. Cả Haruyuki cũng bị thu hút bởi Kuroyukihime ngồi đọc một quyển sách ở phòng chờ của trường, và cảm thấy nhớ nhung về một quyển từ điển cỡ lớn nằm trong bộ sưu tập của người bố mà cậu còn chẳng nhớ mặt.

Sự trỗi dậy của thời đại sách điện tử không được xem là nguyên nhân tuyệt chủng của hiệu sách ngoài đời thật, họ có nhu cầu chuyên môn của khách hàng giúp đảm bảo sự sống còn của mình. Thay vì bán sách, họ chuyển sang làm sách— những cuốn sách điện tử do khách hàng mua sẽ được in ra giấy và đóng thành sách. Nói cách khác, việc kinh doanh <nhà sách> giờ đã đóng vai trò như tiệm in mà trước đây chưa từng thấy, một trong số ít nhà tiếp thị sách in ra giấy, và những người bán sách cũ vẫn tràn ngập khắp khu vực Kanda-Jinbouchou.

Haruyuki và Takumu hướng tới một tòa nhà có tiệm sách rất lớn nằm quay mặt về nút giao Surugadai-Shita. Trên sân thượng của tòa nhà là niềm tự hào của một người theo giáo phái “giấy”; thay vì dùng AR, ở đây trưng bày một tấm biển quảng cáo cỡ lớn hàng thật với hình của một nhân vật trong cuốn sách dành cho các đọc giả trẻ. Đây là tấm biển quảng cáo duy nhất mà họ thấy, vì hai người họ đã ngắt kết nối Neuro Linker của họ tới Global Net tới tận lúc này.

Vị bouncer <Aqua Current> bí ẩn đã chỉ định tầng cà phê trên cùng của tiệm sách làm nơi gặp mặt, sau khi Haruyuki gửi một lá thư yêu cầu tới địa chỉ mail duy nhất của người đó vào đêm hôm trước. Bằng trực giác, trước khi băng qua ngã giao ở phía trước tiệm sách, Haruyuki kéo nhẹ tà áo của Takumu.

“Tới đây là được rồi, Taku.”

“Ể…… nhưng”

Cậu bạn thuở nhỏ của cậu lắc đầu và cất lời với giọng mạnh bạo.

“<Xâm phạm thực tại là điều cấm kỵ lớn nhất>…… nếu thông tin thật bị tung ra, có khả năng sẽ bị PK ngay. Việc tớ phải trả giá cho việc sắp hết sạch điểm là không thể tránh được. Nhưng cậu không nên đặt mình vào cảnh hiểm nguy. Đây không phải lúc để bướng bỉnh đầy vô nghĩa đâu.”

“……Tớ hiểu rồi.”

May thay, dù khuôn mặt của Takumu chưa hoàn toàn thuyết phục, cậu vẫn gật đầu và chỉ tay về một cửa hàng hamburger gần đó.

“Vậy thì tớ sẽ chờ ở đó vậy. Tớ mong đợi tin tốt từ cậu đó.”

Vừa cất bước đi, lần này Takumu chụp lấy tay trái của Haruyuki.

“—May mắn nhé, Haru. Dù chuyện gì có xảy ra đi nữa, thì đây chỉ mới là bắt đầu thôi.”

Cứ cho là một trận tác chiến với Bouncer để phục hồi điểm có thể diễn ra ngay lập tức đi, hoặc có khi sẽ là một trận đấu mà mình xui xẻo bị đánh bại và Brai Burst sẽ mất đi. Chợt rung nhẹ, Haruyuki gật đầu mạnh.

“Ờ, tớ hiểu mà. Tớ không có ý định dừng chân tại đây đâu. Cậu đừng lo! Tớ sẽ quay về cùng thứ gì đó.”

“……Nghe sao giống những lời mà một nhân vật chính ra đi làm việc nguy hiểm sẽ nói quá đấy.”

Vẻ căng thẳng của Takumu thay đổi và một nụ cười xuất hiện trên khuôn mặt cậu ta sau khi nói những lời đó, Haruyuki dám chắc điều đó là để làm dịu đi cảm xúc của cậu ta. Đúng là, phim thường khiến kế hoạch của nhân vật chính thành công tốt đẹp chẳng chút khó khăn gì. Haruyuki cũng cười, nhưng cậu thật sự biết ơn trước sự quan tâm chân thành của cậu bạn thân và đáp lại bằng giọng tươi vui.

“Về mặt nào đó thì cậu không cần lo đâu. Với lại, những bộ phim như thế chắc chắn đều có kết thúc đẹp cả mà. Vậy…… tớ đi đây.”

Haruyuki xoay người bằng một bước chân, khẽ siết chặt nắm tay, và chạy qua đường cho người đi bộ để băng qua phải khi đèn tín hiệu chuyển xanh.

Cái mùi đầy hoài niệm của giấy thoáng phảng phất bên trong tiệm sách lớn.

Sách mới phát hành thì được bán ở tầng một và hai. Sách “hàng xài rồi” thì nằm trên tầng ba và bốn. Sách điện tử sẽ được in ra và đóng thành cuốn trên tầng năm và sáu, trong khi tầng bảy là quán nước để ta có thể tận hưởng những quyển sách mới tậu.

Haruyuki đi thang máy lên thẳng tầng bảy, và việc đầu tiên là nhìn bao quát phía bên trong cửa hàng khi còn ở cửa vào. Khoảng 2/3 trong số 30 cái bàn đã có khách ngồi, phần lớn đang dùng một tay lật sách trong khi dùng nước. Ngạc nhiên thay, chỉ có một vài học sinh sơ trung, cao trung cũng như thiếu niên. Giữa một rừng các nhóm 3-4 người tri thức tụ tập để đọc sách cỡ nhỏ và một người đọc cuốn sách sưu tập nhỏ, không thể nào biết được ai là <Aqua Current> cả.

— Không, cũng có thể là người đó ở trong cửa tiệm ban nãy.

—Nhưng mà, mình đã chuẩn bị cho điều tồi tệ nhất trước khi tới đây rồi.

Haruyuki bước vào trong cửa tiệm vào đúng 1:30 chiều, cũng là giờ hẹn, được hiển thị ở phía dưới bên phải tầm nhìn của cậu, và bước tới phía trước quầy có người bồi bàn lớn tuổi như bức thư hướng dẫn đã nói.

“Etou…… cháu có cuộc hẹn ở bàn số 17 ạ.”

“Ngay đây thưa cậu!”

Cậu được hướng dẫn đến bàn, nhưng trông có vẻ chưa có ai đến cả. Một làn khỏi mỏng bốc lên từ tách cà phê và một chiếc túi mua sắm nhỏ được đặt trên chiếc bàn bằng gỗ tự nhiên. Cậu ngồi vào phía đối diện hai ghế và liếc nhìn tờ thực đơn mà người bồi bàn đưa cho, gọi một cốc nước cam ép trong lúc chờ đợi.

Phù! – Cậu thở dài và rảo mắt nhìn xung quanh lần nữa để xác nhận lại. Chiếc bàn được đặt gần sát bên trái cửa sổ, cho phép thực khách có thể ngắm nhìn toàn cảnh Jinbouchou qua tấm kính làm bằng thủy tinh hữu cơ kiểm soát ánh sáng. Ở phía trước và bên trái những chiếc bàn với các thực khách luống tuổi. Cũng không có cảm giác rằng có ai đó đang nhìn mình, nhưng Aqua Current chắc chắn đang theo dõi Haruyuki từ nơi nào đó—

Dòng suy nghĩ của cậu bị gián đoạn bởi tiếng chichichi nho nhỏ của thiết bị điện tử, sau vài giây lại lặp lại. Và rồi cậu nhận ra nó; âm thanh đến từ bên trong chiếc túi mua sắm đặt trên bàn.

Nghe tiếng đấy đến lần thứ ba, cậu rụt rè cho tay vào túi. Cảm nhận được một vật phẳng như tấm ván trên mấy đầu ngón tay của mình, cậu nhẹ nhàng rút ra một thiết bị giống như tablet từ bên trong. Nó là một thiết bị đa chức năng xách tay được bày bán rộng rãi và trở nên phổ biến thứ hai sau Neuro Linker. Cửa sổ phần mềm bàn phím là thứ duy nhất hiển thị trên chiếc màn hình 7-inch. Dòng lệnh [Input Name] trôi nổi trên cửa sổ.

Theo phản xạ cậu nhập họ của mình, Arita vào… nhưng nhanh chóng bấm vào nút xóa và gõ lại lần nữa. Dòng kí tự được nhập vào dĩ nhiên là [Silver Crow].

Màn hình đột nhiên thay đổi hoàn toàn ngay khi cậu bấm vào nút [Enter]

“……!”

Mái tóc của một cậu trai trẻ, cặp chân mày gây nên cảm giác rụt rè, đôi mắt tròn, và khuôn mặt hốt hoảng – nó chính là khuôn mặt của Haruyuki. Một tấm ảnh được chụp bằng một chiếc camera nhỏ ở góc trên cùng của thiết bị. Bức ảnh biến mất ngay khi cửa sổ tiếp theo xuất hiện.

[Đã nhận thanh toán. Vào lúc 13:40, nhiệm vụ được yêu cầu sẽ bắt đầu. Hãy chuẩn bị và chờ.]

Dòng chữ tiếp theo xuất hiện chỉ trong vỏn vẹn 10 giây. Thiết bị tự ngắt nguồn và màn hình trở nên tối đen.

Trong lúc ngơ ngác đặt chiếc tablet vào lại chỗ ban đầu ở trong chiếc túi mua sắm, Haruyuki không khỏi suy nghĩ.

—Tại sao vậy? Sao mà Burst Linker Bouncer bí ẩn <Aqua Current> lại làm việc này?

Cậu hút lấy hút để cốc nước cam vừa được đưa đến trong 30 giây để nạp nhiên liệu tái khởi động bộ não của mình.

—Chắc chắn tên đầy đủ và ảnh chân dung của một Burst Linker là loại thông tin sở hữu với giá trị khó mà tin nổi trong Thế giới Gia tốc, thứ một khi đã bị rò rỉ thì không thể thu hồi lại được. Bất cứ lúc nào người đó cũng có thể bị tấn công bởi băng nhóm PK – [Physical Knocker] ngoài vòng pháp luật, dẫn đến mất toàn bộ điểm số. Chỉ cần tìm được cách, có thể kiếm được kha khá với những thông tin thế này.

—Tuy nhiên, đã là khách hàng của Aqua Current thì chắc chắn phải là người đang trên bờ vực mất hết điểm số, và cũng là một tân thủ với Level không quá 2. Những Burst Linker thế này không thể là con mồi của mấy vụ xâm phạm thực tại được. Nhưng mà nếu là ngược lại thì sẽ giống như kiểu <nuôi rồi thịt> ấy nhỉ? Có khi nào tấm hình sẽ được bán cho mấy tay PK lúc điểm của khách hàng đã tăng lại đến mức an toàn không?

Mặc dù tối qua, mấy lời của Haruyuki không giống như những gì Takumu đã nói.

—Aqua Current bảo hộ cho Burst Linker, sau cùng thì, chưa từng có dù chỉ một người bị tấn công ở thế giới thực cả. Nếu có chuyện như thế, danh tiếng <Bouncer> của Aqua Current cũng sẽ tan biến nếu có việc như vậy xảy ra và sau đó sẽ chẳng còn nhận được yêu cầu từ bất cứ ai nữa.

—Nói gì thì nói, lý do người đó trung thành với cái vai trò <Bouncer> và yêu cầu thông tin thật làm vật thanh toán, như thường lệ, vẫn là một bí ẩn lớn…

Nghĩ đến đấy, đồng hồ đã chuyển sang phút thứ 35. Bụng cậu lại lần nữa bị lấp đầy bởi cái không khí căng thẳng và, cùng lúc, một tín hiệu khác được truyền đến.

“Không ổn……”

Haruyuki cuống quýt nhìn quanh cửa hàng và đứng lên ngay khi tìm ra được tấm bảng nhà vệ sinh. Làm việc cần làm ngay lập tức là thói quen chung của Burst Linker, bởi vì khi trận đấu đã bắt đầu, toàn bộ ham muốn sinh lý của người chơi đều sẽ bị ngắt.

Cậu cởi chiếc áo khoác thể thao của mình ra, vắt nó lên lưng ghế, và nhanh chóng đi thẳng đến nhà vệ sinh.

—Ôi trời ạ, trong cái xã hội công nghệ tiên tiến như thế này, việc xả nước cứu thân không cần thiết cũng nên được tiến hành online nhỉ…?

Có lẽ bởi đang nghĩ điều gì đấy không quan trọng, bởi cái thói quen lúc nào cũng nhìn xuống rựt rè, do Neuro Linker bị ngắt kết nối hoàn toàn, hay cũng có thể là tất cả mấy thứ đấy.

Haruyuki cố chạy đến cái lối đi với bảng chỉ nhà vệ sinh, nhưng hơi quá muộn để nhận thấy có người đang bước ra ngay góc rẽ. Người kia dừng lại cách đó một mét; cú va chạm lẽ ra đã có thể tránh được nếu Haruyuki nhìn đường đàng hoàng. Tuy nhiên, Haruyuki, đang mãi chìm trong suy nghĩ với cái đầu cúi gầm xuống, chỉ kịp nhìn thấy mỗi mũi của đôi ủng ngắn màu nâu. Lờ mờ cảm nhận được tình hình ngay lúc đó, một giọng nho nhỏ vang lên.

“Á…..!”

Haruyuki cố ngừng gấp lại. Nhưng mà, cái cơ thể thật của cậu quá chậm chạp và không thể kiếm soát được quán tính. Cậu nhanh chân ngoặt sang bên trái của người kia. Cùng lắm thì cậu sẽ bị chúi về phía trước và sẩy chân một chút. Không may thay

Đối phương cũng di chuyển cùng lúc, làm cho Haruyuki luống cuống đổi hướng lần nữa. Cậu cố trở về quỹ đạo ban đầu trong lúc có hơi hoảng loạn. Tuy nhiên, mấy hành động sau cùng lại gây ra tai họa, chân phải của cậu vấp vào cái chân trái đang chuẩn bị bước sang bên của mình. Sau đấy, việc duy nhất cậu làm được là bay thẳng đến như một đòn tấn công vật lý từ Duel Avatar màu xanh.

Tiếng động mà khi viết ra giấy có lẽ sẽ là whoaa~-bụp-rầm, đại loại thế, cùng với cảm giác khó tả đi kèm, Haruyuki lao xuống lối đi với toàn bộ sức nặng của cơ thể, lôi theo cả người ở ngay trước mặt cậu.

—Ít nhất thì… Mình mong là ít nhất thì người kia không nằm trong ba loại:

  1. Độ tuổi trung niên.
  2. Nữ giới.
  3. Một người đáng sợ.

“U……uuh…”

Một giọng nói ngay lập tức vang lên; rõ ràng là số 2, cái điều cậu cầu trời khấn phật đã không thành sự thật được rồi. Giờ chỉ mong ít nhất thì đấy không phải là số 3. Cơ thể cậu lúc này đang tiếp xúc với người kia, cho nên cậu lăn sang trái và lồm cồm bò dậy ngay khi cảm nhận được lưng đã chạm vào tường. Hầu hết âm thanh mà cậu phát ra ghép lại cùng không thành nổi câu xin lỗi.

“X… xi… Xin… xin lỗi… ạ!”

Mồ hôi mẹ mồ hôi con thi nhau đổ xuống, làm mờ đi tầm nhìn của Haruyuki, người bị cậu va phải cuối cùng cũng ngồi dậy. Bởi vì đối phương đã dừng bước, cái kẻ vô ý vô tứ/hấp tấp/chẳng thèm nhìn đằng trước rõ ràng 100% là đáng nghe chửi rồi. Tuy nhiên, người kia, dù có trông thế nào thì cũng là một cô gái trạc tuổi Haruyuki – kiểu người mà, với cậu, giao tiếp là một việc cực kì khó.

Người này có một cơ thể cũng khá mảnh khảnh. Cô mặc một chiếc pea coat (trans: cái này google-sama nghen) và chiếc quần bò mỏng. Tóc ngắn, uốn cong. Và một khuôn mặt nhỏ nhắn với cặp kính gọng nhựa màu đỏ, chỉ cần có thêm một cuốn sách nữa là quá hợp – đặc biệt là một cuốn sách bìa cứng.

Haruyuki cảm thấy cực kì nhẹ nhõm khi đấy không phải là kiểu người thứ ba, cậu cúi gập người lần nữa.

“Anou… Tôi rất xin lỗi, tôi không nhìn thấy bạn.”

“……Không sao.”

Cô gái đeo kính đứng lên sau khi nói vài từ ngắn gọi. Cô nhìn quanh, rồi lập tức đưa tay đến chỗ sàn nhà gần Haruyuki. Trước đó, Haruyuki đã nhận ra có một cái túi đeo vai rơi ở đấy, và tay cậu theo phản xạ cũng đưa ra để nhặt nó lên.

Ngay khoảnh khắc ấy, cô gái nói với giọng nhỏ nhẹ.

“Ấy, không cần……”

“Eh?”

Haruyuki, với đầu óc vẫn còn hơi ngơ ngác, lại gây họa một lần nữa. Chiếc túi được cầm lên bằng phần đáy, miệng túi mở ra, thứ gì đó nhỏ và phẳng trượt ra từ bên trong.

“Xin… xin lỗ…i….!”

Câu xin lỗi thứ ba mắc ở ngay cổ họng cậu như một cơn nấc cục, Haruyuki đưa tay trái ra để nhặt thứ vừa rơi trên sàn.

“……!”

Cùng lúc đó, cô gái hít một hơi nhẹ và nhanh chóng rướn tới. Tuy nhiên, Haruyuki, người vẫn đang ngồi trên sàn, đã nhanh hơn một chút, nhặt lên một thiết bị kết nối mạng di động khá hiếm thấy vào thời nay. Cậu định trả chiếc máy nhỏ có thể cầm gọn trong lòng bàn tay vào túi – nhưng trước khi chuyện đấy xảy ra. Màn hình của cái thiết bị nằm úp mặt xuống lướt qua mắt cậu.

“……e.”

Tiếng kêu khe khẽ rỉ ra từ miệng cậu.

Cảm biến trên màn hình ghi lại chấn động lúc nó rơi xuống, hủy bỏ chế độ ngủ và làm cho màn hình bật lên.

—Thôi xong rồi. Cơ mà cái bức ảnh trở trên cửa sổ màn hình này….

Haruyuki nhìn chằm chằm vào khuôn mặt quen thuộc.

“Vui lòng trả lại đây.”

Cô gái cố lấy chiếc máy sau khi nói lí nhí. Song, Haruyuki bất giác rụt tay lại, tránh nó. Đấy là bởi cái thứ đang nằm ngay trên màn hình, tóc tai bù xù, mắt tròn, mặt lơ ngơ. Dù có nhìn thế nào thì cái người này cũng là Arita Haruyuki.

“Sao… Cái này…. Làm sao mà…”

Haruyuki ngơ ngác nhìn vào cô gái đeo kính, tay vẫn giữ chặt lấy chiếc máy. Khuôn mặt nhỏ nhắn của cô hơi cứng, hai mắt co giật, và cô giằng lại cái thiết bị di động từ tay Haruyuki – song lại không rời đi.

Có thể là cô nàng này đã đổ ngay ánh nhìn đầu tiên và bí mật chụp ảnh Haruyuki

–Còn khuya. Nếu mà có chuyện đó thật thì tỉ lệ cũng chỉ ngang với khả năng ngày mai có thiên thạch rơi xuống và hủy diệt toàn bộ Trái đất thôi. Cơ mà cũng không chừng, không không không, chắc chắn là không phải—

Người kia, cô nàng yêu sách đeo kính, vừa được xác định thuộc mục <2. Nữ giới> cách đây không lâu, và hiện giờ cũng vừa vặn mục <4. Burs Linker>.

Lúc nãy, chiếc máy tính bảng được đặt ở chiếc bàn ngay trước khi Haruyuki ngồi xuống, còn cô gái này thì điều khiển một thiết bị đầu cuối di động trong nhà vệ sinh. Bức ảnh được chụp bởi camera của chiếc máy tính bảng được chuyển đến, và cô định rời đi, nhưng lại bị Haruyuki va phải, đấy là những gì đã xảy ra. Vậy thì, trong trường hợp đó, cô chính là <Bouncer> sẽ trợ giúp Haruyuki, Burst Linker huyền thoại với cái tên <The One>

“……<Aqua Current>-san……?”

Haruyuki lẩm bẩm, khiến cho cô gái đeo kính giả vờ nhìn lên trần nhà và tựa lưng cái thụp vào tường.

 

Phần 4

Lúc này, Haruyuki đã rời khỏi nhà vệ sinh nam, xử lí xong mấy việc cần làm, và lẽo đẽo đi theo cô gái đeo kính trở về bàn số 17.

Hai người im lặng vào người bên kia sau khi đã ngồi xuống hai bên đối diện. Haruyuki rụt cổ và vai lại đến cực hạn khi bốn mắt chạm nhau, và lén nhìn với cặp mắt rụt rè, liếc lên.

Nhìn lại người đang ngồi ở vị trí với ánh sáng khá ổn, cặp kính, mái tóc cùng trang phục của cô toát ra vẻ thận trọng, còn chưa nói đến cô toát một bầu không khí bí ẩn khiến cho cậu cảm thấy nghẹn thở. Mắt của cô <tối> – cậu không biết dùng từ này có đúng không nữa, nhưng chúng khiến cho cậu cảm thấy nó sâu đến mức không thể thấy rõ. Hơn nữa, áp lực từ cô gợi nhớ cho cậu về một người nào đó…

Rồi, đột nhiên, cô cho hai tay vào túi và rút ra một vật có dạng chiếc đĩa với hai đầu nối màu bạc chìa ra từ bên trong. Nó là một sợi cáp XSB với dây cuộn.

Âm thanh nho nhỏ kêu lên khi cô kéo một đầu nối ra, vén phần tóc uốn cong của mình lên, và cắm nó chiếc Neuro Linker có màu đỏ sẫm giống như cặp kính. Sau đấy, đầu kia của sợi cáp được kéo ra và đưa đến trước mặt Haruyuki.

“…….Anou……. Etouuuu…..”

Hai tay Haruyuki cứng đờ, cậu nhìn tới nhìn lui sợi cáp và cô gái.

Trong tình huống này, hành động kia chẳng còn ý nghĩa nào khác ngoài bảo đối phương gắn đầu cáp vào Neuro Linker của cậu. Nhưng nếu như <Cáp Giao tiếp Trực tiếp> được sử dụng cho việc kết nối ở nơi công cộng, nó cũng sẽ như lời tuyên bố về mối quan hệ không bình thường giữa hai người. Đấy là việc mà cậu không thể nào quên được từ giờ ăn trưa ngày hôm ấy vào năm lớp 5 tiểu học. Một đứa bạn cùng lớp, với ý định đùa cợt hai người, đã đột nhiên kết nối trực tiếp một cô bạn xinh xắn trong lớp với Haruyuki, người ngồi ở cuối lớp.  Cô bé đã khóc không ngừng đến tận cuối giờ. Nói cách khác, mấy hành động như là kết nối trực tiếp ở những nơi công cộng với một đứa như Haruyuki là chuyện chỉ có Hắc Vương, người duy nhất đủ can đảm, mới dám thực hiện…

—Hiểu rồi. Người này cũng giống với Kuroyukihime-senpai…… Ý mình không phải là ngoại hình, thứ gì đấy giống kiểu cách, giống như sức mạnh……

Với suy nghĩ như vậy trong đầu, Haruyuki đưa bàn tay ra và cầm lấy đầu nối.

—Chắc chắn đây là lần cuối cùng mình kết nối trực tiếp với ai khác ngoài Senpai.

Cậu nhủ thầm, sau đấy gắn đầu cáp vào cổng kết nối Neuro Linker của mình.

Thông báo nhấp nháy đỏ báo hiệu kết nối trực tiếp xuất hiện trước mặt cậu rồi biến mất. Sau một giây, có gì đó rất tinh tế và đáng yêu bên trong đầu cậu – dù vậy, một giọng nói suy nghĩ vang lên.

[…… Hiện giờ tôi đang suy xét hai khả năng. Hoặc cậu là một kẻ lường gạt với khả năng diễn xuất rất giỏi, và để khám phá ra thân phận của tôi nên đã cố tính va vào tôi… hoặc cậu chỉ đơn giản là một tên não chim đích thực.] [Haa……]

Đột nhiên tạo ra cái âm thanh ngớ ngẩn, Haruyuki nhanh chóng chữa cháy.

[Thật ra là khả năng thứ hai, nhưng mà em không biết phải chứng minh làm sao, bây giờ em chẳng nghĩ được gì cả…….]

—Nghĩ lại thì, mấy lời này đã giống như do một đứa ngớ ngẩn nói ra rồi. Mà có muốn chứng minh thì cũng chả biết làm cách nào, ví dụ trong tình hình hiện giờ, nếu mình giả vờ làm đổ ly nước cam thì cũng chỉ làm cho đối phương càng nghi ngờ hơn thôi.

Cậu xoay vòng hai ngón trỏ trong lúc não bộ đang hoạt động vượt quá công suất, cuối cùng cũng rặn ra được vài từ.

[……Anou, không biết nói vầy có giải quyết được nghi ngờ của chị không, nhưng lý do mà điểm số hiện giờ của em rơi vào mức nguy hiểm, là vì…… lúc nhìn thấy điểm của mình vượt mức 300, em bỗng tự thấy bản thân mạnh khủng khiếp, và trong lúc đang mải mê với nó, em đã nhấn vào nút [LEVEL UP]……]

Đến đấy, cậu lại len lén liếc nhìn mặt của người bên kia. Cô gái – có khả năng là <Aqua Current> để lộ biểu cảm khuôn mặt khác hẳn và gật đầu nhẹ sau một lúc.

[Cũng có lý một chút. Tôi vẫn luôn tự hỏi làm sao mà <Silver Crow>, với tỉ lệ thắng được giữ vững ở mức hơn 70% trong suốt hai tuần qua, đột nhiên lại lâm vào tình trạng hấp hối như thế này.] [Chị có nghe nói về em?]

Haruyuki bất ngờ rướn cái cơ thể đồ sộ của mình về phía trước, bụng cậu va vào mép bàn khiến cho 1/3 cốc nước cam ép còn lại rung lắc dữ dội. Cô gái, may mà không bị ảnh hưởng gì, đưa hai tay ra để giữ lấy nó và nói.

[Bây giờ trong Thế giới Gia tốc, người duy nhất chưa từng nghe nói hoặc là biết đến tin đồn về cậu chỉ có mỗi mình cậu thôi.] [Eh……. Đ-đ-đến mức đấy lận à.]

Tự cảm thấy hổ thẹn khi suy nghĩ này xuất hiện trong đầu, Haruyuki gãi đầu trong lúc giọng nói suy nghĩ đáng yêu kia tiếp tục truyền đến.

[Người duy nhất có Avatar loại <Phi Hành> toàn diện. Mặc dù phụ thuộc vào sự khéo léo để giành chiến thắng, cậu ta cũng rất dễ khinh suất. Rất sợ giao đấu cận chiến với các Avatar nữ. Sẽ không ngần ngại sử dụng những phương pháp đòi hỏi độ khó cao, nhưng chính cậu ta trông lại chẳng có bao nhiêu não.] [……]

Haruyuki há hốc mồm trong lúc nhìn cô gái cầm tách trà đen vừa được mang đến của mình.

[Có vẻ những lời đồn về cậu đều là sự thật, vậy nên tôi nghĩ những hành động vừa nãy của cậu cũng đều là do sự ngu ngốc.] [……]

—Mình đoán đây là một trong những lúc nên thấy vui sướng nhỉ? Ờ, chắc rồi.

Vì lí do nào đó cậu tự nói với chính mình như vậy, đôi mắt của Haruyuki nhòa đi bởi mồ hôi.

Cô gái đeo kính nhận ra mấy suy nghĩ đang đấu đá trong đầu của Haruyuki, đặt chiếc tách xuống lại bàn và ngồi thẳng lưng hơn một chút, rồi nói.

[Rồi, mặc dù điều này nằm ngoài dự tính, nhưng tôi đoán là mình nên giới thiệu bản thân trước. Tôi là <Aqua Current>. Như đã thỏa thuận, tôi sẽ bảo kê cho đến khi số điểm cực thấp của cậu trở về mức an toàn với 50 điểm.] [À…… v-vâng, rất vui được gặp chị! Em là <Silver Crow>.]

Cậu cúi đầu lịch sự. Có lẽ người ngoài nhìn vào thì sẽ thấy hơi lạ – thực sự thì, mấy cô cậu tuổi teen có vẻ đang chỉ chỏ – nhưng Haruyuki cũng chả hơi đâu mà lo. Với cậu, cô gái lạ này là vị cứu tinh duy nhất của cậu vào lúc này. Bouncer độc lập của Thế giới Gia tốc, một vệ sĩ với tỉ lệ thất bại bằng không……

[Ủa? Khoan, chờ đã.]

Rồi, rốt cuộc thì cái mâu thuẫn đầu tiên trong đầu cậu cũng xuất hiện.

[Anou, dạo gần đây tôi cũng có nghe vài tin đồn, về Aqua Current-san muốn hỏi một chuyện……] [Cứ gọi tôi là <Karen>.] [V-Vậy, chị gọi em là <Crow> cũng đ-… à không, ý em là, em cứ nghĩ Karen-san là nam giới… một người bạn kể cho em về chị và em đã nghĩ như thế……]

Đúng, chẳng phải lỗi của ai khác ngoài Takumu cả, khi mà cậu ta nói về Aqua Current với đại từ <anh ta>. Kể từ lúc đó, Haruyuki cứ nghĩ rằng cái vị Bouncer quyền năng kia là một gã đeo mặt nạ với trang phục hào nhoáng – mặc dù hẳn là chẳng có học sinh trung học nào như vậy cả – nhưng cô trông khá là hợp với hình mẫu nữ sinh quản thư. Thế rốt cuộc là sao?

Nhưng Aqua Current, gọi tắt là Karen, chỉ khẽ nhún vai như thể đấy chẳng phải là điều gì to tát lắm.

[Ngoại hình Avatar của tôi là loại không phân biệt được giới tính. Còn nữa, chính tôi cũng đâu có nói rằng mình là nữ đâu.] [……Hả? V-Vậy nghĩa là.]

Haruyuki mắt chữ A mồm chữ O ngơ ngác, nhìn lên khuôn mặt Karen và sau đấy lại đến phần ngực cách khoảng 20cm về phía dưới. Tuy nhiên, do bởi phần vải cứng của chiếc pea coat, khó mà có thể đánh giá chỉ với những gì nhìn thấy.

—Không, mới vài phút trước, mặt của mình có đập vào cái gì đấy mà. Nếu mà có thể nhớ lại cảm giác lúc đó, vậy thì sẽ có thể làm sáng tỏ được. Nào nào. Sống lại đi, kí ức của ta…

Trong đầu cậu có mấy suy nghĩ nhảm nhí như vậy, mặc dù có vẻ nó không được truyền qua sợi cáp, Karen cất giọng cùng với ánh mắt có phần băng giá.

[Vẫn còn khoảng 5 phút mới đến thời điểm đã định, nhưng mà bắt đầu trận tác chiến luôn thôi. Nếu cậu có thể đạt được số điểm cần thiết trong quận Chiyoda là coi như chúng ta xong việc. Còn nếu không, chúng ta sẽ lại tiếp tục tìm đối thủ ở Akihabara sát bên. Còn câu hỏi nào không?]

Nói rằng cái ý tưởng hỏi rằng ‘Cỡ ngực của cô là bao nhiêu?’ không hề ở trong đầu của Haruyuki thì hoàn toàn là nói xạo. Nhưng may thay, sức mạnh ý chí của cậu đã chiến thắng và cậu chỉ lặng lẽ gật đầu.

[Không, k-k-không có gì…. N-n-nhờ chị.] [Vậy thì đăng ký nhóm đã. Ngay khi cậu đã kết nối đến Global Net, hãy gia tốc ngay lập tức nhé.] [V-Vâng.]

Haruyuki gật đầu, trước tiên cậu mở màn hình thiết lập của Brain Burst và đăng ký nhóm với <Aqua Current>. Karen gật đầu xác nhận, và hai người nhấn vào nút kết nối Global Net trên Neuro Linker. Một thông báo kết nối xuất hiện, nhanh chóng chuyển sang icon Trái Đất ngay khi đã thành công, và sau đấy một giọng nói vang lên.

“<Burst Link>!”

Rốt cuộc, thời điểm này cũng đã đến, trận chiến quyết định số phận.

Dù thế giới đã chuyển sang trường gia tốc đóng băng màu xanh, suy nghĩ của Haruyuki vẫn quanh quẩn với mấy câu ‘Người này là nam thật à? Hay là nữ?’ và cả mấy câu hỏi chả có mấy hi vọng khác nữa.

 

Có hai cách để bắt đầu một <Trận đấu>.

Cách đầu tiên là sau khi kết nối với Global Net hoặc mạng cục bộ và <Gia tốc>, tên của các Duel Avatar sẽ được liệt kê trong danh sách xếp trận. Người chơi có thể gửi yêu cầu thách đấu thông qua mạng lưới.

Cách thứ hai là điểu chỉnh danh sách thi đấu và thách đấu các Burst Linker trong danh sách chờ. Nói đơn giản, là <Xâm nhập>.

Với cách đầu tiên, chọn một đối thủ với độ phù hợp cao có thể dẫn đến chiến thắng dễ dàng. Tuy nhiên, phải mất thêm điểm để gia tốc ngay lúc đấu, và nếu kết quả là thua hoặc hòa thì kiểu gì cũng mất thêm điểm. Cũng như ở mấy trung tâm trò chơi kiểu cũ bây giờ vẫn còn, nơi mà người ta gặp nhau và chơi các game đối kháng, nó gọi là <trả và mất>.

Còn cách sau thì có thể tiến hành mà không mất thêm điểm, tuy nhiên bởi đối thủ sẽ chỉ chọn thách đấu dựa trên khả năng giành chiến thắng của bản thân, nói chung đối phương là người nắm đằng cán. Lật ngược được thế trận thì đúng là tuyệt, nhưng thực ra để làm được thì rất khó. Haruyuki đã chiến đấu suốt hai tuần qua với tỉ lệ thắng lợi gần 80% khi <xâm nhập> và chỉ 60% lúc trong trạng thái chờ. Với một tân thủ như cậu mà lại có tỉ lệ thắng lợi tuyệt vời đến thế đều là nhờ đấu cặp với một người chơi dày dạn kinh nghiệm và giàu hiểu biết như <Cyan Pile>, nhưng kỹ năng <Phi hành> lần đầu tiên xuất hiện cũng khiến cho nhiều đối thủ trở tay không kịp. Thực tế thì, dạo gần đây đối thủ thách đấu của Silver Crow đã trở nên quen thuộc với đôi cánh của cậu, dẫn đến tỉ lệ thắng lợi của cậu đang giảm dần.

Haruyuki hiểu được điều đó, bởi những lí do trên, Bouncer <Aqua Current> đã quyết định chọn đối thủ cho trận đấu đầu tiên dù cho làm vậy sẽ mất thêm vài điểm. Đó là vì trong trận đấu này, họ không được phép để thua. Nếu gặp đối thủ với cùng cấp, 10 điểm sẽ bị lấy đi ngay khoảnh khắc mà Haruyuki thất bại và cậu sẽ mất luôn cả cuộc đời Burst Linker của mình.

Bởi Haruyuki đã kiểm tới kiểm lui danh sách xếp trận rất kỹ, với suy nghĩ rằng đối thủ càng dễ xơi thì tỉ lệ thắng lợi càng cao, nhưng…

Trong cái không gian trong suốt màu xanh, <Blue World>, chú rái cá với đôi kính lủng lẳng trên mặt mà Karen biến thành cũng là Avatar có giới tính không thể xác định được; chả buồn để tâm đến Avatar heo hồng của Haruyuki, cô liếc vào danh sách và đưa bàn tay ra ở đâu đó lưng chừng. Hiện giờ, cả hai đều đang sử dụng Avatar dùng cho mục đích Full-Dive đơn thuần, với các đặc điểm được thay đổi hoàn toàn, cho nên đoán giới tính của đối phương cũng như những thông tin khác là việc bất khả thi.

“Ủa, anou, ế ch-ch-ờ đ….”

Haruyuki quờ quạng hai cái chân trước lung tung và cuống quýt ngăn cô lại. May là bàn tay của chú rái cá đã ngừng ngay trước khi nó chạm vào cửa sổ, cặp kính gọc đỏ trông giống như cái ở thế giới thực ngó sang cậu.

“A-nouu, danh sách xếp trận được sắp xếp theo thứ tự cấp độ nhỉ? H-h-hiện giờ, Karen-san, hình như chị đang định chọn một đối thủ ở khoảng giữa……?”

“Ừ, tôi đang định vậy, có vấn đề gì à?”

“N-n-nhưng, ở gần khoảng đấy là mấy người mạnh tầm Level 3 hay 4 lận!”

Haruyuki kêu thảm thiết, và Karen nhún vai, đáp lại thản nhiên.

“Chẳng ích gì khi chọn đối thủ có cùng cấp lúc này cả. Cậu Level 2 và tôi là Level 1, chúng ta nên chọn một đội với tổng Level ít nhất là 6 làm đối thủ. Như thế, dù cho cậu có thua thì điểm cũng không thể rơi về không.”

“N-Nói cũng đúng…”

Haruyuki nói lí nhí, cảm thấy choáng ngợp, rồi lại nhớ về những lời của Takumu lúc trước.

Bouncer huyền thoại tên là <Aqua Current>. Còn về cái tên gọi <The One>, lí do là bởi mặc dù là một người chơi kì cựu, anh ta vẫn ở Level 1.

Nhưng mà, nghĩ lại thì, tớ tự hỏi những việc như thế này có khả năng không. Với Level chỉ là 1, khách hàng sẽ được bảo vệ bao nhiêu chỉ với sức mạnh đó? Tại sao chỉ là 1? Khi Level tăng lên, HP cũng tăng theo, các kỹ thuật đặc biệt, kỹ năng, và trang bị cũng có thể nhận được,và cậu cũng có thể tự do chọn điểm cộng để nâng cấp thuộc tính của bản thân. Chỉ cầu cẩn thận để dành đủ điểm, chẳng có lí do gì để không nâng Level cả……

Nghĩ đến đấy, sau cũng Haruyuki cũng hiểu và mở to hai mắt trong kinh ngạc.

“Anou, không lẽ… Karen-san, chị giữ Level 1, là để khi tham gia tác chiến thì Level tổng sẽ thấp theo, đúng không? Nếu mà lập một đội với tổng cấp độ lúc nào cũng cao, thì khi chiến thắng, số điểm kiếm được khá thấp, còn khi thua thì lại mất nhiều điểm hơn. Để tránh việc này…. Nói cách khác, vì lợi ích của những tân thủ với rủi ro bị mất toàn bộ điểm số không nhỏ nên chị mới giữ Level của mình ở cấp 1… đúng không…?”

Haruyuki hỏi với giọng khản đặc, chú rái cá đeo kính vẫn giữ vẻ mặt vô cảm và lần nữa di chuyển vai lên xuống.

“Đấy chỉ là một nửa lí do. Nửa còn lại… khi thời điểm đến tôi sẽ kể cho cậu, hoặc là không. Dù vậy, nếu như hôm nay cậu mất hết điểm, vậy thì giả định đó có lẽ sẽ không bao giờ đến.”

“……Vậy à.”

Cái mũi lúc lắc của chú heo lần nữa tràn đầy không khí căng thẳng, và Karen lại đưa bàn tay phải về phía danh sách và nói.

“Hiện giờ, tên của cả hai chúng ta cũng đã có trên danh sách thi đấu. Dù chỉ là một phần giây đi nữa thì vẫn luôn có người tình cờ gia tốc cùng lúc, nghĩa là vẫn có khả năng chúng ta bị khiêu chiến trước. Nếu điều đó xảy ra, một điểm quý giá của cậu sẽ bị lãng phí.”

“À… đúng thật.”

“Đội này gồm một người chơi Level 3 và một Level 4, nhưng biết khá nhiều về họ. Họ không có avatar xạ chiến màu đỏ mà cậu sẽ gặp khó khăn khi đối đầu, đồng thời cả hai vẫn còn lượng lớn điểm dự trữ, chắc chắn họ sẽ chọn đối đầu trực diện. Chỉ cần cậu giữ bình tĩnh và chiến đấu bằng toàn bộ kỹ năng của bản thân, chắc chắn chúng ta sẽ không thua… có lẽ vậy.”

—Người này, thực sự biết mình rất rõ. Hơn hết, cô ấy còn thực sự nghiêm túc với việc giúp đỡ mình. Tại sao Level 1, tại sao lại đòi thanh toán bằng thông tin thật, mục đích của vị <Bouncer> này ngay từ đầu là gì? Mình chẳng biết… nhưng mình… vẫn sẽ tin tưởng. Mình sẽ tin tưởng và bay với toàn bộ sức mạnh.

—Dù mình thất bại và mất đi Brain Burst, ít nhất thì mình cũng sẽ không hối hận.

Vào lúc này, Haruyuki cuối cùng cũng cảm nhận được sự quyết tâm nho nhỏ song cũng vững vàng đang hình thành bên trong cậu.

Haruyuki hít một hơi sâu và nắm chặt hai bàn tay lợn của cậu lại, gật đầu.

“Em sẽ cố hết sức.”

“Hiển nhiên rồi. Đây là một trận đấu không được phép thất bại, nhưng điều quan trọng bên cạnh chiến thắng là……”

“Tận hưởng trận đấu.”

Haruyuki ngắt lời cô, và đôi mắt của Karen ở sau cặp kính hơi mở lên một chút. Cậu xoa xoa mũi trong lúc giấu đi sự xấu hổ của bản thân, và nói thêm vào.

“<Người đỡ đầu> của em đã nói vậy. Rằng mình nên tận hưởng mọi trận đấu của mình.”

“……Chắc rồi.”

Aqua Current gật đầu chậm rãi, dường như trở nên bí ẩn trong một thoáng – Là mình tưởng tượng à? Một biểu cảm hoài niệm chợt xuất hiện trên khuôn mặt cô lúc cô vừa quay lại về phía danh sách thi đấu.

“Bắt đầu thôi.”

Với câu nói ngắn gọn đó, cô bấm vào nút bắt đầu trận đấu.

Thế giới đóng băng màu xanh và hai Avatar động vật tan ra, hòa vào ánh sáng trong lúc ý thức của Haruyuki được đưa đến một sân đấu không xác định.

 

Phần 5

Aqua – <Nước>.

Current – <Dòng chảy>.

Haruyuki, ở trong trạng thái bất thường này, không thể không nghĩ về cái tên được trao cho Burst Linker kia, bởi có rất nhiều điều về ngoại hình của Avatar được miêu tả trực tiếp qua nó.

Avatar cánh bạc, <Silver Crow> liếc nhìn sang bên cạnh ngay khi vừa đặt chân xuống sân đấu và nhìn thoáng qua cái hình dáng mờ ảo của một cơ thể mảnh khảnh.

—Crow cao hơn một chút. Cũng không có áo giáp trên ngực, tay và cả chân. Hoặc là toàn bộ cơ thể người này đã được trao tặng một thứ trang bị đặc biệt sẵn rồi.

—Từ đầu đến chân của Aqua Current đều được bao phủ trong một màn nước chảy tự do. Avatar, với những sợi nước mỏng nối ra từ tứ chi, có tiếng nước chảy phát ra từ cả hai vai, hai tay, hai chân, và từ ngực đến hông, cũng như một vòng cung lớn từ lưng chảy ngược lại lên gáy. Nói cách khác, bộ giáp của Karen được bọc trong một vòng lặp vô tận của <Dòng nước>.

—Dòng nước dày khoảng 2-3cm, nghĩa là dù cho có căng mắt nhìn thế nào thì cũng không thể thấy được phần bên trong của Avatar. Màu lục rạng rỡ của sân đấu <Rừng ăn mòn> chiếu qua dòng nước, tạo thành một màu lục nhạt lấp lánh, rõ ràng là lời giải thích cho những gì Takumu đã nói, ‘không phải màu nước mà là màu của nước’. Còn nữa, cũng khó mà xác định được đây là Avatar nam hay nữ từ vẻ ngoài của nó.

Haruyuki quan sát xong sau khoảng 2 giây, và giọng nói trầm của Karen vang lên.

“Còn hai phút đến khi đụng độ. Đội đối phương sẽ đến từ đường Meidai, ở phía nam khu vực ga Ochanomizu.”

Thậm chí với cả giọng nói cũng không thể cảm nhận được giới tính bởi hiệu ứng thanh lọc mạnh. Đồng thời, cái đuôi –nano (なの) mà cô dùng để kết thúc cậu nói trong thế giới thực cũng biến mất. Nếu có một vụ va chạm đột ngột nào đấy, như là ngay trước nhà vệ sinh như vừa nãy, chẳng có lí do gì để nghĩ rằng Karen là nữ cả.

“V-Vâng…… bọn họ sẽ xông thẳng đến chỗ chúng ta nhỉ.”

Haruyuki gật đầu và thôi nghĩ ngợi ngay khi mũi tên màu xanh nhạt, còn được gọi là <Guide Cursor>, lóe sáng ngay chính giữa tầm nhìn của cậu.

Hai người hiện giờ đang ở trong một tiệm sách lớn ở góc tây nam của giao lộ Surugadai-shita, Jinbouchou – lúc này đã biến thành một cái cây lớn, và cả hai đang ở trên ngọn.

Đến cả mấy cái cây cũng chẳng còn gì ngoài hình dạng bị biến thể do bị ăn mòn một phần, từ thân cây mục ruỗng cho đến mấy cái lá và cành cây chìa ra, chẳng còn tí hơi hướm gì của những cây gỗ cứng mạnh mẽ của sân đấu <Rừng nguyên sinh>.

Ở tít bên dưới là đường Yasukuni, chạy từ đông sang tây, và đường Meidai cắt với nó chạy từ bắc xuống nam, tạo thành một giao lộ lớn, tuy nhiên, 80%  mặt đất được bao phủ bởi một thứ chất nhầy độc hại màu tím. Sân đấu <Rừng ăn mòn> mà họ đặt chân vào có một khu vực nhiễm độc mang thuộc tính ăn mòn thanh HP phiền toái – một cái ao đôi khi lỏm bỏm vài cái bong bóng phát nổ, được người chơi gọi là <Đầm lầy độc>.

Vị trí của hai người kia trùng lấp với nhau, đều nằm về hướng bắc theo như mũi tên chỉ dẫn. Họ di chuyển theo hướng nam từ Ochanomizu sang Meidai trên một đường thẳng. Vài cái cây bao báp nhiễm độc đã chặn mất tầm nhìn của Haruyuki, nhưng có vẻ như hai người kia đã lựa chọn chạy thẳng qua đầm lầy độc mà chẳng mấy lo lắng. Hai thanh hiển thị ở góc trên bên phải, thanh HP của đội bạn, giảm xuống từng chút một.

“……M-Mình có thể cảm nhận được trận đấu sắp tới……”

Trong lúc cậu lẩm bẩm, tên của đối thủ đã được xác nhận. Level 4 <Nickel Doll> và Level 3 <Sand Duct>. Cả hai đều là cái tên mà cậu gặp lần đầu.

—Trước tiên, lợi thế độ cao địa hình phải được dùng để thu thập thông tin hoặc là xem xét các khả năng, nhất là tấn công bất ngờ.

Nhưng mà, tiếng thì thầm của Karen đã phá tan toàn bộ ý định của cậu.

“Xuống thôi.”

“V-Vâng.”

Dù không đồng tính với cách của cô lắm, cậu vẫn làm theo. Tòa nhà ban đầu có bảy tầng, nghĩa là từ ngọn cây xuống mặt đất, độ cao vào khoảng 20 mét hoặc hơn, nhưng Avatar dòng chảy vẫn chạy xuống như thường, thật ra là giống với <chảy> thẳng xuống dọc theo thân cây hơn.

Bởi thanh kỹ năng đặc biệt đang trống không nên cậu không thể bay được, nhưng lượn thì vẫn có thể với đôi cánh mở ra. Cậu lướt xuống, tạo thành một vòng xoắn ốc, Karen cũng xuống đến mặt đất cùng lúc. Họ chọn một vị trí không bị nhiễm độc làm chỗ đứng.

Tiếng bước chân nặng nề xuất hiện ở đường Meidai phía trên đồi sau khoảng 10 giây. Có vẻ như ít nhất thì một trong hai người kia có cơ thể khá năng. Dù vậy, không hiểu sao mũi tên chỉ hướng vẫn đang chỉ về cùng hướng đó, còn tiếng bước chân của người thứ hai thì chẳng thấy đâu.

Và mọi thứ cũng sớm sáng tỏ.

Người còn lại, với Avatar cực kì nhỏ nhắn, đang ngồi gọn trên vài trái của cái Avatar đồ sộ với độ cao ước tính khoảng 2 mét vừa nhảy ra khỏi bóng của cây bao báp nhiễm độc.

“Xin lỗi đã để đợi lâu~!”

Người ở trên vai hét lên với giọng nữ tính dễ thương. Nó cao khoảng 1m. Dưới ánh sáng phản chiếu lại từ bộ giáp bóng loáng của Silver Crow, nó có mái tóc dài, giáp váy rũ xuống, và kích cỡ giống hệt một con búp bê. Chắc chắn cô ta là Level 4 <Nickel Doll>.

Con búp bê màu bạc mở lời trước vẫn với vẻ tươi tắn sau một khoảng lặng nhưng với giọng điệu có hơi bất mãn một chút.

“……hoặc là tôi định nói vậy~, mấy người <khiêu chiến> bọn tôi từ xa như vậy, thế mà lại đứng ngây ra đấy chờ đợi~! Hai người vừa mới để lãng phí mất 2 phút đấy~.”

“X-Xin lỗi ạ…… tại địa hình vùng này tôi vẫn chưa quen……”

Haruyuki bất giác đưa tay lên sau đầu và xin lỗi, khiến cho gã khổng lồ mà con búp bê đang ngồi trên vai bật cười.

“Fufu, không cần xin lỗi. Trong lúc mấy người đứng đó án binh bất động thì bọn tôi đã phá hủy các vật thể để nạp thanh kỹ năng đấy.”

“Ự…”

Cậu nhìn lại trạng thái của họ, thanh kỹ năng đặc biệt màu xanh đã được nạp gần 30% lúc nào không hay. Đây là một lợi thế lớn.

—Gã khổng lồ hẳn là <Sand Duct> Level 3, được trang bị bộ giáp thô màu cát như cái tên của nó. Thứ trông bắt mắt nhất có lẽ là bề mặt của cổ tay, với hai cái lỗ hình chữ nhật mở rộng. Nếu như đấy là ống dẫn khí như cái tên của gã, không chừng nó sẽ bắn ra không khí? Hoặc có thể nó sẽ có kỹ năng hút vào. Dù thế nào thì vẫn phải cẩn thận.

Trong lúc cậu còn đang mãi nghĩ, Karen đã đứng ở đằng sau lúc nào không hay và thì thầm.

“Tôi sẽ xử lí Duct, còn Doll thì giao cho cậu. Cô ta có thể tạo ra dòng điện trên cả hai bàn tay. Đừng để bị tóm được đấy.”

Lẽ ra đối phương không thể nghe được điều đó, tuy nhiên, Nickel Doll với thính giác rất nhạy đã hét lên bất mãn. Sand Duct với cánh tay phải đồ sộ đặt ở tư thế trịnh trọng.

“Quả thật không thể xem nhẹ năng lực thông tin của Bouncer-dono nhỉ. Rất tiếc, thời gian bàn bạc đã hết rồi.”

Brmmm…… có tiếng gầm nho nhỏ. Ngay lập tức sau đó, Haruyuki dường như cảm thấy có không khí bắn ra -.

“<Sand Blast>!!”

Sand Duct gọi tên kỹ thuật như thể đang gầm lên, một xoáy lốc có màu cát bắn ra từ ống dẫn bên tay phải. Linh tính mách bảo rằng không được đặt chân vào cái đầm lầy độc, cậu bật mạnh sang phải, những tốc độ phản xạ có hơi chậm một chút. Ngay khoảnh khắc cậu nhận ra thì cái lốc xoáy đột ngột kia đã nuốt trọn đến cùi chỏ tay trái.

“Wahhhh!”

Đòn tấn công có cảm giác như bị đâm xuyên bởi vô số chiếc kim, cậu không thể ngăn bản thân kêu lên. Nhìn lại cánh tay trái vừa thoát được ra khỏi cơn lốc, một phần giáp bạc bóng loáng đã bị mờ đi, cứ như bị chà bởi giấy nhám. Luồng gió kia hẳn là có chứa những vật chất cứng với kích cỡ hạt cát, thứ có thể gây tổn hại cả lên lớp giáp của màu kim loại. Ngay lúc đấy, thanh HP của cậu đã bị bào mất 3%.

—Không biết Aqua Current có thoát được không nữa?

Haruyuki trộm nghĩ trong lúc quay sang kiểm tra, và lại kêu lên lần thứ hai bởi sự kinh ngạc.

“Sao m-……”

Karen, với hai tay đặt chéo nhau ở tư thế phòng thủ, đứng ngay trong cơn bão cát. Tuy nhiên, thanh HP của cô chẳng hề bị tổn hại dù chỉ một chút. Cậu căng mắt ra nhìn, mấy hạt cát gây sát thương từ kỹ thuật của Sand Duct bị nuốt trọn bởi dòng nước bao phủ cơ thể Karen, khiến cho chúng không thể chạm vào cơ thể Avatar mà chỉ trôi vòng quanh.

Không lâu sau, cơn bão cát chấm dứt ngay khi thanh kỹ năng đặc biệt của gã khổng lồ đã bị dùng hết, và Karen hạ hai cánh tay xuống như chẳng có gì xảy ra rồi nói.

“Tôi không bị ảnh hưởng bởi những đòn tấn công vật chất. Đồng thời có thể đáp trả lại.”

Cô đưa bàn tay phải ra, những hạt cát lẫn với dòng nước trên người tụ lại. Cát trộn với nước tạo thành một mũi giáo mỏng trên bàn tay cô và bắn thẳng về phía vai trái của San Duct – tấn công vào vị trí mà Nickel Doll đang ngồi.

“Kya-n!”

Doll nhảy xuống với cái tiếng hét dễ thương, hoặc là bất thường, như từ nãy giờ. Khoảng 2, 3 mũi giáo cát tiếp tục nhắm vào Avatar nhỏ nhắn. Cô ta vừa né vừa kêu lên ‘Ya-n!’ và ‘Kya-n!’, đồng thời khéo léo tránh những vũng độc trong lúc bật nhảy.

Haruyuki nhìn cái cảnh trước mắt, mặt nghệch ra, nhưng cậu cũng sớm nhận thấy nó. Karen đang cố tính giới hạn các đòn tấn công của mình ở mức vừa đủ để tách hai người kia ra. Nói cách khác, nhiệm vụ của cậu là truy đuổi Doll.

—Cứ đấm đá và than khóc cũng chẳng thay đổi được gì cả. Quên rằng mày chỉ còn có bảy điểm, và chiến đấu bằng tất cả những gì mình có đi. Như mọi khi, hãy chiến đấu bằng cả trái tim.

“WOO-!”

Cậu hét lên, lướt thẳng đến 15 mét nhắm vào Nickel Doll, đồng thời khéo léo tránh những vũng độc mà không để mất dấu đối phương. Và ở bên trái, Karen cũng tiếp cận Sand Duct để bắt đầu giao chiến ở cự li gần.

Đột nhiên, vô số tiếng reo hò ập xuống từ trên trời.

Là khán giả. Trước khi trận đấu được chính thức bắt đầu, là khi mà hai bên chưa giao tranh với nhau, không được phát ra tiếng động lớn là quy tắc chung mà những người theo dõi luôn tự nhắc bản thân. Trong mớ âm thanh hỗn tạp, có thể nghe thấy cả mấy tiếng như là ‘Crow!’ hoặc là ‘Bay đi-!”. Thậm chí ở Jinbouchou, một nơi cách xa căn cứ của Legion Đen đến thế, vẫn có nhiều người biết về Haruyuki.

Như thể được tiếp thêm sức mạnh bởi tiếng hò hét kia, Haruyuki tung một cú đá vòng cầu mạnh vào Nickel Doll, người dang đứng đợi ở một gò đất nhô lên.

“Yan!”

Avatar búp bê với chiều cao khoảng một mét cúi người xuống để tránh cú đá. Tuy nhiên, Haruyuki đã đoán trước được điều đó và đổi hướng cú đá ở ngay giữa không trung, chặt gót chân của mình xuống. Doll phản ứng kịp thời để tránh nó, nhưng đòn tấn công của cậu vẫn chạm được vào góc phải của phần giáp váy tạo ra tia lửa điện sáng loáng, bởi cả hai đều có cùng đặc tính kim loại, và theo sau là thanh HP của cô giảm xuống.

“Ác ghê~!”

Dù tiếng kêu khóc đáng thương của cô giống với giọng của nhân vật trong mấy cái game kiểu cũ mà Haruyuki rất thích, giờ không phải là lúc mà cậu được phép nương tay. Dù thế nào thì đối phương vẫn là Level 4 – một người chơi mà theo lời Kuroyukihime, đã vượt qua <rào cản đầu tiên>.

“Xin lỗi!”

Dù nói vậy, hai tay và chân cậu vẫn lao đến mà không hề chậm lại. Silver Crow không có đòn tấn công cụ thể nào ngoài đôi cánh trên lưng, nhưng trong hai tuần qua cậu đã học được rằng tốc độ mà cậu có được từ khối lượng cơ thể nhẹ, kết hợp với lớp giáp cứng bao phủ bàn tay và bàn chân cậu, thực ra cũng là những món vũ khí ấn tượng.

—Dù vậy, bộ giáp kim loại nhẹ cùng cơ thể nhỏ thó của Nickel Doll cũng giống hệt với mình. Mấy đòn tấn công sượt qua chỉ tạo ra mấy tia lửa mà không gây được bao nhiêu sát thương cả. Đúng như mình nghĩ, không thể tạo ra được một đòn chính xác nếu không tấn công quyết liệt hơn……

Ngay khi suy nghĩ đấy vừa vụt qua, Nickel Doll đã nhảy đến chỗ cậu, như thể biết rõ cái bệnh sợ gái của cậu. Bàn tay trái nhỏ nhắn của cô giữ chặt tay phải của cậu, đồng thời tay phải thì nắm lấy tay kia của Silver Crow.

—Không sao, mình  vẫn còn đòn húc đầu.

Ngay khi chuẩn bị đập chiếc mũ bao trọn khuôn mặt của mình xuống bằng toàn bộ sức mạnh, giọng nói của Karen lúc nãy chợt thoáng qua.

……Cô ta có thể tạo ra dòng điện trên cả hai bàn tay…….

“-uh-!!”

Haruyuki ngay lập tức ngưng đòn húc đầu lại và bật mạnh ra sau. Gần như ngay khi hai cánh tay của cậu chuẩn bị tách ra, Bashi!, một tia điện mạnh bắn ra từ bộ phận hình cầu ở ngay giữa lòng bàn tay của Doll. Bị trúng phải một tia điện, cơn sốc ngay lập tức chạy khắp cơ thể cậu.

Cậu giữ được lượng HP mất trong khoảng 5% và đáp xuống bên cạnh một hòn đảo nhỏ.

“Nguy hiểm thật……”

Haruyuki lẩm bẩm trong lúc Doll dậm chân phụng phịu và hét lên.

“Aan~! Ăn gian quá~! Tôi chỉ định trao cho cậu một cái ôm thật chặt và đau đớnnnnn thôi mà~~!

“X-Xin kiếu.”

Cậu lắc đầu lia lịa và kiểm tra lại thanh HP của cả hai người lần nữa. Haruyuki vẫn còn 90%, còn của Doll đã rơi xuống mức dưới 80%. Trận đấu ở phía bên kia, Sand Duct còn khoản 80% trong khi Karen, bằng cách nào đó, vẫn còn đầy máu.

—Mình muốn xem Bouncer huyền thoại chiến đấu quá đi!

Cậu rất muốn được chứng kiến, nhưng hiện giờ việc quan trọng hơn là dốc toàn lực đánh bại đối thủ trước mặt.

Mái tóc màu bạc sặc sỡ được cuộn thành từng búi của của Nickel Doll chuyển động và cô thở hắt. Ngay sau đó, khuôn mặt nhỏ nhắn nở nụ cười ranh ma.

“Nè~ Là cậu phải không~? Cái Avatar Phi hành toàn diện mà dạo gần đây xuất hiện ở khu vực Shinjuku đó~!”

“Uh-ừ, có lẽ……”

Cậu gật đầu với vẻ dè chừng, cái Avatar búp bê kiểu tây thì thầm cùng với nụ cười quyến rũ hơn.

“Sao cậu lại lập đội với <Bouncer> vậy? Hay là~, điểm của cậu đang ở mức nguy hiểm~? Vậyyyy, vào đội tôi đi~, rồi cậu muốn bao nhiêu điểm bọn tôi cũng cho nè~!”

“Eh-……”

Haruyuki đột nhiên cứng người khi chiếc váy của Doll đung đưa nhẹ nhàng lúc cô nhảy sang cùng mô đất với cậu. Sau đấy, cô tiến nhanh đến chỗ cậu cùng với giọng nói ngọt ngào.

“Nè nè~, da tụi mình đều có màu giống nhau đó~. Sau khi trở thành một đôi, hai đứa sẽ trở thành chủ đề nóng hổi đó, phải hông nè~? Còn tôi, thật ra thì tôi cũng chả ưa gì cái cục cát kia đâu, gã đấy khô khốc lắm. Với cả~, da của cậu, trơn loáng ghê ♡”

Nickel Doll đã tiến đến ngay trước mắt cậu lúc nào không hay, chọc chọc ngón trỏ tay trái lên ngực Haruyuki, vân vê nó như thể đang viết chữ. Khả năng suy nghĩ của cậu bị đình trệ bởi cơn bối rối. Xoẹt! Màu hồng nhạt che lấp phía bên trái tầm nhìn của cậu, và có gì đó di chuyển ngay lúc đó. Là tay phải của Doll. Mục tiêu của ngón trỏ vừa đưa ra là để chạm nhẹ vào hông trái của Haruyuki.

“……owa!”

Haruyuki giật nảy mình, định nhảy mạnh về sau, hai đầu ngón tay của Doll phát điện gần như cùng lúc. Lần nữa, lại có một đòn sốc điện lấy đi thêm 5% HP của cậu.

Haruyuki, vừa di chuyển xa hơn về phía sau hòn đảo, hét lên với giọng bực dọc để xoa dịu trái tim đàn ông thuần khiết của cậu.

“T-Tấn công bất ngờ là không công bằng!”

Con búp bê màu bạn cười lớn kyahahahah liên tục.

“Aan~, trái tim đàn ông của cậu bị tổn thương rồi hở~? Xin lỗi nha~, nhưng mà trở thành bạn với cậu thì Legion Master của bọn tôi sẽ bị làm xấu mặt mất~!”

Cũng đúng, Haruyuki là người của <Nega Nebulus>, Legion có thủ lĩnh là Hắc Vương Black Lotus, người bị truy nã gắt gao nhất Thế giới Gia tốc. Tuy nhiên, đấy là niềm tự hào lớn nhất của Haruyuki. Cậu chỉ thẳng ngón trỏ của mình vào cô ta, hét lớn.

“Đây cũng thế, tôi từ chối làm bạn với cô! Còn nữa, tôi chẳng bị tổn thương tí nào cả! Không hề!”

Bình tĩnh nghĩ lại thì mấy lời vừa rồi lại càng giống của một chàng trai với cảm xúc bị tổn thương hơn nữa, nhưng cậu dẹp nó sang một bên và nhảy lên. Có vẻ như cái đùa nghịch của Nickel Doll cũng đã dừng lại, cô thay đổi thái độ, dòng điện được ra từ hai bàn tay được gộp lại thành một.

—Có lẽ trong hai bàn tay của cô ta, bên phải là cực dương còn bên trái là cực âm. Nếu bị cô ta bắt được bằng cả hai tay, sẽ có dòng điện cực lớn chạy khắp Avatar của mình.

Với tốc độ không tưởng của dòng điện trên hai tay Doll từ nãy đến giờ, nó lúc nào cũng chạm vào được Haruyuki. Tuy nhiên, lần này cậu giả vờ tránh sang phải, sau đấy nhảy thẳng vào cái đầm lầy độc ở bên trái – điều mà đối phương hoàn toàn không ngờ tới.

Nước dâng đến đầu gối Haruyuki, và lúc này Doll đang quay lưng lại hoàn toàn với cậu. Haruyuki đưa hai tay thẳng về phía Avatar nhỏ nhắn cách đấy một mét và giữ lấy cái eo thon thả của cô ta, sau đấy dùng toàn bộ sức mạnh ném cô xuống cái đầm lầy sau lưng mình bằng một đòn German Surplex.

“Kyaaaaa!”

Lần này, tiếng hét thất thanh của Doll vang ầm lên trong lúc cô cắm thẳng đầu xuống cái ùm xuống đầm lầy độc. Khói có màu kì lạ bay lên và thanh HP của cô bắt đầu giảm xuống từng chút một.

Nickel Doll ngay lập tức nhảy phắt dậy và nhận ra hòn đảo duy nhất là ở sau lưng Haruyuki, cô hét lên.

“Ê này, không phải cậu cũng đang giống tôi sao? Lượng HP của một Level 2 như cậu không thể bằng được một Level 4 như tôi……”

Sau đấy, cả không gian im bặt. Có lẽ cô ta sau cùng cũng đã nhận ra, Haruyuki đứng ở trong đầm lầy độc nãy giờ, nhưng thanh HP của cậu chẳng giảm đi tí nào.

Cậu mượn cách nói của Aqua Current lúc vừa nãy, chỉ thẳng ngón trỏ ra và lớn giọng.

“Màu <Bạc> như tôi không thể bị ảnh hưởng bởi độc nhé!”

Ngay lúc đấy, khán giả ở trên mấy ngọn cây bao báp trầm trồ “Ồhhhhh!!”

Đúng vậy. Thậm chí dù đều là màu kim loại, đặc tính của từng Avatar đều khác nhau tùy thuộc vào nó là loại kim loại gì. Đa phần, các màu kim loại quá như vàng hoặc bạc thường có đòn tấn công đặc biệt, trong khi màu thép hoặc sắt thì lại sở hữu các đòn tấn công vật lý mạnh mẽ. Haruyuki, với màu bạc, hoàn toàn kháng độc. Thậm chí trong thế giới thực, các ion bạc, với tính kháng khuẩn mạnh, thường được dùng trong các thiết bị khử trùng.

Trong lúc đấu khẩu, thanh HP của Nickel Doll vẫn đang giảm dần. Vậy nên, mặc dù cô ta cũng có màu kim loại với tính kháng độc, bộ giáp mỏng manh của cô ta không hoàn toàn miễn dịch với nó. Thậm chí nếu Doll có khả năng giao tranh ở cự li gần bên trong đầm lầy, rõ ràng là cô ta vẫn sẽ kiệt sức trước.

“……Thì ra là vậy. Cậu tránh mấy cái đầm lầy là để dụ tôi vào cái tình huống trơ trọi như thế này mà không gây chú ý.”

Doll nhìn thoáng qua cái đầm lầy màu tính dâng đến eo mình, thì thầm.

“Quả đúng là cái màu nằm ở đầu bên trái trong <Bảng màu kim loại>. Nhưng mà, đối xử với Niken như là màu bạc dỏm thì tôi thấy hơi bị sai đấy. Cậu có biết là có rất nhiều cách dùng nó không? Như là cho phản ứng với Hydro và tạo ra điện.”

Nghe thấy những lời này, trong đầu Haruyuki chợt lóe lên.

Ở năm 2046 hiện giờ, không chỉ các phương tiện bằng điện chạy đầy khắp đường mà hầu hết các thiết bị điện tử di dộng như Neuro Linker cũng đều sử dụng loại pin silicon nano trọng lượng nhẹ/hiệu suất cao. Tuy nhiên, theo những gì cậu từng học trong giờ khoa học, khoảng 20 năm về trước, còn có một loại pin thứ hai chú trọng vào độ an toàn. Tên của nó là pin Niken-hydro. Nó chính là nguồn gốc của đòn tấn công bằng điện mà Nickel Doll sử dụng.

Cái Avatar búp bê màu bạc chẳng mấy để tâm đến thanh HP đang bị bào mòn dần của mình bởi đầm lầy chất độc và cười khe khẽ.

“Và, bạc cũng có nhiều đặc tính khác ngoài cái tính kháng khuẩn cao đấy. Bây giờ tôi sẽ dạy cho cậu!”

Vừa dứt lời, cả hai tay cô thọc vào đầm lầy. Lượng HP mất đi cũng tăng lên và đồng thời, thanh kỹ năng đặc biệt đã được nạp đến hơn 70% vào lúc đó.

“<Anode Cathode>!!”

Tên kỹ năng vang lên. Những tia điện màu xanh nhạt bắn ra theo vòng tròn, lan khắp bề mặt của đầm lầy độc, không cho Haruyuki có thời gian trốn thoát.

Zzzzzt!!! Một dòng điện cực mạnh chạy khắp cơ thể. Tầm nhìn của cậu suýt nữa trở nên trắng xóa, cậu thậm chí còn không thể kêu lên được.

“……uh!!”

Theo phản xạ, cậu cố nhảy lên cái hòn đảo phía sau, nhưng vì lí do nào đó, Avatar của cậu chết cứng ở đó. Ở bên trái của cái tầm nhìn đang bị thiêu đốt của mình, cậu nhìn thấy thanh HP đang bị bào dần với tốc độ cực nhanh. Bị mắc kẹt trong tình hình này Haruyuki mới nhận ra rằng cái chiến thuật <cận chiến trong đầm lầy độc> của mình có một rủi ro cực lớn.

Đầm lầy độc về cơ bản chính là nước. Và nước càng nhiều tạp chất thì độ dẫn điện càng cao. Nhảy vào đầm lầy cũng chính là tự nối bản thân với đối phương.

Nhưng mà…!

—Nickel Doll bị ngập đến eo cũng sẽ không thể tránh được sát thương từ dòng điện. Brain Burst là một game FullDive cho phép tự tấn công bản thân, khá hiếm đối với dòng game đối kháng, nghĩa là chính bản thân người chơi cũng có thể bị cuốn vào đòn tấn công của mình. Doll hẳn đã nghĩ rằng cô ta có thể sống sót với cùng lượng sát thương gây ra trên cơ thể, nhưng tính thêm cả lượng sát thương gây ra bởi chất độc trong đầm thì thanh HP của cô ta sẽ cạn trước.

Haruyuki đi đến kết luận như vậy, rồi cậu nhìn vào thanh HP của đối phương trong lúc cố chống cứ lại điện giật. Ngay lập tức, cậu lại còn bị sốc hơn.

“Ufufu……, đã nhận ra rồi à?”

Giọn nói hơi thô kệch của Doll vang lên.

“Mặc dù cả hai đều bị ảnh hưởng bởi cùng dòng điện, lượng sát thương mà cậu nhận là lớn hơn. Sau cùng thì, độ kháng điện của bạc chỉ bằng có ¼ niken ở nhiệt độ phòng thôi. Bạc, trong toàn bộ kim loại, LÀ CHẤT DẪN ĐIỆN TỐT NHẤT ĐẤY!”

—Sặc, có nghĩa mình là người bị ảnh hưởng lớn nhất bởi các đòn tấn công hệ điện trong toàn bộ màu kim loại!?

—Mấy chuyện này mình đã được học đâu! Nói cách khác, đâu phải lỗi của mình, đây là lỗi của Bộ Giáo dục. Ấy, giờ đâu phải là lúc nghĩ về mấy chuyện này, làm gì, làm gì, làm gì đây……

Haruyuki không kêu lên tiếng nào hay là di chuyển dù chỉ một ngón tay, cậu động não hết cỡ.

—Đòn tấn công đặc biệt đó sẽ không tồn tại mãi. Cứ đà này, sẽ có lúc dòng điện bị ngắt thôi, và lúc đấy, thanh HP của cô ta cũng sẽ gần hết. Với việc sử dụng đòn tấn công điện năng đòi hỏi thanh kỹ năng đặc biệt, cô ta sẽ phải nạp nó lại. Ngay khi kỹ thuật này dừng lại, mình sẽ không cho cô ta có chỗ đễ trốn……

Thanh HP của Haruyuki vùa tụt xuống dưới 50% và chuyển sang màu vàng. Nhận thấy thanh kỹ năng của mình đã gần đầy vào lúc đó, Haruyuki tiến hành bước tiếp theo.

Thậm chí dù cơ thể đã bị tê liệt bởi dòng điện, Silver Crow vẫn còn một phần cơ thể mà chỉ cần sức mạnh ý chí để triển khai nó.

“………. B-Bay lênnnnnnn!”

Tiếng hét rỉ ra từ kẻ hỡ của hàm răng nghiến chặt lại của cậu. Kachak! Âm thanh kim lại quen thuộc vang vọng lúc phần giáp sau lưng cậu đột nhiên mở ra mười tấm vảy kim loại.

“Aa-……!”

Nickel Doll cũng kêu lên ngay khi một bên cánh dang ra trên lưng Haruyuki rung mạnh khiến cho áp lực gió thổi tung mặt nước xung quanh. Ngay tức khắc, Silver Crow bắn thẳng lên trời như một quả tên lửa. Rũ hết mấy tia điện đang đuổi theo, cậu bay cao hơn và cao hơn nữa.

WHOAAAAAA-……!

Tiếng nhốn nháo của những người lần đầu trông thấy kỹ năng <Phi hành> trên khán đài.

Xé toạc màn sương màu xanh huỳnh qua của khu rừng ăn mòn, Haruyuki vút lên. Cậu vụt qua khán đài ở trên những ngọn bao báp bị ăn mòn và vẫn bay lên cao hơn. Cuối cùng, sau khi đã ra khỏi vùng khí độc của khu rừng, khu vực xung quanh hoàn toàn chuyển sang bầu trời xanh.

Bay đến độ cao này thì cậu đã hoàn toàn tách biệt với mặt đất. Dưới ánh sáng mặt trời, cơ thể màu bạc lấp lánh quay ngược 180 độ. Cậu ngay lập tức chuyển sang lao xuống.

Chỉa thẳng mũi chân phải ra và sử dụng lực đẩy từ đôi cánh, Haruyuki bắn xuống như một tia laser. Không khí xung quanh bị nén đến mức các vật chất màu cam bắn ra từ đầu ngón chân cậu. Cậu lao xuống vùng khí độc ngay lập tức, vút qua mấy cái cây bao báp lần nữa với mục tiêu nằm ở đầu mũi tên chỉ hướng.

Trên hòn đảo nhỏ, Nickel Doll hướng mắt lên trời với vẻ kinh ngạc và cố tránh bằng cách nhảy mạnh sang một bên. Tuy nhiên, Haruyuki sử dụng hai tay và đôi cánh của mình để bẻ ngoặt quỹ đạo.

“U…….AAAAA-……!

Cùng với tiếng gào thét vang trời, đầu ngón chân cậu đâm vào bả vai của đối thủ nhỏ nhắn một cách tráng lệ.

Ánh sáng bùng nổ kèm theo chấn động làm rung lắc toàn bộ sân đấu.

Hòn đảo nhỏ biến thành một cái hố với đường kính 5 mét ngay lập tức. Nickel Doll bị thổi bay đi ngay lập tức, lộn vòng trong không trung kèm theo tiếng hét thất thanh. Thanh HP với gần 60% còn lại giảm xuống dưới mức 20%.

Đến giờ, đấy là đòn tấn công mạnh nhất của Silver Crow với cái tên <Dive Attack>. Tuy nhiên, nếu như đối phương có thể tránh kịp, cậu sẽ chính là người phải chịu tổn hại và bị mất năng lực di chuyển một thời gian. Nhưng, đối với những Burst Linker lần đầu gặp phải, tránh được nó không phải là chuyện dễ dàng bởi cậu tấn công theo đường thẳng từ vị trí khuất ngay trên đầu. Trong hai tuần qua, tỉ lệ chiến thắng hơn 70% của cậu hoàn toàn là nhờ có kỹ thuật này.

Ở chính giữa cái hố mà cậu tạo ra, Haruyuki ngẩng mặt lên trong lúc đang chống gối xuống. Nếu như áp lực cơn chấn động vừa thổi văng Nickel Doll đi gây ra sát thương, trận đấu có lẽ đã kết thúc rồi.

…Nhưng mà.

Hai bàn tay khổng lồ giữ chặt lấy cái Avatar nhỏ nhắn vừa chuẩn bị văng ra giữa giao lộ Surugadai-shita.

Là Sand Duct. Có vẻ như anh ta đã mặc kệ trận đấu của mình với Aqua Current và chạy đến đây để cứu Doll khỏi cú rơi chết người. Cả khán đài dậy sóng trước chàng hiệp sĩ không ai ngờ đến.

Thanh HP của Duct đã rơi xuống dưới mức 50% và chuyển sang màu vàng. Về phía Karen, người đã đấu một chọi một với anh ta, cô vẫn còn hơn 90% máu. Là do độ tương khắc quá cao hay chỉ là bởi cách biệt về kỹ năng?

Aqua Current, đi men theo đầm lầy từ hướng nam giao lộ và lướt đến đứng cạnh Haruyuki. Cô thì thầm vào tai cậu.

“Vừa nãy làm tốt lắm.”

“C-Cảm ơn ạ.”

Bất giác cậu rụt cổ lại, Karen nói tiếp.

“Nhưng mà vẫn chưa kết thúc đâu. Hai người này lập thành một đội là có lí do cả. Tôi chắn họ vẫn còn giấu con át chủ bài, đừng khinh suất.”

“V-Vâng.”

Haruyuki gật đầu ngay tắp lự, Sand Duct đang đứng ở cách đó mười mét cùng với Nickel Doll trên vai của anh ta, cô nàng hét lên với giọng bực dọc.

“Maaa~ ~T-…… Từ trên đầu á! Kỹ năng <Phi hành> đúng là không công bằng, không công bằng chút nào hết~!”

“D-Dù cô có nói vậy thì……”

Haruyuki định phân bua, nhưng Doll đưa ngón trỏ ra chặn cái câu đáp không cần thiết của cậu.

“Im, im! Đã vậy thì, cho cả hai người họ nếm thử đòn tấn công kết hợp siêu cấp lộng lẫy của bọn mình thôi~!”

“Ch-Chờ……”

—Mình tự hỏi trong hệ thống Brain Burst có cái thứ gì như vậy không. Chắc là không đâu.

Cậu đắm chìm trong suy nghĩ, Karen đã từng nói rằng họ chắc chắn vẫn còn còn át chủ bài. Thanh HP của Haruyuki hiện giờ còn 40%, nếu hứng trọn một đòn đặc biệt thì chắc chắn là ngỏm ngay. Đòn tập kích từ trên không lúc nãy đã sử dụng toàn bộ thanh kỹ năng đặc biệt, cậu không thể tránh bằng cách bay được. Haruyuki dồn toàn bộ tập trung vào biểu hiện của đối phương.

Nickel Doll cố định phải đặt trên vai phải Sand Duct và chân trái trên vai còn lại, sau đấy hét lớn.

“Sandy, làm thôi nào!”

“Ờ!”

Hai ống dẫn to lớn trên hai bàn tay của gã người cát khổng lồ đưa lên và có tiếng gầm phát ra từ cả bên trái và phải.

“Ouoooo…… Nhận lấy này, <Turbo Molecular>!!”

Bọn họ gọi tên đồng thanh gọi tên kỹ thuật và cả hai tua bin bên trong Duct xoay vòng ở tốc độ cao. Tuy nhiên, hướng của tay trái và phải lại đặt khác nhau. Có vẻ như tay phải của Duct là một ống xả và được nối với bàn tay trái với khả năng hút vào.

“Hiểu rồi, lí do mà bọn họ nghe được cuộc đối thoại của chúng ta trước khi trận đấu bắt đầu là nhờ cái tay trái kia âm thầm hút không khí gần đấy vào, hmm.”

Haruyuki gật đậu đồng tình. Lúc đấy, không khí ở ngay chính giữa cánh tay của Duct đã chuyển động rất mạnh. Tuy nhiên…

“Nhưng mà…… thổi ra bằng tay phải rồi sau đấy lại hút nó vào bằng tay trái là sao?”

Cậu nghiêng đầu khó hiểu, miệng lẩm bẩm. Ngay khoảnh khắc đó…

Duct vung thẳng hai tay ra và lúc mà Haruyuki vừa nghĩ rằng mình nhìn thấy có chút khói kì lạ bốc lên từ bên trong, cậu bị kéo lại bởi một lực hút khủng khiếp.

“Uwa…… N-Nó đang hút mình vào……”

Cậu cuống quýt dồn sức xuống hai chân, cố hết sức chống cự lại. Cái hòn đảo bị cày nát và bị Sand Duct hút vào ở cách đó 10m. Aqua Current đứng bên cạnh cậu, cơ thể bao phủ bởi nước của cô cũng đang di chuyển về phía trước từng chút một, giống như dòng chảy đang bị rò rỉ.

“Ufu~n, sao sao, thấy máy bơm <Turbo Molecular > của Sandy thế nào hả?”

Giọng nói đắc thắng của Nickel Doll vang đến hướng đối diện với cơn lốc. Có vẻ như mục đích của cơn lốc này là giữ chân Haruyuki và Karen.

“H… Hiểu rồi. Hai cái tua bin ở hai tay thổi bay các phân tử khí… và đang tạo ra một vùng chân không.”

Karen bình tĩnh phân tích trong lúc bị hút. Haruyuki đột ngột hét lên.

“Đ-Đ-Đây đâu phải lúc để trầm trồ! C-c-c-cứ đà này, c-c-c-chúng ta cũng sẽ bị hú……”

—Nghĩ lại thì hồi nhỏ mình cũng đã xem một cảnh trong sách ảnh Full-Dive Tây Du Ký. Trong cái cảnh mà mấy người họ bị hút vào túi làm mình sợ đến mức khóc ré lên khiến cho Chiyu cười mình quá trời.

Dòng suy nghĩ của Haruyuki trở nên rối loạn bởi lo lắng, trong khi Karen vẫn bình tĩnh nói lớn.

“Đừng sợ. Sức mạnh của cơn gió không phải là tấn công. Chúng ta chỉ bị kéo vào khu vực cận chiến thôi.”

“Hử……?”

Cậu nhìn xung quanh và dần nhận ra.

Quả thật là dù ảnh hưởng bởi cơn gió cuồng nộ, thanh HP của cả hai người chẳng hề lay động. Kỹ thuật này có lẽ là để kéo các Avatar tầm xa vào, ép đối phương phải giao chiến ở cự li gần. Tuy nhiên, Haruyuki là loại cận chiến hoàn toàn, xét cả kết quả áp đảo từ trận đấu một-một giữa Karen và Duct, tiến vào gần hơn hóa ra lại có lợi.

……Được rồi, nếu đã vậy thì tận dụng luôn cơn gió để phi cước vậy.

Như đã định, Haruyuki bắt đầu nheo mắt lại tính toán thời điểm.

Sand Duct vẫn tiếp tục tạo ra vùng chân không bằng cả hai tay – Nickel Doll đứng ở trên vai của gã, cười nhếch mép. Đấy chính là cái nụ cười ngay trước khi cô ta trói Haruyuki bằng dòng điện.

Đột nhiên Doll hạ thấp người xuống và chạm vào vùng chân không do Duct tạo ra. Đồng thời, cô gọi tên kỹ thuật.

“<Anode Cathode>!!”

Xoẹt xoẹt-! Một tia điện bắn ra từ cả hai bàn tay cô ta.

—Nhưng mà cái kỹ thuật đấy về cơ bản là phải tiếp xúc, không có vật dẫn thì đối phương đâu thể bị gì được. Chính xác thì nó—

Ngay sau đấy, Haruyuki nhìn thấy một cảnh nằm ngoài sức tưởng tượng.

Từ hai bàn tay của Duct, một xoáy điện bắn thẳng ra xuyên qua vùng chân không phía trước vị trí Haruyuki và Karen.

“Uh…… Ah……!?”

Haruyuki chỉ có thể kêu lên một tiếng khi bị nó lướt qua. Cơn lốc hút vào cũng như hai Avatar bất động bị quấn quanh bởi một tia điện nhấp nháy. Một lần nữa, tầm nhìn của cậu chớp tắt như bị sốc. Cơ thể Haruyuki tê liệt, không thể kêu lên dù chỉ một tiếng.

Cơn bão điện điên cuồng lấy đi 40% HP của cậu. Dù vậy, năng lượng của thanh kỹ năng được phục hồi không đủ để cất cánh trong cơn gió……

“<Hiện tượng phóng điện> à?”

Đột nhiên, Aqua Current lẩm bẩm.

“Dưới áp suất không khí gần với mức chân không, các liên kết electron bị phá vỡ, dẫn đến việc dòng điện có thể truyền qua không khí.”

“Ufufun, quả đúng là Bouncer-san, hiểu biết rộng thật.”

Các tia điện bắn ra từ hai bàn tay của Nickel Doll trong lúc cô cười duyên.

“Đây là màn ra mắt đầu tiên của kỹ thuật kết hợp siêu cấp lộng lẫy của bọn tôi đấy. Thế nào~? Mặc dù không đến được cấp độ như cái dòng điện cao thế của bà cô màu tím, nhưng của bọn tôi cũng đã có hiệu quả cao nhỉ~?”

—Bà cô màu tím…… là ai cơ?

Haruyuki trộm nghĩ vào lúc đó, và dòng suy nghĩ của cậu bị thổi bay đi bởi những tia điện đầy phẫn nộ.

Kỹ thuật kết hợp trong cái nơi đáng sợ mà lốc xoáy ngăn cản mọi chuyển động trong khi lại cho phép dòng điện đi qua cực kì hiệu quả, chưa kể lượng tiêu hao năng lượng cực nhỏ của nó nữa. Nếu đây là kỹ thuật của chỉ một người, cả thanh kỹ năng đầy cũng chỉ trụ nội năm giây là cao. Tuy nhiên, với thanh kỹ năng đặc biệt của cả Duct và Doll, mấy mẩu HP còn sót lại của Haruyuki sẽ bị thiêu trụi trong chốc lát.

Sau cùng, lúc này – một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng Haruyuki.

—…… Mình đang, thua? Mình sắp mất hết điểm ư?

Tuy nhiên, đối mặt với cơn ác mộng đáng sợ đủ để khiến cho cậu từ bỏ mọi thứ và co rúm lại ở một góc, Haruyuki nghiến răng.

—Thậm chí dù thất bại, mình cũng sẽ đấm tới và chết trong lúc chiến đấu. Đấy là điều duy nhất mà mình có thể làm. Dù không thể bay lên, nhưng mình vẫn có thể bay tới! Xé toạc cơn bão điện, thậm chí nếu mình bị trúng đòn trực diện thì sẽ vẫn còn lại một chút HP. Mình phải bay. Người đó, mình tin chắc chị ấy cũng sẽ làm vậy. Chắn chắn. Vậy thì… BAY NÀO!!!!

Đáp lại ý chí của Haruyuki, đôi cánh trên lưng cậu hơi động đậy, mở bung ra.

“Đủ rồi.”

Ngay lúc đó, một giọng nói bình tĩnh chạm đến tai Haruyuki.

Một bàn tay đặt lên vai trái cậu. Từ lòng bàn tay của nó, dòng nước trong suốt chảy xuống cơ thể Haruyuki như một lớp giáp che chắn. Rào, rào, rào. Bóng loáng, trơn tru. Cả thể giới đột nhiên được bao trùm bởi tiếng thì thầm róc rách không hiểu sao thật yên bình, gợi nhớ lại cảm giác của thứ gì đó thật ấm áp và hoài niệm.

—Huh, không còn thấy đau nữa.

Đòn kết hợp của đối phương sắp kết thúc rồi là những gì cậu nghĩ ngay đến. Nhưng không hề. Các tia điện vẫn bắn ra điên cuồng theo cơn lốc xoáy chân không như lúc nãy. Dù vậy, dòng điện kia chẳng thể chạm đến cơ thể Haruyuki. Nó chỉ cào cấu trong vô vọng, hoàn toàn bị ngăn lại bởi làn nước cực mỏng.

—Nhưng mà điều này.

“Không thể nào!”

Tiếng hét từ phía của Sand Duct, người vẫn tiếp tục tạo ra xoáy chân không từ hai bàn tay.

“Lẽ ra nước phải là vật dẫn chứ! Tại… Tại sao nó lại ngăn cản dòng điện?”

Để đáp lại, Aqua Current điềm nhiên trả lời.

“Nước của tôi không hề lẫn tạp chất, là <Nước tinh khiết tuyệt đối>.”

“Eh…… Ah-……!?”

Như thể đoán ra được gì đó, Nickel Doll thở dốc. Karen gật đầu và nói tiếp.

“Nước với độ tinh khiết tuyệt đối là vật cách điện hoàn hảo. Sốc điện chẳng làm gì được tôi đâu.”

Haruyuki liếc nhìn thanh HP ở góc trái phía trên. Thanh của Crow đã rơi xuống mức đỏ với chỉ 20% còn lại, trong khi của Karen vẫn có màu xanh với hơn 90%. Đòn kết hợp kinh hoàng của Doll và Duct chẳng gây ra chút sát thương nào lên <Bouncer>.

—Mạnh quá. Cô ấy chỉ mới Level 1, nhưng lại mạnh đến thế.

Đây là điều hoàn toàn không thể với một tân thủ. Hẳn là cô đã chiến đấu trong Thế giới Gia tốc rất lâu rồi, lâu đến mức Haruyuki không thể tưởng tượng nổi. Lượng kinh nghiệm chiến đấu vô tận, sự tự tin vững chắc vào thuộc tính <Nước> của mình, thêm cả một sức mạnh có thể thổi bay cách biệt cấp độ một cách dễ dàng.

Sau cùng, cả thanh kỹ năng của Doll và Duct đều cạn gần như cùng một lúc.

Làn nước bảo vệ bao phủ cơ thể Haruyuki trở về với Aqua Current cùng với tiếng rào rào khi nó hợp lại trong lúc cô bước về phía trước và nói.

“…Cậu đã cho tôi thấy những gì cần thấy rồi.”

“Đó là một trò hay đấy, Doll, Duct.”

“Phiền phức quá đi!”

Nickel Doll hét lên với giọng tức giận, chận dậm lên dậm xuống trên vai Sand Duct, chỉ hai ngón trỏ vào Haruyuki và Karen

“Nếu đã thế này thì, lên đi! Đấu thật! Không chiêu trò nữa! Hai người vẫn chưa thấy sức mạnh thực sự của bọn tôi đâu~!”

“Ouu-!!”

Hai Avatar to và nhỏ nắm tay lại với vẻ nghiêm túc.

Để đáp trả, dòng nước trên bộ giáp của Aqua Current cuộn lại mãnh liệt hơn như một câu trả lời.

“Lên thôi, Crow.”

“V-Vâng!”

Haruyuki gật đầu và phóng đến theo Aqua Current.

Có lẽ nhận biết được đây đã là thời khắc quyết định của trận đấu, những người trên khán đài hò hét đầy hào hứng. Dưới tiếng vỡ òa của khán giả, cả bốn Avatar hòa quyện vào ánh sáng và âm thanh lấp lánh. Tất cả tan ra thành cơn lốc xoáy nóng rực tạo ra bởi đam mê và sự hào hứng của trận đấu.

 

Phần 6

<Xâm nhập> hai lần, bị thách đấu hai lần.

Haruyuki đã kiếm được 70 Burst Point từ việc giành thắng lợi trong cả bốn trận đấu cặp.

Đấy đã là quá đủ để cậu có thể trở về lại mức an toàn.

[Và thế là yêu cầu đã được hoàn thành.]

Ý thức của Haruyuki trở về lại thế giới thực, có một giọng nói suy nghĩ vang lên trong đầu cậu.

Một cô gái đeo cặp kính màu đó ngồi ở phía đối diện đưa một ngón tay lên chiếc Neuro Linker màu trắng, bán trong suốt của mình.

Haruyuki cũng làm theo, ngắt kết nối với Global Net. Ở phía bên góc phải màn hình ảo của cậu, biểu tường Trái Đất biến mất. Hiện giờ tên của cả hai người đã được gỡ khỏi danh sách xếp trận của khu vực Chiyoda.

“…Phùùù…”

Nhìn sợi cáp XSB giữa hai người lấp lánh khi rung động, Haruyuki thở dốc. Vẫn chưa được 30 giây kể từ khi họ bắt đầu trận đấu đầu tiên. Tuy nhiên, 30 giây này lại quá dài với Haruyuki, người đã đấu rất nhiều trong suốt hai tuần qua. Dư chấn còn lại từ những cú đánh hung bạo vẫn còn đang âm ỉ khắp cơ thể cậu.

Vẫn còn choáng váng trong khoảng năm giây, Haruyuki ngẩng mặt lên với vẻ ngơ ngác và nhìn vào nữ cứu tinh của cậu, nhân dạng của <Bouncer> Aqua Current.

Ánh sáng bí ẩn vẫn sáng lên trong cặp đồng tử ẩn sau lớp kính của cô, đồng thời cậu cũng chẳng thể nhận ra bất cứ biểu cảm rõ ràng nào từ đôi môi.

—Kể từ khi bắt đầu trận đấu đến giờ, mình càng ngày càng có nhiều câu hỏi hơn.

Nhưng hiện giờ có một chuyện quan trọng hơn mà cậu cần làm. Cậu nhìn chăm chú vào cặp mắt của người đối diện trong hơn một giây, toàn bộ suy nghĩ của cậu được truyền qua sợi cáp kết nối trực tiếp.

[…Cảm ơn chị rất nhiều. Thật sự… cảm ơn ạ!]

Cậu cố chớp mắt để ngăn không cho nước mắt rỉ ra, nhưng không thể.

Karen nhìn vào Haruyuki, nở một nụ cười cực kì mờ nhạt và thì thầm.

[Tôi cũng đã rất vui. Là nhờ vào những nỗ lực của cậu mà tôi có thể được nhìn thấy nhiều độc chiêu của các Burst Linker khác.] [V-Vâng……]

­Đúng thật, trong trận đấu với Nickel Doll và Sand Duct, Aqua Current đã đập tan đòn kết hợp siêu cấp của bọn họ sau khi để cho hai người kia vênh vào một lúc, khiến cho trận đấu trở thành cận chiến và kết liễu cả hai bằng lưỡi kiếm nước. Chiều hướng của trận đấu cũng như vậy với ba trận sau đấy, lần nào cũng có những lúc cao trào, như thể cô đã tính trước vậy. Aqua Current hẳn là rất tự tin rằng có thể bảo vệ được cho cậu bất kì lúc nào

Haruyuki, trong đầu vẫn hồi tưởng về trận đấu cực kì gay cấn kia, đột nhiên nói.

[…… Thú thật, tôi thích kết thúc trận đấu trước khi đối phương có thể tung ra con át chủ bài của mình cơ……] [Thế thì chán òm.]

Cô nàng với vẻ nam tính nở nụ cười thậm chí còn bí ẩn hơn.

—Nghĩ lại, biết về năng lực của Silver Crow từ trước, yêu cầu thanh toán bằng <Thông tin thật>, rõ ràng là cô ấy đang thu thập một lượng lớn thông tin về các Burst Linker. Tuy nhiên, mình vẫn không thể đoán ra được mục đích đằng sau nó. Và cả câu hỏi cô ấy có thực sự là <cô> hay không cũng chẳng có câu trả lời rõ ràng nào.

Cảm giác nhẹ nhõm khi vừa thoát khỏi cái chết cùng với sự tò mò của bản thân trước các bí ẩn về Aqua Current hòa lẫn vào nhau khiến cho cậu thở dài lần nữa. Có vẻ bất kể họ có nói về chuyện gì thì cậu vẫn bị đẩy xa ra khỏi chủ đề chính, bởi thế nên cậu thử hỏi một câu vớ vẩn trông có vẻ vô hại.

[Anou, nghĩ lại thì, tem có nghe mấy người bạn gia tốc từ khu vực Chiyoda kể lại rằng nơi này lúc nào cũng có rất ít người. Bởi vì trên hết, nó quá rộng, và cũng có cả một khu vực cấm xâm phạm ở ngay chính giữa, cho nên muốn chiến đấu cũng rất khó.] [Về cơ bản thì đúng.]

Mái tóc ngắn uốn vào trong của Karen đung đưa trong lúc cô gật đầu và lần nữa uống một hớp trà đen vẫn còn bốc hơi của mình.

[Dù vậy, có rất nhiều trường học ở khu vực từ Ochanomizu đến Jinbouchou, cho nên rất nhiều Burst Linker chọn nó làm căn cứ. Mọi người cảm thấy thích chiến đấu ở nhà hơn, và vào các buổi trưa thứ bảy, tụ họp lại để <Thách đấu> trong khu vực lân cận này đã trở thành một thói quen.] [H-heh… Vậy là nhà của Karen-san có lẽ cũng ở quanh đây nhỉ……?]

Haruyuki vừa đưa ra câu hỏi, tuy nhiên, như thường lệ, Karen không trả lời.

Thay vào đó, một giọng nói suy nghĩ bình tĩnh giải thích tiếp.

[Nhưng mà tôi chọn nơi này ngày hôm nay là bởi trong trường hợp xấu nhất thì cậu có thể bỏ chạy sang phía bên kia của khu vực cấm.] [Ah-ahhh… ra vậy…]

Thực sự ấn tượng, cậu thở một hơi dài lần nữa. Burst Linker dày dạn kinh nghiệm như Karen thậm chí còn suy xét cả khu vực thi đấu trước khi bắt đầu nữa.

—Mình không được phép thấy thỏa mãn chỉ bởi vì vừa thoát khỏi lưỡi hái tử thần. Vẫn còn nhiều điều phải học hỏi. Con đường Burst Linker của mình thỉ mới bắt đấu thôi… Trước tiên, mình phải lên Level 4 bằng Takumu càng nhanh càng tốt….

Nghĩ đến đấy, Haruyuki chợt nhớ lại rằng Takumu vẫn đang đợi mình ở tiệm Hamburger. Đã hơn 20 phút kể từ lúc hai người tách khỏi nhau từ bên kia giao lộ rồi. Haruyuki đã hồi phục được điểm số về mức an toàn, hiện giờ cậu không cần phải bận tâm về nó nữa.

—Mình vẫn chưa hỏi được gì từ Karen-san cả, nhưng bây giờ phải báo lại cho Takumu đã. Chắc chắn mình sẽ gặp lại Karen-san thôi. Lần tới, sẽ không phải là giữa khách hàng và Bouncer, mà sẽ chỉ đơn giản là hai Burst Linker với nhau.

Nghĩ vậy, Haruyuki hít một hơi sâu và cúi đầu xuống lần nữa.

[Anou, em còn một người bạn đang chờ ở gần đấy. Có lẽ cậu ấy đã bắt đầu lo lắng rồi, chắc là em nên đi thôi… Karen-san, hôm nay cảm ơn chị rất nhiều.] [… Không có gì.]

Nói rồi, Aqua Current nở nụ cười tươi tắn nhất kể từ lúc hai người va vào nhau trước nhà vệ sinh. Đồng thời, trong tai Haruyuki – giọng nói ấy lại tiếp tục.

[Tuy nhiên, còn một điều này, tôi vẫn còn phải lấy lại một thứ từ cậu.] [Eh… Lấy lại gì ạ?]

Haruyuki hạ cái hông vừa nhỏm dậy của mình xuống ghế và chớp mắt ngơ ngác. Đằng sau cặp kính màu đỏ của Aqua Current, đôi mắt cô hơi nheo lại, rồi thì thầm.

[Phần trả sau của khoản thanh toán.]

Rồi, môi cô hơi chuyển động, âm thầm đọc khẩu lệnh gia tốc.

Bashiiii!!

Âm thanh chấn động va mạnh vào ý thức của Haruyuki.

Trên cái tầm nhìn tối mờ của cậu, một dòng chữ rực lửa quen thuộc.

[HERE COMES A NEW CHALLENGER!]

Chiến địa cho trận đấu thứ năm của cậu là màn <Ánh trăng>, từng tia sáng mờ nhạt rọi xuống mặt đất. Haruyuki đứng ngây ra trên đỉnh của tòa nhà trông như cung điện nhuốm màu hài cốt.

Chẳng hề có bóng người trên khán đài xung quanh họ. Bởi lẽ, đây là trận đấu kết nối trực tiếp, sân đấu được đóng kín và không cho phép bất cứ ai vào trừ các đấu sĩ.

Cách đó không xa, hiện thân của dòng nước vẫn đứng yên, tỏa sáng vàng nhạt dưới ánh trăng. Âm thanh duy nhất là tiếng róc rách của nước chảy ở cả hai tay và chân tạo thành một vòng cung như các nhánh của dòng chảy hội tụ lại ở phần đầu.

Khi đồng hồ đếm ngược đã giảm từ 1800 xuống 1700, Haruyuki sau cùng cũng mở lời, và hỏi với vẻ lưỡng lự.

“A-Anou… Phần trả sau của khoản thanh toán là gì……? Với cả, sao lại phải thách đấu thế……?”

Đôi mắt lấp lánh trên mặt nước yên bình chớp một lần thật chậm rãi.

“Khoản thanh toán là tôi sẽ cướp toàn bộ số điểm còn lại của cậu ngay bây giờ… Chẳng phải đấy là điều mà cậu đang nghĩ sao?”

Giọng nói của cô đã mất đi toàn bộ độ thanh lọc mà cô dùng trong bốn trận đấu trước, nó nghe giống như giọng của Karen trong thế giới thực.

Với ý nghĩ này trong đầu, Haruyuki chầm chậm nghiêng đầu.

“Điểm… của em? Nhưng chẳng phải chị vừa mới phục hồi nó à…?”

“Hồi phục nó và đồng thời thu thập thông tin, tôi phân tích tiềm năng chiến đấu của cậu để đánh cắp và vắt kiệt nó đến tận gốc rễ. Bằng cách này, tôi có thể kiếm điểm hiệu quả hơn nhiều so với đi solo.”

Splrsh.

Avatar phía trước bước đến một bước, kèm theo là âm thanh nhè nhẹ của nước.

Tuy nhiên, Haruyuki, vẫn đứng trơ ra, cậu hỏi tiếp.

“…… Dù bảo là vắt kiệt đến tận gốc rễ… chị có thể lấy hết được 70 điểm chỉ trong một trận đấu sao…?”

“Điểm đáng sợ của các trận đấu kết nối trực tiếp chính là không thể rút cáp ngay lập tức. Một khi ý thức trở về thế giới thực, trước khi tay cậu kịp di chuyển để rút cáp ra khỏi Neuro Linker, đối thủ đã gia tốc được thêm lần nữa rồi.”

Splrsh! Một bước nữa,

“N-Nhưng… chưa từng có một Burst Linker nào mà chị bảo hộ thất bại cả, chưa một ai mất hết điểm cả mà.”

“Đúng hơn là, <chưa một ai mất hết điểm số trong các trận đấu thường với khán giả ở quanh>. Có ai dám chắc rằng chưa từng một người phải biến mất mãi mãi trong trận đấu kết nối trực tiếp sau đấy không?”

Từng lời của cô khiến cậu cảm thấy rùng mình, dòng nước quanh người cô từ từ nhanh hơn, và cô thì thầm với cậu.

“Được rồi, chuẩn bị đi. Cho tôi thấy tất cả những gì cậu có nào.”

Ngay lập tức, một áp lực khủng khiếp tỏa ra từ Avatar mảnh khảnh đối diện làm cho Haruyuki không thể thở nổi.

Cậu chỉ từng cảm nhận được cái áp lực này đúng một lần. Đấy là khi nhìn vào Avatar của sư phụ và cũng là <Người đỡ đầu> của mình, Kuroyukihime, Hắc Vương <Black Lotus>, ở trên nóc bệnh viện ngày hôm đấy.

Dù vẫn còn đang kinh hãi, cậu đưa hai tay lên và chuẩn bị chiến đấu—

Tuy nhiên, sau đấy Haruyuky lại ngay lập tức thả chúng xuống.

“…Từ bỏ rồi à?”

Haruyuki hơi lắc đầu và trả lời câu hỏi của Aqua Current.

“Umm…, không hẳn ạ.”

Thậm chí trong tình huống hiện giờ, vì lí do nào đó mà tâm trí cậu lại cảm thấy yên bình. Cậu không từ bỏ, nhưng cũng không phải cậu cho rằng những gì Aqua Current nói hoàn toàn là dối trá. Chỉ là, Haruyuki hạ tay xuống bởi vì, có gì đó rất nhỏ song lại rất quan trọng trong cậu bảo với cậu như vậy.

“Chị thấy đấy…, em, kể từ lúc bắt đầu đấu cặp với Karen-san… Không, trước đấy nữa, kể từ khi va phải chị ở quán, ý em là… em tin tưởng ở chị. Kiểu như, đây là người tốt; người này chắc chắn sẽ cứu mình.”

Đằng sau mặt nước phía bên kia, đôi mắt xanh lại nhấp nháy lần nữa. Haruyuki nhìn thẳng vào chúng và nói tiếp.

“Ý em là… dù chị có thật sự phản bội cảm xúc đó, em cũng không muốn chiến đấu trong hận thù. Chỉ mới vài ngày trước, em đã chiến đấu sống chết với người bạn đang đợi mình ở dưới kia. Bọn em ném hết toàn bộ hận thù và oán giận trong suốt nhiều năm trời vào nhau. Nhưng, ở cuối trận đấu, em vẫn đặt niềm tin vào cậu ấy, và cậu ấy cũng tin tưởng em. Kể từ lúc đó em đã quyết định. Một khi đã tin tưởng, thì sẽ luôn tin tưởng. Bởi vì… làm vậy cũng giống như tin vào chính bản thân mình.”

Đằng sau chiếc mặt nạ gương của mình, cậu hít một hơi sâu và nở một nụ cười mờ nhạt, sau đấy lại nói tiếp.

“……Còn nữa, em, đối với cô, ý là, em… cũng thấy mến chị lắm. Dù là nữ, hay là nam.”

Aqua Current, nghe thấy những điều này, lại chớp mắt lần nữa – áp lực dữ dội tỏa ra từ cơ thể cô tan biến.

Cô rút hai tay lại, hòa chúng vào dòng nước trên cơ thể mình, và thì thầm.

“…Xin lỗi. Chuyện lúc nãy là tôi nói dối đấy.”

Ngay khoảnh khắc Haruyuki nghe thấy điều đó, mặc dù tin là như vậy, cậu suýt nữa ngã ngửa ra.

Nhưng mà, bằng cách nào đó chân cậu vẫn trụ lại được, cậu nhìn ngơ ngác vào Karen trong một lúc và hỏi.

“H-huh?? Sao… Sao chị lại làm thế?”

“Bởi vì trông cậu chẳng hề phòng bị chút nào trong lúc kết nối trực tiếp. Tôi định dọa cậu một chút. Nhưng có vẻ nó chẳng hiệu quả tí nào.”

“……Kh-không, thật ra bên trong em đã nhũn hết cả ra rồi……”

Karen nhìn vào Haruyuki, nở một nụ cười hiền hậu đằng sau màn nước trên khuôn mặt cô… hoặc đấy là do cậu tưởng tượng.

Tiếng nước chảy vang lên đều đều khi cô bước đến, đứng sang bên cạnh Haruyuki, và nhìn lên mặt trăng tròn vành vạnh đang lơ lửng trên bầu trời đêm. Haruyuki cũng đang nhìn nó, một giọng nói nho nhỏ chạm đến tai cậu.

“Người bạn đó của cậu… hãy trân trọng cậu ấy.”

“Ch-Chắc.. chắn rồi.”

“…Từ rất lâu về trước… tôi, cũng có rất nhiều đồng đội… những người bạn. Và một vị thủ lĩnh mà tôi hết mực tin tưởng và yêu quý hơn bất cứ ai.”

Giọng nói trầm lặng của cô tựa như dòng nước, êm đềm trôi đến chỗ cậu. Haruyuki cảm thấy nó giống như âm thanh của nước từ một ngày… một ngày rất xa.

“Nhưng có chuyện đã xảy ra, và đồng đội của tôi… mỗi người một ngã. Vị thủ lĩnh biến mất khỏi Thế giới Gia tốc, và bạn bè tôi từng người, từng người một ra đi. Nhưng mà, tôi vẫn tin tưởng, rằng sẽ có một ngày, mọi người sẽ trở về với nhau, cùng ngắm nhìn bầu trời đêm tuyệt đẹp như thế này… một lần nữa.”

Đột nhiên.

Haruyuki nhìn thấy một ảo ảnh.

Bên dưới bầu trời đầy sao kiều diễm, nhiều Avatar đứng cạnh nhau. Trò chuyện, cười đùa, cùng bước đến một nơi xa xăm.

“Etouuu… em chắc chắn là… ngày đó sẽ đến thôi ạ.”

Haruyuki thì thầm, Karen nhẹ nhàng đặt tay phải lên vai cậu.

Cô di chuyển đến trước mặt từ bên trái, và tay trái cũng đặt lên vai kia của cậu. Từ một khoảng cách thật gần, ảo ảnh của Haruyuki giờ chỉ còn lại mặt nước trên khuôn mặt của Avatar kia.

Aqua Current, nhìn thẳng vào đôi mắt của Haruyuki, nở nụ cười và nói.

“Những gì tôi nói trước đó hầu hết là nói dối, nhưng, vẫn có vài điều là sự thật.”

“Eh… là gì cơ?”

“Tôi vẫn chưa nhận được phần trả sau của khoản thanh toán từ cậu.”

Haruyuki chớp mắt ngơ ngác khi khuôn mặt mình bị kéo lại gần trong lúc Karen thì thầm.

“Nó là, phần tôi ở bên trong cậu. Ký ức về tôi.

“Ehh…. K-ký ứ…c?”

“Chính xác. Để tôi và cậu gặp nhau bây giờ là vẫn còn hơi sớm. Kể từ giờ, cậu phải hỗ trợ <Master> của mình bằng đôi bàn tay kia, và bước cạnh cô ấy từng bước trên hành trình rất dài phía trước. Cho đến lúc đó, chúng tôi, các <Elements>, không nên can dự vào.”

Haruyuki gần như không thể hiểu được tí nào những gì Aqua Current vừa nói. Cậu tròn mắt, toàn bộ tầm nhìn bị che lấp bởi dòng nước mềm mại và đôi mắt xanh lấp lánh.

“Khi nào tin rằng một ngày nào đó cô ấy sẽ lại rút ra thanh kiếm của mình, đấy sẽ là lúc tôi bước vào. Chúng ta chắc chắn sẽ gặp lại. Cho nên bây giờ, tôi sẽ xóa đi phần tôi bên trong cậu.”

“…Nh-nhưng… xóa ký ức… làm sao mà chị…….?”

Những gì Aqua Current vừa nói hết sức vô lý. Mặc dù cậu cảm nhận được ở nơi nào đó trong đầu, tiếng róc rách của dòng nước và ánh sáng lấp lánh đang che phủ dần ý thức của cậu, gột rửa đi toàn bộ suy nghĩ.

“Tôi… là người duy nhất làm được. ‘Con người là một mạch chứa đầy nước – toàn bộ kiến thức và ký ức chảy bên trong chính là nước’… Đấy là Tâm Ý của tôi.”

“Tâm… Ý…”

Haruyuki lờ mờ lặp lại những gì Karen vừa nói trong lúc cô đặt trán mình lên trán cậu.

Cả thể giới như được bảo phủ trong một dòng nước. Từ nơi nào đó rất xa, một giọng nói vang lên.

“Vậy thì bây giờ… tạm biệt cậu. Chúng ta sẽ còn gặp lại, Silver Crow. Đâu đó trên hành trình của cậu, con đường mà đôi cánh kia dẫn đến…”

Sarasara. Sarasara.

Dòng nước, ở một mức độ nào đấy, bắt đầu chảy vào trong Haruyuki. Nó lấp đầy ý thức của cậu, suy nghĩ, ký ức, và trôi đi.

“<Memory Leak>.”

Từ một nơi xa, rất xa, cậu nghe thấy giọng nói. Một luồng sáng trắng gột rửa tất cả, tất cả mọi thứ bị cuốn đi ngày một xa hơn…

Sau cùng, có giọng nói của ai đó thì thầm nhè nhẹ.

—Đếm đến năm mươi, rồi hẵng mở mắt ra.

 

Phần 7

…bốn mươi lăm, bốn mươi sáu, bốn mươi bảy.

Hai mí mắt cậu vẫn khép lại, cậu đếm trong vô thức.

…bốn mươi tám, bốn mươi chín… năm mươi.

Haruyuki từ từ mở mắt ra.

Vẫn là chiếc bàn tròn màu trắng. Giống với cái ở nhà ăn của trường. Trên bàn, cốc bằng thủy tinh vẫn còn 1/3 là nước cam bên trong. Ở phía đối diện là chiếc ghế trống.

Đây là một quán cà phê. Ở mấy bàn khác, có những người trẻ như cậu, và cũng có vài thực khách lớn tuổi đang tận hưởng giờ nghỉ trưa với những cuốn sách bìa giấy trên tay.

—Mình

—Mình đến đây để thách đấu, để phục hồi chút ít Burst Point còn sót lại cùng với một <Bouncer> bảo hộ… trong một trận đấu cặp… và đã chiến thắng. Đúng rồi, một chiến thắng. Điểm số đã trở về 70. Với điều này, mình không cần phải lo lắng bị mất đi Brain Burst nữa.

Thông tin chi tiết về cuộc chiến vẫn còn mơ hồ một cách bí ẩn. Ngược lại, trông nó giống như trôi đi mất khi cậu cố nhớ lại từ đầu.

Tuy nhiên, Haruyuki siết chặt hai bàn tay lại, làm thành tư thế quyết tâm.

“Mình sẽ không bao giờ tăng cấp bất cẩn nữa…”

Cậu tự thì thầm nho nhỏ, rồi cuống quýt cúi đầu xuống để tránh mấy ánh nhìn nghi hoặc xung quanh. Có lẽ bởi vì phiền muộn được gỡ bỏ hoàn toàn, đột nhiên cậu cảm thấy đói và xử lý hết số nước ép còn lại trong cốc trong một hơi, nhưng vẫn chưa đủ.

—Mình sẽ báo lại thắng lợi này với Takumu rồi làm một cái hamburger vậy.

Nghĩ thế, Haruyuki đứng phắt dậy. Quản lí của quán cà phê sách vẫn sử dụng một cái ống bằng thủy tinh để đặt hóa đơn giấy vào. Cậu cầm nó lên để xác nhận, thứ duy nhất được viết trên đó là <Một nước cam ép – 380 yên>.

Cậu kiểm tra lại biên lai – dĩ nhiên là qua Neuro Linker – và đi xuống tầng một bằng thang máy. Haruyuki đi qua khu trưng bày và thẳng ra ngoài. Khí lạnh của trời tháng mười một khiến cậu co rúm lại trong lúc băng qua giao lộ Surugadai-shita lúc đèn hiệu vừa chuyển sang màu xanh.

Takumu đang đợi ở một cửa hàng thức ăn nhanh gần đấy. Cậu chạy như đang luồn lách qua đám đông và chuẩn bị bước qua một cánh cửa tự động lớn. Một khách hàng nữ bước ra từ bên trong cùng lúc, tránh sang một bên, họ lướt qua nhau. Mái tóc uốn vào, dài khoảng 10cm, của cô khẽ đung đưa kèm theo hương thơm dịu nhẹ.

……sara, sarasara.

Đột nhiên, Haruyuki cảm giác có tiếng nước chảy khe khẽ ở bên tai mình và dừng lại, đứng như trời trồng trước cửa tự động.

“Eh……?”

Cậu quay lại, dĩ nhiên là phía sau chẳng hề có nước chảy. Trời vẫn trong và con đường vẫn khô ráo.

Haruyuki nghĩ chắc có ai đó đã làm đổ nước, nhưng không phải vậy. Một vị khách lớn tuổi với túi giấy có logo của hiệu sách ở trên đấy, một nhóm người ngoại quốc đang tham quan các hiệu sách ở Jinbouchou, và một cô gái khoác trên người chiếc pea coat đang rời đi vội vã – chẳng một ai trông có vẻ như cũng nghe thấy âm thanh giống cậu.

—Chắc là do mình tưởng tượng ra thôi.

Haruyuki quay mặt và quên đi âm thanh của nước trong lúc cậu bước nhanh qua cánh cửa tự động của tiệm hamburger.

Đưa mắt nhìn xung quanh, cậu bạn thân ngồi gần cửa sổ bên trái đang vẫy tay gọi cậu.

Haruyuki chợt có cảm giác cứ như một chiến dịch vừa được hoàn thành từ biểu cảm của bạn mình.

Rồi cậu cũng đưa ngón trỏ bên phải lên làm dấu.

Nhìn thấy khuôn mặt gọn ghẽ của của Takumu, vừa nở một nụ cười nhăn nhó như đang khóc vì vui sướng, cậu chạy thẳng đến.


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel