Tập 3.5 – Mở đầu

Tập 3.5 – Mở đầu
4.3 (86.15%) 13 votes

Căn phòng được bao quanh bởi những bức tường đá, bên trong là một cái ghế gỗ nhỏ và bàn viết, ngoài ra còn có cả một chiếc giường trông khá là thoải mái được đặt trong hốc tường nữa. Trên bàn và kệ sách là những vật dụng hàng ngày, sách, cùng với vô số tờ ghi chú tôi đã bỏ lại khi bắt đầu cuộc hành trình của mình. Đây là căn phòng của tôi trong ngôi đền thân thuộc trên đồi.

Tôi đã quay trở lại thành phố của người chết.

Một chuyến trở về nhà đầy bình yên—nếu được vậy thì tốt quá. Số những sự cố có liên quan đến quỷ đang gia tăng sau khi con rồng cất tiếng rống ở Dãy Núi Rỉ phía Tây. Sứ giả của thần undeath đã cảnh báo là tôi sẽ chết nếu chiến đấu với con rồng, nhưng sau khi trăn trở suy nghĩ rất nhiều, tôi vẫn quyết định đối đầu với nó để bảo vệ lời thề của mình. Tất nhiên là tôi không hề có ý định chết một cách vô nghĩa rồi. Tôi thậm chí còn lập ra một kế hoạch nữa. Chúng tôi sẽ đi ngược dòng sông để tránh lũ quỷ rồi tấn công bất ngờ từ phía tây Dãy Núi Rỉ. Vậy nghĩa là chúng tôi sẽ phải đi qua thành phố của người chết, và cũng chính vì vậy nên tôi đã quay trở về nhà. Đây chỉ là một điểm dừng chân nhỏ trước trận quyết chiến sống còn của chúng tôi.

Gus đã dẫn mọi người đến phòng của họ trong đền, và hiện giờ chúng tôi đang tận hưởng giây phút nghỉ ngơi ngắn ngủi. Phòng của tôi chính là đây, căn phòng quen thuộc với tôi từ hồi còn là một đứa trẻ. Tôi đưa ngón tay chạy dọc bức tường đá lạnh lẽo. Vài kỉ niệm thân thuộc chợt ùa về.

Ba undead bọn họ không thể cảm nhận được nhiều khác biệt giữa ngày nóng và ngày lạnh, nhưng còn tôi thì lại khác, vì là con người nên những đêm đông lạnh phải nói là vô cùng khắc nghiệt. Gus cuối cùng cũng miễn cưỡng kiếm một hòn đá sưởi để giữ ấm cho tôi. Trong khi tôi ngồi đợi cạnh lò sưởi để hòn đá ấm lên, Blood kể cho tôi nghe một trong những chiến tích của ông ấy, vừa kể vừa múa máy chân tay. Mary vừa khâu quần áo vừa mỉm cười nghe Blood kể, thỉnh thoảng thêm vào vài câu để giúp ông ấy tiếp tục nói.

Đó là một quá khứ đầy rực rỡ và hạnh phúc. Cho dù nó đã qua đi và Blood cùng với Mary không còn ở đây nữa, tôi chắc chắn điều đó vẫn không làm những năm tháng đó kém rực rỡ đi chút nào. Quá khứ hạnh phúc của tôi vẫn cứ tiếp tục toả sáng. Và có lẽ, kể cả sau khi Gus biến mất, kể cả sau khi tôi chết đi, nó vẫn cứ tiếp tục toả sáng mãi mãi, như những hạt cát tuyệt đẹp lắng đọng dưới đáy dòng sông thời gian.

Khoé miệng tôi nhoẻn cười. Được quay trở về nhà mình thế này có làm tôi hơi đa cảm hơn một chút.

Có tiếng gõ cửa ở ngoài cửa phòng tôi phát lên. Cánh cửa cũ kĩ kẽo kẹt kêu lên rồi Menel thò đầu vào. “Tôi vào nhé.” Cậu ta nhìn quanh phòng một cách đầy thích thú. “Đây là phòng ông à?”

“Ừ.”

Menel nhìn quanh lần nữa và lẩm bẩm. “Nhỏ thật.”

“Nhưng mà hồi tôi còn bé thì nó khá là vừa vặn đấy.”

Đây vốn là phòng ngủ dành cho những tu sĩ phụng sự tại đền. Chúng được xây dựng rất đơn sơ và gần như chẳng có chỗ nào để chứa những thứ thừa thãi cả.

“Này, Will, cái ông già Gus kia, ổng tuyệt thật đấy.”

“Tôi tưởng cậu sẽ bảo ông ấy thô thiển hơn cậu tưởng tượng, hoặc gì đó tương tự cơ.”

“À ừ, đúng là ổng cũng như vậy thật. Nhưng mà, ừm…” Menel im lặng một lúc để lựa lời, rồi khẽ nói. “Khi ông ấy dẫn tôi đến phòng mình, tôi cảm giác ổng có thể nhìn thẳng vào tâm trí tôi vậy.”

Tôi gật đầu.

Nhiều pháp sư vĩ đại và nổi tiếng nhất ở thế giới này không nói chuyện nhiều. Sức mạnh của Từ Ngữ Sáng Tạo sẽ giảm đi khi ta nói dối. Những Từ Ngữ trống rỗng và hời hợt sẽ chẳng làm nên điều gì. Chính vì vậy nên những pháp sư được gọi với cái danh hiền giả đều quyết định giữ im lặng và không tham gia vào những cuộc trò chuyện bình thường. Nhưng Gus thì lại khác, ông ấy nói, nói rất nhiều. Ông ấy cười vui sướng mỗi khi nói về tiền bạc, đàn bà và những vấn đề tầm thường khác. Vậy nhưng sức mạnh Từ Ngữ của ông ấy lại không bao giờ yếu đi. Cũng giống như cái cách chỉ một câu nói duy nhất từ một người kiệm lời sẽ có sức nặng hơn, từng lời thông thái được người đàn ông này mài dũa bằng những điều trần tục đó đều sắc bén đến không tưởng.

“Ừ, ông ấy tuyệt lắm phải không?”

Theo như tôi biết thì chỉ có duy nhất một lần Gus nói dối: đó là lúc ông ấy quyết định, trong thành phố ngầm tối tăm đó, rằng ông ấy cần phải giết tôi.

“Đó là ông của tôi mà lị,” Tôi hãnh diện tuyên bố và cười. Menel cũng cười theo.

Sau khi đặt hành lý xuống, cởi bỏ bớt trang bị và nghỉ ngơi một chút, tôi để cho Menel quản lý mọi người và đến chỗ Gus. Tôi muốn thu thập thêm thông tin từ ông ấy.

Hiện giờ Gus là tín đồ của Thần—thần của tôi—và bị trói buộc với thành phố này, nhưng ông ấy cũng đồng thời là một vị hiền giả từ hai trăm năm trước. Tôi cứ tưởng ông ấy chắc hẳn sẽ phải biết gì đó, nhưng hoá ra lại không phải.

“Con tà long Valacirca, hay còn được biết đến với tên gọi Lưỡi hái của Thần và Lưỡi hái Tai hoạ đó, ta chưa bao giờ được nhìn thấy nó.” Gus nhún vai. “Nếu có cơ hội thì ta muốn ít nhất cũng được gặp hắn một lần để thương lượng. Nếu hắn không gia nhập lực lượng của đám quỷ thì chúng ta đã chẳng mất nhiều anh hùng đến vậy trong trận chiến với Thượng Vương.”

Gus giải thích rằng đối với những con rồng lâu đời chẳng kém gì thần đó, chỉ việc một trong số chúng quyết định về phe ta hay phe địch cũng đã đủ để thay đổi cục diện chiến tranh rồi.

“Nếu con định đánh với hắn thì ta khuyên con nên tập trung vào những vết thương cũ của hắn ấy. Từ thời cổ đại đến giờ Valacirca đã tham gia đủ loại chiến trường, chiến đấu chống lại vô số Echo và anh hùng, và có rất nhiều tin đồn về những lần hắn bị thương và mất vẩy rồng. Vẩy của một con rồng cứng lắm đó. Nói cho con biết, ta không nghĩ Blood có thể chém vào da hắn qua lớp vẩy rồng đâu.”

Cùng với hai người dwarf, một chiến binh loài người, và một thợ săn bán elf, hiện tôi đang trên đường tới dãy núi bị một con rồng cai trị, với ý định tấn công hắn bằng cách nhắm vào những chỗ vẩy hắn đã bong ra. Đây chẳng khác gì cốt truyện trong mấy tiểu thuyết fantasy ở thế giới cũ của tôi cả. Nhưng khi tôi trở thành nhân vật chính trong tình huống đó thì chuyện này lại chẳng có gì đáng cười cả.

“Vậy còn Từ ngữ Xoá xổ Thực thể thì sao?” Tôi hỏi ông ấy về một trong những kế hoạch mình nghĩ ra. Gus đã dùng Từ Ngữ đó để hạ Echo của thần undeath. Nếu bọn tôi mà dùng nó thì biết đâu…

“À, ừ, đúng là nếu bị nó đánh trúng thì kể cả một con rồng cũng sẽ bị xoá xổ.”

Rõ ràng là Gus nghĩ phép thuật đó chẳng thể nào đánh trúng mục tiêu được.

“Con có biết lý do vì sao Cổ Long (Elder Dragon) có thể tự do bay lượn dù có một cơ thể to lớn như vậy không? Những con rồng cổ đại, hiện diện trong bao thần thoại, là những tồn tại ở gần với Từ Ngữ hơn chúng ta, những người sống ở thời nay.”

Vậy nên, loài rồng có thể bay.

“Bản thân Từ Ngữ có thể bay lượn trong không trung mà.”

Chính vì có bản chất gần với Từ Ngữ như vậy nên loài rồng có thể bay mà không phải tuân theo bất cứ định luật vật lý nào.

“Đúng vậy. Những con rồng cổ xưa nhất cũng có thể sử dụng những Từ Ngữ tối thượng. Đó là chưa kể Valacirca không phải là dạng người thích thương lượng như thần undeath. Hắn ta là một chiến binh lão luyện. Will, có vẻ như con đã có thể sử dụng phép thuật khá là tốt rồi, nhưng nếu biến cuộc trạm chán thành một trận đấu Từ Ngữ thì con sẽ thua đó.”

“Đấu bằng phép thuật: bất lợi đối với con. Rõ rồi.”

“Cả chiến đấu bình thường cũng bất lợi với con nốt. Kích cỡ của hắn cũng như sức mạnh và độ cứng rắn của cái cơ thể đó không hề tầm thường chút nào đâu. Nếu nói theo kiểu của Blood, thì con không đọ được với hắn về khoản cơ bắp.”

Đây cũng chẳng phải tin gì mới mẻ, nhưng tôi vẫn thấy khá là buồn lòng khi biết mình không thể thắng bằng cách dùng sức mạnh áp đảo. Vậy nghĩa là tôi không thể áp dụng chiến thuật đã giúp tôi chiến thắng từ trước đến giờ.

“Từ thời xa xưa, chiến thuật để giết một con rồng luôn là chuẩn bị thật kỹ càng, rồi đợi đến lúc con rồng bất cẩn và tấn công bất ngờ vào hang ổ của nó. Nhưng lần này… con cũng biết về đám quỷ quanh đó rồi đấy. Valacirca chắc hẳn đang dùng lực lượng quỷ đó để thay cho một hệ thống cảnh báo.”

“Con có cảm giác mình bắt đầu hiểu lý do vì sao thần undeath cố ngăn con lại rồi.”

Con rồng có sức mạnh của những phép thuật cổ xưa, kích cỡ cơ thể và cơ bắp áp đảo, cũng như kinh nghiệm và kiến thức để bù đắp những điểm yếu của hắn. Thảo nào mà Stagnate kết luận rằng hiện giờ tôi gần như không có cơ hội chiến thắng.

“Hừm. Stagnate sao? Sứ giả của hắn à?”

“Một con quạ.”

Gus khịt mũi chẳng mấy thích thú. “Có vẻ như hắn ta bắt đầu ưa con rồi.”

“Mặc dù con chẳng muốn vậy chút nào.” Tôi cũng cau mày.

“Suy nghĩ của hắn là suy nghĩ của thần mà. Đa phần những sinh vật phạm tục như chúng ta chẳng thể hiểu nổi hắn đâu.”

“Vâng.”

“Và dù là thần nhưng hắn lại quá là ‘thân thiện’! Không, ‘xảo quyệt’ thì đúng hơn! Ép chúng ta phải ký khế ước khi chúng ta không còn lựa chọn nào khác—lần đầu tiên ta thấy một kẻ láu cá đến vậy đó! Nói cho con biết, ta đã vô cùng hả hê khi được xé tan cái khế ước đó đấy! Chẳng có hợp tình hợp lý gì cả! Thần gì mà lại làm cái trò nham hiểm như vậy! Thảo nào mà hắn bị coi là một ác thần!” Sau khi nói hết những gì trong lòng, Gus thở dài. “Nhưng vậy không có nghĩa là ta không biết ơn hắn,” Gus tiếp tục nói, mặt trông hơi hờn dỗi.

“Sau khi trở thành undead và có cơ hội được nuôi dạy con, Blood và Mary, hai trong số những người bạn ít ỏi của ta, hai người ta coi như chính con trai con gái của mình, đã có thể ra đi thanh thản.” Rồi Gus nhìn về hướng khác. Đằng đó là mộ của Blood và Mary. “Và cả ta cũng đã có cơ hội được nuôi dạy con,” ông ấy nói mà không ngoái nhìn lại. “Ta chưa từng nhận một học trò nào. Kiến thức và kỹ thuật của ta sẽ đi theo ta xuống mồ, và ta sẽ nở rộ rồi úa tàn tựa như một đoá hoa vậy. Ta đã tưởng rằng chỉ như vậy cũng đã quá đủ mãn nguyện rồi, nhưng thực tế thì lại khác. Con sẽ phải bất ngờ khi thấy mình tiếc nuối đến thế nào sau khi chết và tất cả những di sản của mình đều biến mất đấy.”

“Gus…”

“Nhờ có con mà chúng đã được truyền lại. Có lẽ đây cũng là một phần của cuộc sống nhỉ. Mặc dù ta đã chết từ lâu rồi.” Gus cười to. Rồi sau khi ngừng một quãng ngắn, ông ấy tiếp tục nói với một khuôn mặt nghiêm túc. “Nghe này, con có chắc là mình đã hiểu rõ tình hình không đó?”

“Đừng lo mà. Con biết rồi.”

Chính vì vậy nên tôi mới đến nói chuyện với Gus. Thực tế là—

“Gần như không có cơ hội thương lượng với con rồng.”

“Chính xác.” Gus gật đầu. “Kể cả các vị thần cũng đã công nhận rằng trong khu vực này không có thế lực nào mạnh hơn con. Vậy nên đây chính là thời khắc thích hợp nhất để Valacirca tấn công.”

“Con cũng nghĩ vậy. Các vị thần đã bắt đầu cảnh giác với Valacirca rồi.”

Thần undeath đã bảo tôi rằng nếu có thể tạo Echo thì ông ta đã tự đi giết con rồng rồi. Và Gus đã bảo rằng việc một con rồng cổ đại như vậy gia nhập phe ta hay phe địch có thể ảnh hưởng đáng kể đến cục diện chiến tranh. Những con rồng sống trong thời đại này nguy hiểm đến vậy đó, và ngược lại cũng vậy, để có thể sống được đến hiện giờ đồng nghĩa với việc con rồng cũng phải rất khôn ngoan.

“Chắc hẳn chính Valacirca cũng tự biết rằng với tình hình như hiện giờ, nếu hắn cứ tiếp tục ngủ và bị cô lập thì sớm muộn gì cũng sẽ có vài vị thần coi hắn là chướng ngại cho kế hoạch của họ và gửi Echo hoặc một môn đồ của họ đến để giết hắn. Một khi vết thương trên mắt của hắn do Vua Aurvangr gây ra hồi phục, hắn sẽ chủ động lập lên một thế lực của riêng mình hoặc gia nhập một thế lực khác và khơi mào chiến tranh.”

“Chính xác. Hắn như một con cá phải liên tục bơi để có thể sống vậy. Valacirca chỉ có thể sống giữa vòng xoáy chiến tranh, chính vì vậy nên hắn sẽ không bao giờ coi con, một người với chủ nghĩa hoà bình, là chủ nhân của hắn. Nếu không có ai mạnh áp đảo như Thượng Vương trong thời đại này, hắn sẽ phải tự xây dựng lực lượng hoặc gia nhập các thế lực khác để bắt đầu một cuộc đại chiến. Hắn không có lựa chọn nào khác ngoài khiến thế giới trở nên hỗn loạn và bắt các vị thần phải chú tâm đi nơi khác.” Ông ấy nhìn tôi. “Và con là người duy nhất có sức mạnh để khiến hắn phải căn nhắc lại.”

Tôi gật đầu. “Và con không có đủ sức mạnh. Nếu phải đặt mình vào địa vị con rồng thì con nghĩ hắn sẽ chần chừ một chút, nhưng con vẫn là một chướng ngại mà hắn có thể vượt qua.”

Cũng giống như cái cách tôi đã chinh phục mọi chướng ngại có thể vượt qua trên hành trình của mình, con rồng cũng sẽ nhìn tôi một cách tương tự, và nỗ lực vượt qua tôi.

“Will… Con sẽ chết đấy.”

“Có lẽ vậy, nhưng con đã quyết định chiến đấu rồi.” Hơi ấm được thần gửi gắm vẫn đang tồn tại trong tim tôi. “Có mặc kệ con rồng cũng vô ích. Một cuộc chiến kiểu gì cũng sẽ nổ ra.”

“Con chỉ cần chạy đi cũng được mà.” Gus nhìn tôi chằm chằm.

“Gus…” Cảm kích trước những gì ông ấy nói, tôi nở một nụ cười. “Sống và tồn tại không hề giống nhau.”

Bỏ mặc tất cả mọi thứ để có thể sống sót chỉ là ‘tồn tại’ mà thôi. Sau khi trải qua hai cuộc đời, đối với tôi chỉ ‘tồn tại’ thôi vẫn chưa đủ.

Gus thở dài bỏ cuộc. “Vậy thì thôi.”

Tôi nói bằng một giọng tươi vui hơn và chuyển chủ đề. “À phải rồi Gus. Con cũng định hỏi ông chuyện này. Con có nghe chuyện kể là ba người bọn ông có giết một con wyvern. Ông còn nhớ cậu bé loài người và cô gái bán elf mà ông cho vay tiền cùng với một con dao găm không?”

“Hửm? Ồ, cũng lâu thật rồi nhỉ. Phải, ta còn nhớ.”

“Họ đã phát đạt và trở thành quý tộc rồi. Con nghe nói cô gái bán elf vẫn đang chờ đợi đến tận bây giờ, dù đã trở thành một bà lão.”

“Vậy sao…” Gus mỉm cười. Đó là một nụ cười cô đơn. “Nhưng mà, nhìn ta này. E là ta không thể đi đòi lại món nợ nữa.”

“Nếu vậy thì, con đi thay ông nhé?”

May thay, có vẻ như Gus đã hiểu điều tôi muốn nói. “Ừm, nhờ con đó. Đi thu tiền là một việc rất quan trọng, nhưng người chết thì lại không thể làm vậy được!”

“Đúng rồi! Ai cũng cần phải trả lại những gì họ đã vay mượn!”

Phải, tôi vẫn còn rất nhiều việc muốn làm. Dù bất lợi, nhưng tôi vẫn không hề có ý định muốn chết.

“Vậy thì được rồi.”

Tôi biết là ông ấy cũng đã ngầm nói thêm “vì con đã có ý định sống sót trở về”.

“Nếu con đã muốn thay mặt ta đi như vậy, thì làm sao mà ta có thể để cho con chết được, phải không?” Gus mỉm cười to, xắn tay áo lên và nắm tay lại thành nắm đấm. “Những trang bị mà đồng đội chúng ta sử dụng để chống lại Thượng Vương vẫn ở trong thành phố này. Liệu con và đồng đội có muốn vài bộ trang bị mới trước khi lên đường không?”

“Tất nhiên rồi!” Tôi toét miệng cười đáp lại và gật đầu.

Sau khi nói ông ấy sẽ cho bọn tôi vài món vũ khí, Gus dẫn chúng tôi ra khỏi ngôi đền. Ở cạnh đền có một nhà kho nhỏ. Mary đã dùng nó làm nơi chứa dụng cụ chăm sóc khu vườn trồng rau củ.

Tôi cau mày và nghiêng đầu. Tất nhiên là tôi cũng đã từng vào trong này rồi, và trong đó chẳng có món vũ khí nào cả. Cơ mà nghĩ lại thì Blood đã chứa vũ khí của ông ấy ở đâu nhỉ? Tôi chưa bao giờ—

“Nhìn này.”

Khi tôi mới nghĩ được đến đó, Gus lẩm bẩm vài Từ Ngữ, và tại một góc của nhà kho tối tăm, ở chỗ mà tôi tưởng chỉ là sàn nhà, một cánh cửa bí mật xuất hiện. Tất cả mọi người đều trợn tròn mắt. Đây là phép Đánh Lạc Hướng. (Misdirection)

“Con không biết chúng ta có một nơi như thế này…”

“Làm sao bọn ta có thể cho một đứa trẻ như con thấy chúng được, nhất là sau vụ việc với Mary.” Gus nhìn tôi. “Con không thể nhìn thấu được Từ Ngữ Đánh Lạc Hướng nếu không suy nghĩ một cách ngờ vực. Lần nào đến nhà kho này con cũng có mục đích cả. Con chỉ chú tâm duy nhất vào việc mình đến đây để làm và chẳng bao giờ nghi ngờ rằng có Từ Ngữ yểm trên sàn nhà.”

Rồi ông ấy cười và nói thêm rằng một mẹo khi dùng phép Đánh Lạc Hướng là đặt nó ở một nơi mục tiêu không bao giờ nghĩ rằng mình đang bị đánh lừa.

Tạm không nhắc đến sức mạnh của phép thuật, tôi thấy mình vẫn còn kém xa Gus ở khoản sử dụng Từ Ngữ một cách mưu mẹo như vậy. Tôi chẳng có kinh nghiệm lẫn tính cách như ông ấy.

“Vấn đề là tại con thật thà quá,” Gus cười và nói, cứ như thể ông ấy có thể đọc suy nghĩ của tôi.

Tôi cười và nhún vai tỏ ý đầu hàng.

“Ngôi đền này có vẻ đã từng là một nơi nấu rượu. Blood và Mary đã biến phần trên mặt đất thành nhà kho, nhưng chỗ này vốn là một hầm chứa rượu. Vậy nên,” ông ấy nói và mở cửa bằng phép lực (TN: psychokinesis, tạm dịch vậy), “nó cũng được xây dưới lòng đất.”

Chúng tôi đi theo ánh đèn ma thuật của Gus, bước xuống những bậc cầu thang được lát đá bằng phẳng và vào trong một căn phòng lớn. Ở hai bên chúng tôi là những chiếc kệ chắc hẳn từng được dùng để chứa thùng rượu, và—

“Chà…”

“Ồồồ!”

Menel và Al lần lượt ồ lên, còn Reystov và Ghelreis thì trợn tròn mắt kinh ngạc. Trong này chứa đầy vũ khí và áo giáp. Chỉ cần nhìn qua là cũng đủ biết tất cả chúng đều đã được chế tác rất tốt.

“Mấy cậu muốn lấy gì cũng được,” Gus nói và mỉm cười. “Ta chắc chủ nhân của chúng cũng sẽ đồng ý thôi.”

Mọi người cùng cúi đầu trước ông ấy rồi đi quanh xem xét các món vũ khí. Kể cả Reystov và Ghelreis mắt cũng như sáng lên. Đúng là dù có ở tuổi nào đi nữa, có những thứ luôn được đàn ông ưa thích.

Sau khi biết bọn họ đã gìn giữ một nơi như thế này, tôi không khỏi thắc mắc—

“Gus, có phải Blood…”

“Ừm. Cậu ta là người trông nom kho vũ khí. Đây là vũ khí của những chiến binh đã từng cùng chúng ta tấn công Thượng Vương. Ngoài ra cũng có vài vũ khí chất lượng cao nhưng vô chủ bị bỏ lại trong thành phố này nữa. Blood nói cậu ta không thể cầm lòng nhìn chúng hoen rỉ và bám bụi được, nên cậu ta đem chúng về đây và bảo dưỡng định kỳ.”

Hoá ra là vậy. Đủ loại vũ khí mà Blood đã đem đến để huấn luyện tôi chắc hẳn đều đến từ đây. Sau khi nhìn kỹ lại chúng một lần nữa, tôi nhận ra đúng là nhiều cái trông quen quen thật. Hừm, có điều—

“Lúc con đấu với Stagnate ở chân đồi, những bộ xương trồi lên đều dùng mấy vũ khí đã hoen rỉ hết.”

“Ừ. Đa phần chúng đều chẳng có gì đặc biệt, chỉ là mấy món vũ khí bình thường nhặt trong thành phố để chôn cùng họ mà thôi. Đấy là ý tưởng của Blood. Cậu ta bảo là chiến binh lúc nào cũng cần phải có vũ khí bên mình, kể cả khi lên đường trở về vòng luân hồi vĩnh cửu. Liệu con còn nhớ là gần như chẳng có ai trong số họ mặc áo giáp không? Đây chính là lý do tại sao đấy.”

Gus cũng nói thêm rằng bộ giáp mithril mà tôi đang mặc sau khi chiếm được từ một trong những bộ xương đó, là thứ mà chính người đó đã xin được chôn cùng.

“Ể! Vậy thì… con nên—”

“Không sao, không sao, cứ giữ lấy nó đi. Giờ mấy chuyện đó chẳng đáng để tâm đến làm gì. Cứ coi đó là quà đền bù cho những rắc rối mà xác anh ta gây ra đi.”

“Ông muốn biến tấu kiểu gì cũng được phải không?!”

Nhưng đến lúc này thì tôi không thể trả lại nó nữa rồi. Tôi quay về nghĩa địa ở dưới chân đồi và cầu nguyện. Tôi cần chiếc giáp lưới này. Thành thật xin lỗi…

Gus cười to. “Mà ta nghĩ cậu ta sẽ tha thứ con thôi. Dù gì thì con cũng là con của Blood mà.”

“Anh ấy là loại người như thế nào?”

“Tên cậu ta là Telperion. Telperion Dây Bạc.” Nếu tôi nhớ không nhầm thì cái tên nghe đầy thanh nhã này là tên trong ngôn ngữ Elf. “Cậu ta sinh ra trong Rừng Erin.”

“Khi sợi dây cung bạc lấp lánh cất tiếng hát, không một kẻ thù nào không gục ngã.” Một giọng nói cất lên như cơn gió thoảng. Đó là Menel. Tôi quay về phía đó và thấy cậu ta đang nhìn một chiếc cung bạc sáng lấp lánh và mỉm cười. “Tôi cũng đến từ đó.”

“Ồ, vậy là cậu đến từ Rừng Đại Ngàn Erin à.”

“Đúng vậy,” Menel trả lời ngắn gọn.

Gus trông như thể mới thấy một thứ gì đó đã mất từ lâu. “Mái tóc bạc của cậu—cậu có quan hệ huyết thống với Telperion à?”

“Họ hàng xa, nhưng cùng là một phần của… Ithil… Cành Trăng Bạc… ừm…”

“Theo ngôn ngữ của xã hội loài người thì là ‘dòng dõi’ phải không?”

“Chính nó. Hửm. Không ngờ ông lại biết điều này.”

Trong xã hội elf, một gia tộc có cùng giai thoại được gọi là Gốc, và những dòng dõi có liên hệ huyết thống với nhau sẽ được gọi là Cành. Tất cả các tiền tố đó đều là những cái tên có liên quan đến vẻ đẹp của thiên nhiên. Tôi đã học được điều này từ Gus.

“Telperion cũng đã từng gặp khó khăn khi tìm từ để diễn đạt nó.”

“Hở.”

“Vậy Telperion này là người như thế nào?” Tôi hỏi trong khi ngó xem món trang bị Menel đang nhìn: găng tay da, một chiếc cung có dây bằng mithril, cùng với vài đầu mũi tên có hình dạng kỳ lạ cũng được làm bằng mithril.

Trong khi tôi đang nhìn chúng, Gus nghĩ ngợi một lúc rồi lên tiếng, “Cậu ta là một người cực kỳ kiêu hãnh và bảo thủ. Một elf rất đậm chất elf. Cậu ta từng cãi nhau với Blood rất nhiều hồi mới gặp.”

“A…”

Trông thế thôi nhưng Blood thật ra lại là một người khá là hiểu chuyện. Tuy vậy, ông ấy đúng là rất dễ nổi giận, và nếu ông ấy mà gặp phải một elf với tính cách đúng như trong truyện thì kiểu gì cũng sẽ có trận cãi vã nổ ra.

“Telperion là con cháu của Trưởng Cành Ithil,” Menel nói. “Dòng dõi quý tộc. Chẳng có gì ngạc nhiên nếu ổng cũng rất hãnh diện về bản thân. Chắc ai nói chuyện với ổng cũng phải tức điên lên mất.” Cậu ta nhún vai.

“Một quý tộc như vậy sao lại ra khỏi khu rừng làm gì?” Tôi hỏi.

Menel ầm ừ.

“Sao cậu không kể cho nó biết đi?” Gus nói và cười gượng ghịu. “Khi một chiến binh thừa hưởng một vũ khí nổi tiếng, theo truyền thống cổ xưa thì ta sẽ phải nói về lịch sử của nó.”

Kể về lịch sử của vũ khí—Blood cũng đã làm vậy khi truyền lại thanh kiếm Phàm Ăn cho tôi. Menel cau màu chần chừ một chút, rồi cậu ấy bắt đầu nói bằng một giọng trong trẻo.

“Telperion Dây Bạc. Đồn rằng, chàng là một bậc thầy dùng cung; chàng có thể làm bạn với tinh linh; chàng phóng đi như một cơn gió băng qua đồng bằng. Tiếng sáo của chàng thanh cao và tươi sáng. Chàng có thể thuộc lòng thuật lại vô số phong tục và truyền thuyết, và kể cả trong tộc elf thông thái, chỉ có ít người mới có thể sánh ngang được với trí thông minh của chàng.”

Menel thuật lại giỏi thật. Cậu ta rõ ràng đã quen với việc này rồi, dù chưa thông thạo được như Bee. Thanh âm của cậu bắt đầu cuốn hút mọi người xung quanh. Cậu ta đủ giỏi để có thể kiếm tiền bằng nghề này—nói mới nhớ, Menel từng làm đủ loại việc rồi, nên có lẽ cũng có một thời cậu ta kiếm tiền bằng cách kể chuyện.

“Telperion có một người bạn. Một cậu bé sinh cùng năm với chàng—một trường hợp khá hiếm hoi trong tộc elf vốn không sinh nhiều con. Hai người họ trở thành anh em kết nghĩa và lớn lên cùng nhau. Người em kết nghĩa đó không được tài năng như Telperion, nhưng cậu ta lại có đam mê, cùng với một ước mơ.”

Ước mơ được một ngày bước ra thế giới bên ngoài.

“Người em kết nghĩa kể về ước mơ của mình, nhưng Telperion không hiểu. Tất cả những thứ thuần khiết và đẹp đẽ đều ở trong rừng—tại sao cậu lại muốn ra thế giới ô uế bên ngoài làm gì? Telperion và người em của mình khá là thân với nhau, nhưng mỗi khi nói đến vấn đề này là họ lại cãi nhau.”

Bằng một giọng lưu loát, Menel tiếp tục câu chuyện. “Nhưng rồi người em kết nghĩa đó qua đời. Lúc đó họ đang săn những con mãnh thú đã xâm phạm lãnh địa khu rừng. Họ hạ được một con, nhưng rồi Telperion bị tấn công bởi một con thứ hai mà họ không phát hiện ra. Và người em kết nghĩa đó đã chắn cho Telperion, dù rằng ngày cậu rời khỏi khu rừng, ngày mà cậu hằng mơ ước, đã ở rất gần rồi.”

Đó là một cái chết ập đến đột ngột, không một lời trăn trối.

Menel hạ thấp giọng. “Telperion ôm lấy xác cậu và hét lên ba tiếng dài đầy đau thương. Tiếng hét vang vọng khắp khu rừng, lắng đọng lại trong một quãng dài, nghe đồn kể cả tinh linh cũng đã rơi nước mắt trước tiếng thét đau buồn đó.”

Được nghe kể về một câu chuyện từ quá khứ, trong một nhà kho được dọi sáng bởi ánh đèn phép thuật, xung quanh là bao nhiêu vũ khí với lịch sử hào hùng như thế này gợi nên một bầu không khí thật là huyền ảo.

“Và sau khi Telperion dành bảy tháng khóc thương cho bạn mình, chàng quyết định bắt đầu một cuộc hành trình. Bỏ ngoài tai những lời phản đối của già làng, với bộ giáp lưới của bạn mình và chiếc cung dây bạc trong tay,”

Không hề hay biết liệu thế giới ngoài kia có gì tốt đẹp hay không—

“Chàng lên đường đi tìm cái ‘thứ’ mơ hồ mà bạn mình mơ đến.”

Sau khi kể đến vậy, Menel quay lại nhìn Gus. “Tôi chỉ biết đến từng đó thôi. Cùng với việc anh ta chết sau khi tấn công Thượng Vương. Mấy già làng ở Rừng Erin đến tận bây giờ vẫn còn khóc thương cho cái chết của Telperion. Tôi nghe nhiều đến phát ngán rồi.”

“Hừm…”

“Nhưng đúng lúc thật. Tôi cũng muốn hỏi ông điều này, Hiền giả Gus.”

“Gọi Gus thôi là được rồi.”

“Già Gus vậy.” Menel nhìn Gus và hỏi, “Vậy Telperion đã tìm được ‘thứ’ mà anh ta tìm kiếm chưa?”

Gus mỉm cười khi nghe câu hỏi đó, với một đôi mắt như thể đang nhìn ra đằng xa, hoài niệm về quá khứ. “Ừm, đúng vậy. Telperion đúng là đã tìm được một thứ tuyệt vời!”

“Thế sao.” Biểu cảm của Menel không thay đổi mấy, nhưng khoé môi cậu ta hơi nhếch lên một chút. “Vậy là tốt rồi.”

Menel không hỏi thêm gì nữa—dù là về câu trả lời của Telperion hay là bản thân anh ta. Thay vào đó, cậu ấy im lặng nhìn xuống, có lẽ là đang cầu nguyện, rồi đeo găng tay và nắm lấy sợi dây cung bằng mithril sáng bóng.

Gus cười. “Tạm gác lại chuyện đó—Meneldor gì đó, cậu có chắc mình dùng được nó không đấy? Dây cung mithril khá là tương thích với tinh linh, nhưng nghe nói một cung thủ bình thường sẽ đứt mất cả ngón tay nếu dùng nó đấy.”

“Không vấn đề gì.” Cậu ta thả lỏng dây cung rồi lại kéo căng nó lại vài lần nữa. Chiếc cung cong vút như một vầng trăng khuyết, tiếng dây cung được kéo căng hết mức như đang ngân nga hát lên. Gus hoài niệm lắng tai nghe bản hoà tấu của câu cung trước lúc xung trận.

“Thấy chưa?”

“Thế… cậu không định thả dây cung ra à?” Tôi hỏi.

“K-Không, tên đần này! Làm vậy sẽ làm hỏng cây cung đó, ông không biết à?”

“Hả?! Thật sao?!”

Tôi không dùng cung nên cũng chẳng rõ. A, nhưng nếu nghĩ kỹ, khi thả dây ra thì tất cả chỗ năng lượng dùng để bắn tên đi sẽ truyền thẳng vào cây cung. Ừ, vậy nghe không ổn chút nào.

“Không thể tin là ông gần như chuyện gì cũng biết nhưng mấy cái này thì lại không.”

“Tôi được dạy bảo như vậy mà.”

“Đừng có mà đổ tội cho ta.”

Al và mọi người nghe chúng tôi nói chuyện và cười.

“Ê này, mọi người,” Menel nói, “chúng ta không có dư dả thời gian như đám elf đâu. Đừng có nhìn bọn tôi nữa, mau đi tìm món vũ khí nào để dùng đi!”

“Tôi quyết định rồi,” Reystov thản nhiên nói. “Tôi không cần thứ gì.”

“Không cần gì sao?” Menel sửng sốt thốt lên. “Đây đều là vũ khí tốt cả đấy ông anh.”

“Phải, đúng vậy thật. Nhưng tôi không quan tâm vũ khí tốt đến thế nào, nếu không dùng quen thì tôi không thể tin tưởng nó được,” Reystov trả lời thẳng thừng. Gus và Ghelreis gật đầu tỏ vẻ hiểu ý.

“Có lẽ vậy.” Nghe có vẻ như Menel vẫn chưa thuyết phục lắm.

“Ưmm…” Al nghiêng đầu thắc mắc, nên tôi quyết định lên tiếng.

“Phải… Tất cả đều phụ thuộc vào phong cách chiến đấu từng người. Menel thì thiên về chiến thuật, chắc vậy—cậu ta có thể tận dụng tất cả mọi thứ xung quanh nên cũng linh hoạt khi chọn vũ khí hơn. Dù gì thì Menel vẫn có thể mượn sức mạnh của tinh linh nếu cần mà. Miễn là cậu ta có thể di chuyển để làm rối loạn kẻ địch, giữ khoảng cách tầm trung và tấn công từ xa thì Menel có thể dùng vũ khí gì cũng được.”

Kể cả nếu Menel có phải tay không băng qua một vùng đất hoang vu đi nữa, chắc hẳn cậu ta vẫn có thể xoay xở được bằng cách nhặt mấy hòn đá ven đường hoặc nhờ tinh linh giúp đỡ.

“Ngược lại với Menel, Reystov chuyên về khoản cận chiến. Khi phải chiến đấu ở một khoảng cách đầy rủi ro, từng khoảnh khắc đều có thể định đoạt sống chết, thì ta sẽ không khỏi kỹ tính về vài khía cạnh như thế này. Không phải là Reystov không thể chiến đấu bằng một vũ khí tạm thời, mà là anh ấy đã chuyên sử dụng vũ khí hiện tại của mình rồi.”

Reystov đã tối ưu hoá vũ khí của mình để nó có thể đồng bộ được với cơ thể lẫn chuyển động của anh ấy nhất có thể, nhờ vậy mà anh ấy có thể rút kiếm ra chỉ trong tích tắc nếu có chuyện gì xảy ra. Anh ta đã hoà làm một với vũ khí của mình. Chiếc bao kiếm đã được chỉnh sửa, cán kiếm vững chắc, cũng như móng tay được cắt ngắn của anh—tất cả đều vì mục đích đó.

“Vậy nên anh ấy không thể đổi sang một vũ khí mình không quen vào ngay phút cuối được,” Tôi kết luận.

Reystov gật đầu đồng tình. Tôi cũng có thể dùng gì cũng được, nhưng nói thật thì cách suy nghĩ của tôi cũng khá giống với Reystov, nên tôi có thể hiểu được suy nghĩ của anh ấy.

“Cho dù nó có nhàm chán đến đâu, tôi vẫn muốn chiến đấu bằng một vũ khí quen thuộc với mình,” anh ấy nói.

Al ồ lên một tiếng như thể ấn tượng khi thấy Reystov vẫn có thể tự tin nói như vậy dù đứng trước bao nhiêu loại vũ khí tuyệt vời.

“Đáng ngưỡng mộ thật.”

“Có điều, a… Reystov. Anh cũng biết mình sẽ phải đối đầu với gì phải không? Anh có chắc không đó?” Nghe có vẻ như Gus vẫn còn lo.

“Không có vấn đề gì. Nhưng—”

“Nhưng?”

“Hiền giả Gus, tôi muốn nhờ đến kỹ năng dùng Ký Tự của ông.”

“Ồ?”

“Nếu ông có thể khắc vài Từ Ngữ vào vũ khí và áo giáp của tôi sao cho nó vẫn giữ được cảm giác giống như ban đầu thì tốt. Tôi có thể làm quen với những thay đổi nhỏ như vậy chỉ trong vài ngày.”

“Ra vậy. Được rồi, để tôi xem qua chúng nào.” Gus dùng phép lực để cầm lấy kiếm và áo giáp da của Reystov. Ông ấy dễ dàng tháo dỡ chúng ra và xem xét tỉ mỉ, bắt đầu từ cây kiếm. “Hừm. Nó không có gì đặc biệt, nhưng… trang bị theo phong cách phương bắc sao, ra vậy.”

“Phải.”

Ở dưới chân Dãy núi Băng phía cực bắc lục địa Grassland, có một nhóm người thiện chiến rèn sắt trong những khe núi đầy gió buốt. Ngày qua ngày, họ liên tục chiến đấu ngăn đám thuộc hạ của ác thần tiến xuống phía nam. Họ chuyên sử dụng những thanh kiếm thuần khiết và lạnh lẽo như băng, được rèn một cách chắc chắn và thực dụng.

“Blood chuộng dùng loại kiếm to bề của phía nam hơn. Lâu rồi ta chưa được thấy loại của phương bắc. Hừm, đây là một thanh kiếm tốt đó. Được dùng và chăm sóc cẩn thận, dù nó cũng đã mòn đi một chút rồi.”

Một thanh kiếm không thể dùng được mãi mãi. Mỗi lần mài lưỡi kiếm cẩn thận, ta sẽ mất đi một lượng sắt bằng với một cái nhẫn nhỏ. Sau nhiều lần mài dũa như vậy, cuối cùng thanh kiếm sẽ mỏng đi và bị bẻ cong hoặc gãy. Tuy nhiên, những thanh kiếm sống sót lâu hơn những thanh khác đôi khi sẽ được đặt tên, cũng giống như cái cách những anh hùng thời xa xưa—như Blood, Mary và Telperion được đặt tên vậy.

“Một ngày nào đó, người ta sẽ gọi đây là ‘Thanh kiếm của Reystov’ chứ không phải là một thanh kiếm thông thường nữa.”

“Ừ.” Reystov gật đầu. “Mong là vậy.”

Al và Ghelreis sau đó cũng nâng cấp cả vũ khí và áo giáp của họ nốt.

“Hừmmm. Tôi sẽ lấy cái này.” Ghelreis chọn áo giáp sắt, một cái khiên lớn cùng với một cây chuỳ một tay. Chiếc áo giáp rất to và tròn trịa, tôi có cảm giác nó được làm vậy để khiến các đòn tấn công bị lệch hướng đi. Chiếc khiên cũng rất lớn và chắc chắn, chắc hẳn nó từng thuộc về một chiến binh người dwarf nổi tiếng. Còn chiếc chuỳ hình kim cương thì có nhiều gai nhọn, trông có vẻ sẽ gây ra sát thương đáng kể.

“Ồ, bộ trang bị của Bavor Phá Kiếm sao. Lựa chọn tốt đấy.”

“Có nhiều người sử dụng kiếm rồi.”

Vài loài quỷ có lớp vỏ ngoài khá là cứng và nhẵn. Khi đối đầu với những kẻ thù như vậy thì kiếm sẽ không được hiệu quả cho lắm vì lưỡi kiếm sẽ bị trượt đi, khiến ta để lộ sơ hở. Nếu cần thì cả Reystov và tôi đều có thể sử dụng kiếm như một chiếc chuỳ, hoặc nhắm vào những khe hở trên lớp vỏ của chúng. Nhưng nếu có thêm một người sử dụng vũ khí dạng dùi cui như vậy thì vẫn tốt hơn.

“Bavor là một chiến binh dwarf lang thang, không thuộc bất cứ bộ tộc nào cả, nhưng tính tình của anh ta thì lại khá là hóm hỉnh. Anh ta là một bậc thầy ở khoản bẻ gãy hoặc đập vỡ tất cả mọi loại kiếm, nhưng ảnh lại thân thiện lắm. Ta thường không hợp cạ với đám dwarf cho lắm, nhưng đến cả ta mà tên đó cũng có thể nói chuyện bình thường được. Tính tình anh ta ấm áp kiểu như vậy.”

“Ồ?”

“Bavor đã tham gia vào trận chiến đánh bại Thượng Vương. Anh ta gọi nó là cuộc trả thù cho Dãy núi Sắt.”

Nụ cười khẽ nở trên khuôn mặt đầy sẹo của Ghelreis khi ông được nghe kể về một vị anh hùng của dân tộc mình.

Giọng hoài nghi của Menel lại một lần nữa vang lên. “Ê này, chẳng phải vậy hơi nặng quá sao?”

“Không, nếu chỉ từng này thì tôi vẫn có thể nâng được, chắc vậy.”

Tôi quay lại và thấy Al đang cầm một cây kích nặng ký, cẩn thận thử vung và kéo nó lại trong khi Menel đứng nhìn cậu ta. Nó được thiết kế khá là kềnh càng, từ lưỡi kích cho đến cán cầm đều được làm bằng kim loại.

(TN: cây kích:  )

“Đúng là mình vẫn nâng được.”

“Ồồ! Cần nhiều sức mạnh lắm mới có thể vung được cái thứ đó đấy.” Gus chớp chớp mắt đầy ngạc nhiên. “Người chủ cũ của nó là Ewen Khổng Lồ.”

Tôi đã từng nghe cái tên đó trong những câu chuyện Blood kể hồi tôi còn bé.

“Nếu không nhắc đến kỹ năng thì anh ta khoẻ không kém gì Blood. Anh ta có một cơ thể tròn trịa và lúc nào cũng mỉm cười. Nói chung là một người tốt. Có điều ảnh không thích đánh nhau cho lắm. Nếu thời đó mà yên bình hơn một chút thì biết đâu anh ta sẽ có thể tiếp tục làm một người nông dân lão luyện.”

Không chỉ có Ewen Khổng Lồ, cả Bavor Phá Kiếm và Telperion Dây Bạc—tất cả những vị anh hùng đang được Gus nhắc tới hay được Blood kể về trước kia đều đã hi sinh tính mạng mình để có thể đánh bại Thượng Vương. Trong số hàng trăm món vũ khí và áo giáp trong kho vũ khí này, tất cả chúng đều có một câu chuyện của riêng mình, và những câu chuyện đó giờ đã khép lại, bị chiến tranh và cái chết đặt dấu chấm hết. Những vũ khí này giờ yên ngủ nơi đây, ẩn chứa biết bao câu chuyện từng rất quan trọng với một người nào đó.

Chẳng biết tự lúc nào tôi đã vào tư thế cầu nguyện, cứ như được điều gì đó thúc đẩy vậy. Tôi cảm thấy nếu mình không làm vậy thì sẽ thật không phải.

Hỡi thần, thần của ngọn lửa, làm ơn, dù họ đã đi đến phương trời nào—

Tôi thì thầm. “Cầu cho họ được yên nghỉ và dẫn lối.”

Sau khi rời khỏi trạng thái tĩnh tâm cầu nguyện, tôi nhận ra Gus đang cười với mình. Nhưng khác với mọi khi, đó là nụ cười của một người đang đắm mình trong ký ức về mái nhà cũ của mình.

“Này Gus?”

“Sao vậy?”

“Sau khi con xử lý đám quỷ với con rồng trên núi và quay trở về, liệu con có thể đưa một cô thi sĩ đến đây không? Cô ấy là halfling và tính tình cũng có hơi năng nổ một chút… vậy có được không.”

“Tất nhiên rồi. Ta sẽ kể con bé đó nghe bất cứ câu chuyện nào nó muốn.” Gus đúng là thông thái thật. Ông ấy ngay lập tức hiểu được ý tôi.

“Cảm ơn ông.” Ở đây vẫn còn rất nhiều câu chuyện bị lãng quên. Tôi chắc chắn Bee sẽ rất sẵn lòng truyền lại chúng.

“À…”

“Hửm?”

“Tiện thể, Will…”

“Sao vậy?”

“Con bé đó có phải là…” Mắt Gus như thể đang sáng lên.

“Cô ấy là bạn tốt, nhưng bọn con không có mối quan hệ như ông tưởng đâu.”

Hai vai Gus trùng xuống thấy rõ. Chẳng hiểu sao ông ấy trông thất vọng tràn trề.

 ◆

Sau đó, bọn tôi cũng tìm được vài bộ áo giáp dwarf tốt cho Al. Thành phố này vốn từng là một nơi con người và dwarf sinh sống, nên ở đây cũng có rất nhiều bộ áo giáp hợp với thể trạng người dwarf.

Tại sao dwarf, một giống loài khác, lại sống ở đây vậy? Đã vài lần tôi thắc mắc về chuyện đó lúc luyện tập ở dưới thành phố ngầm, nhưng giờ tôi đã hiểu lý do rồi. Thành phố ven hồ này là một điểm trung chuyển của tuyến đường giao thương với Thiết Quốc, chính vì vậy nên con người và dwarf mới chung sống ở đây. Những tàn tích này kể về một thành phố to lớn, giàu có và trù phú đến nỗi kể cả Cảng Ánh Đuốc hiện giờ cũng không thể sánh bằng. Chắc hẳn đây đã từng là một nơi tràn ngập những tiếng cười.

Tôi tự hỏi—Tôi tự hỏi liệu một ngày nào đó mình có thể tái hiện lại cảnh tượng đó ở nơi này, ở thành phố này hay không. Liệu tôi có thể đánh tan âm mưu của lũ quỷ, tránh không bị thiêu cháy bởi ngọn lửa rồng, bảo vệ sự bình yên của thành phố và giúp nó phát triển hay không? Tôi muốn biến điều đó thành sự thực.

Trong khi nghĩ ngợi như vậy, tôi nhặt ra vài thứ trong đống vũ khí và áo giáp này.

“Một cái khiên lớn?”

“Phải.” Tôi gật đầu đáp lại Reystov. “Để đối phó với hơi thở của con rồng.”

Đây là một cái khiên to và vô cùng chắc chắn, đủ để che toàn bộ cơ thể của ta, và Từ Ngữ Hộ Vệ cũng đã được yểm lên nó vô số lần. Chiếc khiên tròn mà tôi hiện vẫn đang dùng đúng là cũng tiện lợi thật, và tôi vẫn có ý định tiếp tục sử dụng nó, nhưng cái khiên đó thiên về tính cơ động hơn.

“Với đối thủ của chúng ta thì khiên cứ phải càng to càng tốt.”

Tất nhiên là cũng có vài bất lợi: khiên to sẽ khiến cho tôi khó tấn công bằng vũ khí của mình hơn, cũng như nặng và khó sử dụng. Tuy nhiên, giờ tôi đã có đủ sức mạnh và kỹ năng để không phải để tâm đến những bất lợi cỏn con đó nữa.

“Thêm một chút giáp…”

Tôi lấy thêm vài miếng giáp sắt. Khi rời khỏi ngôi đền này vài năm về trước, tôi không biết mình sẽ phải đi xa đến đâu, vậy nên tất nhiên là tôi không thể mặc tất cả chỗ áo giáp này được. Nhưng giờ chuyện đó không thành vấn đề nữa vì tôi đã biết từ đây đến chiến trường là khoảng bao xa rồi.

“Và cả thứ này nữa.”

Một con dao găm khá là dày—hay nói cách khác là nặng—với lưỡi dao thẳng và mũi dao được mài nhọn.

“Hửm? Con dao này sao vậy?” Menel nói. “Chẳng phải cán dao ở sai hướng sao?”

“A, phải rồi nhỉ,” Al ngó nhìn rồi nói. “Lạ thật đấy.”

“Mục đích của nó là để đeo bên phải người mà.”

Thường các loại vũ khí dạng kiếm được đeo ở phía bên trái. Đó là để ta có thể dễ dàng dùng tay trái nắm lấy bao kiếm trong khi tay phải rút kiếm ra. Tuy nhiên, con dao găm này lại được thiết kể để đeo ở bên phải, rất tiện để rút ra trong khi đấu vật. Nó được thiết kế để khi phải chiến đấu giáp lá cà nhưng lại khó rút kiếm ra, ta sẽ có thể kết thúc trận đấu chỉ với hai hành động: lấy tay phải nắm lấy cán dao rồi rút ra theo kiểu cầm ngược tay (TN: reverse grip), và vung dao mạnh xuống.

(TN: cầm kiểu này )

 

“Al, cậu cầm lấy và tập làm quen với nó đi. Đúng là cây kích kia cũng sẽ rất hữu dụng, nhưng cậu sẽ không được cơ động cho lắm khi sử dụng nó đâu.”

“Ồ! Được rồi! Ưmm… Đây là con dao của ai vậy?”

“Cha tôi.”

Al tròn mắt kinh ngạc. “Tôi không thể—”

“Không sao. Cậu cứ cầm lấy đi.”

Blood đã từng cười hãnh diện và bảo tôi rằng kiểu cầm tay phải này là một mánh khoé vô cùng hữu dụng. Blood khoe rằng ông ấy đã giành chiến thắng trước vô số quái vật và đối thủ đáng gớm kể cả khi không thể dùng thanh song cự kiếm quen thuộc. Ông ấy thậm chí còn đem nó đến trận quyết chiến cuối cùng, nên rõ ràng đây là một trong những trang bị ưa thích của ông ấy.

“Chỉ là, tôi có cảm giác cậu nên cầm lấy nó.” Đấy chỉ là một linh cảm mà thôi. Nhưng Blood là một người luôn tin vào linh cảm của mình. Vậy nên tôi cũng quyết định làm như vậy.

“Vậy ra đây là một kỷ vật.”

“Phải. Nhưng giờ tôi giao nó cho cậu. Cầm lấy đi.”

Có vẻ như cậu ta đang không biết phải nói gì.

“Không sao đâu.” Tôi đưa cho Al con dao găm. “Tôi đã nhận được nhiều điều quý giá từ họ rồi.”

Có phải không, Blood và Mary?

Tôi nghĩ thầm những lời đó trong lòng.

Vậy là chúng tôi đã hoàn thành khâu chuẩn bị và quyết định nghỉ lại đêm nay ở thành phố của người chết. Tất nhiên là ở đây chẳng có thức ăn hay thứ gì bỏ bụng được. Đúng là tôi có thể nhận bánh mì từ Thần giống như Mary vẫn thường làm, nhưng đó chỉ là lượng thức ăn tối thiểu để có thể sống được mà thôi. Menel ngờ vực nhìn tôi và nói, “Tôi cũng chẳng hiểu nổi ông sống được ở nơi này suốt chục năm trời kiểu gì,” rồi đi vào rừng để tìm chút thức ăn cho chúng tôi (cũng như dùng thử chiếc cung mới). Cậu ta chắc sẽ trở về trước khi trời trở tối.

Menel vốn đã luôn thành thạo đủ mọi thứ rồi, nhưng trong hai năm vừa qua cậu ta thậm chí còn tiến bộ vượt bậc hơn nữa. Giờ Menel có thể lẻn ra đằng sau một con sói đang rình mồi, rồi vỗ vào lưng để hù nó. Đến cả tôi còn chẳng thể làm vậy được.

Reystov và Ghelreis cũng đã ra ngoài tìm thức ăn, có điều họ ra câu cá ở hồ. Dù mới gặp nhau chưa được bao lâu, nhưng có vẻ như vì cả hai đều là những chiến binh lão luyện nên bọn họ đã có một mối liên kết nào đó. Chắc giờ này hai người họ đang nói chuyện với nhau, hoặc là im lặng ngồi thả câu bên hồ.

Bắt đầu từ ngày mai, chúng tôi có thể sẽ thường xuyên lâm vào hoàn cảnh không có đủ thức ăn. Dù gì chúng tôi cũng sắp sửa bước vào một vùng đất không hề có dấu chân người mà. Đó sẽ là một hành trình vô cùng gian nan và hiểm trở. Tất cả chúng tôi đều hiểu rằng nơi này, được bảo vệ bởi Gus—người đang ở trong phòng bận yểm Ký Tự lên trang bị của bọn tôi—sẽ là chốn dừng chân an toàn cuối cùng của mình.

“Cuối cùng cũng xong.” Tôi vừa thở phào vừa nói. Tôi đã cùng Al dọn dẹp căn bếp trong khi chờ mọi người quay trở về.

Trong suốt hai năm qua, người duy nhất sống ở nơi này là Gus. Ngoài việc không cảm nhận được nóng lạnh ra, Gus cũng chẳng bao giờ thấy đói hay mệt mỏi, vậy nên phòng bếp này đã bị bỏ mặc cho bụi bám đầy. Sau khi quấn khăn quanh miệng, tôi bắt tay vào dọn dẹp như mình vẫn thường làm. Đây là một việc tôi đã làm không biết bao nhiêu lần mỗi khi giúp đỡ Mary. Ngôi đền này khá là lớn, vậy nên cũng có rất nhiều chỗ cần quét dọn.

“Cậu có thể để cho tôi dọn mà.” Al chỉ biết cười gượng. Có vẻ như cậu ta khá bất ngờ khi thấy Thánh binh, chủ nhân của mình lại đi làm việc nhà như vậy.

“Cùng nhau dọn thì sẽ nhanh hơn mà. Còn cậu thì sao? Chẳng phải cậu thuộc hoàng tộc còn gì.”

“Hoàng tộc trên danh nghĩa mà thôi,” Al vừa nói vừa giơ một tay lên và đảo tay thành vòng tròn. Đó là cách người dwarf biểu lộ sự phản đối. “Dù được mọi người trong gia tộc đối xử tốt, nhưng bọn tôi vẫn rất nghèo. Tôi đã phải học cách sửa chữa, chế tác đồ đạc, cũng như nhiều việc khác. Đã không biết bao nhiêu lần tôi tự hỏi, ‘Tại sao mình không phải là một đứa phụ việc bình thường nhỉ?’”

“Nếu là một người phụ việc bình thường thì cậu sẽ lại nghĩ như thế này.” Tôi đặt tay lên trán rồi nói một cách cường điệu hoá, “Có lẽ nào mình lại là hoàng tử cuối cùng của một vùng đất đã lụi tàn, với sứ mệnh khôi phục lại vương quốc của mình?”

Al bật cười. “Vậy tôi chỉ muốn nói với phiên bản đó của mình rằng chuyện này không có tốt đẹp như cậu ta tưởng đâu!”

“Đúng thật.” Đi giết rồng chẳng phải là một việc ‘vui vẻ’ chút nào. “Nhưng dù vậy, cậu vẫn sẽ lên đường phải không.”

“Phải.” Ánh mắt của Al kiên định. Vẫn như mọi khi, cậu ta bề ngoài thì trông khá là kiệm lời và hiền lành. Nhưng cái vẻ khúm núm tự ti của cậu đã biến mất hoàn toàn rồi.

“Thật ra, tất cả bọn họ đều nhớ mái nhà cũ của mình,” Al nói. “Họ muốn được quay trở lại, và họ muốn được giành lại nó. Nhưng họ đã phải chịu đựng quá nhiều, đến nỗi giờ đến cả điều đó cũng nằm quá tầm tay của họ. Có lẽ tôi là người hiểu điều đó rõ hơn tất cả.”

Tôi nhớ lại nét mặt của những người dwarf mình đã gặp cho đến giờ, cũng như niềm vui của tôi khi được quay trở lại mái nhà của mình.

“Chính vì vậy nên tôi phải đi,” cậu ta nói tiếp. “Tôi muốn cho họ thấy rằng họ có thể giành lại mái nhà của mình, rằng họ có thể cố gắng làm vậy. Nếu tôi có thể thắp lên ngọn lửa trong tim mọi người bằng cách mạo hiểm tính mạng mình, thì chẳng phải quá là tuyệt vời sao.”

Tôi im lặng gật đầu. Chỉ những ai thực sự nhân hậu và dũng cảm mới có thể thành tâm nói vậy. Tôi chợt nhận ra rằng có lẽ đây chính là những người xứng đáng làm vua nhất.

“Nhưng tôi lại lỡ làm liên luỵ đến cậu rồi, và—”

“Không hề.” Tôi phủ nhận ngay lập tức. Sai hoàn toàn. “Tôi đã biết là mình sẽ phải chiến đấu rồi. Nếu tôi mà bỏ mặc tất cả mọi thứ và chạy trốn để bảo toàn tính mạng, thì tôi làm gì còn mặt mũi nào để gặp lại cha mẹ mình hay Gus nữa.”

Bởi lẽ, cả ba người họ đều đã đứng lên chống lại Thượng Vương hùng mạnh, đánh cược vào cơ hội chiến thắng mong manh.

“Và tôi cũng sẽ không biết phải nói gì với thần của mình nữa.”

Cô ấy đã cho tôi một cơ hội nữa vì rủ lòng thương trước linh hồn đầy hối hận của tôi. Nếu, dù đã biết rõ điều gì sẽ xảy đến với mình nếu làm vậy, tôi lại một lần nữa chạy trốn khỏi rủi ro và sợ không dám bước về phía trước, dần dần nhận lấy một kết cục giống như hồi tôi sợ không dám bước ra khỏi nhà, làm sao mà tôi có thể đối mặt với thần chứ?

“Có một điều tôi muốn làm, một ngày nào đó,” Tôi nói.

“Điều cậu muốn làm?”

“Phải.”

Tôi không cần vinh quang, tôi không cần phú quý. Tôi thậm chí sẵn sàng vứt bỏ hạnh phúc. Tôi chỉ muốn một điều duy nhất.

“Tôi muốn được ngẩng cao đầu. Một ngày nào đó, khi tôi quay trở về bên thần của ngọn lửa, tôi muốn được ngẩng cao đầu, tỏ ra ngầu một chút…”

Đó là tự tin đứng trước vị thần không biểu cảm đó, không hề cảm thấy lưỡng lự–

“Và nói, con đã có thể sống một cuộc đời trọn vẹn, tất cả là nhờ ơn người.”

Và cảm ơn cô ấy thẳng thắn nhất có thể.

Al im lặng nghe tôi nói.

“Vậy nên tôi sẽ không chạy trốn khỏi con rồng. Tôi sẽ chiến đấu. Và nhờ có cậu, Al, tôi mới có thể quyết định như vậy.” Liệu tôi sẽ ra sao nếu không nghe thấy tiếng thét đầy quyết tâm của Al lúc đó? Ai biết được–biết đâu tôi thậm chí còn có thể đi lầm đường. “Vậy nên, cảm ơn cậu.”

Al mỉm cười. “Cảm ơn cậu mới đúng. Cậu chính là người đã chọn tôi làm cận vệ và dạy tôi biết về lòng tự tin cũng như dũng cảm. Với con dao nhận được từ cậu này, tôi thề rằng cho dù điều gì xảy ra đi nữa, tôi vẫn sẽ không bao giờ hối hận về quyết định này.”

Tôi gật đầu, cảm thấy hơi xấu hổ một chút.

Trong những cuộc chiến sắp tới, không phải lúc nào chúng tôi cũng có thể vừa chiến đấu vừa bảo vệ hay để mắt đến nhau. May là cậu ta đã chuẩn bị tinh thần từ trước.

“Ừ. Tôi trông cậy vào cậu đấy, Al.”

“Rõ!”

Chúng tôi lại một lần nữa bắt tay. Tôi chợt nghe tiếng ai gọi từ đằng xa, ở ngoài cửa sổ phòng mình. Có vẻ như Menel đã quay trở về rồi.

Al chạy đến bên cửa sổ, ngó ra nhìn rồi kêu lên đầy bất ngờ. “Hươu! Cậu ta săn được một con hươu!”

“Hươu sao?!” Menel săn nó kiểu gì mà nhanh vậy?! “Nhanh lên, mau chuẩn bị để xẻ thịt nó đi!”

“Rõ!”

Chúng tôi ngay lập tức bận rộn bắt tay vào việc.

Tảng đùi hươu nướng rỏ mỡ xuống lửa xèo xèo. Một mùi hương thơm lừng lan toả khắp phòng. Các loại rau củ rừng ăn kèm với nó cũng đã được rửa sạch, thái nhỏ và đang được nấu trong nồi.

“Chà…” Al hào hứng thấy rõ. Menel trông hơi đắc thắng, còn Reystov và Ghelreis thì im lặng đến lạ.

“Hahah. Thôi đừng buồn mà.” Menel vỗ vai trêu họ. Cả hai người cùng đồng loạt hất phăng tay Menel ra, mặt cau có, khiến cho Gus phì cười.

Bọn họ không câu được gì.

“Tại xui mà thôi.”

“Ừm.”

Nếu họ trông bực mình thế này thì chắc không đơn thuần chỉ vì xui xẻo đâu.

Ghelreis thì tôi không rõ, nhưng sở thích của Reystov là câu cá. Thường cứ mỗi khi có thời gian rảnh là tôi lại thấy anh ta ngồi thả câu. Nhưng anh ta chưa bao giờ chia chiến lợi phẩm với tôi cả, nên tôi cũng phần nào đoán được trình độ của Reystov.

“À thì,” tôi lên tiếng, “chỉ vì anh chiến đấu giỏi đâu có nghĩa là anh cũng câu cá giỏi phải k—”

“Tại xui mà thôi.”

“Ưm…”

“Cậu không nghe rõ sao? Tại xui mà thôi.”

“Ư-Ừ, ahaha, đúng là xui xẻo thật nhỉ,” Tôi chỉ còn biết cười gượng và quyết định không bàn về nó nữa.

Reystov cũng đã bỏ hoa vào những chiếc rỏ lẽ ra đã đựng cá rồi tặng nó cho Anna hoặc ai đó, nói rằng đây là những đoá hoa để dâng lên cho các vị thần. Cá nhân tôi thấy đây là một cử chỉ khá là lịch thiệp và lãng mạn, nên tôi cũng chẳng để tâm đến chuyện anh ta chẳng bao giờ câu được con cá nào cho lắm. Nhưng có lẽ Reystov vẫn muốn cải thiện khả năng câu của mình.

“Ta bắt đầu ăn được rồi đó,” Menel nói.

Cách để ăn những con vật được nướng cả con như thế này là dùng dao để cắt bỏ những phần đã được nướng chín. Ngoài ra chúng tôi cũng có cả bánh mì thánh nữa, nên bữa tối của cả nhóm bao gồm bánh mì kẹp rau củ xào và thịt hươu mà bọn tôi vừa cắt ra. Bọn tôi cũng chừa ra một phần thịt để hun khói và bảo quản cho sau này.

“Được, ăn thôi nào.” Tôi cảm tạ các thiện thần như mọi khi và bắt đầu đánh chén.

“Tôi vẫn thắc mắc một điều. Meneldor, cậu săn được con hươu này ở đâu và bằng cách nào vậy?”

“Lúc đấy tôi đang giữ im lặng và lần theo dấu vết thú hoang, thì tự dưng gặp nó.”

Al sững sờ. “Tự dưng gặp nó sao?!”

“Ya. Lúc đấy tôi cũng chẳng có thì giờ suy nghĩ gì nữa nên đành bắn theo phản xạ, và thế là mũi tên găm đúng vào chỗ cần găm luôn.”

“Đúng là may mắn thật đấy.” Gus vừa gật đầu vừa vuốt râu.

“Vậy là cậu được thần fae phù hộ rồi.”

“Còn bọn tôi thì không.”

“Ừm.”

“Thôi nào, mấy ông cứ thú nhận là mình câu cá dở ẹc đi. Làm vậy sẽ nhẹ đầu hơn đấy.”

“T-Tại xui mà thôi.”

“Cứng đầu ghê nhỉ!”

Chẳng muốn vướng vào chuyện này, tôi chỉ còn biết ngồi bên lề cười trừ mà thôi.

(TN: Sao ba ông kia đen như than vậy :v)

Tôi dùng dao cạo chút muối đá để nêm vào chiếc bánh mì kẹp đầy thịt hươu và rau củ xào rồi cắn một miếng to. Miếng bánh phải nói là ngon cực kỳ, đầy nước sốt thịt nóng hổi. Bầu không khí xung quanh cũng rất vui vẻ và sôi nổi.

Không hiểu sao, tôi chợt nhớ về quãng thời gian Blood và Mary vẫn còn ở đây. Tim tôi như thắt lại một chút, luyến tiếc về quá khứ.

Sau khi bữa tối kết thúc và mọi người quay trở về phòng, tôi một mình lang thang bên ngoài. Dưới bầu trời đầy ánh sao, tôi ngồi trước mộ của Mary và Blood và thầm trò chuyện với họ trong lòng về đủ mọi chuyện khác nhau.

Con về rồi đây, tôi nói. Con đã rất bất an khi không còn cha mẹ ở bên nữa, nhưng giờ con ổn rồi. Con đã kết bạn cũng như có đồng đội.

Tôi kể cho họ nghe về đủ mọi điều: những việc tôi làm sau khi rời khỏi đây, những người tôi đã gặp, những thứ tôi đã nhận được.

Con vẫn còn nhớ những lời cuối cùng của cha mẹ. Con hứa sẽ luôn làm theo chúng. Hẹn gặp lại cha mẹ sau.

Tôi quay đầu lại. Gus đang ở đằng sau tôi. Ông ấy chần chừ một lúc, chọn lựa từ ngữ để nói trong khi bay lơ lửng trong không trung. “Ta ước mình có thể đi cùng và giúp đỡ con biết bao,” ông ấy lẩm bẩm đầy cay đắng. “Tại sao, tại sao mình lại chẳng có thể làm gì vào những lúc quan trọng nhất.”

Tôi lắc đầu và mỉm cười với ông ấy. “Chỉ những lời đó đã là quá đủ rồi. Đừng lo, Gus. Ông cứ đợi ở đây, cùng với Blood và Mary.”

“Ừm. Ta sẽ đợi con trở về.”

“Vâng.”

“Và lần tới đến đây, nhớ đưa vợ của con đi cùng đấy nhé.”

“Ô-Ông giỡn con đủ rồi đó!”

Và thế là chuyến đi về quê nhà ngắn ngủi của tôi đã đến hồi kết, và cuộc hành trình diệt rồng của tôi bắt đầu.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

[TN: Lâu không động tay vào dịch bệnh lười lại tái phát. Mất mấy tuần để còn xong 1 chap <(“)]
Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel