Tập 2 – Chương 3 : Tổng Hòa Đấu Hư Ảnh

Tập 2 – Chương 3 : Tổng Hòa Đấu Hư Ảnh
5 (100%) 1 vote

THÔNG BÁO


Tham gia Diễn đàn Valvrare Team

 

Ngày 1, Trước Bình Minh

 

Sòng bạc Crystal Hill.

“Tất cả vào đen.”

Gilgamesh lại ngồi vào bàn roulette lần nữa, cách chơi vẫn y như ban nãy. Anh đang nhanh chóng tích lũy nên một lượng khổng lồ mà ngay cả sòng bạc củng không thể bỏ qua, rồi một bên thứ ba xen vào.

“Tôi cũng vậy; đặt hết vào đen.”

Gilgamesh liếc nhìn gã ngồi cạnh mình, người vừa đặt xuống một con chip giá trị.

“Gì đây? Một tên ất ơ tìm cách cướp sự phú quý của ta?”

“Khó vậy. Tôi không có hứng thú gì với tiền tài; chỉ là muốn giúp anh bạn san sẽ bớt phần may mắn thôi.” Người đàn ông này, với một miếng che mắt, nở một nụ cười tươi. “Chẳng là tôi sắp phải làm một việc trọng đại, nên cần ít động lực thôi.”

Lúc sau, quả bóng roulette lăn tới vị trí số đen, và một tiếng hò reo nổ ra.

“Cảm ơn, vận may này tôi xin nhận. Tôi sẽ trả lại ‘sự phú quý’ cho khu vườn của anh sau.” Ông ta gom những con chip ngang giá với của Gilgamesh khi nói.

Tôi sẽ trả lại ‘sự phú quý’ cho khu vườn của anh sau.

Nghe những từ đó, Gilgamesh hỏi gã lạ mặt.

“Ồ, nghe lén ta nói chuyện một mình ban nãy đấy à?”

“Nói chuyện một mình? Anh chắc chứ?” Với nụ cười mỉm, ông ta hướng ánh nhìn về phía Tiné, người vẫn đang đứng sau Gilgamesh. “Đã quá nửa đêm rồi… không phải anh nên cho quý cô trẻ kia được nghỉ ngơi sao?”

-…!

Việc đột ngột bị chú ý khiên Tiné giật nảy mình, nhưng có vẻ trong mắt những kẻ khác thì cô vẫn vô hình. Cô nghiêng đầu bối rối trước những lời của gã đàn ông bịt mắt đó.

“Ra vậy, xem ra ngươi không chỉ là một tên tạp chủng tầm thường. Xưng danh đi,” Gilgamesh hỏi, nở ra một nụ cười ngạo mạn, dường như gã ta làm anh hứng thú.

“Hansa Cervantes,” ông ta trả lời, đứng dậy và khoác chiếc áo được xách trên tay nãy giờ, một chiếc vòng thập giá treo lủng lẳng trên nó thoáng hiện ra. Những người xung quanh bắt đầu thắc mắc, “Một linh mục làm gì ở nơi này chứ?”

Giữa những cái nhìn bối rối, vị linh mục Hansa đưa ra lời tuyên bố mà chỉ có Gilgamesh và Tiné hiểu được.

“Dù đến hơi trễ, nhưng từ giờ tôi sẽ giám sát cuộc chiến này. Hân hạnh được gặp mặt.”

Và như thế, Hansa thu những con chip và hướng về lối ra. Rồi chẳng biết từ bao giờ, bốn người phụ nữ đã đứng sắp hàng ngay sau ông. Trong không gian sòng bạc này, nhóm người đó hiện lên vô cùng nổi bật.

“Vậy là cuối cùng ngài cũng đến sòng bạc này với bộ lễ phục,” một trong bốn người phụ nữ nói khi họ rời khỏi sòng bạc.

“Đành chịu thôi. Quý cô trẻ mà ta biết được là một trong các Master tiến vào sòng bạc cùng với một gã trông như Anh Linh. Ta chẳng có thời gian để mà thay đồ, nhưng… đừng kể với ông ấy, được chứ?” Hansan nhún vai, nói với nhóm phụ nữ. “Ngài nên chấn chỉnh lại đi. Nội trong hôm qua một miệng núi lửa đã được khắc lên hoang mạc. Ai biết được điều gì có thể xảy ra ngay đêm nay.”

Ông rảo bước hướng về phía cơ quan nào đó trong thành phố.

“Giờ ta sẽ tiếp tục đi xưng danh là giám sát viên…

cho kẻ mà ta dám cá chính là một trong những tên đầu sỏ của trò hề này.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Phòng thẩm vấn.

Vẫn còn khá lâu cho tới bình minh. Trong phòng thẩm vấn của đồn cảnh sát Snowfiled, một cuộc chất vấn kỳ lạ đang diễn ra.

“…Vậy, tên cậu là?”

“Nếu thấy khó khăn trong việc gọi tên thì ‘Saber’ là được rồi.” gã trai quý tộc bị còng tay đáp lại các thẩm tra viên mặt-nhăn-nhó, vẫn ngồi ngoan ngoãn trên ghế.

“Saber? Kiếm của kỵ binh ấy hả? Ờ, nghe cũng hay ho đấy. Vậy cái cây kiếm đó cậu đào đâu ra hử?”

Một lời chất vấn mỉa mai. Gã trai tự nhận là “Saber” hiểu được, và vui vẻ đáp lại.

“Có lẽ tôi sẽ dùng cái ‘quyền giữ im lặng’ ban nãy. Mà nó cũng là cái mà tôi rất thích; sẽ khá rắc rối cho tôi nếu bị cháy hàng đấy.”

“…Với một gã ăn mặc như vua hay hiệp sĩ thì mồm miệng của cậu cũng khá đấy.”

“Trực giác được đấy. Xem ra quan viên nước này có năng lực tốt phết.”

“Cậu bị ấm đầu à? Hay là phê cần?”

“Chắc thế. Hồi còn trẻ tôi còn được đặt biệt danh là Oc e No mà. Đối với người xung quanh thì tôi có lẽ là một gã lập dị, nhưng tôi sẽ xem đó là lời khen vậy.”

“Hiểu rồi. Vậy là trong cơn phê thuốc cậu đã hưng phấn quá đà, và rồi đập phá nhà hát đúng không?”

“Đúng là tôi đã hưng phấn. Thực sự mà nói, khi nhận ra bản thân được triệu hồi trên một sân khấu xa hoa tráng lệ, tôi đã rất phấn chấn đấy.” Saber trả lời các sĩ quan, vẻ mặt anh trở nên nghiêm túc. “Những gì các anh cần quan tâm lúc này là tính toán chi phí vật liệu và số lượng nhân công để tu sửa nhà hát. Sau đó hãy báo cho tôi, tôi sẽ chịu trách nhiệm toàn bộ.”
“Đấy là việc cậu nên nói với công tố viên. Mà trước tiên, một gã như cậu thì làm cách nào có thể bồi thường được chứ?”

“Nếu nói không thể… thì đó rõ là nói dối.”

“Cậu có người chống lưng à?”

Bộ trang phục mà gã Saber này mặc trông quá thực để xem là một món hàng mua từ các cửa hiệu địa phương, giá của nó hẳn là rất chát. Các thẩm tra viên hẳn là đã đi đến kết luận đó, và cố gắng moi thêm thông tin từ anh, rồi—

“Nếu muốn, các anh hoàn toàn có thể hỗ trợ tôi. Tôi sẽ rất biết ơn điều đó.”

“Quanh co đủ rồi đấy!”

Thẩm tra viên đập mạnh tay xuống bàn. Thấy vậy, Saber trầm ngâm trong chốc lát, và rồi cất lời nói.

“À đương nhiên không phải làm không công rồi. Tôi sẽ cho các anh xem một chút mánh khóe vậy. Đây là cơ hội để các anh được chứng kiến một thứ vượt qua lý giải thông thường đấy.”

“Ảo thuật?”

“Đúng vậy. Một kiểu bịp… khá là ảo đấy. Các anh sẽ rất ngạc nhiên cho xem.”

Saber nói với một điệu cười ngây thơ. Các viên cảnh sát trao đổi nhau ánh nhìn khi nghe vậy, mỉm cười, và quyết định chơi cùng với gã điên này.

“Ha. Nếu vậy, tại sao cậu không thử làm nó ngay trong tình trạng này xem?” Một trong các sĩ quan nói.

Saber gật đầu, cười, giơ hai tay bị còng lắc một cái.

“Trong tay tôi không có gì hết, đúng chứ? Nhìn kỹ này.”

“…Ừ.”

“…Và giờ. Tôi sẽ biến mất.”

“Hử?”

Các viên cảnh sát bối rối, không hoàn toàn hiểu ý nghĩa của những lời đó. Sau đó… cơ thể Saber biến mất như một làn sương. Chiếc còng tay của anh bị bỏ lại giữa không trung, và tạo một tiếng kêu lớn khi rơi xuống bàn.

“…!?”

Cái…”

Tất cả các sĩ quan đều bắt đầu hoảng hốt. Họ đảo mắt xung quanh, rút khẩu lục và súng gây choáng ở bên hông ra.

“Hắn đâu rồi?”

“Cái quái gì vừa xảy ra?”

“Đừng mở cửa!”

Sự náo động vận tiếp diễn… nhưng ngay khi họ vừa rời mắt khỏi chiếc ghế của anh được một khắc, anh ta đã trở lại vị trí ban đầu. Sự khác biệt duy nhất là chiếc còng tay giờ đang nằm trên chiếc bàn chứ không phải tay anh.

“…”

Các viên sĩ quan đảo súng về phía anh ta, lau đi mồ hôi lạnh.

“Kh-không được di chuyển! Nửa bước cũng không!”

“Tôi đâu có nhúc nhích. Không phải tôi đã nói rồi à? Rằng mấy anh sẽ rất kinh ngạc đấy.” Saber nói. Rồi sau đó xóa sạch nụ cười trên mặt, như thể hiện rằng giờ chơi đã hết, và nói với các viên cảnh sát với vẻ mặt nghiêm túc.

“Tất nhiên, tôi có thể xuyên qua tường và trốn thoát, hay thậm chí là làm gì đó với các anh. Các anh thấy đấy, nếu muốn thì tôi đã rời khỏi nhà hát mà chẳng bị trông thấy rồi.”

Ngọn lửa bùng cháy trong mắt anh ánh lên sự đe dọa, như thể những linh hồn của các viên sĩ quan kia sắp bị anh nuốt chửng vậy. Mặc dù vậy, Saber vẫn nhất quyết chứng minh bản thân không có ý xấu.

“Đấy là cách để tôi thể hiện sự ‘tôn trọng’.”

“Tôn trọng…?”

“Trước câu hỏi về sự đền bù cho tội lỗi phá hoại đó, thì việc để kẻ khác gánh vác trọng trách sẽ là một nỗi nhục lên thanh danh người hiệp sĩ. Nếu cư xử như vậy, thì tôi sẽ chẳng còn mặt mũi nào để đối mặt với tổ vương chốn quê nhà, người mà tôi hết mực kính trọng. Chính vì vậy, tôi muốn các anh, những người đã thấy rõ sức mạnh của tôi, hiểu. Hiểu rằng tôi sẽ đền bù, chứ không phải là bị kiềm tỏa. Và tôi tới đây đơn giản cũng chỉ để chứng minh cho sự vô tội của cô gái kia thôi.”

Các viên cảnh sát chìm vào im lặng trước những lời nhẹ nhàng đó của Saber. Nội dung của nó quá kỳ lạ và khó tin, nhưng cái không khí thị oai toát ra từ anh ép họ phải tin vào nó.

“Việc không dùng thực lực để hạ các anh chính là sự tôn trọng của tôi dành cho những người gìn giữ an ninh. Tôi sẽ chấp nhận sự kiềm tỏa này đến bình minh vậy.”

Từ “tôn trọng” phát ra từ miệng của Saber, nhưng những sĩ quan này chỉ nhìn anh với một sự sợ hãi. Giống như những con ếch khi bị rắn bắt gặp thì sẽ co rúm lại một chỗ vậy. Dường như họ vẫn trung thành với nhiệm vụ được giao, bởi vì bất chấp điều đó, họ vẫn tiếp tục nhìn chằm chằm vào anh.

Saber, có vẻ cảm thấy thoải mái trước những cái nhìn thù địch của họ, nói vui vẻ.

“Tôi sẽ biến mất khi bình minh đến, vậy, ừm, các anh tốt nhất nên nghĩ tới việc giải trình như thế nào đi.”

Cuối cùng, với một nụ cười hồn nhiên, anh đưa ra lời gợi ý đầy vẻ nhạo báng.

“Nếu muốn, tôi cũng có thể nghĩ giúp các anh đấy.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Phòng họp.

Quan sát những gì diễn ra trong phòng thẩm tra trên màn hình để bàn, cảnh sát trưởng vuốt ngón tay thái dương và thở dài.

“…Hắn có vẻ chẳng thèm đoái hoài gì tới bí mật của Cuộc Chiến Chén Thánh.”

Rồi, nhíu mày lại, ông đưa ra chỉ thị cho người phụ tá đang đứng bên cạnh.

“Loại những sĩ quan bình thường khỏi việc giám sát và thẩm vấn trong tương lai. Chỉ định nó cho các thành viên của Hội Calatin. Và hãy thực hiện các biện pháp thay đổi ký ức lên các sĩ quan hiện đang ở trong phòng cùng với hắn.”

“Rõ.”

Viên phụ tá cung kính đáp. Cùng lúc, viên cảnh trưởng cầm thanh gươm nằm trên bàn lên.

“…Vậy ra đây là Bảo Khí mà ta thu giữ từ hắn à?”

“Vâng. Nhìn thế nào thì nó cũng chỉ là một món hàng trang trí… nhưng cũng có thể là do tên thật của nó chưa được gọi ra?”

“Không, đây thực sự chỉ là một thanh kiếm kiểng. Ta không thể cảm nhận được một chút dấu hiệu Ma Lực nào cả.”

Khi nói đến đó cảnh sát trưởng chợt nhận ra.

“…Mới nãy, khi hắn linh thể hóa, thanh kiếm này có biến mất không?”

“Tôi không rõ, thưa ngài… ban nãy tôi cũng bị phân tâm bởi màn hình nên không để ý.”

“Hừm…”

Theo báo cáo từ nhóm trinh sát của Faldeus, Gilgamesh đã “bắn” hàng trăm, thậm chí hàng ngàn Bảo Khí vào đêm trước. Tuy nhiên, hiện tại không một mảnh vụn nào của chúng còn sót lại.

Tất nhiên luôn có khả năng rằng Faldeus nói láo, nhưng khả năng cao hơn là một thứ gì đó đã đưa những Bảo Khí đó quay trở lại kho báu của Gilgamesh.

“Vẫn còn rất nhiều bí ẩn trong Cuộc Chiến Chén Thánh này. Xem ra ta vẫn cần phải tìm hiểu thêm về mối liên kết giữa Anh Linh và trang bị của chúng.”

Với đôi mắt dán vào “thanh kiếm của Saber” vẫn đang giữ trên tay, cảnh sát trưởng nghĩ tới tương lai.

“Ta sẽ hỏi ý kiến Caster sau… mặc dù ta đồ rằng hắn sẽ chỉ đưa ra mấy câu trả lời quái đản.”

Sau đó, ông đặt thanh kiếm lên bàn, và hướng chân về phía lối ra phòng họp.

“Ta sẽ đi gặp cô gái được cho là Master của Saber đó.”

“Tiếp xúc trực tiếp không phải là hơi nguy hiểm sao?” Viên phụ tá lo ngại nói.

“…Giả sử đây là một cái bẫy, thì việc giao phó cho thành viên của Hội Calatin vẫn chứa rất nhiều rủi ro,” cảnh trưởng lạnh lùng trả lời. “Nếu bản thân ta không sẵn sàng để đối mặt với chúng, thì ngay từ đầu ta đã không chọn chiến lược này rồi.”

 

x                                            x

 

Cùng lúc — Một khu khác trong đồn cảnh sát.

Ayaka, người vừa kết thúc việc thẩm vấn và bị đẩy vào một chỗ thường được gọi là “phòng giam” hay “ngục cảnh sát”, hoàn toàn kiệt sức. Cô nằm ngửa trên chiếc giường, vẫn đeo cặp kính trên mặt. Bao xung quanh cô không phải những song sắt mà là các bức tường cùng với cửa, hoàn toàn bị cô lập.

Căn phòng này sạch sẽ hơn hẳn so với dự đoán của Ayaka. Nếu bỏ qua sự ọp ẹp thì phòng giam này thoải mái hơn là phải cắm trại bên ngoài, cũng như chẳng cần phải lo lắng về lũ côn trùng và muỗi tại những phòng trọ giá rẻ.

Ayaka nghe nói tại Mỹ không có sự khác biệt đặc thù nào giữa phòng giam, trung tâm giam giữ và nhà tù. Trái lại, cô cũng chẳng thể phân biệt được. Dù sao đi nữa, sự thật rằng cô sẽ phải ở lại đây một khoảng thời gian là không thể thay đổi. Chán ghét bản thân, cô nhìn lên trần nhà và quyết định nghỉ ngơi.

Nhưng những mối lo khiến cô không thể yên giấc. Đầu cô tràn đầy nội dung về cuộc thẩm vấn ban nãy. Cô là ai? Cô đến từ đâu? Tại sao cô lại ở đó? Cô trông có vẻ là người Nhật, vậy mục đích của cô là gì khi ghé thăm Mỹ? Một chuỗi dài những câu hỏi được đặt ra để khai thác quá khứ của cô, người bị nghi ngờ. Việc đó là hoàn toàn hợp lý và dễ hiểu, nhưng nó lại khiến Ayaka không tài nào chịu nổi.

-Ôi, mình ghét nó. Mình ghét nó

-Ngay cả nhớ về nó cũng khiến mình đau đớn.

-Không, sai rồi. Tôi không bất mãn.

-Tôi không muốn nhớ về nó đơn giản vì tôi sợ.

Trong thời gian du ngoạn khắp đất nước rộng lớn này, cô đã có thể quên đi quá khứ của mình. Cô đã có thể chạy khỏi tội lỗi của bản thân.

-Mình đã không thấy cô ta trong một khoảng thời gian, nhưng…

Cô bé mũ đỏ đã xuất hiện trong rạp hát. Cả cơ thể cô toát mồ hôi lạnh khi nhớ lại nụ cười dưới chiếc mũ đó. Để đến được đây, cô đã phải đi qua mấy chặng thang máy, và mỗi lần như thế ruột gan cô đều như lửa đốt. Cô đã cố hết sức để không phải bước vào các tòa nhà có thang máy, vì cô biết rằng ngay khoảnh khắc cô nhìn vào nó, cô bé trùm mũ đỏ đó sẽ đứng ngay phía sau.

Các viên cảnh sát dường như không thể nhìn thấy cô bé, nhưng Ayaka chắc chắn rằng đã cảm nhận được sự hiện diện của nó. Ayaka, rùng mình sợ hãi, hoàn toàn không hề nhìn về hướng của nó. Suốt quãng thời gian đó cô tự nhủ với bản thân, “Cô ta và mình là hai người khác nhau. Nó chẳng liên quan gì tới mình cả.”

Sau cùng, Ayaka chẳng thể nhận ra được liệu cô bé mũ đỏ đó là một hồn ma, hay là do trí tưởng tượng của cô thêu dệt nên, hoặc thậm chí là một thứ gì đó khác nữa. Tất cả những gì Ayaka quan tâm là hiện thực rằng cô có thể nhìn thấy cô bé đó.

Đáng lý ra cô đến thành phố này là để thoát khỏi cô bé mũ đỏ, vậy thì tại sao mọi việc lại thành ra thế này? Ngay khi Ayaka bắt đầu nghĩ ngợi về những câu hỏi đó lần nữa, một việc đột ngột thay đổi tình thế của cô.

“Ổn chứ? Cô trông khá mệt mỏi đấy.”

Chẳng hề báo trước, người đàn ông ở nhà hát xuất hiện trong góc phòng giam.

“!?”

Ayaka giật mình bật dậy. Anh ta, người bước vào căn phòng từ khi nào, nói với cô lần nữa.

“Không cần phải hoảng hốt như thế. Việc xuyên tường như vầy chỉ là chuyện vặt khi linh thể hóa thôi. Cuộc thẩm vấn của tôi đã được hoãn lại, và vì phòng giam nằm khá xa nên tôi đến đây xem cô thế nào.”

Với việc có thể dễ dàng xuyên qua những vật chất đó, có lẽ anh ta thực sự là một dạng linh thể. Khoảng cách giữa họ lúc này gần hơn rất nhiều so với lúc trong nhà hát, và Ayaka đề phòng đứng dậy, lùi về phía bức tường và mở miệng.

“…Tôi tưởng mình đã bảo anh để tôi yên rồi mà.”  Cô thẳng thừng nói.

“Cô đâu phải Master của tôi, đúng chứ?” Anh ta đáp lại.

“…Đúng vậy. Tôi chẳng phải Master hay gì cả.”

Ayaka cho rằng đó là một sự khước từ lỗ mảng, nhưng khi nghe vậy, anh cười toe toét như một đứa trẻ.

“Vậy thì chẳng việc gì tôi phải nghe lệnh cô cả.”

“Hả…”

“Giờ thì tôi có thể tự do quấy rầy cô rồi. Tôi sẽ chăm sóc cô kỹ lưỡng, vậy nên chuẩn bị đi nhé.”

Anh ta nói với giọng vui vẻ. Ayaka lắc đầu, cô đã chịu quá đủ rồi.

“Xin anh, hãy để tôi yên.”

“Cũng như việc tôi mong muốn đáp ứng nguyện vọng của một thảo dân bình thường hết mức có thể, nó cũng có lý do khiến tôi không thể làm vậy.”

“Lý do?”

Trước khuôn mặt nghi hoặc của Ayaka, vị Anh Linh thẳng thắn nói.

“Tôi nghĩ là do những thuật thức xây dựng bên trong các hình xăm đó… Dường như dòng Ma Lực của tôi giờ liên kết với cô, chứ không phải với Pháp Sư mang Lệnh Chú của tôi.”

“…Sao?”

Ayaka nhướng mày bối rối trước những lời đột ngột đó.

“Nói cách khác, Ma Lực của tôi là nhận từ cô, và chính nó giúp tôi hiện thân trên thế giới này. Có nghĩa là định mệnh của chúng ta gắn liền với nhau, mặc cho nó còn không phải là mối liên kết đặc biệt giữa Master và Servant đi chăng nữa,” anh nhẹ nhàng tuyên bố, và khiến Ayaka choáng váng hơn nữa “Nếu không có cô, có khi tôi còn chẳng thể hiện thân nữa kìa. Tôi nợ cô rồi. Cảm ơn nhé.”

Anh chìa tay thân thiện. Nhưng Ayaka gạt nó đi và quắc mắt nhìn anh.

“…Nếu muốn trả ơn thì hãy để tôi yên.”

“Việc đó thì tôi xin từ chối! Tôi sẽ chăm sóc cô, và cũng sẽ quấy rầy cô. Tôi sẽ tìm mọi cách cứu giúp cô, cho dù cô than vãn hay cáu gắt rằng chẳng cần đến. Dù gì thì nếu cô chết, tôi cũng sẽ biến mất, và tôi sẽ mất đi cơ hội đạt được Chén Thánh.”

“Anh định cứu tôi khỏi cái gì…?”

“Tất nhiên là khỏi những kẻ tham gia cuộc chiến này. Có là Master hay không, miễn là giữa chúng ta có mối ràng buộc Ma Lực, cô sẽ nghiễm nhiên trở thành mục tiêu của chúng.”

“Chết thật…” Ayaka gục đầu xuống tay.

“Lạc quan lên nào,” anh ta nói với cô. “So với việc bị lột hết da rồi xát muối, hay đại loại vậy, thì tình trạng của cô lúc này vẫn tốt hơn nhiều mà.”

“Ví dụ gì mà thốn quá vậy…”

“À thì tôi cũng hay bị coi là cực đoan trong mọi việc mà.”

Anh ta trông có vẻ ngượng, như thể bản thân vừa được khen vậy. Ayaka, có lẽ nhận ra rằng mọi thứ mình nói đều vô ích, quyết định thử thăm dò anh ta và chuyển chủ đề.

“Anh là quý tộc hay kiểu vậy mà đúng không? Không phải việc bị cảnh sát bắt đi như vậy là đi ngược lại với niềm kiêu hãnh gì gì đó sao?”

“Vầy vẫn tốt hơn lần tôi bị bỏ tù tại pháo đài núi đó, nếu muốn thì tôi hoàn toàn có thể thoát khỏi đây dễ dàng. Bên cạnh đó, nếu vì tôi mà cô bị trừng phạt thì niềm kiêu hãnh của tôi sẽ bị giáng một đòn mạnh. À, đương nhiên việc tôi giúp cô không phải chỉ vì danh dự của bản thân đâu.”

“Tôi đã nói là mình không cần anh giúp rồi mà…”

Ayaka thở dài bực bội. Anh ta vẫn tiếp tục thoải mái nói với cô bằng một cung cách thật thoải mái, khác hẳn với những tuyên ngôn anh phát biểu trên nóc xe cứu hỏa ban nãy.

“Từ giờ cứ gọi tôi là Saber. Mặc dù việc không nói tên thật cho ân nhân là rất thiếu tôn trọng, nhưng sớm hay muộn thì tôi cũng sẽ tìm được thời điểm tốt để nói cho cô.”

Saber quay về phía Ayaka với vẻ đầy nghiêm túc.

“Cô có thể kể cho tôi vài chuyện chứ? Cô làm gì ở nơi này? Những hình xăm đó là gì?” anh hỏi. Tuy nhiên, sau một khoảng làm mặt nghiêm trọng, anh lắc đầu và đưa ra một câu hỏi quan trọng hơn nhiều.

“…Thứ lỗi. Trước tiên, hãy cho tôi biết tên cô là gì?”

 

x                                    x

 

Một hành lang trong đồn cảnh sát.

Cảnh sát trưởng, không hề hay biết việc Saber và Ayaka trò truyện trong phòng giam, đang nhanh chóng đi về phía những phòng giam biệt lập. Tuy nhiên, khi ông đến được thang máy, một nhân viên nữ chạy đến chỗ ông.

“Ôi, ngài đây rồi, cục trưởng! Có một vị khách tới gặp ngài.”

“Nói với họ… không, đợi đã.”

Ông định hoãn lại nếu đó là một chính trị gia hay những người tương tự, nhưng cũng có khả năng đó là Faldeus hoặc Kuruoka.

“…Đó là ai?”

“Dạ… ông ta nói mình là một linh mục, nhưng trông rất đáng nghi…”

Một linh mục.

Cảnh trưởng cau có. Lại một khả năng khác khiến ông bận tâm. Ngay sau đó, nó trở thành một mối nghi hoặc, và những lời tiếp theo của nhân viên đã chứng minh điều đó.

“Tất cả những gì ông ta nhắn là, ‘Nói với ông ấy rằng việc này liên quan tới cái cốc bị đánh cắp từ Nhật Bản. Ông ấy sẽ hiểu thôi’.”

 

x                                            x

 

Trong thành phố.

Trên nóc nhà một tòa nhà cao tầng gần đó, Assassin tập trung tâm trí về phía đồn cảnh sát phía dưới, lặng lẽ điều chỉnh nhịp thở của bản thân.

Cô đã lùng sục thông tin khắp thành phồ, và biết được rằng Anh Linh Saber đã được giải tới đồn cảnh sát này. Sau đó thì tất cả những gì còn lại cần làm là lẻn vào trong và thực hiện việc ám sát, lần này là trong trạng thái hoàn hảo, đó là những gì Assassin nghĩ. Hiện tại mọi việc khảo sát đã hoàn tất, thế nhưng, cô chợt nhận ra một thực tế đáng lo ngại.

Một số lượng lớn rào chắn Ma Thuật đã được dựng lên quanh đồn cảnh sát, biến nó trở thành một pháo đài bất khả xâm phạm, ngoại trừ những lối ra vào chính thống. Thậm chí nếu cô xóa đi sự hiện diện và cố gắng lẻn qua cửa trước, thì vẫn còn năm đến sáu lớp rào chắn khác nhằm đề phòng việc đó. Kết giới đã được xây dựng hết sức khéo léo đến nỗi nó hoàn toàn ẩn mình trước những Pháp Sư quanh đó. Cô đã lướt qua đây vài lần trong ngày và cũng không hề nhận ra.

Dựa theo những gì có được sau khi quan sát tập trung hơn, cô phát hiện được “sự hiện diện” của một vài Pháp Sư trong tòa nhà. Cô không thể tin được điều đó. Trong mắt cô, cư dân thành phố này chiếm phần đông là “người ngoại đạo”, nhưng việc các Pháp Sư, những kẻ được coi là “lũ dị giáo” trong vô số nền tôn giáo, lại là những kẻ nắm quyền tư pháp và cơ quan hành chính thật quá khó để chấp nhận. Mặc dù nếu xét đến tầm ảnh hưởng của Tháp Đồng Hồ, có lẽ đó không hẳn là việc hiếm hoi trong thời đại này. Nhưng cô chẳng hề liên quan gì tới Tháp Đồng Hồ, vậy nên việc này khiến cô thực sự bị sốc.

Mặc dù họ thuộc những nơi khác nhau, nhưng trong thành phố này vẫn có những người tôn thờ cùng một vị thần với cô. Và những Pháp Sư đó, những kẻ còn chẳng đáng để gọi là kẻ vô thần, đang cố cai trị họ từ phía sau hậu trường. Cô không thể nào nhắm mắt làm ngơ chuyện này được.

Thứ kết giới khổng lồ như thế, không nghi ngờ gì, được dựng lên bởi một tổ chức có liên quan tới Cuộc Chiến Chén Thánh tại nơi này. Quan trọng hơn, kẻ địch của cô, Anh Linh Saber, đang ở trong đó. Hít một hơi thật sâu, rồi cô quyết định tấn công doanh trại địch.

Minh chủ vào thời của cô đã từng có thể lẻn qua — hay đúng hơn là khiêu vũ — qua mọi loại rào chắn. Có biết rằng bản thân không hề khéo léo. Tất cả những gì cô có thể là sử dụng những tuyệt kỹ mà cô đã xây dựng dựa trên mô phỏng của các thể hệ trước, và chiến đấu.

Không, cô không cần ý nghĩa. Cô không cần phải suy nghĩ; chỉ cần xuyên qua thôi.

Nuốt lấy lòng quyết tâm đó dưới tấm choàng đen, cô phóng mình vào khoảng không. Khi rơi xuống, cô áp chế vô hiệu hóa những rào chắn đó. Kẻ địch có thể sẽ phát hiện ra sự hiện diện của cô, nhưng cô chẳng quan tâm. Cô sẽ tiêu diệt tất cả chúng. Với những suy nghĩ đó, cô trở thành một quả đại pháo bắn thẳng về phía đồn cảnh sát.

Vài giây sau, tất cả những rào chắn trên không trung đều đồng thời bị phá vỡ…

Chiếc rèm che phủ trận chiến của kẻ cuồng tín đã được cuốn lên. Cô đã xác định bản thân sẽ đơn độc theo đuổi nó cho đến cái kết cay đắng cuối cùng.

Nếu có gì cô tính sai ở đây… thì thực ra đó là cô không đơn độc.Vẫn còn một con quỷ ở phía sau cô. Mặc dù cô chẳng hề mong muốn sự trợ giúp từ một sinh vật như nó.

 

x                                            x

 

Phía trước sòng bạc Crystal Hill — Khu phức hợp giải trí.

“Sòng bạc hử? Nhìn vui đấy.”

Flat, người đang rất phấn chấn sau khi được phỏng vấn trước nhà hát ban nãy, đang lang thang quanh khu giải trí. Giữa những ánh đèn rực rỡ của Đại Lộ Trung Tâm, sự chú ý của cậu bị hút vào những ánh đèn neon còn rực rỡ hơn nữa của sòng bạc.

“Tôi dám thề rằng ở bang này thì sòng bạc cấm người dưới 21 tuổi.” Jack Phanh Thây, vẫn trong dạng chiếc đồng hồ đeo tay, nhắc nhở cậu.

“Ồ, tôi không vào được à. Chán thế. Đã lâu lắm rồi kể từ lúc tôi được quẩy ở chỗ như vậy.”

“Cậu từng đến một cái như thế trước đây à?”

Jack có vẻ ngạc nhiên. Flat hồi tưởng quá khứ khi trả lời.

“Cậu biết đấy, tôi đến từ Monaco. Ở đó có một du thuyền sòng bạc cực kỳ bự trôi trên vùng biển gần quê nhà tôi. Tôi đã từng chơi ở đó rồi. Đương nhiên chỗ đó cũng có giới hạn tuổi, nhưng sau vài mánh này nọ, ông chủ chỗ đó đã đặc cách cho tôi… Ổng yêu cầu tui biểu diễn vài Ma Thuật để đổi lại, ừm, vậy là tôi làm cho ổng xem thôi.”

“…Thật sự mà nói, cách hành xử của cậu trái ngược hoàn toàn với hình ảnh về một Pháp Sư của tôi.”

“Ồ, đừng có nịnh chứ.”

“Thôi, đây cũng không phải là vấn đề mà tôi có thể can dự được. Nếu đó là cách sống của cậu, vậy thì cứ thỏa chí mà theo đuổi nó. Tôi chỉ cầu mong là mấy Pháp Sư khác không thịt cậu thôi.”

Jack tỏ vẻ bực tức, nhưng có gì đó trong câu chuyện của Flat làm dấy lên mối quan tâm của hắn. Hắn quyết định tiếp tục nói về sòng bạc đó.

“Mà, nếu hắn yêu cầu cậu biểu diễn Ma Thuật… vậy tên chủ đó cũng là Pháp Sư à?”

“Đâu có. À thì, có vẻ là ổng đã từng như vậy.”

“…Hắn ‘đã từng như vậy’ ?”

Mặt chiếc đồng hồ uốn lại một cách kỳ quặc như phản ứng với cụm từ kỳ lạ của Flat.

“Ừ. Ổng từ Pháp Sư đã biến thành một Tử Đồ.”(8)

“Tử Đồ?”

“Một con quỷ hút máu… Ờ, chắc là cụm từ ‘ma cà rồng’ thì dễ hiểu hơn nhỉ?”

Mặt đồng hồ của Jack uốn cong hơn nữa trước những lời đột ngột đó.

“Đúng là có giả thuyết rằng tôi thực chất là một ma cà rồng… nhưng ngay cả với Pháp Sư, không phải nó cũng là một bí ấn cỡ cấp-B sao?”

“Jack Phanh Thây tái sinh trong thời hiện đại còn thần bí hơn cấp-B kia mà.”

“Hừm.”

Chén Thánh cung cấp cho các Anh Linh những kiến thức tối thiểu để có thể chiến đấu trong Cuộc Chiến. Nếu Jack không biết về ma cà rồng, điều đó có nghĩa Chén Thánh đã đánh giá những thông tin đó là không cần thiết cho cuộc xung đột này. Ít nhất thì đó là những gì Flat nghĩ. Cậu quyết định giải đáp một cách đơn giản cho Jack.

“Ma cà rồng thực sự có tồn tại. Ừ thì, nói theo cách thần bí, chúng được gọi là quỷ hút máu hay Tử Đồ. Có những người bị cắn bởi quỷ hút máu và rồi cũng sẽ trở thành một trong số chúng sau vài năm, nhưng cũng vài kiểu Siêu-Pháp Sư tựa tựa vậy đã tự mình trở thành Tử Đồ, họ đuổi theo sự bất tử hay Căn Nguyên hay cái thứ gì đó tương tự vậy.”

“Pháp Sư có thể trở thành ma cà rồng, vậy sau đó?”

“Ngay giữa chúng ta, thậm chí còn có một người đứng trong hàng ngũ cao nhất tại Tháp Đồng Hồ. Một Tử Đồ sử dụng Ma Thuật.”

“Chúa ơi…”

Sau những tiếng kêu kinh ngạc, Jack chêm vô một câu châm biếm Flat.

“Dĩ nhiên, cậu chắc chắn sẽ chẳng ngần ngại mà biến thành ma ca rồng rồi, bởi vì nó ‘rất ngầu’ mà.”

Tuy nhiên, Flat lại đáp với vẻ nghiêm trọng.

“Họ ngầu thật, nhưng tôi không chắc về khoản biến thành một trong số đó. Ý là, ừm, dục vọng của quỷ hút máu là thứ đáng cân nhắc.”

“Ngạc nhiên đấy. Tôi không nghĩ là cậu cũng có suy nghĩ đạo đức như thế.”

“Thêm nữa, nó, cậu biết đấy, không hiệu quả.”

“…?”

Bỏ mặc sự nghi ngờ hiển hiện từ Jack, Flat chỉ sang một chỗ khác của thành phố nói.

“Ồ nhìn kìa, mới nói về mấy cái quỷ quái xong.”

“Cái gì thế?”

Flat nhìn chằm chằm vào một cậu thanh niên, người đứng trên vỉa hè của Đại Lộ Trung Tâm đối mặt với đồn cảnh sát. Anh ta tỏa ra một bầu không khí vô tư xung quanh. Flat vẫn dán mắt vào cậu thanh niên đó, và buột miệng nói.

“Cái gã ở đằng kia, đang nhìn về phía đồn cảnh sát ấy…. Hắn là Tử Đồ. Có lẽ vậy.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Sảnh trước.

“Ông là cảnh sát trưởng Orlando Reeve?”

Đêm khuya, tiền sảnh lúc này hầu như chẳng còn người thường nào. Chỉ có các nhân viên ca đêm và những tội phạm vị thành niên bị giải đi là đôi lúc qua lại nơi này.

Sảnh của Đồn Cảnh Sát Trung Tâm Snowfield này rộng rãi hơn hẳn những cái ở chỗ khác, tạo thành một cái lồng cầu thang kết nối ba tầng của tòa nhà. Những phần lộ ra của tầng hai và ba được hòa lẫn với thiết kế nội thất của đồn. Không giống như sảnh được thiết kế thời thượng của các đồn cảnh sát ở California, nó lại đem đến cảm giác trang nghiêm của một tòa lâu đài bị buộc phải hiện đại hóa. Đứng ở trung tâm của tiền sảnh tỏa áp lực kỳ lạ này, người đàn ông đó phát ra một sự hiện diện đặc biệt.

Ông ta ăn mặc như một linh mục, và đeo một miếng che mắt nổi bật. Chỉ với việc ông đứng trong đồn cảnh sát này đã thu hút vô số ánh nhìn chằm chằm của những người qua lại. Tuy nhiên, cảnh trưởng đã đứng trước mặt vị linh mục bí ẩn và trả lời.

“Ta chính là Reeve… còn anh là?”

“Hansa Cervantes. Một… ‘giám sát viên’ được phái đến Nhà Thờ Trung Tâm Snowfield. Chắc là ông cũng hiểu ý tôi rồi.”

“Ta không nghĩ là mình hiểu những gì anh nói,” cảnh trưởng vô cảm trả lời. Hansa cười toe toét và dang tay.

“Nếu ông vẫn có chấp rằng ‘Ma Thuật chỉ là sở thích’ hay ‘thuộc cấp của ta tự ý làm nó’ với vô số rào chắn xung quanh này, tôi cũng chẳng cản làm gì. Thậm chí dù Servant của ông bị loại, thì tất cả những gì ông mất là chỗ trú ẩn an toàn thôi. Chắc hẳn là ngay cả ông cũng quý trọng mạng sống mà nhỉ?”

“…”

Những công việc chính của giám sát viên của Cuộc Chiến Chén Thánh là giám sát tiến trình của cuộc chiến và che giấu Ma Thuật cũng như phép màu khỏi những con mắt trần tục. Tuy nhiên, ngoài ra họ còn được giao nhiệm vụ “che chở cho những kẻ bị đánh bại”.

Nếu một Master vẫn còn ý chí chiến đấu ngay cả khi Servant đã bị đánh bại, họ còn một lựa chọn là lập khế ước mới với một Servant khác, kẻ đã mất đi Master và đang chờ đợi để tan biến. Sau đó họ có thể quay trở lại tiền tuyến. Để ngăn điều đó, không phải chỉ vài mà phần lớn Master đều cố gắng tận diệt những Master đã mất đi Servant đó. Thậm chí cả những Master đã từ bỏ ý định chiến đấu cũng bị nhắm làm mục tiêu bởi những kẻ còn lại. Đảm bảo sự an toàn cho những Master đó chính là một trong những công việc của Giáo Hội Thánh Đường và giám sát viên.

Dĩ nhiên, nếu sau này cảnh trưởng tới chỗ họ và nói, “Tôi thực chất là một Master, nên xin hãy giúp tôi,” thì những chính sách của Nhà thờ vẫn sẽ cung cấp sự che chở cho ông, vậy nên những lời đe dọa của Hansa cũng chỉ đến mức đơn thuần là cảnh tỉnh hoặc lừa bịp. Thế nhưng, dường như cảnh trưởng vẫn đang suy ngẫm về những lời đó, cẩn trọng nheo mắt lại. Hansa, ngược lại, chỉ khẽ nhún vai.

“Oài. Mục đích tôi tới đây không phải để chất vấn. Tôi biết rằng ông là một người độc lập không hề có bất cứ mối liên hệ nào với Tháp Đồng Hồ, Cảnh Trưởng Orlando Reeve ạ. Với việc ông tập hợp nhiều sĩ quan từ khắp nơi trên thế giới một cách bất thường ngay trước khi cuộc chiến bắt đầu như thế, tôi không nghĩ đó là việc trong sạch đâu. Mặc dù cũng chỉ là những bằng chứng vụn vặt, nhưng tôi nghĩ thế cũng đủ rồi.”

“…Thật không ngờ chỉ mới có vài ngày mà anh đã điều tra được kỹ như thế đấy. Ấn tượng lắm.”

“Sự ấn tượng đó dành cho cục tình báo của Giáo Hội mới phải. Thay vì ca ngợi tôi, thì ông nên hào phóng quyên góp vào Chủ Nhật ấy.”

Cảnh sát trưởng không rõ gã linh mục khôn lỏi kia có đang mỉa mai hay không.

“Dù sao đi nữa, ta không nên thảo luận ở đây. Để ta đưa anh tới phòng khách.”

“Thôi, tôi xin miễn. Không có vẻ gì là ông sẽ chơi đẹp với Giáo Hội, và tôi cũng chẳng dại gì chui vào miệng cọp.”

Không khách sáo, Hansa ngồi lên một chiếc ghế trong sảnh. Ông nhìn lên chiếc ti vi treo trên cột trước khi nói tiếp.

“Họ đã chiếu đoạn phim về vụ tai nạn — hay phải nói là sự kiện — tại nhà hát đó được một lúc rồi. Có một gã quái đản trên đó. Nếu đó đúng là một Anh Linh, thì cũng có nghĩa là các người đã thất bại trong việc che giấu bí mật của nghi lễ. Không thể nói là bọn tôi chưa cảnh báo được. Nếu muốn khóc lóc xin lỗi, tôi sẽ để lại cho ông số điện thoại của vài tai-to trong Hội Bí Tích Thứ Tám.”

Hansa mỉm cười, nhưng thái độ khiêu khích đó rõ ràng mang ý thù địch. Cảnh trưởng đáp lại với một ánh mắt sắc lạnh.

“Không cần phải lo. Chẳng có người thường nào có thể ngộ ra được cả.”

“Vậy sao? Vậy chuyển chủ đề nào. Thế, Anh Linh đó cùng với Master có ở đây không?”

“…Nếu có thì sao?”

“Họ không nằm trong các báo cáo của Giáo Hội. Tôi muốn xác định ít nhất là khuôn mặt, và chào hỏi nếu có thể. Và nếu Master là phụ nữ, tôi muốn được mời cô ta ăn tối; chiêu đã cô ta món jalokia jambalaya(9) hay gì đó. Ông thì không chắc lắm, nhưng quý cô kế bên cũng có thể đi chung đấy.”

Người phụ tá, vẫn hoàn toàn vô cảm, từ chối lời đề nghị đột ngột, và liếc về phía viên cảnh trưởng. Cảnh sát trưởng thở dài, và tuyên bố thẳng thừng với gã dai dẳng Hasan.

“Để ta làm rõ: nghi lễ của bọn ta khác với cái ở Fuyuki. Chúng ta không hề có ý định nhờ vả các người. Giờ thì đi mà cầu nguyện như một tiểu linh mục ngoan ngoãn đi.”

“Nếu muốn dừng tại đây, thì tôi cũng chẳng cần ông phải bảo tôi về nhà thờ cầu nguyện.”

“Anh sẽ không về nhà thờ cầu nguyện. Mà là ngay tại nơi này.” Cảnh trưởng nói với gã khôn ngoan trước mặt.

“Ô?”

“…Nếu ta nhớ không nhầm, thì anh nói rằng Servant và Master đó ‘không nằm trong các báo cáo của Giáo Hội’?”

Một nhiệt lượng từ từ tỏa ra từ giọng nói của ông

“Anh biết được bao nhiêu? Các người có những thông tin mà ngay cả chúng ta cũng không biết? Cho đến khi những khúc mắc này được giải đáp, ta không thể để anh rời đi được.”

“Xin lỗi, nhưng nếu thiếu gối thì tôi không ngủ được. Tôi được phép chạy về nhà lấy một cái không?”

“Hansa Cervantes, phải chứ? Ngươi đã phạm một sai lầm rồi đấy.”

Cảnh sát trưởng vẫn vô cảm phớt lờ câu bông đùa của Hansa.

“Ngươi chưa từng nghĩ rằng tiền sảnh này vốn nằm ngay trong miệng ta rồi à.”

Giọng của cảnh trường trở nên lạnh lẽo hơn nữa. Khi đó Hansa nhận ra — những thường dân mà ông nhìn thấy trong hành lang ban nãy đã biến mất.

-Cách ly dân thường hử?

Ngay cả những sĩ quan cùng nhân viên tiếp tân quanh đó cũng đã rời khỏi. Ở ngay nơi này, một số lượng lớn cảnh sát nối nhau tràn vào từ các lối tiếp giáp với sảnh. Tất cả đều hướng ánh nhìn lạnh lẽo vào Hansa, và xếp hàng bao quanh ông.

-Những gã này… không phải cớm thường.

Chỉ dựa vào cách di chuyển ông cũng có thể chắc chắn họ không phải là những sĩ quan được đào tạo thông thường. Đồng thời, họ cũng không hề có vẻ gì là bị tẩy não; họ đứng trong khu vực được “cách ly hoàn toàn” này theo ý của chính họ.

Nhận thấy tình hình hiện tại, Hansa, vẫn ngồi trên ghế, nhìn chằm chằm vào mặt cảnh sát trưởng.

“Nếu ông bắt tôi, vậy cáo buộc là gì?”

“Trước đó ngươi có hỏi ta. ‘Chắc hẳn là ngay cả ông cũng quý trọng mạng sống’… Từ lời nói và hành động của ngươi, ta nhận ra một mối nguy hại. Một sự đe dọa không thể bác bỏ.”

“…Ông xem ti vi nhiều quá rồi đấy, cảnh trưởng ạ.”

“Ngươi không có quyền giữ im lặng. Bất cứ những gì ngươi nói đều sẽ không được dùng trước tòa. Ngươi không có quyền có luật sư, và không ai sẽ được cung cấp cho ngươi. Chuẩn bị đi.”

Các sĩ quan từ từ tiến lại gần khi cảnh sát trưởng đọc những câu đầy mỉa mai đó.

“Đối địch với chúng ta không phải là chiến lược để dành chiến thắng đâu. Có lẽ tôi không thể làm gì được ông, nhưng ỷ đông bắt nạt một gã đơn độc như tôi thế này, mối quan hệ giữa tổ chức của chúng ta hẳn là sẽ trở nên chua chát đấy.”

“Đúng vậy. Đó chính là lý do vì sao ta muốn ngươi chia sẽ thông tin trong thân thiện.”

Cảnh trưởng nhìn xuống Hansa. Cái nhìn đó rõ ràng là chẳng thân thiện gì.

“Ông không nên uy hiếp một công dân ngay thẳng như thế. Tôi có thể làm ầm lên đấy.”

Hansa đáp lại bằng một ánh nhìn cùng nụ cười khiêu khích. Tình hình dường như đã tiến đến mức căng thẳng cực độ, rồi… điện thoại của viên cảnh trưởng rung lên, và không khí trong phòng trở nên dịu lại.

Cau mày, cảnh trưởng lùi lại và rút điện thoại ra. Tất nhiên ông không hề lơ là cảnh giác với Hansa. Ông cẩn thận đặt nó lên tai, từ đó một giọng nói hớn hở phát ra.

“Yô! Khỏe chứ anh bạn?”

“Nếu có chuyện gì thì để sau đi. Giờ tôi đang giải quyết công việc.”

Cảnh sát trưởng trả lời cộc lốc lại với Caster. Tuy nhiên, Caster, mặc kệ lời Master mà đưa ra lời cảnh báo rõ ràng.

“Rời khỏi đó ngay đi anh bạn. Làm vậy, hoặc là hãy sẵn sàng toàn lực đối đầu với kẻ thù. Anh ngắt hết mấy mối liên kết tâm trí nên tôi mới phải cố liên lạc bằng mấy thành tựu của hiện đại này đấy.”

“Ý ông là sao? Làm sao ông biết được điều đó?”

“Bí mật thương mại. Vậy, chúc may mắn nhé!”

Và như thế, cuộc gọi bị ngắt. Cảnh sát trưởng cau có.

“Lạy Chúa, thật khó mà chịu được hắn.”

Nhưng cuộc gọi đó cũng chẳng có vẻ gì là một trò đùa. Cảnh sát trưởng nhận thức rõ khả năng thu thập thông tin dị thường của Caster. Nhưng việc hắn đưa ra lời cảnh báo ngay lúc này là sao chứ? Ngay sau khi những mối nghi ngờ đó lướt qua tâm trí ông, và rồi…

Rắc rắc.

Tất cả những tĩnh mạch trong ông rên lên. Không, chính xác thì đó là những Mạch Ma Thuật chạy khắp cơ thể ông.

-Các rào chắn… Chết tiệt! Chuyện gì đang xảy ra?

Các rào chắn nhiều lớp được dựng lên để chống Pháp Sư trong phút chốc bị phá hủy, bởi một chấn lực tương đương với một quả tên lửa cày vào nơi trú ẩn.

Vượt qua hệ thống an ninh của một ngân hàng hay viện bảo tàng mà không hề kích động nó, và thực hiện thành công vụ cướp mà không để lại bất cứ dấu vết nào. Đó là cách vượt qua rào chắn mà ông từng hình dung.

Tuy nhiên, việc này lại giống như đánh bom tòa nhà để tạo nên một lỗ hổng phục vụ việc đột nhập. Nói cách khác, kẻ phá hủy rào chắn đó không hề quan tâm vệc mình bị phát hiện. Đây không phải là xâm nhập; nó là một cuộc “đột kích”.

“Bạn ngươi à?”

Cảnh sát trưởng liếc nhìn Hansa, nhưng vị linh mục chỉ nhún vai tỏ vẻ chẳng biết gì.

“Tôi hẳn rất mừng nếu là vậy,” ông nói trong khi ngước nhìn trần nhà “Nhưng nếu bạn tôi đến, thì họ cũng chọn lối trước hoặc sau, chứ không phải từ trên trời như vầy.”

“…”

-Hắn cảm nhận được ư?

Viên cảnh trưởng có thể cảm nhận được rằng rào chắn ngay phía trên tòa nhà đã bị phá hủy. Tuy ông biết rằng đây là một sự công kích, thế nhưng ông lại chẳng nhận thấy bất cứ âm thanh hay vọng âm nào từ va chạm. Cái quái gì đang xảy ra? Ông chỉ có một khoảnh khắc để thắc mắc…

Trước khi mọi ánh sáng trong tòa nhà vụt tắt, đẩy tất cả bọn họ vào trong bóng tối.

 

x                                            x

 

Phòng giam biệt lập.

“Cuối cùng thì cô cũng nói tên cho tôi. Cảm ơn nhé, Ayaka. Một ngay nào đó tôi sẽ trả ơn cô.”

Saber, người đã sử dụng tất cả mọi chước của mình và cuối cùng cũng thành công trong việc khiến Ayaka phải nói tên, tiếp tục hỏi với một nụ cười vui vẻ.

“Vậy, cô làm gì ở một thành phố như thế này?”

“Tôi…”

Nói mọi thứ là cách nhanh nhất để khóa mồm ngưi đàn ông này, Ayaka nghĩ, và bỏ cuộc để kể lại tất cả.

“Tôi khởi đầu từ Nhật, rồi đi từ thành phố này qua thành phố khác.”

“Cô chạy khỏi thứ gì à?”

“Tôi không rõ mình đã bỏ ra bao nhiêu năm để làm vậy. Chỉ đơn thuần lang thang từ nơi này qua nơi khác…”

Trong khi cắn chặt môi, dường như sợ hãi hơn là phẫn uất, Ayaka lái vòng vo câu chuyện quá khứ của mình.

“Cuối cùng, tôi lại quay trở về thị trấn nơi tôi bắt đầu. Nơi có một lâu đài kỳ lạ nằm trong khu rừng, và—”

Ngay lúc đó, ánh sát trong phòng giam vụt tắt.

“Hử?”

“Hơ?”

Saber và Ayaka đồng thời ngó quanh, nhưng thậm chí ngoài cửa sổ phòng giam kia cũng chẳng hề có chút anh sáng nào. Họ nhận ra rằng toàn bộ đồn cảnh sát đã bị ngắt điện.

“…Cúp điện? Chắc sẽ sớm chuyển sang dùng năng lượng khẩn cấp.”

Ayaka có vẻ thoáng sợ hãi trong bóng tối. Giọng cẩn trọng của Saber vang lên đáp lại.

“…Nếu nó thật sự chỉ là cúp điện.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Bên trong.

Assassin đã nhanh chóng vô hiệu hóa cầu dao chính và máy phát điện khẩn cấp, khiến cho đồn cảnh sát giờ chìm trong màn đêm. Cô hòa mình vào bóng tối, lướt qua tòa nhà như một cơn gió. Đôi khi cô bắt gặp những cảnh sát và thám tử tuần tra với đèn pin, nhưng cô chỉ là một cái bóng len lỏi, tránh xa ánh sáng và không tạo âm thanh. Cô hoàn toàn tự do ở chốn này.

-Để có thể thách thức Anh Linh đó, mình phải liều cả tính mạng này.

Cô tự nhủ củng cố tinh thần khi chạy qua cái hành lang của trạm này. Nhờ vào những sự khổ luyện đặc biệt mà cô có thể di chuyển mà chẳng cần ánh sáng. Cảm nhận chuyển động không khí, dòng chảy Ma Lực, và tiếng vọng từ gió, cô có thể nhìn thấy toàn bộ môi trường xung quanh bằng cả cơ thể mình, và thậm chí cảm nhận cả những dòng năng lượng trong đó. Đây chính là một trong những tuyệt kỹ từng được các vị tiền bối sáng tạo ra: ‘Zabaniya – Thần Kinh Mặc Tưởng’. Một khả năng cảm nhận siêu phàm giúp cô nhận biết được các luồng sức mạnh — như là Ma Lực, nước, điện hay gió — là tự nhiên hay nhân tạo, như thể chúng là một phần thân thể vậy.

Cô đã dùng tuyệt kỹ đó để cảm nhận nguồn điện của tòa nhà, và phá hủy nó. Hoàn thành xong, giờ cô tiến về phía nơi tập trung nguồn Ma Lực lớn nhất. Lao xuống cầu thang như thác đổ, cuối cùng cô cũng tới vùng không gian chứa đầy những dòng chảy ấy. Đó là, tại khu vực rộng rãi nhất đồn cảnh sát — tiền sảnh.

“…!”

Gần như cùng một lúc với khi Assassin đặt chân xuống tiền sảnh, người đàn ông mặc đồng phục ở trung tâm triển khai một Ma Thuật làm sáng toàn bộ không gian, chẳng khác gì những thiết bị chiếu sáng ban nãy.

-Một Pháp Sư!

Assassin nhanh chóng linh thể hóa, nhưng ngay cả cô cũng không thể bắt kịp tốc độ ánh sáng. Ngay khoảnh khắc trước khi biến mất, hình ảnh của Assassin đã in dấu trong vô số cặp mắt, tên Pháp Sư cũng nằm trong số đó.

Bóng tối tiêu tan vào ánh sáng. Không có cách nào để mô tả hình bóng ma quái đã từng tồn tại trong khoảnh khắc trước cửa.

“Cái gì…?”

-Một Servant?

Cảnh sát trưởng là một Master với Lệnh Chú; ngay cả với một cái nhìn thoáng qua cũng đủ để ông chắc chắn đó là một Servant.

-Đó không phải Saber. Ta chỉ thoáng thấy, nhưng những chỉ số đó… Assassin!?

Khi một Master nhìn trực tiếp vào một Servant đang tham gia vào Cuộc Chiến Chén Thánh, họ có thể thấy được một lượng dữ liệu nhất định. Nó thể hiện dưới hình thức tối ưu hóa trong tâm trí của Master; một trang sách phép, hay tờ giấy da. Tất nhiên không thể qua đó mà xác định tên thật của Servant, nhưng họ có thể đọc được những thông số vật lý cơ bản và một vài đặc tính.

Tất cả chỉ diễn ra trong khoảnh khắc, vậy nên ông không thể phân tích hầu hết những gì mình thấy, nhưng ông biết được rằng Servant rất xuất sắc trong trinh sát và gián điệp. Ngay cả vẻ ngoài đó — đen từ đầu tới chân, theo như những gì ông thoáng thấy — cũng gợi tới một Assassin.

-Hừm… Vậy là một Master đã thấy Saber trên ti vi và quyết định phái Assassin tới đây. Chúng ta không thể tác động vật lý tới Servant khi nó đang ở dạng linh thể, nhưng cũng khó mà tưởng tượng rằng nó có thể duy trì trạng thái này được lâu.      

Một Servant ở dạng linh thể không có khả năng tấn công hay phòng thủ. Nếu một Master hay pháp sư khác sở hữu khả năng tất công linh thể, họ sẽ có nguy cơ bị tiêu diệt một phía. Do đó, việc giữ dạng linh thể cạnh Servant và Master đối địch không phải là một chiến lược tốt. Thời điểm thực thể hóa cũng sẽ tạo nên một sơ hở chí tử trong những trận chiến chớp nhoáng.

Tốt nhất là nên giả định rằng nó đã linh thể hóa và lẩn trốn quanh đây, cảnh sát trưởng kết luận, và đảo mắt thận trọng nhìn xung quanh. Có vô số chỗ để ẩn trốn trong tiền sảnh này, bao gồm cả những khu vực lộ ra của tầng hai và ba.

Lệnh Chú được giấu dưới găng tay của ông. Liệu khả năng ông đã bị phát hiện là một Master có cao không? Trong trường hợp tệ nhất, cảnh trưởng tự nhủ, thì Servant này tới đây vì ông, chứ không phải Saber. Ông tìm cách lập kế hoạch cho các động thái tiếp theo, khi đó Hansa, người đã âm thầm lẩn ra phía sau một cây cột ở góc sảnh, khiến cho số lượng những lựa chọn của ông giảm mạnh.

“Ồ, đó có phải Servant của ông không, Cảnh trưởng?”

Đó là một câu hỏi bình thường. Viên cảnh trưởng trừng mắt nhìn Hansa, ngay lập tức nhận ra ý đồ của hắn.

“Thằng ch… ngươi đã vượt quá thẩm quyền của một giám sát viên.”

“Tôi cứ tưởng ông không cần giám sát viên của Giáo Hội?”

Hansa cười toe toét, khoanh tay dựa vào cột. Như thể nhấn mạnh rằng bản thân chỉ là kẻ ngoài cuộc.

“Chỉ là chút đề phòng trước gã máu mặt bắt nạt kẻ yếu thôi mà.”

Một linh mục ngoại đạo.

Nếu hắn là một giám sát viên tới để củng cố sự tồn tại của Chén Thánh, thì hắn sẽ là một mục tiêu mà Assassin phải để mắt tới. Nếu trong trường hợp khác, hắn thật sự thuộc là phe trung lập và được cử đến đơn giản chỉ để xác minh tính chân thực của Chén Thánh, thì cô chẳng có lý do gì nhắm vào mạng sống của hắn, cũng như bất kỳ người ngoại đạo nào trong thành phố này.

Tuy nhiên, “cảnh trưởng” thì cô không thể bỏ qua. Giám sát viên đã hỏi ông ta về “Servant của hắn”. Dựa trên việc vô số rào chắn được dựng lên xung quanh đồn cảnh sát, và thực tế rằng ông đồng thời vừa là Master vừa là kẻ có địa vị, ngay cả cô, người hoàn toàn chẳng biết gì vè chính phủ hiến pháp, cũng có thể dễ dàng đoán ra rằng người đàn ông được xem là cảnh sát trưởng đó có thể dính dáng tới việc xây dựng nên Cuộc Chiến Chén Thánh này.

Sự ưu tiên trong tâm trí cô được thay đổi. Tại thời điểm này, cảnh sát trưởng ngay trước mắt được đặt lên trước vị hiệp sĩ trong nhà hát. Cô sẽ bắt giữ ông ta, sau đó khai thác thông tìn về lũ đầu sỏ đằng sau Cuộc Chiến Chén Thánh. Về phán quyết, cô quyết định rằng sẽ để sau.

Assassin thực thể hóa từ một điểm mù ở hành lang tầng ba, và nhắm mục tiêu vào viên cảnh trưởng. Cô chuẩn bị Bảo Khí phù hợp nhất cho việc bắt giữ để sử dụng, vẫn tin rằng viên cảnh trưởng là kẻ địch duy nhất.

Cho đến khi một mũi tên thấm đượm Ma Lực hung hãn bắn về phía cô.

“…!”

Nó đến từ một điểm mù tuyệt đối. Không hề sở hữu khả năng cảm nhận nhạy bén trong đêm tối như cô, ông thậm chí còn chẳng thể phát hiện cô cho đến khi nó đâm đến. Xác định sự xáo trộn của Ma Lực xung quanh cùng với tiếng kéo cung nhịp nhàng yếu ớt, cô nhận ra rằng bản thân đang bị nhắm tới.

Assassin xoắn lại, bẻ cong các khớp vượt quá khả năng con người, và né mũi tên phóng tới trái tim mình. Nó bay thẳng về phía hành lang, và thứ nó đâm vào  — từ góc độ của kẻ bắn — là bức tường đối diện.

Sự chấn động tạo nên một sự tàn phá khó tin. Bức tường vỡ nát. Mở ra thêm một không gian cho căn phòng từ lỗ thủng trên bức tường bê tông vững chắc.

Cô không rõ làm cách nào mà nó có thể phá hủy bức tường. Nhưng cô dám chắc rằng… đòn công kích đó đủ sức để lấy mạng bất cứ con người nào, hay thậm chí cả những Anh Linh bình thường.

 

x                                            x

 

Phòng giam biệt lập.

“…Tiếng gì vậy?” Ayaka bồn chồn hỏi trong bóng tối. Những tiếng vang nghe như thứ gì đó đang tan vỡ — xa cách, nhưng chắc chắn là từ trong tòa nhà này.

“Ai đó đang truy đuổi anh à?”

“Rất có thể là vậy.”

Một ánh sáng nhợt nhạt tỏa lên khi Saber nói. Nhẹ nhàng, lấp lánh lan tỏa khắp phòng giam, và phản chiếu trên đôi mắt trống rỗng của Ayaka.

Những giọt nước với kích cỡ đá cẩm thạch lơ lưng giữa không khí. Ánh sáng được chiếu thẳng ra từ đó.

“Anh có thể dùng Ma Pháp…?”

“Không phải Ma Pháp; là Ma Thuật.”

“Tôi không chắc là mình phân biệt được.”

“Ma Thuật là thứ con người có thể tự thân đạt được bằng thời gian và công sức. Ma Pháp lại tạo ra những phép màu vượt ra tầm với của nhân loại hiện đại… hoặc đó là những gì tôi biết. Bản thân tôi không phải một Pháp Sư, vậy nên tôi không rõ về chi tiết, nhưng dường như sự tiến bộ khoa học đã biến phần lớn Ma Pháp thành Ma Thuật.”

Saber nói như thể nó chẳng liên quan tới mình. Ayaka vẫn nhìn chăm chú vào những giọt nước đang tỏa sáng kia.

Thấy vậy, Saber lắc đầu xin lỗi.

“Cho cô biết luôn là tôi không hề tạo ra chúng.”

“Anh bảo…?”

Trước khi Ayaka kịp hỏi, Saber bỗng biến mất.

“Này!”

Bị bỏ lại một mình trong phòng giam với những giọt nước phát sáng, Ayaka ngồi phịch xuống giường, thở dài.

Vài giây sau, cô lại đứng dậy.

Cánh cửa phòng giam kêu lách cách và mở ra, rồi Saber bước vào như thể chẳng có gì xảy ra. Anh lắc lắc chùm chìa khóa và cười tươi.

“Tôi bí mật mượn chúng chút.”

“Mượn…?”

“À, một vụ vượt ngục. Hi hi. Cũng khá hồi hộp đấy.”

“Bộ cái danh dự hiệp sĩ của anh rớt mất rồi à?”

Ayaka nghe có vẻ bực tức.

“Tất nhiên tôi vẫn có ý định bồi thường cho nhà hát. Tôi cũng muốn giữ lời hứa với những quan viên ở đây rằng bản thân sẽ không rời khỏi trước bình minh. Thế nhưng, trước hết tôi phải đưa cô tới nơi an toàn,” Saber tuyên bố, mắt sáng rực với sự phấn khích.

“…Anh không nghĩ rằng phòng giam này là nơi an toàn nhất cho tôi à?”

“Tôi nghi ngờ điều đó. Đồn cảnh sát này rất kỳ lạ. Rõ ràng là có Kết Giới được thiết lập xung quanh nơi này.”

Saber nói như thể thuật lại lời của ai đó. Ayaka cau mày.

“‘Rõ ràng’? Ai nói thế?”

Saber mở cánh cửa phòng giam với một nụ cười tự tin. Không có dấu hiệu của cai ngục ở xung quanh. Tất cả những gì nghe được là những tiếng kêu la, hò hét phản đối từ những tù nhân khác. Saber nắm lấy tay Ayaka và bước ra khỏi phòng giam, những giọt nước phát sáng trôi nổi phía trước họ.

“Vậy, ừm, cô thấy đấy, nó khá là phức tạp.”

“Tôi không hiểu lắm… Ý anh là sao? ‘Kết Giới’? Có Pháp Sư trong đồn cảnh sát này à?”

“Còn hơn thế nữa; dường như tòa nhà này được chúng thiết kế xây dựng. Tôi lo là trong trường hợp tệ nhất, tất cả những kẻ trong tòa nhà này đều là Pháp Sư. Tuy nhiên, xét theo buổi thẩm vấn ban nãy, thì khả năng đó khó lòng xảy ra.” Biểu cảm của Saber đột nhiên trở nên nghiêm túc. “Nhưng đồn cảnh sát này chắc chắn được dựng lên để dành cho các Pháp Sư. Nếu nó liên quan tới Cuộc Chiến Chén Thánh, thì vụ huyên náo này không phải điềm tốt cho chúng ta.”

“Tại sao lại vậy?”

“Có lẽ ban đầu họ định kết minh với ta, hoặc ít nhất là khai thác gì đó từ ta… Nhưng nếu những chấn động ban nãy là do một Servant khác gây ra, vậy thì rất có thể sau đó họ sẽ tìm cách giải quyết cô để phòng ngừa việc chống đối. Rõ ràng đó là một lý do chính đáng.”

“Ý anh là gì? ‘Lý do chính đáng’?”

Saber im lặng trong chốc lát, nhưng khi đi được một khoảng xa khỏi phòng giam, anh bắt đầu lẩm bẩm. Có vẻ như anh đang phản đối lại thứ gì đó.

“Này… hãy nói mấy thứ như thế sớm hơn chứ. Nếu biết được thì tôi đã chém phăng cánh cửa và đưa cô ấy ra rồi.”

“Anh đang nói với ai thế?”

“Ồ, thứ lỗi. Cứ coi như tôi nói chuyện một mình đi,” Anh miễn cưỡng xin lỗi trước khi trả lời câu hỏi của Ayaka. Tiếp tục nói như thể đang tường trình lại lời ai đó.

“Rõ ràng có một thuật chú được đặt vào trần nhà của phòng giam đó… được thiết kế để kiểm soát thành phần không khí, và làm ngộp thở người ở bên trong.”

 

x                                            x

 

Tiền sảnh.

Assassin nhận thấy bóng dáng của tên xạ thủ khi né. Một người phụ nữ trẻ trong bộ cảnh phục. Ống tên lớn sau lưng của cô ta chẳng hề ăn nhập với bộ cảnh phục đó, và cô ta đang sẵn sàng, không phải một khẩu súng lục hay dùi cui, mà là một cây cung.

-Một Bảo Khí! Ả ta chắc hẳn là… Servant của hắn!

Assassin chỉ nhìn lướt qua cũng nhận ra cây cung đó là một Bảo Khí, và kết luận rằng Servant Archer lập khế ước với cảnh sát trưởng đã ăn mặc như một sĩ quan và trà trộn giữa các nhân viên. Người phụ nữ này mang sự hiện diện như một Pháp Sư bình thường, vậy thì chắc hẳn cô ta sở hữu kỹ năng cho phép che giấu bản chất Anh Linh của mình. Một Master chuẩn với Lệnh Chú chắc chắn có thể xác định chỉ trong nháy mắt, nhưng cô không có Master, và cũng chẳng có cách nào để kiểm tra cả.

Sau khi đi đến kết luận kẻ địch là một Servant, Assassin ngay lập tức chuyển sang thế tấn công. Cô kiểm soát trọng tâm cơ thể để có thể di chuyển ngay lập tức khi chạm đất. Tuy nhiên, ngay khoảnh khắc cô làm vậy… cô bắt được những âm thanh yếu ớt của đế giày cao su chà trên nền sàn ngay phía sau.

“!”

Ớn lạnh, Assassin bật lên bằng toàn bộ sức mạnh, không cách quá xa cũng như quá gần ả xạ thủ. Xoay cơ thể 180 độ theo chiều dọc, và hạ cánh lên trần nhà của căn phòng.

Cô nhìn thấy một người đàn ông da đen trong bộ cảnh phục. Hầu như chẳng hề bối rối, người trước đó đã quét ngang món vũ khí với hình dạng tương đồng một cây Naginata(10).

Nếu không nhanh chóng di chuyển, rất có thể cô đã bị lưỡi đao đó xẻ vô người.

-Một Bảo Khí khác… Vậy là sao chứ…?

Bất chấp mối nghi ngờ, Assassin đạp vào trần nhà và nhắm một cú đá vào gã đàn ông cầm Naginata

“Hự!”

Gã ta đỡ đòn trong gang tấc bằng cán vũ khí, nhưng cú đá vẫn đẩy văng gã về phía hành lang.

-Quá dễ dàng. Hắn có đúng là một Anh Linh?

Mặc cho sự hoang mang, Assassin đáp xuống tại một vị trí khác, vẫn giữ cảnh giác với nữ xạ thủ kia. Nhưng trong khi vẫn tập trung về phía cuối hành lang, cô đã bỏ qua cánh cửa phòng nghỉ trên bức tường đối diện sảnh trước. Ngay khi cô vừa lướt qua nó, một gã to lớn tông nát cánh cửa và lao thẳng về phía cô với một tấm khiên khổng lồ.

“!”

Gã khổng lồ lao tới cô bằng một lực ngang với đại pháo, che phủ cả cơ thể bằng tấm đại thuẫn. Nhưng không phải thân hình to lớn của gã ta — phải cao hơn hai mét — khiến Assassin nhận thấy nguy hiểm; mà là mật độ Ma Lực bao phủ chiếc đại thuẫn đó.

 -Lại một Bảo Khí khác…!

Dù sao thì cũng không thể coi đòn công kích này đơn thuần là một cú tông.

Assassin một lần nữa nhảy lên, lo lắng về những đặc tính ẩn mà chiếc khiên đó có thể sở hữu. Cô đậu lên chiếc ô ánh sáng khổng lồ đang chiếu rọi từ trần nhà của tiền sảnh.

Sau đó, cô xem xét lại tình hình.

Khoảng ba mươi sĩ quan đã âm thầm tụ tập trên sảnh, cũng như trên những phần của tầng hai và ba. Rõ ràng họ không hề chạy đến trong tình trạng hoảng loạn. Đám người này đều giữ những món vũ khí đa dạng khác nhau, mỗi cái đều được gói trong lượng Ma Lực đặc biệt. Chúng tỏa ra những bước sóng Ma Lực khác nhau, làm biến dạng không khí của cả căn phòng.

Tất cả chỉ ra một sự thật, một sự thật có thể làm đảo lộn toàn bộ khái niệm của Cuộc Chiến Chén Thánh: Mỗi món trong số ba mươi vũ khí kia đều là một Bảo Khí.

“Tất cả dân thường đã được di tản qua lối sau. Kết Giới đã được kích hoạt, đã có thể che giấu phần nào vụ lộn xộn này khỏi những con mắt tò mò,” viên phụ tá báo cáo.

Đồng thời, một trong những sĩ quan mới đến đưa cho cảnh sát trưởng một vật thể quấn trong dải băng đỏ. Từ đó, cảnh trưởng lấy ra vũ khí của bản thân — Một thanh kiếm Nhật với bao kiếm sơn đen.

“…Mọi thứ có vẻ trở nên thú vị rồi đây.” Hansa huýt sáo hớn hở trước cảnh tượng những sĩ quan được trang bị vô số vũ khí cổ.

Cảnh trưởng đưa ra chỉ thị bằng một cái liếc mắt, và vài sĩ quan chĩa vũ khí về phía Hansa.

“Giờ thì ngươi đã thấy bọn ta, đồng nghĩa với việc càng không thể để ngươi rời khỏi đây. Ta cần ngươi ngoan ngoãn ở lại đây cho đến khi bọn ta xong việc với ngươi.” Cảnh trưởng lạnh lùng tuyên bố, ánh nhìn ông dán chặt vào bóng hình áo đen đang quan sát tình huống từ phía trên trần nhà phát sáng.

“‘Cho đến khi các ông xong việc với tôi’…? Đó là Servant, phải chứ? Thế của ông đâu?”

Câu trả lời của cảnh trưởng đơn giản chỉ thẳng vào vấn đề.

“Ta không có ý định rò rỉ thông tin. Tuy nhiên, ta sẽ cho ngươi thấy vài thứ để từ bỏ việc chống đối.”

“Và đó là gì được nhỉ?”

“Trận chiến vụng về của một Pháp Sư,” viên cảnh trưởng lẩm bẩm. Sau đó, ông lặng lẽ thở một hơi dài, rồi ổn định lại nhịp thở và Ma Lực trong cơ thể, rồi dõng dạc tuyên bố.

“Một sức mạnh đến từ những giả vật dị giáo mà chúng ta đã rèn nên để quật ngã các Anh Linh hùng mạnh.”

“…”

Nhìn chằm chằm xuống từ trên đỉnh nguồn sáng, Assassin đã ổn định lại hơi thở của bản thân. Những gì cô vừa chứng kiến có thể khiến cô bất ngờ, nhưng nó vẫn chưa đủ để vượt qua quyết tâm, hay đức tin của cô.

Có bảy Servant. Hay là sáu? Vì lý do nào đó mà kiến thức Chén Thánh trao cho cô lại khá mơ hồ về số lượng này.

Nhưng nó không khiến cô bận tâm.

Cô vẫn sẽ hành động như vậy, cho dù có là một trăm, hay một ngàn Anh Linh nhắm tới Chén Thánh. Ở đây chỉ đơn giản là xuất hiện ba mươi kẻ mà thôi.

Tiêu diệt tất cả chúng.

Cùng với quyết tâm đó, cô thì thầm lặng lẽ. Thì thầm cái tên của thứ nghiệp chướng mà cô đã tự mình gánh lấy; Tên của thứ sức mạnh mà cô mượn từ những bậc tiền bối.

“…Zabaniya – Chớp Ảnh Cuồng Tưởng…”

Ngay khoảnh khắc sau, những bóng đen bắt đầu lan tỏa ra từ chiếc mũ che phủ diện mạo cô.

“…!”

Cảnh trưởng nhìn thấy thứ “bóng đen” tuôn ra từ kẻ có-vẻ-là-Assassin đó đang lao thẳng về phía mình. Ông ngay lập tức nhảy ngược ra sau, thoát được trong đường tơ kẽ tóc.

Sàn đá cẩm thạch, nơi mà trước đó ông đứng, bị thứ “bóng đen” đó xé vụn như miếng phô mai.

Nó tiếp tục lan rộng khắp sảnh, với tâm tỏa là đầu của Assassin. Ngay cả những sĩ quan trang bị Bảo Khí kia cũng khó lòng chống đỡ hay né tránh thứ công kích như vậy.

Rồi, một sĩ quan cạnh bên cảnh trưởng bị thứ “bóng đen” đó nuốt mất cánh tay.

“Gư a…!”

Nó quấn quanh cánh tay anh ta như một chiếc xúc tu, cố gắng nhấc cả cơ thể nạn nhân lên.

“…”

Lẳng lặng, viên cảnh trưởng nhảy lên, rút thanh kiếm ra khỏi vỏ. Lưỡi kiếm lóe lên đầy mê hoặc trong không khí, chém đôi những sợi tua đen quấn quanh cánh tay thuộc cấp của ông. Nhát cắt không hoàn toàn ngọt xớt, mà có đôi chút cản trở, và ông thấy những phần “bóng đen” bị cắt lất phất rơi xuống đất.

-Tóc…!?

-Một kỹ thuật kỳ bí đã khiến cho tóc của ả ta phát triển chóng mặt, và cho phép điều khiển tự do hơn cả tay và chân.

Đó là những đánh giá ban đầu của cảnh trưởng, nhưng khi nhìn vào rãnh nứt trên sàn nhà, ông sửa lại những suy nghĩ đó.

-Không, nó không đơn thuần chỉ là tóc nữa. Ả ta đưa nó vào phạm trù của những lưỡi đao rồi.

-Vậy có nghĩa đây là Bảo Khí của ả.

“…Gần như giống với Medusa trong thần thoại Hy Lạp.”

Tuy nhiên, giờ khi mà ông đã biết được mánh thì cũng dễ đối phó thôi.

Nếu đây là cuộc chiến một chọi một, hay nhóm của ông chỉ bao gồm các sĩ quan thông thường, họ có lẽ sẽ chẳng thể phản kháng. Nhưng các sĩ quan ở đây đều được ban phát những Bảo Khí và được huấn luyện để giết những Anh Linh. Nếu họ thất bại trong cuộc chạm trán trực-diện với một Assassin, thì họ sẽ không bao giờ có đủ khả năng để thách thức những Anh Linh cấp-cao-hơn như Vua Anh Hùng, Rider chưa-xác-định, hay Saber mới-hiện-thân đó.

“Ra vậy. Một đối thủ lý tưởng để làm bước đệm cho ta.” Cảnh sát trưởng hướng sự tập trung về phía Assassin, và lệnh cho những thuộc cấp xung quanh bằng một âm giọng đầy giá lạnh. “Đừng sợ hãi. Có phá hủy cả tiền sảnh này cũng không sao; đàn áp ả bằng tất cả những gì cần thiết.”

Cảnh trưởng giữ thanh kiếm trong tay phải, và rút ra khẩu súng từ túi áo ngực bằng tay còn lại.

“Ta sẽ sử dụng nơi này trước khi ngươi phá hủy nó.”

Đó là một công cụ huyền bí, không nạp đầy bởi những viên đạn, mà những vật thể tròn được thiết kế để kích hoạt thuật chú.

Cảnh trưởng nhắm khẩu súng và bắn, như thể báo hiệu việc chuyển từ phòng thủ sang tấn công của bản thân.

Ông không nhắm về phía Assassin. Ông nhắm về phía những cạm bẫy được thiết lập trên trần nhà đồn cảnh sát của Orlando Reeves — xưởng phép của ông — xung quanh cô ta.

Các Ma Thuật tích hợp được kích hoạt, tạm thời cường hóa rào chắn xung quanh sảnh và cô lập nó như một thế giới khác. Cho dù là xe tăng nổ pháo ngay bên trong thì ngoài kia cũng chẳng nghe thấy gì.

Đồng thời, một số Ma Thú cùng với hàng tá Quỷ Linh được triệu hồi xung quanh Assassin, và xông vào “kẻ đột nhập” được cảnh trưởng chỉ định với địch ý không thể phủ nhận.

-Ta có nên nhắm vào gã linh mục đó luôn? Cảnh trưởng tự hỏi, liếc nhìn về góc sảnh.

Ở đó, gã linh mục bịt mắt bình thản rót cà phê vào ly giấy từ chiếc bình cạnh quầy tiếp tân, dường như chẳng hề quan tâm tới tình hình hiện tại.

-Không. Để hắn sau cũng được.

Cảnh trưởng tặc lưỡi khó chịu, và quay lại phía Assassin, kẻ đang phóng ra những xúc-tu-tóc từ cạnh trần nhà.

Những Quỷ Linh lượn lờ khắp không trung, và những con Ma Thú dạng báo đang bao vây Assassin, đi ngược xuôi quanh trần nhà. Chúng sẽ lao tới cùng một lúc, và đồng thời các sĩ quan với Bảo Khí tầm xa cũng sẽ nã đạn, cày nát mọi thứ bao gồm cả những Quỷ Linh và Ma Thú kia.

Đó là một cách tiếp cận tàn bạo, nhưng có vậy mới đủ để kiểm tra xem liệu sự công kích của họ có đủ để ảnh hưởng tới Anh Linh.

Cảnh trưởng đọc một câu chú ngắn gọn để điểu khiển đám Khiển Sứ Linh và những Quỷ Linh đó lao tới Assassin cùng một lúc. Các sĩ quan đã chuẩn bị Bảo Khí sẵn sàng. Rồi…

“…Zabaniya – Tủy Dịch Mộng Tưởng…”

Không ai trong sảnh nhận ra những lời thì thầm đó. Duy chỉ có một kẻ nghe được “khúc ca” đó sau khi nó được Assassin cất lên.

“Ủa! Cái gì—?”

Hansa đã chuẩn bị nhấm nháp tách cà phê — giờ đã gần nguội do cúp điện — rồi chiếc ly tuột khỏi ngón tay. Ông ấn hai tay lên tai, và hướng nhìn về phía nguồn âm. Ở đó, ông thấy một Anh Linh đang cất ca giữa những mảng tóc bao phủ xung quanh.

Khép mắt lại, Hansa tìm cách phân tích âm thành này.

“Vậy là… quý cô này sở hữu một âm tần mà phần lớn mọi người đều không nghe được.”

Như ông nói, cảnh trưởng và những sĩ quan không hề nghe thấy âm thanh này. Nhưng điều đó không có nghĩa cơ thể họ hoàn toàn vô giác trước bài hát của Assassin.

Ngay sau đó, họ bắt đầu nhận ra các tác động.

“Hử…?”

Cảnh trưởng cảm nhận được một sức nóng bất thường từ các Mạch Ma Thuật của bản thân. Đồng thời, khung cảnh xung quanh ông bắt đầu quay cuồng choáng váng.

-Cái gì? Chuyện gì xảy ra với ta thế này?

Chúng đột ngột tác động lên cảnh trưởng và những sĩ quan trước khi họ hiểu được chuyện gì vừa xảy ra.

“Cái—?”

Một trong những sĩ quan đang bị một Ma Thú tấn công. Anh ta đỡ lại hàm nanh của nó bằng thanh kiếm cong.

Không chỉ một, mà toàn bộ những Khiển Sứ Linh đáng lý ra phải tấn công Assassin giờ bắt đầu chuyển hướng lao về phía những viên cảnh sát.

Và không chỉ vậy. Những sĩ quan đó đều đang chao đảo đôi chân, như thể họ — giống như cảnh sát trưởng — đang phải chịu đựng một cơn chóng mặt.

“Ả đang… khiến cho Mạch Ma Thuật của chúng ta bị mất kiểm soát…!”

Mặc dù đôi chân loạng choạng, cảnh trưởng vẫn có thể bắt lũ quái thú dừng lại. Nhưng đó cũng là giới hạn những gì ông có thể làm. Nếu ông cố gắng thực hiện vài Ma Thuật công kích, Ma Lực trong cơ thể ông rất có thể sẽ mất kiểm soát và phản phé phá hủy chính cơ thể.

Nó có thể cũng ảnh hưởng trực tiếp tới não bộ của những người không phải Pháp Sư.

Có thể nguyên nhân của trạng thái choáng váng này của họ không hề liên quan tới Mạch Ma Thuật — mà là một thứ gì đó gây một cú sốc trực tiếp lên não. Nhưng ít nhất thì có thể khẳng định rằng nó hoàn toàn tách biệt với kỹ năng điều khiển tóc ban nãy.

-Mình đã quá bất cẩn. Ả ta chắc hẳn phải có hai kỹ thuật ám toán xứng với danh hiệu “Bảo Khí”.

Assassin nhảy khỏi trần nhà phát sáng, đâm thẳng vào khoảng trống mới hình thành từ giữa hàng ngũ các sĩ quan. Đồng thời, những sợi tóc lan rộng khắp sảnh bắt đầu hội tụ lại. Chúng được hút trở lại vào sau chiếc mũ trùm đầu của cô.

Bóng ảnh mặc áo đen phóng từ cột này sang cột khác, dường như bỏ qua trọng lực. Nó chẳng khác gì cách mà cô di chuyển trong nhà hát, và cứ như thế, nó tạo ra cảm giác như cô phân thân thành vô số bản sao.

Và, cũng như lần ở nhà hát… cô nhảy ra phía người đàn ông được xem là lãnh đạo của đám cảnh sát với một lực ngang đại bác.

“Cảnh trưởng! Phía sau ngài!”

“!”

Phản ứng lại tiếng hét của viên thuộc cấp, cảnh trưởng ngay lập tức quay lại. Ông né được bàn tay đang lao tới của Assassin trong gang tấc.

Nó đậu lên đầu của một Ma Thú cứng đơ trước mặt ông.

Sau đó…

“Zabaniya – Điện Não Không Tưởng…”

Vị Anh Linh thầm thì, và gần như ngay lập tức, đầu của con quái thú nổ tung.

“…!”

-Lại là… một Bảo Khí khác? Rốt cuộc thì ả có bao nhiêu cái…?

Cảnh trưởng thầm rên rỉ, nhưng có vẻ như Assassin không cho ông thời gian suy nghĩ. Cô lợi dụng chấn động của vụ nổ để xoay chuyển, và một cánh tay kỳ quái vươn dài ra từ sau lưng cô.

“Zabaniya – Tâm Âm Vọng Ảo…”

“Ư!”

Nhìn thấy độ dài của cánh tay đó, cảnh trưởng xét đoán rằng dù ông có tháo chạy thì nó vẫn sẽ đuổi theo được.

-Trong trường hợp này… lựa chọn duy nhất của mình là phải chém đôi nó! Ông kết luận, và rút thanh katana của mình.

Lưỡi kiếm của nó cắt sâu vào cái thứ cong dài đó, nhưng Assassin vẫn tiếp tục. Cô vươn dài cánh tay tới cơ thể của cảnh trưởng, mặc kệ lưỡi kiếm giờ đã cắm sâu vô cánh tay của mình. Những ngón tay gần như đã chạm tới ngực của cảnh trưởng, thì…

Một tiếng súng nổ lên, và Assassin bị hất văng đi.

“…Ngài không sao chứ.”

Khi cảnh trưởng quay lại nhìn, và thấy viên phụ tá đang cầm trong tay một khẩu súng lục lớn. Nó rõ ràng không phải trang bị của cảnh sát, và dựa trên những gì nó đã làm với Anh Linh kia thì chắc hẳn đó cũng là một Bảo Khí.

Món vũ khí này khó có thể coi là đủ tiêu chuẩn vì nó quá hiện đại, nhưng nguồn Ma Lực tràn ra từ nó dường như tuyên bố rằng nó đến từ Thời Đại Thần Thánh.

Ngay cả một Anh Linh nếu lãnh trọn phát đạn từ khẩu súng đó cũng không thể nào lành lặn được. Hoặc đó là những gì các viên sĩ quan nghĩ.

Chứng kiến Assassin áo đen chậm rãi đứng dậy, họ trở nên cảnh giác hơn nữa.

Cảnh trưởng nói to với Anh Linh địch, giữ khoảng cách giữa hai bên và nhìn chằm chằm vào cô.

“Đáng kinh ngạc đấy. Có vẻ như Master của ngươi khá hào phóng trong việc sử dụng Bảo Khí. Xét trên số lượng mà ngươi vừa sử dụng, hắn chắc hẳn phải là một kẻ cực kỳ dồi dào năng lượng. Hãy hỏi Master của ngươi xem có nhã ý muốn thiết lập đồng minh chống lại Gilgamesh với ta không.”

Mặc dù cho rằng là vô ích, nhưng ông vẫn đề xuất với hy vọng tìm hiểu được tính cách của đối phương. Cho dù chúng có từ chối, nhưng việc biết được về mối quan hệ giữa Anh Linh đó và Master của cô sẽ có thể giúp ông tìm ra cách giải quyết tình huống.

“Ngươi hẳn cũng để ý tới trận chiến ở hoang mạc ngày hôm qua. Chẳng lẽ người không đồng ý rằng việc loại bỏ lũ ngông cuồng đó trước sẽ đem tới lợi ích chung? Hãy hỏi Master của ngươi như vậy.”

Thế nhưng, cảnh trưởng không thề lường trước được câu trả lời của Assassin.

“…Ta không có Master.”

Giọng một cô gái trẻ phát ra từ trong những tấm vải đen. Cảnh trưởng đã biết điều đó từ trước qua những lời thì thầm của cô — đoán chừng là tên những Bảo Khí — nhưng một vài sĩ quan vẫn chớp mắt ngạc nhiên.

“Ta không hề có ý định phục vụ Pháp Sư. Cũng như không hề truy cầu Chén Thánh.”

“Sao?”

Cảnh trưởng bối rối trước những lời đó. Đôi mắt đen của Assassin tỏ rõ quyết tâm.

“Ta sẽ nghiền nát Cuộc Chiến Chén Thánh, thứ đã khiến cho các vị tiền bối lạc lối.” Cô tuyên bố, tăng thêm sự cảnh giác cho những kẻ ở xung quanh.

Nhờ vào Zabaniya – Nhiệt Thân Đoạn Tưởng, thứ giúp da thịt cô cứng chắc như Quỷ Tinh Thạch, cô hầu như chẳng phải nhận bất cứ sát thương nào từ viên đạn. Nhưng tại nơi nó va vào, Ma Lực lại đang rò rỉ nhanh chóng ra ngoài. Có lẽ đây là một đặc tính của Bảo Khí đó.

Nếu để viên đạn đâm xuyên qua da thịt và tạo nên một vết thương sâu, nó có thể sẽ triệt tiêu toàn bộ Ma Lực của một Anh Linh bình thường ngay tại chỗ.

-Khi chiến đấu… chúng cũng đồng thời điều chỉnh là những Bảo Khí của bản thân.

Chỉ sau vài phút giao tranh, cô đã hoàn toàn tin rằng bản thân đang đánh với con người, chứ không phải Anh Linh. Tuy vậy, những Bảo Khí của chúng không nghi ngờ gì là hàng thật.

Cô không biết và cũng không quan tâm làm cách nào mà con người có thể sử dụng Bảo Khí, nhưng dường như họ không quen với việc dùng chúng trong thực chiến. Thế nhưng, ngay cả chỉ mới trải qua cuộc giao tranh ngắn ngủi với họ, cô cũng có thể khẳng định rằng cơ thể của họ đang dần thích nghi. Họ càng đánh, thì lượng sức mạnh họ có thể phát huy từ những Bảo Khí đó càng lớn.

Ngay cả đã hạn chế sự chú ý tới những vũ khí kề bên đó, nhưng cô cũng có thể nói rằng sức mạnh của những cú giáng và chém đang dần gia tăng. Một số thậm chí bắt đầu phô ra những đặc tính phi lý mà những món thông thường chẳng hề có, chẳng hạn như một cây đao đang phát lửa từ lưỡi của nó.

-Mình không thể để chúng kéo dài trận chiến.

Cô không có lý do gì để đàm phán. Cô cân nhắc việc tận dụng tốt nhất những tuyệt kỹ của các tiền bối trong tình cảnh này. Cô không cần phải nghe bất cứ lời nào từ kẻ địch nữa.

Hoặc đó là những gì cô nghĩ.

“Đừng có lố bịch. Một Archer với kỹ năng Hành Động Độc lập thì còn có thể, nhưng nếu ngươi chiến đấu mà không có Master, thì ngươi đáng lý đã tan biến từ lâu rồi.”

“…”

Những lời của gã đàn ông, kẻ dường như là lãnh đạo, đó chạm vào tâm trí cô. Cô cũng đã tự thắc mắc về nó trước đây. Suốt hai ngày qua cô đã di chuyển khắp thành phố không hề ngơi nghỉ, và phần lớn thời gian là ở dạng thực thể. Nhưng cô vẫn chưa tan biến. Trong cô vẫn tràn đầy Ma Lực…

Cô đã tưởng rằng sự non nớt của bản thân đã ngăn không cho cô truyền đủ Ma Lực vào những tuyệt kỹ để chuyển hóa thành Bảo Khí.

-Không. Việc đó không phải là thứ cần quan tâm lúc này. Kẻ địch trước mặt mới là ưu tiên hàng đầu…

Assassin cố gắng đẩy những nghi ngờ đó vào một góc tâm trí, và quay lại tập trung vào cuộc chiến. Thế nhưng, những câu hỏi đó lại được đáp lại ngay lập tức.

Với một viễn cảnh tồi tệ nhất mà cô có thể tưởng tượng.

“Tuyệt hảo! Một sự vu khống rất hợp ý ta!’

Không hề báo trước, tiếng vỗ tay và một giọng vui vẻ kỳ lạ vang vọng khắp sảnh. Giọng nói đó mang đầy uy lực, và khiến cho tất cả những ai nghe thấy đều nghẹn lại. Mỗi tiếng vỗ tay đều tạo nên sự căng thẳng như lời cảnh báo xa về một khẩu súng trường bắn tỉa.

“Ai đấy?” Cảnh trưởng la lên, nhìn quanh. Nhưng không tài nào trông thấy chủ nhân giọng nói. Thực tế, ông có cảm giác rằng nó đến từ bãi đậu xe — bên ngoài rào chắn.

Nhưng điều đó là bất khả thi; Không gian này đã hoàn toàn bị cô lập khỏi thế giới bên ngoài. Các sĩ quan quay lại nhìn về phía cửa trước thay vì bản thân.

Gần như thể đang được chờ đợi, một sự kỳ quái hiện ra trên rào chắn. Ảnh hưởng của rào chắn đã khiến cho lối vào hoàn toàn tối đen, nhưng giờ một ngón trỏ kéo dọc xuống trên tấm kính của cánh cửa… như thể rạch nó ra vậy.

Một gã thanh niên hiện ra từ cánh cửa, dường như mở rộng ra cái khoảng trống mà ngón tay hắn tạo ra.

“Ta đã quan sát từ bên ngoài. Thật sự là một cuộc đấu tuyệt hảo,” gã thanh niên tuyên bố, hăng hái vỗ tay.

Các viên cảnh sát nhìn nhau. Cảnh trưởng, đại diện cho thuộc cấp của mình, lặp lại câu hỏi.

“…Ngươi là ai?”

Gã thanh niên phớt lờ lời của cảnh trưởng, và tiếp tục oang oang độc thoại.

“Thật lộng lẫy. Ông thực sự rất xuất sắc đấy. Ta không biết ông làm cách nào, nhưng thật đấy à, đám nhân loại nhỏ bé dám thách thức một Anh Linh! Ta thừa nhận ban đầu đã nghi rằng ông chỉ là loại không biết lượng sức. Nhưng giờ thì ta dám thề rằng cái vụ này sẽ trở thành một tin cực nóng đấy!” Nhoẻn miệng cười, gã thanh niên dang rộng tay và tiến bước về phía trung tâm sảnh. “Một Anh Linh khờ dại đáng yêu, giao tranh trực diện với kẻ địch dù rằng bản thân sở hữu những tuyệt kỹ từ màn đêm. Đấu với một Pháp Sư, kẻ bỏ lại Anh Linh của mình ở phía sau và tự dấn thân vào nơi tiền tuyến. Quả là một vở diễn hấp dẫn.”

“…”

Cảnh trưởng lặng lẽ cẩn trọng quan sát gã ta, vẫn hoàn toàn không xác định được danh tính. Ông không nhìn ra bất cứ thông tin nào dưới tư cách Master, vì vậy có thể chắc chắn rằng gã không phải Anh Linh. Vậy có nghĩa hắn ta ắt hẳn chính là Master của Assassin, nhưng Assassin lại đang cố giữ khoảng cách với gã, và trông có vẻ bối rối.

-Một Master của Anh Linh khác ư?

-Dù sao thì với việc có thể dễ dàng xé rách rào chắn như thế chứng tỏ rằng hắn rất có thực lực.

Cảnh trưởng giữ vững cảnh giác, và tiếp tục lắng nghe bài độc thoại của hắn — đồng thời đảm bảo rằng những lời đó không kèm theo những thứ như ngôn linh hay thuật chú — với hy vọng tìm hiểu được gì đó.

Gã thanh niên, không hề quan tâm tới bầu không khí căng thẳng xung quanh, bắt đầu tỏ bày như một khán giả bị kích động giữa trận bóng chày.

“Xem nào… theo tầm nhìn hạn hẹp của ta, nếu các ông cứ tiếp tục như thế này cho đến khi nàng ấy tàn sát khoảng bảy mươi phần trăm, thì những sĩ quan còn lại sẽ đồng nhất được với Bảo Khí của bản thân như một phần cơ thể, và rồi thức tỉnh. Một khi điều đó xảy ra, cả hai bên sẽ có cơ hội như nhau. Nhưng nếu thậm chí với chỉ một Pháp Sư có khả năng nhìn thấu Bảo Khí của nàng ấy còn sót lại, thì cán cân sẽ nghiêng đôi chút về phía các quý ngài đấy.” Sau khi tự ý đưa ra những dự báo về diễn biến cuộc chiến, hắn tiếp tục. “Thật tinh tế. Nếu ông tận dụng được những kinh nghiệm gặt hái từ nó, và rồi tìm cách bổ sung thêm số lượng, thì ông thực sự có thể thách thức những Trường Phái khác, chẳng hạn như Archer hay Saber, trong một trận chiến điên cuồng đấy.”

Ít nhất thì hắn trông không giống một đồng minh, nhưng cảnh trưởng cũng chẳng thế chắc liệu hắn có phải kẻ thù. Hắn có thể làm việc cho Faldeus hoặc Francesca. Nhưng những khả năng đó không đủ để ông hạ thấp cảnh giác.

Một sĩ quan âm thầm tiếp cận gã ta, chỉ con dao Bảo Khí về phía trước trong nỗ lực ngăn hắn di chuyển. Rồi…

“Tuy nhiên.”

Gã thanh niên nhẹ nhàng gạt tay của viên sĩ quan, cùng với con dao, bằng tay trái của mình.

Xoẹt.

Đó là một âm thanh rợn người, ướt át. Sau đó, cảnh trưởng trông thấy một cảnh tượng kỳ quái. Bàn tay của viên sĩ quan đã biến mất, gần như thế bị cắn mất.

“Cái quái…?”

Viên sĩ quan nhìn chằm chằm vào dòng máu đang trào ra từ cổ tay, khuôn mặt khắc lên vẻ bàng hoàng.

“Việc phải chọn ra kẻ nằm lại xứng đáng để hạ màn cuộc đấu này cũng khiến ta đau đầu.”

Gã thanh niên vẫn mỉm cười. Trên tay hắn là bàn tay đứt lìa của viên sĩ quan.

Đó cũng là lúc mà sĩ quan ấy nhận ra thực tại, cùng với đó là một cơn đau ập đến. Tiếng thét của anh ta vang khắp sảnh, chỉ là có phần hơi trễ.

“…A… AaaAAaa… AAaaAAAaaaaaaaaaa!”

“Ha ha! Hét hay đấy, nhưng vẫn thiếu chút tự nhiên. Liệu mi có thể tiêu khiển tốt hơn nếu ta cắt nối tay còn lại không nhỉ?.”

“Đủ rồi!”

Chứng kiến thuộc cấp của mình quằn quại ôm lấy cổ tay và khụy xuống, cảnh trưởng nã đạn không do dự. Tương tự như thứ mà ông đã bắn về phía trần nhà ban nãy, viên đạn này cũng được thiết kế để kích hoạt những cạm bẫy và cảm biến Ma Lực xung quanh.

“Đội hai bao vây lấy hắn! Những người còn lại vẫn tiếp tục canh chừng ả Anh Linh!”

Ngay sau những chỉ thị đó, vô số Quỷ Linh và Ma Thú hiện ra từ những giao thức huyền bí được thiết lập trên sàn nhà, và tạo nên những tiếng kêu kinh hãi. Ngay lập tức chúng lao tới gã thanh niên, tuy nhiên…

“Đừng nói vậy chứ; thật khó chịu mà.” Gã thanh niên lẩm bẩm, vẫn giữ nụ cười vô tư. Hắn hạ thấp ngón tay phải, và từ từ ngước lên.

Khi hắn làm vậy, tất cả những Khiển Sứ Linh mới sinh ra đều bị nghiến lại bởi thứ vô hình nào đó, và nổ tung tóe khắp sàn như những quả bóng nước.

“Cái—?”

Cảnh trưởng và tất cả sĩ quan đều không thốt nên lời.

Không có dấu hiệu nào cho thấy hắn ta đã sử dụng Ma Thuật. Nó gần như thể áp lực xoắn toát ra từ hắn đã chối bỏ sự tồn tại của những Khiển Sứ Linh đó. Thực tế, sự hiện diện của hắn khiến cho các sĩ quan run sợ, và họ không rõ tại sao lại như vậy.

Hắn chỉ đơn giản đứng đó.

Gã ta bóp nhẹ bàn tay của viên sĩ quan, thứ vẫn đang nằm trên tay trái của hắn. Và, chỉ trong một khắc sau, nó bị hút khô quắt queo như một mảnh xác ướp. Rồi tan thành cát bụi và biến mất không dấu vết.

Không những thế, hắn còn cầm con dao mà bàn tay đó từng cầm, và đưa lên môi, nhai nó như một mẫu bánh quy. Rồi, chỉ như vậy, hắn nuốt chứng những mãnh vỡ xuống cổ họng.

“Hừm… cấu tạo này… Thật sự là một món xứng với cái danh ‘Bảo Khí’ đấy. Một món đồ chơi vượt tầm lũ nhân loại.”

Đối với các viên sĩ quan, thì cảnh tượng vừa rồi thật khó có thể tin được. Giờ họ có thể chắc chắn rằng:

Hắn ta không phải là con người.

Cũng chẳng phải một Anh Linh.

Hắn là một “thứ” ở phạm trù hoàn toàn khác.

Trong tiền sảnh giờ hoàn toàn lặng tiếng, hắn ta dang rộng đôi tay như thể thay cho lời cảm ơn. Rồi hắn đối mặt với Assassin lúng túng với một sự tôn kính, và quỳ xuống.

“Một lời giới thiệu muộn màng, liệu nàng có chấp nhận chứ, tình yêu của ta?”

“…?”

Bên trong lớp vải đen, Assassin nhướn mày bối rối.

“Tên ta là Jester Karture. Là Master của nàng, ta sẽ chứng thực tất cả những gì nàng có…”

Khi từ “Master” được thốt lên, một sự cẳng thẳng bỗng lan tỏa giữa những kẻ ở xung quanh.

Gã thanh niên tự nhận là Jester nhe ra một nụ cười tàn nhẫn, và nhìn chăm chú vào Assassin. Ánh nhìn của hắn như thể liếm lên từng phân cơ thể của cô.

“Và dưới tư cách một Tử Đồ phi nhân, ta sẽ lấy đi tất cả của nàng.”

Tử Đồ.

Assassin rùng mình trước những từ đó. Đó không phải là nỗi sợ trước thứ tàn ác được gọi là “ma cà rồng”; mà bởi vì tình cảnh mà cô vướng vào này chính là thứ tồi tệ nhất mà cô từng nghĩ tới.

Những kẻ lang bạt nắm giữ cái chết.

Những sứ giả mang tới sự diệt vong cho nhân loại.

Khi còn sống, cô chưa từng được trông thấy một Tử Đồ, nhưng cô có được kể những câu chuyện về chúng. Mỗi khi một cuộc chiến tranh vĩ đại nổ ra giữa đám ngoại đạo, những con quái vật khủng khiếp sẽ xuất hiện trên chiến trường và gieo rắc sự hủy diệt cho lũ tín đồ mù quáng. Trong những năm tháng nổ ra cuộc đại chiến đầu tiên, người ta đồn rằng, một con quái vật chứa đựng vô số quái thú trong cơ thể đã nhuộm đỏ hoang mạc bằng máu. Vào lần thứ hai, một vài quái vật — khác với con đầu — đã đến, và chỉ rời đi sau khi chúng tàn phá suốt ba ngày ba đêm. Khi cuộc chiến thứ ba nổ ra, một con quái vật khác lại xuất hiện, nhưng dường như nó đã bị những tướng lĩnh tài ba của hai phe tiêu diệt. Tuy nhiên, tất cả những gì có có thể chắc chắn là mỗi con quái vật trong số chúng đều là những sứ giả của sự chết chóc, thứ làm phẫn uất toàn thể loài người. Và chúng được gọi dưới cái tên những Tử Đồ.

-Gã đàn ông tự gọi bản thân bằng cái tên kỳ quái đó. Hắn còn nói gì nữa?

-Master… của mình…?

Một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng Assassin.

-Không thể nào. Chắc chắn là mình… đã giải quyết… Master của mình…

Như thể nhìn thấu suy nghĩ của cô, gã đàn ông tự nhận là Jester Karture xoa xoa lồng ngực bằng một cử chỉ gần như khiêu gợi.

“Ta sẽ không bao giờ quên cái chạm từ lòng bàn tay nàng, như một nụ hôn nghiêm khắc. Nó đã chiếm lấy trái tim ta. Chết một lần quả là một cú sốc, ngay cả khuôn mặt ta cũng thay đổi.”

“…!”

Những lời đó từ Jester đã khẳng định nỗi sợ của cô. Hắn ta thực sự là kẻ mà cô tưởng rằng mình đã giết

-Vậy… mình vẫn tồn tại là do tên quái vật này…. đang chia s Ma Lực với mình…?

Một sự ghê tởm không thể cưỡng lại trào lên trong cô. Chẳng khác gì mỗi giọt máu trong cô đều bị ô uế bởi độc dược.

Một thứ phi nhân tính.

Và không chỉ thế. Chỉ dựa trên cách nói và diễn đạt là đủ để cô khẳng định rằng gã ta là một mối nguy hại cho toàn nhân loại.

Việc năng lượng từ một sinh vật như thế đang chảy trong cô là không thể chấp nhận được. Cô căm thù sự non nớt của bản thân đến mức không thể chịu đựng nổi, vì nó mà cô chẳng thể nhận ra việc bản thân đã bị một Tử Đồ thao túng. Trước khi kịp nhận ra, cô đã bước tới trước, với quyết tâm tẩy uế thứ nhơ nhuốc này. Quyết tâm tiêu diệt con quái vật trước mặt, và rồi thanh tẩy bản thân.

Trong cô cũng nổi lên một động lực thúc đẩy việc tự diệt, nhưng đó là một điều cấm kỵ trong đức tin của cô. Cô thấy xấu hổ — thậm chí những suy nghĩ đó cũng chính là bằng chứng cho sự non nớt của cô — và cố gắng tập trung toàn bộ sức mạnh để tận diệt Master của cô — Kẻ thù của cô.

“…Bằng Lệnh Chú của mình, ta ra lệnh cho ngươi: Rời khỏi thành phố này càng xa càng tốt,” Jester nói, cười toe toét.

Cùng một lúc, cơ thể Assassin phát sáng.

“…!”

Assassin cố gắng hét lên gì đó, nhưng trước khi cô có thể, luồng sáng đó bao trùm toàn bộ cơ thể cô.

Và chỉ như vậy, cô biến mất.

Jester nhìn qua những viên sĩ quan còn lại, nhún vai, và tuyên bố:

“Ta chắc đó là điều mà người ta gọi là ‘Chịu trách nhiệm’. Ta cũng cần Chén Thánh mà, ngươi hiểu không?

Ý của ta là…

Tại sao đống bọng máu chúng mày không nhanh mà chết hết đi?”

 

x                                            x

 

Đâu đó trong thành phố.

“Một Tử Đồ ư…? Một Tử Đồ! Một con quỷ hút máu! Thật đấy à?”

Caster, lắng nghe những giọng nói từ màn hình máy tính, vỗ tay trong bất ngờ. Các thiết bị truyền tin đã được cài vào trong những Bảo Khí của các viên sĩ quan. Nói cho đúng ra thì hắn không phải là một Pháp Sư, nên đây chỉ là một biện pháp đề phòng tạm thời. Nhưng với những gì hắn đã tìm hiểu được qua màn hình máy tính, cộng với kỹ năng Cải Tạo Bảo Khí của mình, hắn đã nâng cấp thành công chúng. Giờ đây chúng hoạt động giống như những con bọ hơn là thiết bị truyền tin, nhưng Caster xem nó như một dịch vụ hậu-mại của bản thân, và chẳng hể cảm thấy tội lỗi khi làm vậy.

“Mọi thứ bắt đầu trở nên hay ho rồi đấy. Nhưng không phải vở kịch này hơi bị lắm tình tiết hư cấu sao? Ồ, ai thèm quan tâm chứ? Lần này ta tới là chỉ để ngắm kịch và hạch họe thôi.” Rồi biểu cảm của Caster trở nên nghiêm túc, và hạ thấp giọng lẩm bẩm. “Nhưng đây có thể là tin rất tệ cho người anh em của ta cùng với hội của ổng.”

Caster thở dài, nhớ lại một việc đã từng xảy ra khi hắn còn sống.

 

x                                            x

 

Paris — Nửa đầu thế kỷ 19.

Đây là khoảng thời gian mà Caster trẻ tuổi mới vừa đặt chân tới Paris. Khi đó, ngoài mong muốn được xem những vở kịch Paris chính gốc, hắn đã ghé thăm một nhà hát ở Saint-Martin.

Tiêu đề của vở kịch là Le Vampire(11).

Sau khi gặp một vài rắc rối, cuối cùng hắn cũng đến được chỗ ngồi của mình. Song ngồi kế hắn lại là một gã quái gở. Cho đến khi hắn dường như hoàn toàn chăm chú vào vở diễn, gã ngẩng đầu lên và chế nhạo, “Thứ đó mà là ma cà rồng à? Rác rưởi!” hoặc có lẽ là càu nhàu, “Những diễn viên này quá thiếu trí tưởng tượng và sự sáng tạo…”

Caster thấy kỳ lạ khi một gã lớn hơn mình chừng hai mươi tuổi lại có thể thốt ra những lời đánh giá như vậy. Cuối cùng, hắn quyết định hỏi trực tiếp gã.

“Nếu đã không thích mấy câu chuyện cổ tích như ma cà rồng, thì tại sao ông lại còn tới đây?”

Gã ta lắc đầu đáp.

“Ma cà rồng, chuyện cổ tích? Vớ vẩn! Chúng thật sự tồn tại. Ta đã từng gặp chúng rồi. Cũng chính vì thế mà ta rất mong đợi ở vở kịch này. Nhưng nhìn mà xem! Cái thứ đó mà gọi là biểu diễn à? Bọn chúng còn chẳng hiểu gì về ma cà rồng, và thậm chí còn chẳng thèm cố gắng!”

-Mình vớ được một ông bạn thú vị rồi, Caster nghĩ. Hắn quyết định bỏ qua vở kịch và hỏi ông ta về ma cà rồng.

“Ta từng gặp một tên ở Illyria, một xác sống. Hằng đêm ta đều dành thời gian trò chuyện và ăn tối cùng hắn.”

“Ăn tối?”

“Đừng hiểu nhầm, bọn ta không uống máu cùng nhau. Chỉ là những bữa ăn bình thường… hắn ta muốn được chết như một con người. Ta đã lắng nghe nguyện vọng đó. Và khi hắn đang ngủ trong nghĩa trang — khi hắn chết — ta đã cắt đầu và thiêu rụi. Nhưng không lâu sau ta lại gặp được một tên khác, lần này là hàng xịn. Một thực thể hùng mạnh hơn nhiều, đến để gặp gã đã trò chuyện và đem tới giấc ngủ vĩnh hằng cho một ma cà rồng .”

Ông ta đăm chiêu vào khoảng xa khi nói, như thể mong nhớ quá khứ. Sau khi kể về việc bản thân dính dáng tới một “ma cà rồng hùng mạnh”, ông ta nói lên một cái tên khác của nó. “Chúng được gọi là những Tử Đồ, và chắc chắn rằng chúng khác biệt với ma quỷ hay thần tiên mà người ta ngộ nhận. Mặc dù là một phần của Trái Đất, chúng lại chẳng xem nhân loại ra gì. Thực tế, chúng là Mặt Tối của chính hành tinh này, với những ý chí riêng biệt.”

“Chúng ghét loài người à?”

“Đúng vậy. Đương nhiên ta không dám nói là tất cả Tử Đồ đều vậy, nhưng rõ ràng là có một bức tường ngăn cách giữa nhân loại và chúng. Một lưỡi đao nhân tạo sẽ không bao giờ có thể xuyên qua được. Chỉ những lưỡi đao được Thần Thánh rèn lên, hoặc vài ‘sức mạnh’ cùng loại khác, mới có thể xuyên qua nó. Dù sao đi nữa, nếu chỉ xem chúng là một dạng khác của linh hồn hay quỷ, thì anh bạn đã sai lầm rồi đấy.”

“Vậy ý ông là những ‘ma cà rồng’ trong vở diễn này chỉ đơn thuần là quỷ linh…? Nhưng tôi cho rằng cũng không nên đặt quá nhiều kỳ vọng, nhất là khi những diễn viên này chưa chắc đã được thấy một ma cà rồng thực thụ.”

“Đâu nhất thiết cứ phải trông thấy rồi mới diễn theo được. Với trí tưởng tượng của mình, con người hoàn toàn có thể tái hiện được mọi ảo tưởng,” ông ta đáp lại bằng một giọng điềm tĩnh.

Ông tiếp tục thết đãi cái tính “ham học hỏi” của gã trai trẻ ngồi cạnh bên bằng vô số chủ đề khác, từ những kinh nghiệm cá nhân, đến nói về các kỳ quan của thành phố Paris, cho tới những giai thoại về hoàng đế Nero đồng thời giới thiệu các tác phẩm văn chương. Những lời đàm thoại của ông rõ ràng là dựa trên các kinh nghiệm của bản thân. Đôi lúc thay vì vở kịch, Caster lại bị cuốn theo bởi những lời của ông ta.

Thế rồi sau một lúc, ông ta lại quay về phía sân khấu. Sắc mặt thay đổi, ông bắt đầu hạch họe đám diễn viên lần nữa.

“Ôi, không phải vậy chứ! Chúng đếch phải loại ma quỷ làm người ta tái mét bằng mấy thứ hù dọa rẻ tiền này!”

Sau đó ông đột ngột nói, “Ta sẽ chuyển sang ghế khác để phản đối dễ hơn!” và đứng dậy.

“À phải rồi. Đây hẳn là do số mệnh sắp đặt. Cho ta biết tên cậu nào.”

Caster trả lời, có phần hơi ngượng khi được một người đàn ông đáng tuổi cha hỏi như vậy.

“Tên tôi là Dumas… Alexandre Dumas.”

“Vậy à? Ta là Charles. Chúng ta sẽ còn gặp lại, nếu Chúa muốn vậy.”

Nhìn theo khi ông ta rời đi, gã thanh niên ước rằng bản thân sẽ có thể được gặp lại ông ta lần nữa.

Khi đó Caster — Alexandre Dumas — vẫn chưa biết rằng người đàn ông mà hắn vừa trò chuyện là một trong những nhà văn nổi tiếng nhất nước Pháp, là người đã viết nên tác phẩm làm nền tảng cho vở kịch Le Vampire này.

Ông cũng là người mà sau này đưa Dumas tới với thế giới văn chương.

 

x                                            x

 

Hiện tại.

“A… ta dám chắc rằng ngài Charles dư điều kiện để lên Anh Linh Tọa, một kẻ như ta còn được kia mà. Thế mà tại sao lại không được chứ. Món nợ của ta với ổng vẫn chưa được trả mà…”

Caster lẩm bẩm những lời thể hiện sự tôn trọng, trái ngược với thái độ mà hắn sử dụng với Master của mình, rồi ngay sau đó quay lại với vấn đề hiện tại.

“Ây dà, nếu hắn ta thực sự là một ma cà rồng, thì với trang bị hiện tại họ sẽ chẳng có tí hy vọng nào.”

Thở dài, Caster gõ lóc cóc lên bàn phím.

“Hiện tại chúng đã được thiết kế để cường hóa ‘sức mạnh con người’… Nhưng… một ma cà rồng — một Tử Đồ — chà…” Caster lầu bầu, cười khổ khi vọc các mảng dữ liệu xuất hiện liên tiếp nhau trên màn hình máy tính.

“Thiệt chứ, nghĩ đến việc bản thân ngồi chung thuyền với chúng… sống và học hỏi nhể. Mà thực ra thì ta chết mẹ rồi còn đâu.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Hành lang.

Saber đang đi dọc theo một hành lang cách xa tiền sảnh, rồi đột nhiên dừng lại, và quay nhìn về phía thứ gì đó. Anh nhìn thẳng về phía tiền sảnh nơi mà cảnh trưởng cùng với những sĩ quan đang chiến đấu, nhưng anh không thể nào biết được điều đó.

“Có gì à?” Ayaka hỏi.

Saber lặng lẽ nheo mắt lại, và đáp.

“…Tôi cảm nhận được sự hiện diện của một con quái vật.”

“Một quái vật?”

“…Ừ. Đó là một câu chuyện cũ.” Một sự phiền muộn hiện lên trên khuôn mặt anh, thật hiếm thấy trên một người luôn luôn nhiệt huyết như anh. “Đó là giữa trận chiến. Lũ quái vật đã xen vào giữa cuộc giao chiến giữa tôi và địch thủ, và tàn sát người của cà hai bên. Và giờ một sự hiện diện tương tự vừa được tôi cảm nhận được.”

“Mặc dù không hiểu lắm, nhưng không phải vậy nghĩa là con quái vật đó được triệu hồi như một Anh Linh sao?”

“Không, tôi không nghĩ vậy. Đó không phải là một Anh Linh. Tôi còn chẳng rõ liệu rằng chúng có thể lên Anh Linh Tọa không ấy chứ.”

Saber, cảm thấy một mối lo ngại đang dấy lên, quyết tâm đề cao cảnh giác và đưa Ayaka ra khỏi đây càng nhanh càng tốt. Vừa bước anh vừa nhớ lại những đặc tính quái dị của lũ quái vật đó, và tiếp tục.

“Tóm gọn lại thì… trong văn hóa của cô, chắc chúng sẽ được gọi là ‘ma cà rồng’ đấy.”

 

x                                            x

 

Đồn cảnh sát — Sảnh trước.

“Chỉ cho chắc thôi,” giọng Jester vang lên khắp sảnh, “nhưng mày thật sự không định gọi tên Servant đã trao cho bọn mày cái đống Bảo Khí đó ra à? Mà nếu chế tác Bảo Khí là kỹ năng chính của hắn, thì ta ngờ rằng khả năng chiến đấu chắc chẳng ra gì nhể.”

Hắn vẫn chưa nhích một bước nào kể từ khi nói “Tại sao đống bọng máu chúng mày không nhanh mà chết hết đi?”

Mặc dù vậy, nhiều sĩ quan lại nằm tàn tạ quanh hắn. Vẫn chưa có ai tử vong, nhưng thực sự vẫn rất đáng kinh ngạc. Nói cho cùng thì tên Tử Đồ tự nhận là Jester đó vẫn chưa hề tung ra bất cứ đòn công kích nào.

Nữ sĩ quan trên tầng ba kéo cung hết mức có thể, nhắm thẳng vào hắn, và nhả ra ba mũi tên vàng ngay lập tức. Chúng vẽ lên một quỹ đạo chập ba khi lao tới trái tim của Jester với vận tốc âm thanh. Đến khi những mũi tên kim loại đó chạm đến hắn, chúng lại bật ra mà chẳng để lại gì dù chỉ một vết xước trên bộ vest của gã.

Hắn chẳng hề di chuyển. Những mũi tên đã bị dội ra bởi lớp da của hắn.

Không phải là do cơ thể hắn biến thành thép, hay mọc ra những lớp vảy rồng; chỉ đơn giản là những mũi tên với tốc độ âm thanh đó đã thất bại trong việc xuyên qua thứ chẳng khác gì da thịt con người kia. Và không chỉ vậy. Các sĩ quan nhận thấy rằng càng tấn công gã đàn ông Jester kia, thì sức mạnh trong cơ thể họ càng sụt giảm.

Một người cầm rìu, kẻ đã bắt đầu lôi ra được sức mạnh thực sự từ Bảo Khí của bản thân, vung lên một ‘nhát chém cách không xẻ đôi kẻ địch”… nhưng, khi cảm nhận được rằng mình đã đánh trúng, hắn lại chẳng thể xê dịch dù chỉ một sợi tóc trên đầu Jester.

“R, raaaaaa!”

Một sĩ quan khác sở hữu thân hình khổng lồ nhấc tấm đại thuẫn lên và lao tới, nhưng tất cả động lực lại phản ngược về phía gã, như thể tông vào một bức tường kiên cố, và kẻ duy nhất bị thương cũng chính là gã.

Tất cả gần ba mươi sĩ quan tấn công dồn dập bằng Bảo Khí của mình. Jester chỉ đơn giản phớt lờ họ và tiếp tục thể hiện vẻ cương quyết.

Nỗi sợ bắt đầu hiện lên trên mắt các sĩ quan. Mới ban nãy họ còn đấu với Assassin, và nó rõ ràng là một trận chiến thực thụ. Vậy cái gì đang diễn ra thế này? Một con quái vật được gọi là “Tử Đồ” đáng lý ra chẳng hề liên quan tới Chén Thánh lại đang áp đảo tuyệt đối trên chiến trận. Anh Linh là gì, và họ là ai? Cố gắng đánh bại chỉ một để làm gì, khi một con quái vật hùng mạnh như vầy tồn tại và còn chẳng cần phải triệu hồi qua Anh Linh Tọa?

Jester, vẫn mỉm cười, thưởng thức những nỗi tuyệt vọng và sợ hãi ở xung quanh.

“Đừng hiểu lầm; ta không hề mạnh hơn một Anh Linh. Thực tế, Assassin đáng yêu đó thậm chí đã giết ta một lần rồi.”

Các cảnh sát nhướng mày bối rối, ngay cả khi họ đang khụy gối bởi một sự kiệt quệ kỳ bí. Chỉ còn năm người trong số họ, bao gồm cả cảnh trưởng và phụ tá của ông, là vẫn còn giữ lại ý chí chiến đấu, nhưng những đòn tấn công của họ lại chẳng hề có dấu hiệu ảnh hưởng tới Jester. Những sĩ quan còn lại dốc toàn lực lao tới, dưới sự bảo hộ của một Bảo Khí giáo. Nhưng Jester, với tốc độ như thú săn mồi nhe vuốt, chặn mũi thương lại với chỉ một ngón tay.

“Nói cách khác,” Jester nhìn cây giáo gãy vụn và những sĩ quan chìm trong tuyệt vọng kia với một nụ cười thương hại, “Anh Linh củng cố lịch sử nhân loại. Chúng tồn tại để bảo vệ quy tắc của thế giới loài người.” Jester lắc lắc đầu, nghịch những mẩu giáo giữa hai ngón tay.

“Còn Tử Đồ bọn ta thì phủ nhận lịch sử nhân loại. Tồn tại để dẫm đạp lên những quy tắc của chúng mày.”

“Ngươi phủ nhận… lịch sử nhân loại?”

“Đúng vậy. Do đó, bọn ta có khả năng vô hiệu sự bảo hộ của những Bảo Khí được con người chế tác, hay là những cái được Thần Thánh tạo ra và trao cho nhân loại. Còn những Bảo Khí Thần Tạo phục vụ cho chính quyền năng của họ thì lại là chuyện khác, nhưng chúng mày cũng không thể nào dễ dàng chạm được vào chúng. Nó là một câu hỏi thuần túy về mặt phẩm chất. Tao là rắn còn bọn mày là ếch. Tất cả chỉ đơn giản là vậy.”

Jester cuối cùng cũng bắt đầu di chuyển. Hắn muốn thực hiện một đòn kết liễu, và giờ bầu không khí trong sảnh bắt đầu trở nên cực kỳ nặng nề.

“Tất nhiên, nếu một Anh Linh, một sứ giả của Anh Linh Tọa, sử dùng cùng một Bảo Khí, thì nó sẽ là chuyện khác. Một Anh Linh có thể sẽ đánh bại được ta. Nhưng loại con người tầm thường dù có làm gì với chúng, thì tất cả những gì đạt được chỉ là thất bại. Đó là không phải là thứ mà chúng mày có thể vượt qua bằng chiến lược hay chiến ý.”

Một Anh Linh có thể sẽ đánh bại được ta.

Đối với các sĩ quan, những từ đó không phải hy vọng, mà là tuyệt vọng. Vì họ đã từ bỏ con đường phụ thuộc vào một Anh Linh, và chọn sức mạnh của chính con người… họ đang hoàn toàn bị áp đảo, không phải bởi một Anh Linh, mà là một con quái vật. Họ nghiến chặt răng trước cái định mệnh gần như khôi hài này.

Nhưng cho dù vậy, họ vẫn giữ vững tinh thần.

Bởi vì cảnh trưởng của họ vẫn còn đang đứng nơi trung tâm sảnh, như thể tuyên bố ông là pháo đài cuối cùng của họ. Cơ hội cuối cùng của họ trong dạng con người.

Jester hẳn cũng để ý điều đó. Hắn chậm rãi bước về phía cảnh trưởng, cười tươi và hỏi.

“Mày có biết mình thiếu cái gì không?”

“…Sức mạnh?” Cảnh trưởng nghiêm túc trả lời câu hỏi của Jester, nắm chặt thanh Katana trong một tay và khẩu súng ở tay còn lại.

Tuy nhiên, Jester lắc đầu, và đưa ra câu trả lời chính xác.

“Sự tôn kính.”

“…”

“Ta có thể nói rằng. Bọn mày không hề tin vào bất cứ thực thể cao hơn nào, chứ đừng nói là Thần Thánh. Anh Linh cũng không, Anh Linh Tọa cũng không, và có khi ngay cả Chén Thánh. Và vì không tin vào chính sức mạnh của mình, bọn mày tìm cách phụ thuộc vào các công cụ. Chẳng có bất cứ sự tôn kính nào trong đó cả.”

Mỉm cười, Jester nhấc bỗng một chiếc ghế gần đó lên bằng một tay. Với chiếc ghế sô pha — giờ là một hung khí dài ba mét — trong tay, hắn tuyên bố lên toàn bộ sảnh.

“Tao không thể chỉ chúng mày cách để tôn kính, nhưng tao có thể cho chúng mày thấy sự chóng tàn của bản thân đấy. Cái đầu của ‘vị cảnh trưởng’ uy tín đó sẽ bị tao đập nát bằng cái ghế này — thứ còn chẳng phải vũ khí. Rồi sau đó là đến lượt chân của bất cứ đứa nào tìm cách tẩu thoát, theo thứ tự. Tao có thể đập mười cái một. Nếu biết tận dụng khoảng trống, một vài đứa chắc có thể chuồn được.”

Cười nhẹ, Jester bước một bước lại gần cảnh trưởng. Ông đã hoàn toàn nằm trong tầm đánh.

Cảnh trưởng có thể cảm thấy cái chết đang tiếp cận mình, nhưng ông không kêu khóc hay than vãn. Ngược lại, nó lại càng nâng cao tinh thần của ông.

-Chẳng khác gì cả. Là một Tử Đồ hay Vua Anh Hùng tiến về phía mình thì cũng chẳng có gì khác biệt.

Ông tự mình đối mặt trước những Anh Linh với sức mạnh vô song. Cái chết của bản thân cũng đã được tính trước rồi.

-Nhưng ta sẽ không nằm lại mà không phản kháng, đồ quái vật.

Cảnh trưởng siết chặt quyết tâm. Đồng thời, ông thả súng xuống sàn, và nắm chặt thanh kiếm bằng cả hai tay.

“Ô hô…” Jester, nhận thấy sự thay đổi của bầu không khí, tạm dừng bước lại và nới lỏng đôi môi. “Ra vậy. Định cắn trả ta như một con người cho đến khi phải nhận kết cục cay đắng hử? Ta thực sự muốn thấy mày là dạng ham sống, trông chờ vào Lệnh Chú và dùng Servant của bản thân như khiên thịt hơn đấy. Nhưng sự kiên quyết đó cũng chẳng thể đem tới thứ gì tốt đẹp cho mày đâu. Tất cả đều vô dụng trước tao.”

Jester nghẹn ra một tiếng cười khi vung chiếc ghế dài lên.

“Tao khá tò mò về Anh Linh phía sau mày, nhưng này, tao cũng chỉ cần ăn mày và tự lấy những Lệnh Chú đó thôi. Sẽ là bất khả thi trong những trường hợp bình thường, nhưng với ta hiện tại thì có thể là hai — không, tối đa là năm — Servant cùng —”

Xoạt.

Jester đột nhiên ngắt ngang. Hắn bị một chất lỏng tạt vào sau lưng mà không hề báo trước.

“…”

Chẳng cần phải thắc mắc thứ chất lỏng đó là gì. Mùi toát ra từ bộ quần áo là đủ để hắn biết rằng đó là cà phê ấm.

Jester quay lại với một cái nhìn tàn ác, và…

“Tất cả đều vô dụng trước ngươi hử?”

Cách đó vài mét là một linh mục, cầm một cốc giấy và nở ra nụ cười không sợ hãi.

“Cà phê rõ là làm được đấy thôi.”

Khi hắn đối mặt với vị linh mục, Jester xóa sạch nụ cười trên mặt, và lẩm bẩm trong sự phiền toái.

“Ra vậy. Mày hẳn là giám sát viên của Cuộc Chiến Chén Thánh này.” Hắn lắc đầu thở dài.

“Thật thương tâm. Tao vội vàng tham gia vì nghe rằng Giáo Hội sẽ không can thiệp, nhưng có vẻ như cuối cùng thì thành phố này cũng vẫy đuôi ve—”

Xoạt.

Vị linh mục chờ đến khi Jester lắc đầu, và tạt toàn chỗ cà phê còn lại vào hắn.

“…”

“Ngươi nói lắm quá đấy, đồ xác sống.” Vị linh mục gập chiếc cốc giấy lại, và quăng nó vào thùng rác. “Nếu đây là vở opera hay nhạc kịch, ta hẳn sẽ cắt phân nữa dòng hội thoại của ngươi.”

“Hansa Cervantes… ngươi vẫn còn ở đây?”

Hansa nghe cảnh trưởng gọi tên, và nhún vai.

“Có vẻ ông đang lâm vào ngõ cụt nhỉ, cảnh trưởng.”

“Ngươi toan tính điều gì?”

“Là một giám sát viên, tôi nghĩ mình sẽ đưa cho ông vài lời khuyên để tồn tại.” Hansa vô cảm nói với cảnh trưởng, mặc kệ Jester, kẻ đang đứng lặng ở phía kia. “Ông không thể xử lý nổi một Tử Đồ ở cấp độ của hắn như vậy được, phải sử dụng những vũ khí truyền thống chuyên biệt…. hoặc là phải có những ‘đặc tính’ như Ma Nhãn hay Hình Thú Hóa, nếu không thì ông phải là một Pháp Sư tài ba.”

“…”

“Ông rõ là không phải tay mơ; đây chỉ đơn giản là một kèo đấu quá tệ cho ông thôi. Thành thật thì, tôi nghĩ ông đã làm rất tốt khi đối chọi với Anh Linh trước đó. Giờ thì cứ để vai diễn còn lại cho tôi.”

Vị linh mục thẳng thắn khen ngợi cảnh trường và những sĩ quan của ông.

Jester, khi đã quét sạch đống cà phê ra khỏi mặt, thứ đang không thể hiện bất cứ sự thích thú hay tức giận nào, lạnh lùng tuyên bố.

“Có vẻ như mày cũng biết đôi chút về Tử Đồ. Việc là một giám sát viên hẳn đã đặt mày vào vị trí có thể nghe về mấy thứ như vậy.”

Rồi Jester nhìn chằm chằm xuống bộ vest.

“Vậy? Thế này là ý gì hả?” Hắn hỏi, nắm một miếng vải nhuộm cà phê lên.

“Ta đãi đấy. Cứ thoải mái uống thay cho máu thường dân.”

“Ha ha ha ha ha! Mày đãi ư! Ra vậy!”

Jester phá lên cười. Hắn cười, và cười, và cười, và…

Khoảnh khắc tiếp theo, nụ cười của hắn biến mất, và quăng chiếc ghế về phía vị linh mục.

“Đó là cà phê miễn phí từ quầy tiếp tân mà!”

Chiếc sô pha bay về phía vị linh mục, xoay tròn với quỹ đạo và tốc độ như một chiếc boomerang.

Vị linh mục chẳng thèm tránh… Ông chỉ đơn giản đá thẳng nó lên.

Một tiếng gầm dữ dội. Một chút sau, một tiếng đổ vỡ phát ra từ phía trần nhà. Khi những viên sĩ quan nhìn lên, họ thấy chếc ghế dài đã lún sâu vào trong trần nhà của sảnh ba-tầng này.

“…Cái gì?”

Cảnh trưởng, người phụ tá, các viên sĩ quan, và ngay cả Jester, kẻ đã ném chiếc ghế tới trước, không thể nào rời mắt khỏi kỳ tích siêu phàm đó.

Khoảnh khắc tiếp theo… Hansa bỗng biến mất không dấu vết.

“…Hả?”

Jester phát ra một tiếng kêu chưng hửng. Vị linh mục chắc chắn đã đứng cách đó vài mét rồi đột ngột xuất hiện ngay trước mặt hắn, vung một nắm đấm trước khi hắn kịp nhận ra.

Rồi nắm tay phải của Hansa nhấn thẳng vào mặt Jester, chỉ hơi nhanh hơn tốc độ phản ứng của Jester một chút.

Chấn lực nắm đấm đẩy hắn bay thủng qua những bức tường sảnh và đáp lại ở một căn phòng bên trong.

“…Tôi định đấm bay đầu hắn, nhưng có vẻ nó cứng hơn tôi tưởng.”

Hansa lắc lắc cánh tay oặt ẹo của mình. Cảnh trưởng nheo mắt lại.

“Ngươi đang tính chơi trò gì?”

Hansa đã chuẩn bị sẵn câu trả lời.

“Cái mà người ta gọi là ‘chuyền gậy’. Cứ để tôi giải quyết hắn.”

“Ý là ngươi định giúp bọn ta?”

“Tôi vốn là một linh mục trước khi thành giám sát viên,” Vị linh mục đáp lại vị cảnh trưởng đa nghi trong khi bẻ khớp cổ răng rắc. “Nhưng, ừm… cũng có thứ tôi muốn trao đổi.”

“Đó là gì?”

“Đừng kể với Giáo Hội về vụ tôi phung phí nước uống.

Tôi sợ bị lão thầy giáo huấn cả ngày lắm.”


(8):Kẻ được nhắc đến ở đấy là Valery Fernand Vandelstam hay còn gọi là Van-Fem, một trong 27 Tử Tông.

(9): jalokia là chỉ loại ớt ma(cực cay), jambalaya là tên một loại cơm người Mỹ gốc từ Pháp. Nên chắc ở đây chỉ một loại cơm cực cay (thực ra người dịch cũng không rõ)

(10):Một loại mác lưỡi dài được các Samurai Nhật sử dụng.

(11):Một vở kịch rất nổi tiếng về chủ để Ma Cà Rồng vào nữa đầu thế kỷ 19 tại Pháp. Nguyên tác của nhà văn nổi tiếng Charles Baudelaire.


Sống mái với quả Du lịch Châu Âu | Du lịch Úc | Du lịch Tết Nguyên Đán 2017 | Du lịch Châu Âu mùa nào đẹp?
Bạn muốn có những bản Nhac chuong hay cho điện thoại của mình chứ? Nếu muốn bạn có thể tải thêm nhiều bản nhạc chuông độc cùng chúng tôi đấy!
Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel