Tập 3 – Chương 2

Tập 3 – Chương 2
5 (100%) 9 votes

THÔNG BÁO


Hiểu đúng về Trader Coin, Cách Trader Coin an toàn.

QÙA TẶNG DÀNH CHO NGƯỜI MẤT GỐC TIẾNG ANH HOẶC ĐANG CẦN HỌC TIẾNG ANH

Đêm hôm đó, sau khi ngủ ở ngôi nhà của mình trong Cảng Ánh đuốc, tôi đã có một giấc mơ.

Đó là giấc mơ về thành phố của người chết, một nơi chứa đựng bao kỷ niệm quý giá đối với tôi.

“Nghe kỹ này Will. Theo con, fae thực chất là gì?” Gus, với cái cơ thể màu xanh nhạt, vừa chầm chậm nói vừa vuốt cằm. “Từ rất rất lâu về trước, Vị thần Sáng tạo đã nói lên những Từ ngữ, khắc ghi những Ký tự, tạo ra mặt trời và mặt trăng, chia cách ngày và đêm, cũng như thu thập nước lại để tạo thành đại dương và đất liền. Lửa được sinh ra, gió được sinh ra, cây cối được sinh ra. Đó là một thời kỳ từ trước khi có thần thánh, và cũng từ trước khi có con người.”

Blood cũng ở đó, dựa cái cơ thể xương xẩu của mình vào tường, chỉ đứng nghe bài giảng của Gus nhưng cũng chẳng để tâm lắm. Đó là một khoảng thời gian yên bình vào buổi chiều.

“Ngụ bên trong nước, đất, lửa, không khí và cây cối là những Từ ngữ vĩ đại của Vị thần Đầu tiên. Chúng không chỉ là những hiện tượng tự nhiên đơn thuần; chúng còn sở hữu suy nghĩ của riêng mình.”

“Những hiện tượng có khả năng suy nghĩ sao?”

“Chắc hẳn con sẽ thấy khó hiểu… Hừm, nhất là khi ở đây không có một nguyên tố thuật sư nào. Nếu có thì ta đã có thể bảo họ làm cho sylph nhảy múa hay gì rồi; như vậy thì sẽ dễ giải thích hơn. Mà thôi, cũng không sao.” Gus lắc đầu.

Câu “cũng không sao” đó không phải là “nó cũng chẳng quan trọng đâu”–mà nó có nghĩa “sớm muộn gì con cũng sẽ gặp họ thôi, nên con chỉ cần ghi nhớ điều này trong đầu là được.” Và đúng như ông ấy nói, không lâu sau tôi đã gặp Menel, và giờ đã hiểu được ý Gus khi nói “những hiện tượng có suy nghĩ của riêng mình” nghĩa là gì.

“Chính vì họ có suy nghĩ riêng, các fae chia ra thành hai loại sau khi được tạo ra. Loại đầu tiên là một thể tồn tại lâu dài, bám vào những hiện tượng không ổn định cùng với những thực thể cấp thấp khác, ví dụ như tinh linh và nguyên tố. Nếu một nguyên tố thuật sư mà đi vào một ngọn núi lửa, thì kể cả bây giờ anh ta vẫn có thể thấy một đại fae còn được biết đến với cái tên Chúa tể Lửa sống ở đó, cùng với những nguyên tố lửa tuân lệnh nó. Ở đáy những đại dương sâu thẳm sẽ có một Chúa tể Biển trôi nổi theo dòng nước, và ở sâu trong biển rừng sẽ có một Chúa tể Rừng im lặng đứng sừng sững.”

Gus ngừng một lúc. “Nhân tiện, nguyên tố thuật sư là những người có thể cảm nhận và giao tiếp với fae và tinh linh sống trong thế giới vô hình trùng lặp với thế giới hữu hình của chúng ta. Nói cách khác là những shaman (thầy pháp).”

Vừa nghe Gus nói, tôi vừa gật đầu và ghi chép lại. Không có cách ghi nhớ nào tốt hơn cách nghe, suy nghĩ, rồi viết lại cả.

“Tuy nhiên, nhóm còn lại thì lại chọn một con đường khác.”

“Một con đường khác?”

“Không phải là sự tồn tại mơ hồ của fae, hiện diện trong mọi hiện tượng, lúc thì tồn tại, lúc lại không, có thể sống, có thể chết, và có những lúc trở nên lờ mờ đến mức không thể cảm nhận được nữa. Thay vào đó, họ đã lựa chọn sống một cách rõ ràng, và chết một cách rõ ràng. Nói cách khác là cách sống của con người.”

Tôi thấy khá là hài hước khi hồn ma Gus lại là người nói điều này với tôi. Có vẻ chính Gus cũng đã nhận ra điều đó, ông ấy nhún vai. “Họ đã đem lòng yêu loài người.”

Cái cách nói lãng mạn chẳng giống với thường ngày của ông ấy khiến cho Blood phát ra một tiếng nghe như thể ông ấy đang uống nước thì phụt ra vậy. Gus ngay lập tức khiến cho một hòn sỏi nhỏ bay về phía Blood.

“Úi! Sao tự dưng làm vậy hả, ông già?!”

“Biết rồi còn phải hỏi! Giờ thì im đi!”

Sau khi bực mình lẩm bẩm thêm một lúc, Gus tiếp tục.

“Trong số những nguyên tố ao ước được sống với một cơ thể xác thịt, những nguyên tố của không khí, nước và cây đã đi hỏi nữ thần của rừng, Rhea Silvia. Cô ấy là một người sống vì đam mê, bốc đồng và tính khí thất thường, nhưng cũng chính vì vậy nên cô mới có thể hiểu được suy nghĩ của fae, những hiện tượng luôn luôn đổi thay.”

Nữ thần đã quyết định đáp ứng ước nguyện của fae.

“Và thế là loài elf, bề tôi của nữ thần Rhea Silvia được sinh ra. Họ là một giống loài với tuổi đời lâu như cây cối, nhanh nhẹn như những cơn gió, và thanh nhã tựa như một dòng suối nguồn thuần khiết. Vị nữ thần sống vì tình yêu cũng đã không quên đi sự ngưỡng mộ loài người của fae, và khiến cho hai giống loài tương thích với nhau. Tương truyền đây chính là lý do vì sao con người và elf có thể sinh ra những đứa trẻ lai giữa hai dòng máu.”

Gus nhún vai. “Nhưng có một câu ngạn ngữ như thế này: ‘Lúa nhà hàng xóm trông tốt hơn.’ Có những thứ ta chỉ có thể đứng chiêm ngưỡng từ đằng xa mà thôi. Mặc dù có những elf chủ động sinh sống với con người, có những người lại nhớ về thời họ vẫn còn là fae.”

Ông ấy nói tiếp. “Những elf của thời xa xưa, những người sống một cách đầy đam mê và trà trộn cùng con người đó, đều đã dần dần biến mất vì dòng máu lai cũng như tuổi đời tự nhiên của họ. Đến tận bây giờ, thỉnh thoảng vẫn sẽ có một bán elf được sinh ra với bố mẹ là con người–những tàn dư còn lại của thế hệ elf trước đó. Trong khi đó, những elf vẫn còn nhớ về thời họ còn là fae và sống khép kín sâu trong rừng cùng với loài của họ thì lại giữ được dòng máu thuần khiết.”

“Uhh, cháu không–”

“Ta không muốn nói bên nào tốt hơn bên kia hay là gì. Ta chỉ đơn thuần bảo con rằng có hai nhóm người đã chọn hai lựa chọn khác nhau. Chỉ vậy mà thôi.”

Đây là một vấn đề đủ để khiến tôi phải trằn trọc suy nghĩ, nhưng Gus vẫn có thể dễ dàng gạt phắt nó đi như vậy.

“Ừ, chính vì vậy nên đám elf bây giờ khá là khó gần. Bọn họ đều là người tốt nếu như con quen thân với họ, nhưng sẽ tốn khá nhiều thời gian đó.” Blood bổ xung thêm cho Gus. “Bọn họ là một cái đám gầy gò nhưng lại rất nhanh nhẹn, và bọn họ cũng là những thợ săn và chiến binh cừ khôi. Nhiều người trong số họ cũng có tài năng để trở thành nguyên tố thuật sư nữa. Dù gì thì họ cũng có nguồn gốc từ fae mà. Ờm, nói tóm lại là, đừng có bao giờ đánh nhau với elf ở trong rừng. Không thì sẽ đáng sợ lắm đó.”

Rồi Blood bảo tôi rằng có những người ông ấy còn chẳng thể hiểu nổi, những người đã thành thạo nguyên tố thuật đến mức tận cùng và có thể rũ bỏ cơ thể xác thịt của mình để quay trở lại thành fae.

“Mấy chuyện đó khá là khó tin…” Gus nói. “Nhưng, nếu có một sinh vật nào có khả năng làm được như vậy, thì ta nghĩ đó chắc hẳn phải là elf. Họ là bề tôi của nữ thần cai quản khu rừng, và là những sinh vật ở gần với fae nhất. Họ ở rất gần nhưng cũng rất xa con người. Một giống loài đáng nể.”

Vậy là Gus kết thúc bài giảng về elf của mình.

“Nhưng cũng có những người có được cơ thể xác thịt bằng cách khác: những fae của đất, đá và lửa. Đất và đá mang theo thuộc tính bất biến, còn lửa thì cai trị sự hủy diệt và tái sinh. Chẳng ai trong số họ thân với nữ thần Rhea Silvia cả, và họ cũng chẳng mong ước có được cách sống của con người.”

“Vậy ư? Thế thì sao họ lại muốn có cơ thể xác thịt?”

“Thứ họ ngưỡng mộ là công nghệ của loài người. Họ thấy cách chúng ta lấy quặng từ lòng đất, nung chúng bằng lửa, tinh luyện và biến chúng thành kim loại vô cùng thú vị. Tương truyền fae và tinh linh không thích kim loại và tiền lắm, nên đây có thể coi là một nhóm khá là khác thường.” Ông ấy nhún vai. “Họ đã lên đường đi gặp Blaze, thần của lửa và nghề thủ công. Blaze rất cứng đầu và ít nói, chỉ thích chế tạo và sửa chữa, nhưng ông cũng là một vị thần chiến tranh có thể đem đến sự hủy diệt khôn lường mỗi khi nổi giận. Ông nói vài lời với những fae có hứng thú với kỹ nghệ, và sau khi đã chắc chắn về quyết tâm của họ rồi, ông im lặng gật đầu và ban cho họ cơ thể với tư cách là bề tôi của mình.”

Gus nói rằng cho đến điểm này thì quá trình của họ cũng giống như elf.

“Và thế là tộc người dwarf, bề tôi của thần lửa Blaze đã được sinh ra. Dwarf có ý chí kiên cường như đất đá. Họ có tuổi đời khá là lâu, và đôi mắt của họ có thể nhìn xuyên qua bóng tối cứ như nó được chiếu sáng bởi lửa vậy, ngoài ra họ cũng có thể sử dụng lò rèn một cách rất điêu luyện. Nhưng chính vì họ phải tiếp xúc với kim loại, thứ fae không thích, bản chất của họ bắt đầu thay đổi, không còn thuần khiết là fae nữa, và tinh linh cũng bắt đầu giữ khoảng cách với họ. Chính vì vậy nên người dwarf không có nguyên tố thuật sư nào có thể đọ lại được người elf cả.”

Tôi im lặng nghe ông ấy nói. Đây là một câu chuyện rất thú vị và đáng nghe. Tôi nghĩ về elf và dwarf, hai giống loài trông giống con người nhưng thực chất lại không phải vậy, và tự hỏi không biết liệu sau này tôi có thể gặp được họ ở thế giới bên ngoài không.

“Thay vào đó, người dwarf lại đặt lòng tin của mình vào Blaze, người đã khai sinh ra họ. Họ nguyên cứu những Từ ngữ cổ xưa và kết hợp chúng với kỹ năng luyện kim cũng như chạm khắc. Khi nhắc đến nghệ thuật yểm Từ ngữ vào đồ vật–hay còn gọi là khắc Ký tự–con sẽ không tìm được một nghệ nhân nào giỏi hơn họ đâu. Đa phần người dwarf sống trong hầm mỏ dưới lòng đất vì xuất thân từ fae của đất và đá của họ. Có lẽ là vì môi trường sống, nên người họ khá lùn và to như những chiếc thùng rượu. Bọn họ đều rất nghiện rượu, có một cơ thể cường tráng, và đa phần đều mọc râu. Chưa kể họ không chỉ là những nghệ nhân tài năng mà còn là những chiến binh thiện chiến nữa.”

Nghe vậy, mắt tôi ngay lập tức quay sang phía Blood. “Ừ,” ông ấy nói và gật đầu. “Cái đám đó không phải dạng vừa đâu.”

Tôi giật mình. Nghe giọng là tôi biết Blood đang thực lòng khen ngợi họ.

“K-Kể cho con nghe thêm đi!”

“Kể thêm á? Ừm, để xem nào. Hừmm…” Blood nghĩ ngợi một lúc. Bọn họ là những người tính tình đơn giản thật thà, và… họ hiểu được ý nghĩa của việc chiến đấu, của lòng dũng cảm. Họ có một trái tim ngay thẳng hơn tất thảy mọi người.”

Lần này, Gus không nói một lời mỉa mai nào. Thay vào đó, với đôi mắt hiền từ, ông ấy im lặng nghe Blood nói.

“Ngày nào cũng vậy, tâm trí họ chỉ suy nghĩ về duy nhất một điều.”

“Đó là gì vậy?”

“Điều gì đáng để họ chiến đấu, đáng để họ đánh đổi mạng sống của mình.” Ánh lửa ma trơi xanh nhạt bùng lên trong hốc mắt Blood. “Và khi họ tìm được nó–” Ông ngừng một lúc. “Họ sẽ lên đường chiến đấu với một linh hồn rừng rực lòng quả cảm, không bao giờ run sợ trước cái chết.”

Tôi rùng mình. Nếu đến cả Blood mà còn nói vậy, thì những người dwarf này chắc hẳn phải là những chiến binh vĩ đại lắm.

“Ta thán phục những chiến binh dwarf đó. Ít nhất thì những người ta gặp, và những người đã chiến đấu bên ta đều là những chiến binh thực thụ.”

Giờ tôi rất nóng lòng chờ đợi ngày mình được gặp họ. Tôi tự hỏi mặt họ trông như thế nào, bộ râu được tết lại, những chiếc rìu sáng bóng, cũng như ánh nhìn thẳng thắn đầy hiên ngang của họ. Tôi tưởng tượng ra tất cả những điều đó, và mơ về ngày tôi được chiến đấu vai kề vai với họ.

“Còn ta thì lại chẳng ưa cái đám đó lắm,” Gus ủ rũ nói.

Tôi ngạc nhiên khi nghe ông ấy nói vậy. “Thật ư?”

“Ừm… Tất nhiên là ta cũng công nhận rằng họ có kiến thức và kỹ thuật uyên thâm thật. Ta thậm chí còn công nhận họ là những chiến binh kiên cường nữa,” ông ấy nói rồi thở dài. “Nhưng đó là cái lũ cứng đầu và hà tiện nhất mà ta từng gặp trên đời! Con có tin được không!”

Tôi điếng người đứng đó chớp mắt một lúc, rồi nhìn sang Blood và thấy ông ấy đáp trả ánh nhìn của tôi với một khuôn mặt như muốn nói “Đến chịu với cái gã này luôn.”

Đúng là chó chê mèo lắm lông mà Gus.

Tôi thức giấc dưới một ánh đèn lờ mờ. Tôi có thể nhìn thấy những tấm ván của trần nhà trên đầu mình. Tôi đã có một giấc mơ khá là hoài niệm.

“Ồ…”

Không hiểu sao, tôi có cảm giác mình đã hiểu lý do thực sự khiến tôi giúp những người dwarf khi đó: tôi đã thấy buồn. Và đó không phải là vì họ không giống như trong tưởng tượng của tôi; không phải vì họ không có tấm lưng thẳng, râu được tết lại, với những chiếc rìu sáng bóng và một ánh nhìn thẳng thắng đầy hiên ngang. Đó là vì Blood, người mà tôi hằng ngưỡng mộ, đã công nhận giống loài này là những chiến binh thực thụ, và họ đã nhìn tôi với một ánh mắt khốn khổ đầy lo âu dè dặt, người lấm lem bùn đất, tay chân gầy dơ xương, đôi mắt cứ liếc nhìn khắp nơi đầy bất an. Và cảnh tượng của họ khi đó trông vô cùng, vô cùng đáng buồn.

Mọi người đâu phải như thế này đâu, chắc hẳn lúc đó tôi rất muốn nói với bọn họ. Không phải như thế này đâu. Thực ra, mọi người… đều vô cùng tuyệt vời. Mọi người… giỏi hơn thế này nhiều–

Tất nhiên là tôi cũng chỉ đang ích kỷ áp đặt kỳ vọng của mình lên họ. Tôi biết chứ. Nhưng dù vậy, tôi vẫn không thể ngừng nghĩ như vậy được. Tôi muốn họ giành lại niềm kiêu hãnh của mình, tôi muốn họ bỏ cái điệu bộ lo âu dè dặt đó đi và ưỡn ngực ngẩng cao đầu lên. Chính vì vậy nên tôi rất vui khi thấy họ có thể hãnh diện sống ở đây, trong thành phố này.

Tôi chầm chậm bước ra khỏi giường. Nó được làm bằng rơm và phủ một lớp ga giường trắng bên trên. Vậy đã tốt hơn ngủ thẳng trên một đống rơm nhiều rồi, bởi vì bây giờ rơm sẽ không cọ vào người tôi nữa. Tôi chầm chậm mở cửa, bước vào hành lang, hướng đến chiếc giếng trong sân vườn.

Ngôi nhà nơi tôi đang sống nằm ở khá gần trung tâm thành phố. Nó đã được tu sửa lại từ một tòa biệt thự trong tàn tích vẫn còn giữ được cấu trúc nguyên vẹn. Thực ra thì tôi cũng chẳng muốn sống trong một ngôi nhà rộng lắm, nhưng nếu tôi mà từ chối như vậy thì mọi người sẽ thấy rất khó xử. Với lại, bọn họ bảo rằng nơi này cũng khá là tiện lợi vì tôi thường xuyên có khách đến thăm và sẽ cần phải sắp xếp chỗ ngủ cho họ.

Và thế là tôi cũng tuyển thêm vài người hầu luôn–chính xác hơn là hầu gái. Tôi vẫn còn nhớ về những cuốn tiểu thuyết ở thế giới trước, vậy nên khi nghe thấy từ “tuyển hầu gái” là tim tôi cũng có hơi loạn nhịp một chút, nhưng–

“A. Chào buổi sáng.”

“Ồ, chào buổi sáng, cậu chủ William.”

“Pffhaha, trông luộm thuộm ghê nhỉ! Cưng đi chỉnh trang lại đầu tóc đi kìa!”

Những người ứng tuyển là đều là những phụ nữ già sống gần đó. Thực tế là như vậy đó.

Tất nhiên là nếu không bàn đến chuyện đó thì họ cũng rất giỏi dọn dẹp, nấu nướng và giặt giũ, nên họ cũng đã giúp đỡ tôi rất nhiều. Nhờ có họ mà giờ tôi đã có nhiều thời gian rảnh để tự luyện tập. Gus đã từng nói với tôi rằng trên một phương diện nào đó, tiền bạc cũng có thể mua được thời gian, và đây chính là điều mà ông ấy muốn nói.

Tôi lấy xô để múc nước từ giếng lên. Trong khi kéo chiếc xô lên, tôi nghĩ bụng giá mà có máy bơm tay thì tiện lợi biết bao. Nếu tôi nhớ không nhầm thì nó dùng van điều hướng và áp lực để bơm nước lên… nhưng ngoài cái đó ra thì tôi lại không nhớ được chi tiết gì thêm. Mà nghĩ lại thì, đằng nào chúng tôi cũng đâu thể phung phí kim loại để chế tạo nó được. Tôi có lẽ sẽ vẽ ra được một bản thiết kế, nhưng chúng tôi vẫn sẽ chẳng thể nhân rộng nó ra được, vậy nên trong khi lau mặt và súc miệng, tôi kết luận rằng việc đó chẳng đáng tốn công làm.

“Được rồi.”

Vì đầu tóc hơi bù xù nên tôi lấy nước để chải cho nó thẳng lại. Không có tác dụng gì.

“Hở?” Tôi thấm ướt tóc hơn một chút và vuốt lại theo ý mình. Pưng. Tóc tôi lại một lần nữa dựng lên. “Grr…” Tôi chỉnh lại một lần nữa, lần này chải tóc thật cẩn thận.

“Xong!”

Nó lại dựng lên một lần nữa. Sao mà cứng đầu thế không biết.

Tôi chải tóc. Nó dựng lên. Tôi chải tóc. Nó lại dựng lên.

“Đ-Được rồi. Lần này chắc chắn mình làm được rồi.” *Pưng*. “Gaaahh!!”

Tôi dội cả xô nước lên đầu mình.

“Thế nên đầu ông mới ướt như chuột lột thế này à?”

Menel và tôi đang ở trong sân vườn. Trong khi vẫn đang cười nhạo tôi vì cái hành động ngớ ngẩn đó, Menel ấn đầu tôi về một hướng, còn tôi thì cố đẩy về hướng ngược lại. Chúng tôi đang tập cổ.

Việc luyện tập cơ bắp cổ cũng khá là quan trọng. Khi bị đấm vào đầu hoặc bị quẹt chân ngã, cơ bắp cổ chính là thứ sẽ bảo vệ phần đầu. Nếu chúng mà yếu thì ta sẽ rất dễ bị thương nặng.

“Cố lên nào! Chín… mười!”

“Gnnngh…”

Trong khi Menel đẩy hết sức, tôi chầm chậm thở ra rồi gồng sức đẩy ngược lại hướng tay cậu ta.

“Được rồi. Đổi chỗ nào.”

Tôi thở ra rồi thả lỏng người.

Thế là chúng tôi cứ tiếp tục tập cùng nhau như vậy, kết hợp cả những bài tập cơ bắp cơ bản lẫn bài tập giãn cơ. Tay, chân, bụng, lưng–mỗi một ngày tôi lại tập trung vào một phần khác nhau, nhưng tôi vẫn không quên luyện tập tất cả những phần cơ thể tôi dùng khi chiến đấu. Cơ thể dẻo dai và khỏe mạnh sẽ tạo nên một nền móng chắc chắn, và tôi sẽ mất cái nền móng đó nếu không chịu luyện tập hàng ngày và ăn uống đủ chất.

Hồi còn ở thành phố của người chết, ngày nào tôi cũng có thể luyện tập, nhưng khi bắt đầu phải làm việc và đi lại khắp nơi như thế này, tôi cũng chẳng còn thì giờ để còn luyện tập nữa. Sau khi xây được một nơi sinh sống ổn định như thế này, cuối cùng tôi cũng có thể luyện tập tử tế một lần nữa, nếu không thì chắc tôi đã chẳng áp đảo được con cernunnos khi đọ sức như vậy. Vậy mà Blood vẫn có thể giữ được cơ bắp tốt như vậy dù là người du hành nhỉ. Không biết ông ấy có bí quyết gì không. Nếu hồi đó tôi mà hỏi ông ấy thì tốt quá.

“Được rồi, vậy tiếp theo sẽ là…”

“Tập vung,” tôi nói rồi cầm thứ tôi sẽ dùng để luyện tập lên. Đó không phải là kiếm, mà là một thứ nặng gấp ba lần như vậy: một khúc gỗ dài và to đã được gắn tay cầm. Tôi vung thử một cái. Nó phát ra một âm thanh rất sướng tai khi chém xuyên qua không khí.
Blood đã từng bảo tôi rằng việc có thể vung trang bị luyện tập nặng hơn vũ khí chứng tỏ ta sẽ có thể vung được vũ khí của mình vào những lúc chiến đấu nảy lửa. Và tôi cũng không thấy điều đó có gì sai cả.

Menel cười một tiếng, tỏ vẻ ngoài nghi. “Sức mạnh khiếp thật. Nhìn qua thì chẳng ai nghĩ rằng ông mạnh như vậy.”

Vì có dòng máu elf nên Menel có một thân hình mảnh khảnh, vô cùng nhanh nhẹn, và có thể ngay lập tức hành động chỉ trong giây lát. Và không chỉ có vậy; cậu ta vẫn còn có nhiều điểm mạnh khác.

“Nhưng tôi muốn mọi người biết vậy khi nhìn tôi!” tôi nói.

Tất nhiên, kể cả cơ thể hiện giờ của tôi cũng đủ để khiến mọi người nghĩ tôi có tập tành rồi. Vậy cũng tốt. Nhưng không hiểu sao người tôi lại không được như Blood. Chẳng ai có thể miêu tả tôi là “một người đàn ông hùng dũng oai vệ!” hay “một người khổng lồ cơ bắp!” cả. Cấu trúc xương của tôi có lẽ cũng là một trong những nguyên nhân, nhưng tôi cũng đã bắt đầu nghi rằng ở thế giới này, khối lượng cơ bắp và sức mạnh cơ bắp không hoàn toàn tỉ lệ thuận với nhau. Có lẽ vì ở đây bị mana hoặc yếu tố nào đó ảnh hưởng.

Nói tóm lại thì tôi muốn có một hình ảnh “chuẩn men” hơn, nhưng cả cơ thể lẫn tính cách của tôi đều chẳng chịu thay đổi gì cả, đúng là tiếc thật đấy.

“Mọi người thích ông mà. Sao phải thay đổi làm gì?”

“Nghe này, ai mà chả thích những thứ mình không có, hiểu chưa?!”

“Tập hài lòng với những gì mình có đi…”

Sau cuộc tranh luận ngắn gọn nhưng lại nảy lửa đó, chúng tôi bắt đầu tập vung vũ khí, Menel dùng một khúc gỗ nhỏ hơn của tôi. Chúng tôi tập vung xuống rồi vung lên hết lần này đến lần khác, vừa vung vừa đọc thành tiếng. Từng chuyển động của chân, thân người, tay và kiếm của chúng tôi đều mang một mục đích riêng, tất cả đều cùng phối hợp với nhau, khiến cho mỗi chuyển động của đôi chân sẽ được đưa đến tận mũi kiếm.

Chúng tôi vừa kiểm tra lại tư thế của mình vừa cố tìm cách mài dũa chúng hơn nữa.

“Hửm?”

Tôi cảm thấy có ai đó đang nhìn mình. Reystov và những thám hiểm giả khác đôi khi cũng đến tham gia buổi luyện tập buổi sáng cùng tôi, và thỉnh thoảng đám trẻ con sống gần đây cũng đến nhìn trộm.

Nhưng tôi có cảm giác lần này lại không giống như bình thường.

Cảm thấy đáng nghi, tôi bắt đầu tìm xem ánh nhìn đó đến từ đâu–kia rồi. Ở phía bên kia khu vườn rau củ nhỏ, có ai đó với mái tóc đen đang nhìn trộm bọn tôi qua hàng rào. Tôi không nhận ra người này.

“Menel, đợi đây một lát,” Tôi nói rồi bước ra đó.

Tôi cũng không phản đối gì việc cậu ta nhìn, nhưng nếu lén lút nhìn thế này thì người khác có thể sẽ hiểu nhầm cậu ta là ăn trộm mất. Thế giới này khá là hỗn độn, nên nếu mấy chuyện kiểu này mà xảy ra thì kiểu gì cũng có cãi vã hoặc thậm chí là đổ máu. Không việc gì phải nhìn lén cả; cậu ta chỉ cần gọi chúng tôi, rồi đường đường chính chính vào trong sân nhìn cũng được. Cả Menel và tôi đều không để tâm lắm.

“Chào buổi sáng,” tôi lên tiếng, và người trốn đằng sau hàng rào sợ hãi co rúm lại.

Cậu ta ngửa cổ lên, người vẫn còn run rẩy.

Đó là một người dwarf có lưng gù và tóc đen tết thành búi. Tôi khó có thể đoán được chính xác tuổi cậu ta, nhưng vì râu khá ngắn nên chắc cậu ta vẫn còn trẻ.

“Thời tiết đẹp quá phải không?”

“U-Ưmm… C-Chào… buổi…sáng…” cậu ta bối rối đứng dậy.

Sau khi đứng đối mặt với nhau như thế này, tôi mới nhận ra cậu ta khá là cao to so với người dwarf. Nhưng vì có điệu bộ khúm núm lo lắng như vậy nên cậu ta chẳng toát ra chút khí thế nào cả.

“Nếu muốn thì cậu có thể vào xem cũng được, không việc gì phải đứng ngoài này cả.” Tôi đoán cậu ta là kiểu người hướng nội, nên tôi nói bằng một giọng bình tĩnh và thân thiện hết mức có thể.

“Ư-Ưh…” Đôi mắt cậu ta vừa bắt đầu bình tĩnh lại thì–

“Này Will, ông làm gì đằng đó thế?” Menel ngừng tập luyện và đến đây. Chắc hẳn cậu ta đang thắc mắc không biết tôi làm gì mà lâu thế. “Hửm? Cậu là ai vậy? Lần đầu tôi thấy cậu quanh đây đấy.”

Sau khi thấy một người khác đang bắt chuyện với mình, hai vai của cậu dwarf giật bắn lên và cậu ta rít lên một tiếng nhỏ đầy sợ hãi.

“Bình tĩnh nào người anh em, tôi có ăn thịt cậu đâu mà lo. Cậu có hứng thú à? Nếu muốn thì ra xem bọn tôi cũng được.”

“K-Không, tôi…!”

Menel ôn tồn nói với cậu ta, nhưng đã quá muộn mất rồi. Nếu ta mà nói chuyện với một người nhút nhát như vậy bằng giọng đó–

“K, K, Không, tôi ổn, cảm ơn nhiều! Xin lỗi vì đã làm gián đoạn buổi tập của hai người! Tạm biệt!”

Cậu ta cúi đầu một cách vội vã nhưng vẫn lịch sự, rồi hối hả chạy đi, suýt nữa thì tự vấp chân mình. Tôi muốn dừng cậu ta lại nhưng lại bị chiếc hàng rào chắn đường, và tôi cũng chẳng có cớ gì để gọi cậu ta lại cả.

“Mmgh…” Sau khi nhìn cậu dwarf nhanh chóng biến mất đi như vậy, tôi nhìn Menel một cái tỏ ý trách móc. Nghe thì không hay cho lắm, nhưng tôi cảm giác như có một con mèo vừa bắt đầu quen với tôi thì bị dọa chạy đi mất vậy…

“Ừ… lỗi của tôi.” Menel giơ một tay xin lỗi. Rõ ràng là cậu ấy cũng đã nhận ra. “Hóa ra nó lại có tác dụng ngược đối với những người như vậy.”

“Chứ còn gì nữa…”

“Chẳng biết là cậu ta có hứng thú với ông hay là với buổi luyện tập nữa.”

Khi có ai đó đến nhìn trộm bọn tôi, thì thường là do một trong hai lý do đó.

“Chẳng phải là vì buổi tập sao? Dwarf là một tộc người chiến binh còn gì.”

“Ông thấy tên đó có giống chiến binh không? Tôi đoán chắc ổng chỉ muốn được nhìn thấy vị thánh binh được mọi người nhắc đến mà thôi.”

Trong khi trò chuyện với nhau, tôi quay trở lại tập luyện, dù vẫn còn hơi chút thất vọng. Không hiểu sao, tôi có cảm giác tôi và cậu ta sẽ khá thân với nhau. Không biết sau này cậu ta còn đến xem tôi tập nữa không.

Sau khi tập trung vào bài tập, cái cảm giác đó chầm chậm tan chảy trong tim tôi và biến đi mất.

Tiếng cưa tiếng búa vang lên rộn rã. Tôi có thể nghe thấy tiếng những khung cửi đang dệt vải, tiếng trẻ em chơi trên phố, cũng như tiếng một người thợ đang gọi học trò của mình. Và ngoài chúng ra, tôi cũng có thể nghe thấy những bài hát lao động để tạo nhịp điệu cho mọi người làm việc.

Sau khi hoàn thành công việc của mình, tôi đứng trước cổng vào Phố Dwarf–tên gọi phổ thông cho những khu phố người dwarf sống–trong khi nghe những âm thanh vui tươi và hào hứng đó.

Sau khi nhìn xung quanh, tôi nhận ra những ngôi nhà đá đã được sửa chữa lại khá nhiều, và giờ nhiều chỗ đã bắt đầu trông ra dáng một nhà xưởng rồi. Những dây phơi quần áo được giăng khắp nơi, quần áo bay phấp phới trong gió. Trong khi thầm nghĩ rằng nơi này lúc nào cũng tràn đầy nhựa sống, tôi bước vào.

Trong khi tôi đang bước đi trên phố, một trong những tiếng cưa ngừng lại. Vài người dwarf đang làm đồ gỗ bên đường dừng tay, bỏ mũ ra, rồi cúi đầu với tôi. Tôi biết một trong số họ. Người đàn ông dwarf vui vẻ với bộ râu dày và thân hình hơi mập mạp kia là…

“Ông vất vả rồi nhỉ, Thori.”

“Có gì đâu! Xin chào Thánh binh. Hôm nay cậu đi một mình à?”

“Ahaha. Việc này cũng không cần có người theo hầu làm gì. Agnarr có đây không?”

“Nếu tìm Agnarr thì chắc giờ này ổng đang ở nhà đó! Hodh, mau chạy đến đấy bảo ổng Thánh binh sắp đến đi!”

“Dạ,” một cậu dwarf trẻ gật đầu và nói. Cậu ta đặt dụng cụ xuống.

“Ấy, không cần phải làm vậy đâu…”

“Vớ vẩn! Agnarr cũng sẽ không thấy vui gì nếu chúng tôi ngồi bệt một chỗ không chịu tiếp đãi ngài lãnh chúa tử tế đâu!”

“Dạ!” Cậu dwarf trẻ tên Hodh gật đầu rồi chạy bắn đi trước khi tôi kịp bảo cậu ta dừng lại.

Sau khi một người đưa tin đã đi nói cho Agnarr biết về chuyến viếng thăm của tôi như thế này, nếu tôi mà ngay lập tức đến chỗ ông ấy thì sẽ vừa bất lịch sự vừa phiền toái. Bởi lẽ, mục đích của việc điều người đưa tin đi chính là để cho người đó có thời gian chuẩn bị mà. Và vì tôi không mấy khi đến đấy, tôi quyết định dành chút thời gian nói chuyện với Thori trước khi đi.

Đa phần người dwarf đều rất kiệm lời, nhưng Thori thì lại ngược lại, ông ấy luôn cười một cách rất yêu đời. Bản thân tôi cũng cảm thấy ông ấy rất dễ gần và dễ bắt chuyện.

“Cuộc sống của ông dạo này thế nào rồi?” Tôi hỏi.

“Hahaha! Khác nhau một trời một vực luôn! Tôi có thể muốn làm gì thì làm, muốn bán gì thì bán! Không cần phải lo cho bữa ăn ngày mai nữa! Chẳng như hồi trước.”

“Vậy thì tốt quá. Dạo này ở đây có rắc rối gì không, hay có ai trong tình trạng đói nghèo không?”

“Hừm, xem nào…”

Thori nghĩ ra vài ví dụ: những lời phàn nàn về tiếng ồn lúc rèn, rắc rối do cách sống khác biệt giữa dwarf và con người, cũng như vài vấn đề về kế sinh nhai khác. Tôi lấy ra một dụng cụ viết được kết hợp giữa bút và lọ mực, rồi ghi lại tất cả những gì ông ấy nói vào mặt sau của một tài liệu bị viết nhầm. Giấy khá là quý giá, không thể phung phí được, vậy nên tôi luôn đem theo một tập giấy nháp để ghi chép nếu cần.

“Ồ? Cái bút di động đó được chế tạo tốt đấy.”

“Hồi trước tôi có nhờ Agnarr làm nó.”

“Thảo nào. Đồ của Agnarr làm lúc nào cũng tốt.”

Thiết bị viết di động là một thứ khá là khó chế tạo, nhưng ông ấy đã làm ngay cho tôi một cái sau khi tôi nhờ. Người dwarf đúng là có nhiều nghệ nhân tài giỏi thật.

(TN: nói tóm lại là giống như cái bút mực)

“Và… dạo gần đây có khá nhiều người chuyển đến thành phố này sống, cả con người lẫn dwarf. Chúng tôi cũng không có tư cách phàn nàn, vì chính bọn tôi cũng đã làm thế mà. Nhưng vậy không có nghĩa là chúng tôi có thể tìm được việc cho bọn họ…”

“Ông nói cũng đúng…”

“Nhưng nếu những thanh niên trai tráng đó mà cứ ngồi không suốt ngày như vậy thì cũng không ổn lắm.”

“Phải, vậy thậm chí còn có thể ảnh hưởng cả đến tình hình an ninh nữa.” Tôi gật đầu.

Đúng là nếu có nhiều người đến đây hơn sau khi nghe tin về việc tái thiết khu vực này thì cũng tốt thật đấy, nhưng rõ ràng là sẽ rất khó để tìm được việc cho tất cả bọn họ. Đã có cơ số việc làm xuất hiện: bốc dỡ hàng hóa ở khu cảng sông, làm kỹ sư hoặc công nhân xây dựng để biến tàn tích này trở lại thành một thành phố, những công việc liên quan đến thương mại và các ngành công nghiệp, buôn bán gỗ, và thậm chí còn cả việc làm ở những quán ăn và quán rượu nữa. Tuy nhiên, vậy vẫn chưa đủ để tạo việc làm ổn định cho số người mới đến.

Có việc làm đóng vai trò vô cùng quan trọng. Cảm giác cống hiến cho xã hội khiến cho con người chúng ta trở nên tự tin hơn, và nếu ta mà mất đi công việc đó, thì sự tự tin cũng sẽ biến mất theo. Và mất việc cũng sẽ đồng thời khiến ta mất đi nguồn thu nhập. Mọi người ai cũng sẽ trở nên bất an và lo lắng khi tình hình tài chính bất ổn định và không biết ngày mai sẽ ra làm sao. Đối với những người thiếu tự tin lúc nào cũng lo âu và phải chịu áp lực đó, chỉ cần một cú huých nhỏ cũng đã đủ để đẩy họ vào con đường phạm pháp rồi. Và những lý do khiến họ phạm tội cũng đều nghe rất thuyết phục.

Ví dụ như:

“Tôi đã bị dồn đến bước đường cùng khốn khổ như thế này rồi, cậu còn muốn gì nữa?”

“Không còn cách nào khác; Tôi làm vậy cũng chỉ để sống sót mà thôi.”

“Đằng nào tôi cũng chẳng còn sống được lâu nữa, nên tốt nhất là cứ thoải mái muốn làm gì thì làm thôi.”

“Mình chẳng thể làm gì khác nữa. Mình làm gì còn có tương lai. Mình không phải là người duy nhất đáng trách; cái xã hội này cũng như những kẻ đã đẩy mình vào tình cảnh này cũng đáng trách không kém. Mình có trộm của tên này một tí thì hắn cũng có chết đâu mà lo. Thôi nào, can đảm lên nào! Làm đi!”

…Vân vân và vân vân.

Chắc hẳn bạn đang tự hỏi tại sao tôi lại có thể tượng tượng ra những điều như vậy. Câu trả lời là cái tình cảnh khốn khổ của tôi ở kiếp trước cũng không hoàn toàn vô dụng. Vậy nên tôi mới có thể phần nào đoán được suy nghĩ của những người đang ở bước đường cùng cũng như những người sắp như vậy.

Nói tóm lại thì, khi dân số tăng lên như vậy cũng đồng nghĩa với tỉ lệ tội phạm tăng lên. Tất nhiên là cũng có những người đáng khâm phục, chỉ chịu đựng tình cảnh của mình chứ nhất quyết không phạm tội, nhưng cũng có những người không thể chịu được và phải làm những việc như vậy, âu cũng là chuyện bình thường. Vì cả hai nhóm người đó đều tồn tại với một tỉ lệ nhất định, số lượng tội phạm nhất định sẽ gia tăng nếu như số lượng người bất an vì thất nghiệp tăng lên. Và nếu ta mà không đối phó được với tình hình tội phạm gia tăng như vậy, an ninh của thành phố sẽ bị ảnh hưởng, lượng tài nguyên và nhân lực cần để bắt tội phạm cũng sẽ tăng theo, tạo thành một vòng luẩn quẩn. Vấn đề cần phải được giải quyết ngay từ gốc rễ.

Người dân chuyển đến đây sống là một việc không thể tránh khỏi rồi, vậy thì giải pháp cho tình hình này có lẽ là tìm cách tạo thêm việc làm để giữ cho nền kinh tế tiếp tục phát triển nhỉ?

Nếu tôi mà không sớm đối phó với vấn đề này thì tình hình sẽ nhanh chóng chuyển biến tệ đi. Khi số người đến đây tăng lên, mọi người sẽ bắt đầu tranh giành những công việc lao động đơn giản không cần kỹ năng gì. Trật tự trị an sẽ bị ảnh hưởng. Và rồi xung đột giữa những người dân bản địa và người nhập cư sẽ nổ ra, kéo theo vô vàn rắc rối.

Từ một cuộc tranh chấp về kinh tế, nó có thể sẽ leo thang thành phân biệt đối xử với một nhóm người nhất định. Và một khi hai mặt kinh tế và phân biệt đối xử bắt đầu trộn lẫn vào với nhau, nó có thể sẽ gây hậu quả khôn lường kéo dài đến hàng thế kỷ.

Đây chẳng khác gì một quả bom đang trực chờ phát nổ cả, và nếu chúng tôi mà không gỡ được quả bom này thì vụ nổ trong những thế hệ tương lai sẽ vô cùng khủng khiếp.

Theo như tôi nhớ thì kể cả ở thế giới cũ, việc chấp nhận hay giới hạn việc nhập cư và những người tị nạn cũng là một vấn đề xã hội vô cùng nan giải. Giờ sau khi phải tự mình giải quyết nó, tôi mới nhận ra điều này khó nhằn đến mức nào. Muốn phát triển nền kinh tế thì ta cần phải khiến cho đồng tiền được truyền tay cũng như tạo ra đủ việc làm, nếu vấn đề này mà không được giải quyết cẩn thận thì sau này nó sẽ leo thang và trở nên trầm trọng hơn. Đúng như Gus nói: giữ cho đồng tiền liên tục được tuần hoàn là một việc vô cùng quan trọng. Chỉ mới nghĩ về nó thôi mà tôi đã đau hết cả đầu rồi.

“Ngài Thánh binh?” Giọng lo âu của Thori kéo tôi khỏi dòng suy nghĩ.

“À… Xin lỗi. Để lúc nào trở về tôi sẽ nghĩ ra kế hoạch nào đó vậy.”

Có lẽ bước đầu tiên sẽ là nói chuyện với Tonio để lập nên một dự án xây dựng cơ sở hạ tầng xã hội, có thể là dự án bảo trì cảng hoặc là thủy lợi gì đó, và thuê một số lượng nhân công lớn. Chắc tôi cũng phải hỏi ý kiến của những người rành về mấy việc như thế này nữa. Thu thập tin tức cũng như ý kiến là một bước không thể thiếu đối với một dự án lớn như thế này mà. Tôi không muốn ở đây có bạo loạn, vây nên tôi cần phải thúc đẩy nền kinh tế trước khi chuyện đó xảy ra. Ngoài ra, đây cũng là một bước quan trọng để làm tiêu giảm sự xung đột về văn hóa.

Vừa lúc tôi quyết định xong, cậu dwarf trẻ Hodh vừa mới chạy đi lúc trước đã quay trở lại. “Dạ. Ổng nói ổng sẽ chờ ngài.”

“Được rồi. Cảm ơn nhiều nhé, cậu vất vả rồi.” Tôi cười và hơi cúi đầu với cậu ta.

Hodh mở to mắt và vội vã vẫy vẫy tay. “Không, không! Ngài không cần phải cúi đầu đâu!”

“Không, tôi nói thật đó, cậu đã giúp tôi nhiều rồi. Cả ông nữa, Thori. Cảm ơn nhiều nhé. Hôm nào chúng ta lại nói chuyện tiếp.”

“Nghe cậu nói vậy đúng là vinh dự quá, Thánh binh. Lúc nào cậu qua cũng được!”

Tôi cúi chào bọn họ rồi rời đi. Hai người họ đáp trả bằng cách cúi gập người xuống chào cho đến tận lúc tôi đi khuất bóng, khiến tôi cảm thấy vô cùng khó xử. Không lâu sau tôi để ý thấy những người dwarf khác trên phố chắc hẳn cũng đã nhận ra tôi, bởi vì họ cũng đang cúi đầu chào.

Tất nhiên là địa vị xã hội của tôi đủ cao để khiến điều này xảy ra, và nếu tôi mà nhất quyết từ chối cách bày tỏ lòng kính trọng đó thì sẽ chỉ khiến họ khó xử mà thôi. Tôi không còn cách nào khác ngoài chấp nhận nó, nhưng dù vậy, tôi vẫn thấy vô cùng không thoải mái. Liệu đó là vì ký ức từ kiếp trước của tôi, hay đơn giản là vì tôi vẫn chưa quen với việc này?

Có lẽ tôi cần phải làm quen với chúng và tập tỏ ra đứng đắn nghiêm túc mới được. Nhưng mặt khác, cứ nghĩ đến việc mình sẽ quen với việc được người khác tôn sùng thế này là tôi lại thấy hơi sợ, tôi sợ rằng một điều gì đó quý giá trong lòng tôi sẽ trở nên chai sạn.

Trở thành người quan trọng đúng là chẳng đơn giản chút nào.

“Xin lỗi vì đã đột ngột đến thăm.”

“Không có gì. Cảm ơn cậu vì đã đến đây.”

Tôi hiện đang trong phòng khách của một trong những biệt thự lớn ở Phố Dwarf. Người vừa mới nói chuyện một cách trang trọng với tôi là một người dwarf với cái đầu hói sáng bóng và bộ râu tết mang màu xám của sắt. Ông ấy là Agnarr, người dwarf có sức ảnh hưởng lớn nhất trong khu phố này.

Bên cạnh ông là một cụ già dwarf gầy guộc với mái tóc đã bạc trắng. Tôi không nhận ra ông ấy. Ấn tượng đầu tiên của tôi khi thấy ông là đôi mắt của ông ấy trông rất mệt mỏi.

“Đây là Grendir. Ông ấy đại diện cho những người mới nhập cư vào thành phố gần đây, và đồng thời cũng là bác tôi.”

“Rất hân hạnh.” Ông ấy cúi đầu với tôi và nói vài lời ngắn gọn.

“Tên tôi là William. Tôi đã được Đức ngài Ethelbald, Công tước vùng Southmark tin tưởng giao cho việc cai quản Rừng Mãnh thú.” Tôi đặt tay phải lên trên tim, đưa chân trái lại một chút và cúi đầu chào ông ấy. Nếu ông ấy mà đại diện cho cả một nhóm người như vậy thì tôi không thể đối xử một cách nửa vời được.

Grendir đáp lại cũng bằng cử chỉ cúi chào đó, trông vô cùng nhuần nhuyễn. Không lẽ ông ấy cũng có biết về những lễ nghi cổ sao? Nếu vậy thì–

“Mời ngồi.” Dòng suy nghĩ của tôi bị ngắt quãng khi Agnarr mời tôi ngồi chiếc ghế được dành cho những vị khách quan trọng nhất.

“Cảm ơn ông nhiều.” Với địa vị hiện giờ thì tôi không thể từ chối được, nên tôi đành phải không khách sáo nữa và ngồi xuống.

Không lâu sau, vợ Agnarr đem trà tới.

Có khá nhiều câu chuyện xoay quanh phụ nữ người dwarf. Có người nói họ xinh đẹp như tiên, có người lại không đồng tình và nói họ trông cực kỳ chắc mập, cơ bắp và thậm chí còn có râu nữa. Nhưng sau khi được trực tiếp gặp họ, tôi đã biết rằng câu trả lời chính xác là “tất cả những điều kể trên.”

Thời còn trẻ, phụ nữ dwarf chỉ hơi bầu bĩnh một chút và đẹp như những tiên nữ trong rừng. Nhưng có lẽ vì không quan tâm đến nhan sắc của mình lắm, nên sau khi kết hôn, chẳng mấy chốc họ đã trông giống những bà lão trung niên thô kệch rồi. Và cánh đàn ông người dwarf cũng chẳng để tâm lắm đến chuyện này.

Đó là còn chưa kể, có vẻ như văn hóa dwarf còn có tục lệ giấu phụ nữ khỏi người ngoài và không cho họ bước ra chỗ công cộng. Vậy nên tôi đoán những lần tình cờ thấy phụ nữ dwarf là nguồn thông tin duy nhất của người ngoài, khiến cho những câu chuyện thái quá ví dụ như họ trông giống tiên hoặc có râu xuất hiện.

Còn về việc vợ của Agnarr rơi vào dạng giống tiên hay có râu, tôi xin được miễn bàn.

Tôi uống một hụm trà thảo dược và nghĩ xem mình nên bắt chuyện như thế nào. Câu chuyện về Thiết Quốc là một chuyện nằm sâu trong lòng họ, vậy nên thay vì ngay lập tức hỏi về nó, tôi nghĩ mình nên bắt đầu bằng vài chủ đề thân thiện để làm quen đã.

Trong khi thưởng thức mùi hương đặc trưng cũng như vị đắng của trà thảo dược, tôi quyết định hỏi một câu khá là an toàn. “Vậy thì, Grendir, tại sao ông và nhóm của ông lại đến đây vậy?”

“Để chết.”

Ông ấy trả lời một câu bất ngờ như vậy, khiến cho tôi ho sặc sụa, suýt chút nữa thì phun cả trà ra. “E hèm. Xin lỗi.”

“Grendir, bác sẽ làm cậu ta sốc nếu nói thẳng thừng như vậy đấy,” Agnarr nói, hơi quở trách ông ấy.

Mặt Grendir tỏ vẻ khó xử, và ông ấy im lặng một lúc. Tôi ngồi thẳng người và đợi ông ấy.

Ông ấy mất một lúc để suy nghĩ, rồi bắt đầu nói bằng một giọng điềm tĩnh. “Chúng tôi cũng chẳng còn sống được lâu nữa. Ước muốn của chúng tôi là được hướng nhìn về quê hương mình lúc chết.”

“Tiện thể, Sir William, Grendir là một người sống sót từ dãy núi phía tây.”

Giờ tôi bắt đầu hiểu chuyện hơn rồi. Cả tôi cũng vậy, sau này khi tôi đã già và cuộc đời sắp đến hồi kết, tôi cũng sẽ muốn được chết trong khi nhìn về ngọn đồi có ngôi đền đó.

“Những ngọn núi từng là quê hương chúng tôi giờ đã không còn thuộc về chúng tôi nữa, và vùng đất dưới chân núi đã biến thành một khu rừng đầy mãnh thú. Nhưng sau khi chúng tôi nghe tin có một anh hùng đã chiếm lại được vùng đất đó…”

Nhưng vậy không có nghĩa là tôi có thể hiểu được hết tất cả suy nghĩ của Grendir. Không biết những cảm xúc đó mạnh mẽ đến nhường nào.

“Được nhìn ngọn núi yêu dấu của chúng tôi từ xa, mơ rằng một ngày nào đó quê hương cũ của chúng tôi sẽ được giành lại. Nếu tôi mà được chết như vậy thì thật hạnh phúc biết bao… Tất cả chúng tôi đều có cùng một suy nghĩ, vậy nên chúng tôi đã cùng lên đường đến đây.”

Liệu họ đã buồn đến mức nào khi dù muốn cũng không thể quay trở lại quê hương của mình?

Liệu họ đã đau lòng đến mức nào khi bị cướp mất quê hương và không bao giờ có thể giành lại nó?

Liệu họ đã phải chịu đựng gian khổ đến mức nào để có thể nói chỉ cần được chết trong khi nhìn nơi từng là quê hương mình cũng đã đủ khiến họ vui lòng rồi?

“Chúng tôi sẽ làm mọi việc cậu giao cho. Làm ơn, dù tôi biết thế này cũng rất bất tiện, làm ơn hãy cho chúng tôi được sống ở một góc thành phố này.”

Tôi không thể hoàn toàn hiểu được cảm xúc của ông ấy lúc này. Nhưng cũng chính vì vậy, với tư cách người quản lý Cảng Ánh đuốc, tôi cảm thấy tôi có nghĩa vụ phải nói rõ suy nghĩ cũng như quyết định của mình.

“Đừng lo. Tôi sẽ làm tất cả những gì có thể.” Tôi nắm lấy một tay của Grendir bằng cả hai tay, nhìn thẳng vào mắt ông ấy, rồi truyền cảm xúc vào từng lời của mình và mong rằng ông ấy sẽ có thể hiểu được chúng. “Tôi sẽ bảo vệ tất cả mọi người khỏi sự bất công.”

“Ôi…” Tay Grendir run lên. Tôi liếc mắt về đó trong giây lát, và khi nhìn lại, tôi thấy hai hàng nước mắt đang chảy dài bên má ông ấy. Bàn tay run rẩy của ông nắm lại tay tôi, rồi ông cứ liên tục lặp lại hai từ. “Cảm ơn…. Cảm ơn…”

Hai trăm năm trước, những khu hang đá nổi tiếng được biết đến với cái tên Thiết Quốc có một vị vua. Với thân hình thấp và gầy, ông ấy là một vị vua trầm lặng và kiệm lời, ưa thích nghệ thuật của ngôn từ hơn là của chiến trận. Ông là vị vua cuối cùng của Thiết Quốc, và tên ông là Aurvangr.

Ông đã tiếp quản vương quốc từ vị vua đời trước và cai quản nó một cách ổn định, nhưng tương truyền các chiến binh ở đó lại phàn nàn vì vị vua của họ không được ban phúc bởi Blaze, thần lửa, mà bởi thần của kiến thức, Enlight.

Còn đối với người dân, họ chẳng hề ghét vị vua của mình chút nào. Ông ấy đối xử công bằng cả với những người có thể chiến đấu lẫn những người không thể, không hề kỳ thị bọn họ. Ông hiểu rất rõ cảm xúc của những người không phải là chiến binh.

Nhưng mặt khác, các chiến binh lại thấy không vui khi họ, những người đứng ở tiền tuyến với vô vàn hiểm nguy và phải luôn sẵn sàng hy sinh mạng sống của mình, lại bị đối xử ngang hàng với những người không làm vậy. Cứ mỗi khi uống rượu là họ lại tức giận phàn nàn than thở về vị vua của mình, nào là ông ta đã quá coi thường họ rồi, nào là ông ta chỉ có mỗi cái tên là hơi nam tính hay vĩ đại một chút.

Phản ứng duy nhất của vua Aurvangr trước những lời phàn nàn giận giữ đó chỉ là một nụ cười bối rối.

Dù có vài bất đồng nho nhỏ như vậy, nhưng nhìn chung thì vương quốc vẫn được cai quản một cách ổn định. Đó là một thời kỳ yên bình, phồn vinh và đầy hạnh phúc, và dù đôi lúc cũng có vài điều bất hạnh nho nhỏ xảy ra, vẫn luôn có những người sẵn sàng giang tay giúp đỡ. Không có ai phải chết dọc đường, qua đời trong sự giận giữ, khổ sở và căn phẫn thế gian.

Nhưng rồi cơn bão ập tới.

Đó là một thảm họa, một cuộc xâm lăng của lũ quỷ đến từ địa ngục. Những quốc gia phương nam nổi tiếng của Thời đại Liên minh cứ lần lượt sụp đổ, bị thiêu rụi hoàn toàn, và đội quân quỷ càng ngày càng tới gần Thiết Quốc.

Dù tên quỷ vương đó có vô số danh hiệu, không một ai biết tên thật của hắn. Hắn được gọi là Kiếm Quỷ Bất Tử, Vua của Vua, Cái Ác Thuần Khiết, Bóng Tối Bất Tận, Kỵ Sĩ Hỗn Mang, Tiếng Cười Khúc Khích…

Thượng Vương Vĩnh Hằng.

Thất bại của họ là điều không tránh khỏi. Những quốc gia phía nam Southmark đã được biết đến là những đất nước hùng mạnh, đủ sức để tạo thành hàng phòng thủ đầu tiên trước thế lực cái ác, và Thượng Vương đã đánh đổ bọn họ dễ dàng chẳng khác gì xé một tờ giấy. Liệu họ sẽ có thể trụ được bao nhiêu ngày trước một kẻ thù như vậy, kể cả khi ở trong những sảnh đường ngầm nổi tiếng của Ngọn núi Sắt?

Đó là còn chưa kể, nghe đồn trong lực lượng của Thượng Vương còn có cả rồng cổ đại, chỉ riêng tin này đã đủ để khiến tất cả các chiến binh tái mặt không nói nên lời. Và vào lúc đó, một kẻ đưa tin từ phía lũ quỷ tới.

“Các ngươi có chịu phục dịch Thượng Vương không?” Con quỷ nói.

Rồi hắn giải thích rằng Thượng Vương rất ưa thích đao kiếm, và rằng ông ta chỉ có thể tạo ra lực lượng của mình nhưng vũ khí thì không. Rồi hắn ra một lời đề nghị với bọn họ, nói là ngọn núi sắt sẽ được để yên nếu như họ chịu dùng những kỹ thuật rèn rùa của mình để phục vụ ông ta. Hắn còn nói thêm rằng nếu mục đích tồn tại của các chiến binh là để bảo vệ người dân, thì họ nên chấp nhận lời đề nghị này.

Sau khi thông báo hắn sẽ nghe câu trả lời của họ sau ba ngày, con quỷ rời đi, để lại những người dwarf với khuôn mặt đầy cay đắng.

Một cuộc tranh luận nảy lửa nổ ra. Dù đã ban lệnh phải giữ bí mật, nhưng chẳng mấy chốc tin đồn về thông điệp của con quỷ đã lan ra khắp nơi, và mọi người ai cũng đều bàn tán về nó. Biết đâu kể cả việc làm cho họ hỗn loạn như vậy cũng là một phần kế hoạch của lũ quỷ.

Duy chỉ có vị vua là vẫn im lặng.

Dwarf vốn là một giống loài ẩn dật, và có vài người trong số họ nói rằng nếu thay đổi duy nhất sẽ chỉ là họ bán vũ khí cho người khác, thì họ cũng chẳng thấy có vấn đề gì. Những người mẹ có con mới sinh cũng van nài cầu xin, nói rằng nếu bị vướng vào chiến tranh thì con họ sẽ chết mất.

Duy chỉ có vị vua là vẫn im lặng.

Tất nhiên là vẫn có những người nhất quyết cho rằng lũ quỷ không đáng tin tưởng và họ nên chiến đấu đến chết. Nhưng khi bàn đến cách chiến đấu thì mỗi người lại có một ý riêng, không thể thống nhất được. Tất cả đều trở nên hỗn loạn, và ai cũng bị cảm xúc chi phối, la hét và than khóc. Thậm chí còn có cả những vụ đổ máu. Không ai biết họ phải làm gì cả.

Vẫn như mọi khi, duy chỉ có vị vua là vẫn im lặng.

Thế rồi ngày đó cũng tới, nhưng những chư hầu của vị vua trầm lặng vẫn không thể thống nhất được điều gì. Và đó là lúc Aurvangr lần đầu tiên lên tiếng.

“Ta sẽ quyết định,” ông ấy nói, rồi bước đến trước mặt con quỷ đã đến để nghe câu trả lời của họ.

“Vậy câu trả lời của các ngươi là gì?” tên quỷ hỏi.

“Là đây.” Aurvangr vung kiếm qua cổ con quỷ nhanh như chớp, chém bay đầu nó. Người con quỷ ngã bịch xuống đất.

Thanh bảo kiếm yểm phép Hừng Đông (Calldawn), thanh kiếm đã được truyền tay trong Thiết Quốc qua hàng thế hệ, tỏa sáng một cách hoàn hảo, không cho phép dù chỉ một giọt máu quỷ bám trên lưỡi kiếm.

“Đây là thứ sắt mà các ngươi muốn. Đây là thứ vũ khí mà các ngươi muốn. Và ngươi sẽ có nó!” Vị chúa tể dwarf nhỏ bé và gầy gò giơ cao thanh kiếm lên không trung.

Người dân phấn khởi hoan hô. Các chiến binh nghẹn ngào bật khóc. Sau khi nhận ra họ đã đánh giá sai vị vua, họ hổ thẹn quỳ xuống để xin lỗi cho sự ngu ngốc của mình.

Rồi cái đầu đã rơi xuống đất của con quỷ bắt đầu cười. “Con rồng đang tới.” Nó nói bằng một giọng khàn khàn đầy điềm gở, bọt mép nhuốm đỏ màu máu sùi ra khỏi miệng nó trong khi nói. “Con rồng đang tới! Con rồng đang tới! Valacirca! Lưỡi hái Tai họa sẽ giáng xuống đầu các ngươi!” Con quỷ rú lên đầy điên dại, mắt trợn trắng dã. “Sẽ không một ai sống sót!”

Aurvangr dẫm vào đầu con quỷ và nghiền nát nó. Rồi ông lẩm bẩm. “Ta sẽ không để điều đó xảy ra.”

Việc chuẩn bị chiến đấu tiến triển một cách nhanh chóng. Các chiến binh dwarf mặc đầy kim loại quanh người, nào là mũ sắt, áo giáp, rìu và khiên.

“Chúng ta sẽ kéo đám quỷ địa ngục xuống dưới lòng đất và giết chúng tại đó,” Quốc vương Aurvangr tuyên bố. “Những hành lang ngầm này sẽ là mồ chôn của chúng.”

Người dân và chiến binh đều tuân theo lời ông và chuẩn bị để giết lũ quỷ. Họ dựng lên bao cạm bẫy chết chóc và mê cung rắc rối, sẵn sàng đối phó với cuộc vây hãm của quỷ.

Họ đã chuẩn bị xong chỉ trong có vài ngày, và sau khi xong việc, Aurvangr tập trung họ trong đại sảnh đường và ra một mệnh lệnh.

“Tất cả những ai không phải là chiến binh, cũng như những chiến binh còn trẻ và thiếu kinh nghiệm: hãy ngay lập tức rời khỏi Dãy Núi Sắt.”

Nghe vậy, người dân ngay lập tức kêu vang. Họ đã định chết cùng vị vua của mình rồi. Liệu ông ấy coi họ là gánh nặng sao? Họ muốn được phép ở lại nơi này.

Dù đám đông có om sòm đầy tiếng giận giữ, thất vọng, cũng như van nài, Aurvangr vẫn cứ im lặng. Ông cho phép mọi người được nói thỏa lòng mình một lúc, và khi tiếng ồn ào của đám đông bắt đầu lặng xuống, ông gõ xuống sàn nhà bằng đầu bao kiếm của Hừng Đông. Tiếng gõ vang vọng khắp xung quanh, và tiếng om sòm lắng xuống chỉ còn lại những tiếng rì rầm.

Sau khi đã tìm được thời điểm thích hợp để tiếp tục, ông đặt tay lên chuôi kiếm, ngẩng cao đầu và nói, “Hỡi thần dân của ta: ta sẽ chết. Tất cả những chiến binh ở lại đây rồi cũng sẽ chết.”

Tất cả mọi người im lặng. Những lời của Aurvangr là những lời của một người sắp chết.

“Nhưng chúng ta không được phép để Thiết Quốc chết.” Từng lời của ông đều chất chứa bao quyết tâm. “Hỡi thần dân của ta: ta coi các ngươi như máu mủ của mình, và vì thế, trái tim ta đau không kể xiết khi phải ra một mệnh lệnh ích kỷ như vậy. Nhưng dẫu vậy, ta vẫn phải lệnh cho các ngươi: hãy sống!”

Vị vua nói không chút ngừng nghỉ. “Dù các ngươi có mất đi quê hương mình, dù có phải chịu bao nhục nhã và nuối tiếc, ta lệnh cho các ngươi phải xuống núi và tiếp tục sống! Đó là trận chiến ta giao cho các ngươi! Hôm nay, các ngươi không chạy trốn, mà các ngươi sẽ bước đến một chiến trường khác!”

Giọng ông vang vọng khắp đại sảnh đường. “Với tư cách là chúa tể và chiến binh, chúng ta sẽ bảo vệ lòng tự trọng, bảo vệ cái tên của chúng ta, và chết trong những ngọn núi này nơi linh hồn tổ tiên chúng ta yên ngủ! Còn các ngươi sẽ phải rũ bỏ lòng tự trọng và dồn hết sức lực để sống! Các ngươi không được phép để cho ngọn lửa lò rèn phải lụi tàn!”

Ông hít một hơi thật sâu và hô vang. “Hỡi thần dân của ta, hãy sống! Sống và chiến đấu! Cho đến khi vinh quang của chúng ta trở về! Đó là mệnh lệnh cuối cùng của ta!”

Đó là những lời cuối mà những người sống sót nghe được từ vị vua cuối cùng của Thiết Quốc.

Ông đem theo các chiến binh và rời khỏi đại sảnh, và sau khi chuẩn bị sẵn sàng chiến đấu, họ đã đối đầu với đội quân quỷ khổng lồ cùng với con rồng cổ đại mà không chút sợ hãi. Tất cả bọn họ đều đã chiến đấu dũng cảm, và tất cả bọn họ đều đã chết.

Những người dwarf phải xuống núi cũng như những chiến binh bảo vệ họ đã mất quê hương mình và trở thành những người lang thang. Họ tiến về phương bắc cùng với bao người tị nạn khác, sống một cuộc đời đầy khổ sở và nhục nhã. Nhưng dù vậy, họ vẫn nghiến răng chịu đựng, khắc ghi những lời vị vua của họ nói trong tim, và rồi trong suốt hai trăm năm tiếp theo, họ đã sống sót, có người làm thợ thủ công, có người thì làm lính đánh thuê.

“Đó là bí mật của chúng tôi, câu chuyện lưu truyền của những thần dân Thiết Quốc,” ông dwarf hói Agnarr nói, mặt đỏ lên vì hơi men. “Lúc đó tôi vẫn chưa được sinh ra. Còn Grendir thì…”

Grendir, ông dwarf với mái tóc bạc, đang khóc lóc. Chắc một phần vì ông ấy mới uống rượu mạnh, nhưng dù vậy đi chăng nữa, ông ấy vẫn khóc lóc nhiều thật đấy.

Tôi đã hỏi xem liệu họ có thể kể về quá khứ của mình cho tôi được không, và họ đã im lặng gật đầu rồi kể tôi nghe câu chuyện của họ.

“Tôi… Bọn tôi lúc đó chỉ vừa mới được chọn làm chiến binh của nhà vua…” Grendir sụt sịt như một đứa trẻ. “Bọn tôi thậm chí còn chẳng được chiến đấu bên cạnh những chiến binh đã đến trước mình… Bọn tôi phải tuân theo mệnh lệnh và… chạy trốn cùng những người khác…” Rồi ông ấy khóc nức nở. Agnarr nhìn ông, bối rối không biết nên làm gì.

Không lâu sau, Grendir tiếp tục. “Và kể cả việc đó cũng chẳng hề dễ dàng chút nào. Hành trình đó quá lạnh… quá khó khăn đối với lũ trẻ… Ôi, lũ trẻ… Chúng cứ chết liên tục. Có một cậu bé hoạt bát lúc nào cũng cười và động viên mọi người xung quanh tiếp tục đi, nhưng rồi nó cứ ngày một yếu dần, cho đến khi thậm chí còn chẳng nở được nổi một nụ cười… Bao nhiêu sức lực của thằng bé giờ đã không còn nữa, và rồi chỉ sau một đợt cảm lạnh, thằng bé đã ngừng cử động, và… chết. Thằng bé đã chết trong khi tôi cõng nó trên lưng!”

Hàng người tị nạn dài đã phải liên tục hứng chịu những đợt tấn công từ lũ quỷ riêng lẻ. Họ tranh chấp lẫn nhau để giành lấy nguồn thức ăn hiếm hoi. Và kể cả khi đến được một thị trấn, ở đó lại không thể chứa được hết tất cả bọn họ. Kể cả khi đến phía bắc tình cảnh của họ cũng chẳng khác gì, bọn họ chỉ là một trong vô vàn người có hoàn cảnh tương tự, không dễ gì tìm được việc làm.

“Tôi không còn nhớ nổi đã có bao nhiêu người chết nữa. Uống nước bùn và gặm rễ cây vẫn chưa phải là lúc tệ nhất. Những cô gái bán đi tuổi trẻ để đổi lấy bát cháo cho con mình. Một vài người đàn ông không thể chịu nổi được nữa và quyết định bước vào con đường trộm cắp để rồi bị bắt và đánh đến chết. Chúng tôi ai cũng da bọc xương, phải ăn mày để sống qua ngày…”

Tôi im lặng nghe ông ấy nói và chợt nhận ra sự dũng cảm của vị chúa tể dwarf cũng như nỗi khổ của người dân đã làm tôi rơi nước mắt từ lúc nào không hay.

“Vậy nhưng chúng tôi vẫn sống… Chúng tôi vẫn sống. Chúng tôi đã vượt qua được thời kỳ tăm tối hỗn loạn đó và sống qua suốt hai trăm năm sau. Bằng cách nào đó, chúng tôi đã sống sót…” Grendir khẽ nói. “Và cậu, William, cậu đã trả lại vùng đất này về tay con người. Và không chỉ có vậy, cậu còn khóc cùng chúng tôi nữa.”

Grendir ngước nhìn về phía Dãy núi Rỉ–không, Dãy núi Sắt.

“Một ngày nào đó, chúng tôi sẽ có thể trở về. Một ngày nào đó, chúng tôi sẽ có thể đưa mọi thứ trở lại vẻ vốn có của nó. Một ngày nào đó, chúng tôi sẽ có thể hoàn thành được mệnh lệnh của đức vua…” Giọng ông ấy run run. “Chỉ cần được phép tin vào một tương lai như vậy, đã thật quý giá biết bao… Thật đáng biết ơn biết bao…”

Trong khi Grendir tiếp tục cảm ơn tôi hết lần này đến lần khác, hơi men dần dần đưa ông vào giấc ngủ. Cũng chẳng có gì lạ lắm, ông ấy đã liên tục uống rượu mạnh để giúp làm dịu đi những ký ức đau buồn mà.

“Grendir chắc hẳn đã rất vui khi tìm được người để nói hết nỗi lòng mình,” Agnarr cười và nói. “Đó là lịch sử của chúng tôi. Mong là cậu đã hiểu được nó.”

“Cảm ơn ông rất nhiều. Chắc hẳn chuyện này cũng chẳng dễ dàng chút nào đối với hai người.”

“Không có gì.”

Tôi nói thêm vài lời chào tạm biệt, rồi rời khỏi biệt thự của Agnarr.

Trong khi uống cùng nhau, tôi đã bị cuốn hút bởi câu chuyện của họ đến nỗi chẳng hề nhận ra thời gian đã thấm thoát trôi qua. Lúc tôi ra ngoài thì đã trời đã chuyển sang buổi chiều tối rồi. Những người dwarf đã làm xong việc và đang trở về nhà hoặc dừng chân ở những quán rượu.

Còn tôi, tôi đang nghĩ ngợi rất nhiều. Tôi nghĩ về những ngọn núi sắt, về những người dwarf đã bị bỏ lại, về cảm xúc của vị vua Aurvangr khi đó. Tôi nghĩ về Blood, Mary và Gus, những người đã sống trong thời đại đó; tên Thượng Vương đáng sợ; và Thời đại Liên minh, khi thế giới này vẫn còn thịnh vượng và yên bình. Tôi cũng nghĩ cả về lời tiên tri của Chúa tể cây Nhựa ruồi nữa.

Trong khi vừa lang thang vừa suy nghĩ về bao chuyện như vậy, tôi chợt nhận ra xung quanh tối hẳn đi. Màn đêm đã buông xuống chẳng biết từ khi nào. Vì không có nhiều đèn nên ban đêm ở đây tối hơn hẳn so với thế giới cũ của tôi.

Trong khi tôi đang bối rối đứng trước một dãy nhà không có gì nổi bật và thắc mắc không biết giờ mình đang ở phố nào, ánh đèn từ một quán rượu hắt tới. Tôi quyết định lại đó. Tôi khá chắc là mình sẽ có thể biết được đây là phố gì chỉ bằng cách nhìn qua biển hiệu treo ngoài đó. Cái “thành phố” này đủ nhỏ để tôi có thể làm vậy.

Rồi đột nhiên, tôi nghe tiếng ồn ào và cả tiếng ai đó bị đấm. Đang có trận ẩu đả à? Tôi bước đi nhanh hơn, rồi có một người bay ra khỏi cánh cửa quán rượu. Tôi vội vã bắt cậu ta. Mái tóc tết màu đen của cậu ta bay phấp phới.

“Ồ!”

Đó là cậu dwarf đã đến xem buổi tập luyện buổi sáng của tôi. Trông có vẻ như cậu ta mới bị đánh bầm dập xong.

Sau khi bắt lấy cậu dwarf, tôi bất ngờ đến đứng người lại một lúc. Cậu ta trông cũng rất bất ngờ, nhưng bình tĩnh lại nhanh hơn tôi. Sau khi vội vã cúi chào tôi một cái, cậu ta chạy thẳng vào giữa cuộc ẩu đả trong quán rượu, vừa chạy vừa hô, “Dừng lại!”

Chỉ cần nhìn qua là cũng đủ để tôi biết chuyện gì đang diễn ra trong đó rồi. Quán rượu giờ đang ngổn ngang đầy bàn ghế, và có hai vị khách nam, cả hai đều là con người, hiện đang đánh lộn với nhau. Họ trông có vẻ là những người thợ, cơ thể đầy cơ bắp, còn mặt thì đỏ bừng. Chắc hẳn cả hai đều đang say khướt rồi.

“Ahh! Cút ra nào!”

“Chuyện này đéo liên quan đến mày! Cút đi!”

Hai người họ bắt đầu hăng máu, thở phò phè, người bốc đầy mùi rượu. Những vị khách khác đều đang đứng nhìn từ xa và tránh không dính vào rắc rối, hoặc cố tình đổ thêm dầu vào lửa. Cô gái phụ quán trẻ trông rất bối rối không biết phải làm gì.

“Làm ơn dừng lại đi!” Cậu dwarf đang cố tách hai người họ ra, nhưng có vẻ cậu ta không giỏi làm vậy lắm. Ngược lại là đằng khác, cậu ta dễ dàng bị đấm hoặc đẩy đi. Tôi không hiểu. Theo tôi thì cậu ta trông đủ khỏe mà.

Và rồi tôi nhận ra: cậu ta không quen đánh nhau. Cậu ta khá là rụt rè, và cái cách hành xử của cậu ta thể hiện rõ là cậu không muốn làm ai bị thương, khiến cho hai người thợ vốn đã quen với việc đánh nhau và không hề đấm nhẹ tay chút nào có lợi thế hơn.

Trong một thời đại có nhiều nguy hiểm như thế này, hiếm có người nào lại không quen đánh nhau đến như vậy. Với thể hình và cơ bắp như vậy, cậu dwarf đó chỉ cần túm lấy một trong hai người họ và siết mạnh hết sức có thể, vậy là cũng đã đủ hiệu quả rồi.

“Mày thích đánh nhau à, có giỏi thì nhào vô!”

“Dừng la–hự?!

Ui. Trông đau phết.

Tiện thể, việc tôi chỉ đứng nhìn mà không làm gì như thế này là cũng có lý do của nó: vẫn chưa có ai rút vũ khí ra. Đây không phải là một xã hội yên bình như ở thế giới cũ của tôi; ở đây, bình thường thậm chí cả những người thợ cũng đem theo dao găm trong thắt lưng hoặc giấu trong một chiếc túi trong áo. Họ vẫn chưa rút chúng ra, và nhất là họ vẫn chưa có xô xát gì với những người khác. Nói cách khác, dù những người này đang lồng lộn lên như vậy, ít nhất thì họ vẫn đang cố kiềm chế đến mức tối thiểu, theo tiêu chuẩn của thế giới này.

“Có gì hãy ra ngoài làm, hai người đang làm phiền mọi ng–hự!

“Câm mồm đi!”

“Cút đi!”

Tôi nghĩ mình nên đứng nhìn thêm một lúc nữa. Dù gì thì cậu dwarf cũng đang cố hết sức để ngăn họ lại rồi, và chắc hẳn họ cũng có lý do để đánh nhau như thế này. Nếu một lãnh chúa như tôi mà đột ngột can thiệp thì kiểu gì chuyện bé cũng xé ra to và–

“Gaaah–Này! Túm thằng này lại cho tao!”

“Ừ, cho nó câm mồm đã. Rồi xử tiếp sau!”

Và rồi, kỳ lạ thay, hai người vừa mới đấm đá nhau đó bất ngờ cùng hợp tác với nhau. Cậu dwarf cứ vào can thiệp liên tục dù đã bị họ đấm biết bao lần, nên có vẻ như họ đã cùng thống nhất xử lý cậu ta trước. Tôi bắt đầu thắc mắc không biết bình thường hai người họ có thân với nhau không.

“Nằm một chỗ đi!”

Một người kẹp lấy cổ cậu dwarf, trong khi người còn lại liên tục thụi gối vào người cậu ta. Có lẽ đến đây là đủ rồi. Nếu chỉ có hai người tay không đánh nhau như vậy thì không sau, nhưng tôi không thể đứng yên nhìn họ đánh hội đồng một người như vậy được.

“Ta dừng lại thôi, được không nào?” Tôi vừa nói vừa bước vào quán rượu.

“Hở?! Ai đa–”

“Lại một thằng nữa à…”

Bọn họ quay người lại nhìn tôi và cứng đơ lại. Miệng cả hai người há ra. Cả những vị khách mới nãy vẫn còn cổ vũ cho họ cũng vậy.

“Dừng lại thôi nào. Tôi không thể làm ngơ được nữa.”

Khuôn mặt đỏ bừng của họ bắt đầu tái mét lại. Thấy chưa? Chính vì vậy nên tôi mới không muốn can thiệp vào… Thôi kệ vậy.

“Tôi không định làm to chuyện lên. Hai người chỉ uống hơi quá chén một chút, chỉ vậy thôi. Tôi nói có đúng không nào?” Tôi nhìn thẳng vào mắt họ, chờ đợi câu trả lời. Họ gật đầu liên tục. Đây có lẽ là lần đầu tiên trong đời tôi thấy có người gật đầu lia lịa đến như vậy. “Vậy sao các anh không xin lỗi mọi người ở đây, về nhà và đánh một giấc nào? Đừng lo, tôi sẽ không làm to chuyện đâu.” Tôi cười.

Cả hai bọn họ co rúm lại–tôi cũng chẳng hiểu tại sao họ lại sợ đến vậy–và bắt đầu rối rít xin lỗi cậu dwarf và cô gái phụ quán. Khi ta tỉnh táo trở lại thì sự phấn khích và hung hăng cũng sẽ biến đi hết.

“Bọn tôi gây nhiều rắc rối rồi…”

“Lẽ ra không nên để hơi men ảnh hưởng đến đầu óc như vậy!”

Sau khi rối rít xin lỗi, họ để tiền lại để bồi thường quán rượu cho rắc rối vừa rồi, và cùng nhau đi về. Vậy đúng là họ đã đến đây cùng nhau. Chắc bình thường hai người họ là bạn tốt.

Họ để lại đằng sau cậu dwarf đã bị đánh tả tơi, cô phụ quán vẫn đang điếng người, cũng như tất cả những vị khách khác. Giờ tôi nên làm gì đây nhỉ…

Cậu thanh niên dwarf đã bị đấm nhiều quá nên có vẻ vẫn còn đang choáng váng, nhưng chẳng mấy chốc cậu ta đã tỉnh táo trở lại rồi. Sau khi tôi giúp mọi người bình tĩnh lại, cậu ta thậm chí đã tỉnh lại trước khi tôi kịp sử dụng phước lành hồi tỉnh. Cậu ta khá là rắn rỏi đấy.

“Oh…” Cậu dwarf nhìn quanh một lượt, và rồi, như thể đã hiểu được tình hình, cậu ta đứng phắt dậy. “C-Cảm ơn vì đã…!”

“Đợi đã, đợi đã.” Tôi giơ một tay ra ấn vào trán để ngăn cậu ta cúi đầu. “Mặt và đầu cậu vừa mới bị đánh mạnh xong. Đừng nên cử động mạnh ví dụ như đột ngột đứng dậy hay cúi đầu như vậy.”

“Ồ… Được rồi…”

Rồi tôi giải thích với cậu ta rằng dù trông vậy thôi, nhưng tổn thương vùng đầu có thể dẫn đến nhiều biến chứng tai hại. Nhờ vậy mà có vẻ cậu ta đã bình tĩnh trở lại. Tôi nhờ cô gái phụ quán đem một cái ghế ra để cho cậu ta ngồi xuống. “Và cả một chiếc khăn lau đã được thấm ướt cho mát nữa.”

“Rõ, thưa ngài!”

Tôi chợt nhận ra khách trong quán đã vơi hẳn đi. Cũng dễ hiểu thôi. Họ đã đến quán rượu trên đường trở về từ chỗ làm để định thả phanh sau một ngày làm việc, và đang mải xem một trận ẩu đả thì đột nhiên lãnh chúa thành phố bước vào và giải tán cả đám. Những người không muốn vướng phải rắc rối chắc chắn sẽ quyết định đi ra nơi khác uống rồi.

Tôi tự rút kinh nghiệm sau những rắc rối tôi gây ra cho nơi này và giơ một tay trước đôi mắt màu nâu đỏ của cậu dwarf. “Cậu thấy mấy ngón tay?”

“Ba.”

“Được, vậy là tốt rồi. Cậu có thấy buồn nôn hay lạnh gì không? Có chóng mặt không?”

“Không.”

“Tên cậu là gì?”

Cậu ta im lặng một lúc như để nghĩ xem mình nên nói gì, rồi lên tiếng. “Al.”

Al không phải là một cái tên có chất dwarf lắm nhỉ. Thường tên họ nghe thô hơn và có rất nhiều phụ âm. Còn đây chắc chỉ là một biệt danh hay gì đó mà thôi.

“Al. Được rồi. Chắc hẳn cậu cũng đã biết rồi, nhưng tên tôi là William. Rất vui được gặp cậu.”

“T-Tôi cũng vậy, rất vui được gặp ngài.”

Cậu ta không gặp vấn đề gì khi đáp lại, và tôi cũng không thấy những triệu chứng nguy hiểm như là chân tay co giật hay chảy máu mũi liên tục. Tôi vẫn cần phải theo dõi thêm một thời gian nữa, nhưng nhìn chung thì hiện giờ cậu ta không có vấn đề gì. Nhưng mà…

“Không thể tin được là người cậu vẫn còn lành lặn sau khi liên tục bị đấm và thụi gối như vậy.”

“Điểm mạnh của tôi là cơ thể cứng rắn mà,” Cậu dwarf tóc đen Al cười và nói.

Giáng phước không phải là một thứ tôi muốn dùng lúc nào cũng được, nên nếu chỉ cần chữa trị bình thường cũng khỏi được thì sẽ tốt hơn. Tôi cảm ơn cô gái phụ quán và đặt tấm khăn ướt lên chỗ Al bị đánh. “Còn nữa. Chủ quán có đây không? Tôi muốn xin lỗi vì đã khiến nơi này hỗn loạn thêm.”

“À, cha tôi hiện đang… không ra khỏi giường được…” Cô gái phụ quán không nhìn tôi nữa mà hướng mắt xuống sàn nhà một cách buồn bã. Ra vậy, thảo nào khi nãy nơi này lại lộn xộn đến thế.

“Cô muốn tôi đến khám cho ông ấy không?”

“N, Ngài không cần phải làm đến vậy đâu…!”

Có địa vị quan trọng đúng là cũng rắc rối thật đấy.

“Không có gì. Vị thần của tôi hẳn sẽ rất tức giận nếu tôi biết mà vẫn bỏ mặc một người đang ốm. Và thánh binh thì không được phép để thần rũ bỏ mình; vậy có khác nào một bi kịch không.” Tôi nhún vai một cách đùa cợt, và biểu cảm của cô gái cũng dần dịu đi. “Lúc nào ông ấy khỏi thì tôi sẽ khuyên ông ấy đến một ngôi đền để đóng góp.”

“V-Vâng, tất nhiên rồi…!”

“Được rồi. Vậy thì, Al. Tôi sẽ quay lại ngay nên cậu cứ ngồi nghỉ ở đó nhé.” Tôi đến khu sinh hoạt riêng của quán rượu.

Bệnh của người chủ quán cũng không nghiêm trọng lắm. Đó chỉ là một căn bệnh da liễu khó khỏi mà thôi. Nhưng vì nó ảnh hưởng đến ngoại hình của ông ấy, nên cũng chẳng có gì khó hiểu khi ông không vào trong quán. Dù gì thì ông ấy cũng phải cẩn thận không làm thực khách có ấn tượng xấu và lan tin đồn mà.

Tôi đặt tay lên chỗ bị bệnh và cầu nguyện. Vùng da ở đó hồi phục lại ngay lập tức.

“Ồồ…”

“Cảm ơn ngài nhiều… Cảm ơn ngài nhiều…!”

“Vị thần của ngọn lửa đã cho tôi sức mạnh này. Nên làm ơn hãy tỏ lòng biết ơn với cô ấy,” tôi cười.

“Ư-Ưm, vậy còn… tiền công hay… tiền đóng góp… hay…”

“Thật nhiều vào.”

“Hở?”

“Hãy biết ơn thật nhiều vào. Hãy đóng góp tiền bạc hay vật chất trong khả năng của bản thân; tôi chỉ mong rằng dù ông có cho đi thứ gì đi nữa, nó vẫn chứa đựng thật nhiều lòng biết ơn đối với thần của ngọn lửa.”

Hai cha con cô gái bật cười trước trò đùa dở tệ của tôi.

Giám mục Bagley đã từng nói vậy với tôi. Nếu ta mà không đòi hỏi gì khi chữa trị cho người khác, thì dần dà ai cũng sẽ không chịu trả tiền, và toàn bộ các tu sĩ sẽ bị ảnh hưởng. Cá nhân tôi thì muốn chữa cho mọi người miễn phí, nhưng tu sĩ cũng giống như bao người khác, họ không thể sống chỉ bằng không khí được, nên tôi cũng có thể hiểu vì sao ít nhất ta cũng cần phải thu lại một chút.

“Nếu vậy thì, hay là tôi nấu gì đó cho cậu được không? Nếu cậu muốn thì ngay bây giờ cũng được!”

“Ba nấu ăn ngon lắm đó!”

“Chà, vậy thì tốt quá. Nhân tiện hôm nay tôi cũng mới bỏ lỡ bữa tối xong…”

Sau khi trò chuyện vui vẻ, chúng tôi quay trở về quán rượu và thấy Al đang sửa lại cánh cửa. Mà nghĩ lại thì đúng là cánh cửa đã bị hỏng nhỉ, khi cậu ấy–

“Đợi đã, cậu đang làm gì vậy?!”

“Tại tôi ngồi không thì chán quá…”

“Cậu đang bị thương cơ mà, không nên làm–Chà!”

Dù Al chỉ dùng những nguyên liệu và vật liệu tạm bợ, nhưng cánh cửa và bản lề đã gần như được sửa lại hết rồi.

Năm nay tôi bước sang tuổi thứ mười bảy tính theo đông chí, và tôi đã sống ở thế giới này được mười sáu năm rồi. Tôi không phải là không biết gì về sửa chữa hay chế tạo đồ gỗ, và nếu cần thì tôi cũng có tự mình làm được một chút, nhưng chính vì vậy nên tôi mới hiểu được rõ.

“Chà…”

Kỹ năng của cậu ta nằm ở một đẳng cấp khác hẳn.

Dù đây chỉ là sửa chữa qua loa, nhưng chính điều đó đã thể hiện sự khác biệt về kỹ năng rồi. Chỉ trong một khoảng thời gian ngắn, cậu ta đã sửa chữa một cách hoàn hảo không chê vào đâu được.

“Ồ!”

“Đáng nể thật đấy.”

Cả người chủ quán lẫn cô con gái đều rất ấn tượng.

“Không, thế này có là gì đâu… So với cậu, William…” nhưng Al thì lại cúi gằm mặt xuống đất và nói. “Cậu rất mạnh mẽ và can đảm và…” Có vẻ như cậu ta không tự tin vào bản thân cho lắm. Vì có ký ức từ kiếp trước nên tôi có thể phần nào hiểu được cảm xúc của cậu ta. Nhưng cũng chính vì vậy…

“Cậu không nên nói như vậy.”

“Hở?”

Tôi ngồi xổm xuống vào nhìn thẳng vào mắt Al. Trong khi nhớ lại cái cách Mary đã nói chuyện với mình, tôi chợt nhận ra mình đã chuyển sang nói chuyện một cách lịch sự hơn so với bình thường. Nếu tôi mà đang buồn rầu như thế này, thì chắc hẳn cô ấy sẽ nói gì đó kiểu như…

“Đừng có tự hạ thấp bản thân bằng cách nói mình yếu ớt và hèn nhát một cách vòng vo như vậy nữa. Từ ngữ có sức mạnh. Sức mạnh để trói buộc và nguyền rủa chúng ta.”

Đôi mắt màu nâu đỏ của cậu ta liếc nhìn đầy lưỡng lự.

“Nếu bị kẻ thù nguyền rủa thì lại khác, nhưng làm ơn đừng có tự nguyền rủa trái tim của mình như vậy. Chẳng phải cậu lẽ ra phải là đồng minh đáng tin cậy nhất của trái tim cậu sao?”

Ở kiếp trước, tôi đã không làm được điều đó, nên tôi cũng không có đủ tư cách để nói vậy cho lắm. Nhưng dù vậy, tôi vẫn nói một cách kiên quyết, đi kèm với một nụ cười. Có những lúc ta cần phải giả vờ, cho dù ta có thành công trong quá khứ hay không.

“V-Vâng.”

Tôi rất vui khi thấy Al có vẻ đã ngồi thẳng lưng hơn một chút.

Thế giới này có một kiểu nấu nướng gọi là ‘luộc trong hũ’. Ta cho đủ loại nguyên liệu cùng với nước, rượu, muối, thảo dược, gia vị vào một cái hũ miệng rộng rồi ninh nhỏ lửa. Về cơ bản thì nó chẳng khác gì một cái món hổ lốn đủ loại cả, nhưng khi được chế biến bởi một người thành thạo, thì vị ngọt của nước dùng, mùi hương của thảo dược, và vị cay cay của gia vị sẽ quyện vào nhau một cách hoàn hảo, tạo nên một món ăn vô cùng ngon miệng.

Hiện giờ trước mặt tôi đang có một cái hũ như vậy, cùng với một cái nắp đậy lớn. Cô gái phụ quán dùng một miếng vải dày nhấc cái nắp lên, và một mùi hương quyến rũ tỏa ra. Đây là món cá sông nấu hũ.

“Chà…”

Bên trong là một con cá trắng lớn, một loại cá có thể dễ dàng đánh bắt ở con sông lớn chảy ven Cảnh Ánh đuốc, rau củ đúng mùa đã được thái nhỏ, rượu ủ một thời gian, muối đá cùng với thảo dược, tất cả đã được nấu cùng với nhau thành một món hầm. Nó được ăn cùng với bánh mì đa hạt nướng giòn, một miếng phô mai với mùi vị đặc trưng của phô mai dê, và thậm chí cả rượu đã pha loãng với nước nóng nữa.

Đây chẳng khác gì một bữa ăn hạng nhất cả. Kể cả một bữa ăn chính gồm cháo nấu cùng với vài mảnh rau củ, điểm thêm vài món ăn ướp muối cũng đã được coi là ‘khá thịnh soạn’ rồi. Trong khi viếng thăm những ngôi làng nghèo ở Rừng Mãnh thú để chữa trị cho mọi người, tôi đã mấy lần gục ngã sau khi ăn đồ họ mời tôi. Ở vùng này, ở thời kỳ này, ta sẽ thường xuyên gặp phải những loại thức ăn không chú trọng đến cân bằng dinh dưỡng hay mùi vị. Chính điều đó lại càng làm tôi thấm thía hơn rằng “ẩm thực” là một nghệ thuật chỉ có thể tồn tại sau khi đã có của cải. Vậy nên tôi rất biết ơn khi được ăn một bữa tử tế như thế này.

“Mẹ Đất Mater của chúng con, những vị thần lương thiện, xin người hãy ban phước cho thực phẩm mà chúng con đã được rộng lượng ban tặng này, và dùng nó để bồi bổ cơ thể cũng như trí tuệ của chúng con.” Tôi vẫn cầu nguyện như thường ngày. Giờ nó đã trở thành một thói quen rồi.

Cầu nguyện là một phương pháp rất hữu hiệu để thay đổi tâm trạng và sắp xếp lại suy nghĩ của mình. Phải sau khi được tái sinh ở thế giới này tôi mới biết đến điều đó.

“Chúng con thành thật cảm tạ lòng tốt của thánh thần.”

Kể cả ở thế giới cũ của tôi, tôn giáo là một thứ đã được lưu truyền suốt hàng thiên niên kỷ. Một thứ có thể tồn tại lâu đến như vậy ắt hẳn phải có ưu điểm hoặc lợi ích rất lớn. Cái đó thì miễn phải bàn rồi.

“Cạn ly.” Tôi giơ cốc ra trước cậu dwarf tóc đen tên Al. Al rón rén giơ cốc lên.

Tôi dùng một cái muôi lớn để múc đồ ăn trong hũ vào trong những các bát bằng đất nung.

“Ồ, ngon quá.”

Thịt cá rất mềm, và những miếng rau củ cũng đã thấm đượm hương vị của nước dùng. Nó có một vị hơi mằn mặn, rất hợp để ăn cùng với rượu. Chắc hẳn những người lao động rất thích những món kiểu này.

Al gật đầu đồng ý. Cậu ta nhúng miếng bánh mì nướng giòn vào nước sốt rồi đưa vào miệng. Ăn kiểu vậy trông có vẻ khá là ngon nên tôi cũng bắt chước theo. Đúng là ngon thật. Tôi cũng rất thích cái hương vị đặc trưng của phô mai nữa. Cái mùi này nếu ăn riêng thì sẽ hơi hăng, nhưng nó lại rất hợp khi đi kèm với bánh mì.

Hai chúng tôi thích thú đánh chén bữa ăn trong quán rượu. Lúc đầu mặt Al trông vẫn hơi cứng ngắc, nhưng có vẻ bữa ăn ngon này đã giúp làm cậu ta bình tĩnh lại.

Tôi chợt thắc mắc. “Mà nghĩ lại thì, tại sao cậu lại đến đây vậy?”

Chắc chắn Al không có ý đồ gì xấu và chỉ đang ngăn hai người kia đánh nhau mà thôi. Tính cậu ta vốn vậy rồi mà. Nhưng đường phố quanh đây có khá nhiều con người. May là ở Cảng Ánh đuốc vẫn chưa có cuộc xung đột gì lớn giữa các giống loài, nhưng dù vậy, dwarf và con người vẫn có văn hóa cũng như lối sống khá là khác biệt. Vậy nên cũng chẳng có gì lạ khi nơi sinh sống của họ hơi cách biệt với nhau. Tại sao một người dwarf như cậu ta lại tới nơi này nhỉ?

“Ư-Ưm, tôi…”

Tôi gật đầu và kiên nhẫn đợi Al trong khi cậu ta cố diễn đạt.

“T, Tôi chỉ vừa mới chuyển đến đây, và…”
“Tiếp tục đi.”

“Đ-Đi, a, làm quen với nơi này? Có thể nói là như vậy, hay… ưmm, ý tôi là…”

A, hóa ra cậu ta đi thám hiểm, tôi nghĩ bụng, nhưng vẫn cố tình không nói gì mà chỉ gật đầu để cậu ta nói tiếp.

“Kiểu như… đi thám hiểm…” Al như co rúm người xuống ghế trong khi nói vậy.

“Theo tôi thì việc đó chẳng có gì lạ cả. Thậm chí còn là một việc cần thiết là đằng khác, có phải không?”

“Đúng…”

Thành phố này cũng có những người xấu, nhưng tôi cũng như Reystov và đồng đội đã luôn giữ chú ý, nên không có ai dám giở trò gì ở chỗ đông người ví dụ như những phố chính. Và vì ta sẽ không gặp rắc rối gì nếu chỉ đi lại quanh đây, tất nhiên việc đầu tiên cần làm sẽ là làm quen với nơi này rồi. Thế giới này không có dịch vụ giao thông công cộng, bản đồ thành phố chi tiết, biển báo giao thông hay số nhà. Vậy nên trừ khi ta tự mình đi lại và khám phá xung quanh, chúng ta sẽ chẳng thể nhớ được đường đi quanh đây.

Có lẽ Al đã đứng xem buổi tập luyện buổi sáng của tôi không chỉ vì cậu ta có hứng thú với nó, mà còn để cậu biết được vị trí biệt thự của lãnh chúa.

“Bên bộ tộc đang cố ổn định lại tình hình, nhưng vẫn…”

“À, ý cậu là Grendir có phải không?”

“Ô, ưm, phải.”

“Đừng lo. Chúng tôi về cơ bản đã giải quyết xong hết rồi.”

Tôi không chỉ đến để ngồi nghe những câu chuyện chiến tranh cũ của họ. Agnarr và tôi cũng đã cùng bàn bạc với nhau để phân chia khu vực sống, cho thuê những dụng cụ cần thiết để, cũng như sắp xếp lại danh sách số người muốn chuyển đến sống ở đây và những kỹ năng của họ.

Tôi bảo Al rằng cậu ta không phải lo làm gì, và Al nhìn tôi với một ánh mắt chứa đựng đủ loại cảm xúc. Đó là ánh mắt nhìn từ dưới lên, như một đứa trẻ ngoài đường ngước lên nhìn người lớn, và chúng chứa đựng đầy sự ghen tị, kính trọng, ngưỡng mộ, và có lẽ cả một chút tự ti mặc cảm nữa.

“Cậu đáng ngưỡng mộ thật đấy.”

Không hiểu sao, tôi nhận ra đôi mắt đó. Chắc hẳn tôi cũng đã trông như vậy vào kiếp trước. Đó có lẽ chính là lý do vì sao.

“Cậu mạnh mẽ, đáng tin cậy, và thậm chí còn có thể quản lý người khác nữa, Còn tôi thì…”

“Vậy sao cậu không thử làm đi?”

“Hở?”

Tôi không kìm lòng được nữa. Tôi phải làm gì đó để giúp cậu ta. “Cậu có thể mạnh đến một mức nhất định chỉ bằng cách ăn và luyện tập. Còn sự đáng tin cậy thì đều phụ thuộc vào cách ta ứng xử cũng như sự tự tin có được nhờ kinh nghiệm sống. Và cậu rồi cũng sẽ biết cách quản lý người khác sau khi cậu đã có đủ kinh nghiệm tiếp xúc với họ.”

Tất cả những thứ cần để có những điều đó chỉ là một cơ thể bình thường, một bộ não bình thường, cũng như một chút sức khỏe để có thể làm như mình mong muốn. Cả thế giới trước lẫn thế giới này đều như vậy. Nếu có ai không thể đạt được những thứ đó, thì thường là do họ không còn, hoặc đã mất nghị lực. Một sự kiện nào đó có thể làm họ mất nó. Điều đó có thể xảy đến với bất kỳ ai.

Theo những gì tôi còn nhớ được, thì có vẻ như ở kiếp trước tôi đã được giáo dục đầy đủ, và cũng từng có một thời tôi đã khá thành công và có tham vọng. Tôi không nhớ rõ sự tự tin của mình đã mất hoặc bị mất khi nào, nhưng ngoài những yếu tố như ý trí, khả năng và tài năng, vẫn còn những yếu tố khách quan khác có thể khiến việc đó xảy ra.

Ví dụ như may mắn và môi trường chẳng hạn. Dù có là một người cực kỳ quyết tâm và tài năng đi nữa, nếu họ không may bị quẳng vào một môi trường thù địch, độc ác và đầy tiêu cực, thì sớm muộn gì họ cũng sẽ gục ngã, bị cuộc đời đánh đập cho đến khi bỏ cuộc. Còn liệu họ có thể hồi phục sau đó không thì hoàn toàn phụ thuộc và số phận.

Cuộc sống không phải lúc nào cũng tuyệt vời. Không phải thứ gì trong cuộc sống cũng đẹp đẽ hay tốt đẹp. Có những người thích đẩy người khác xuống và làm họ đau khổ. Nếu ta tìm hiểu lý do khiến họ thành ra như vậy, ta sẽ tìm ra một thủ phạm thứ hai, và nếu ta tìm lý do khiến kẻ đó điên loạn như vậy, ta sẽ lại tìm ra một thủ phạm thứ ba nữa. Sau khi rời khỏi thành phố của người chết, tôi đã hiểu được rằng kể cả những điều tồi tệ đó cũng chỉ là một phần hiện thực của thế giới này.

Giờ tôi đã hiểu tại sao thần undeath, Stagnate, lại có ý tưởng tạo nên một thiên đường chỉ dành cho những undead xuất chúng nhất. Tất nhiên, đó chỉ là “hiểu lý do” mà thôi. Còn nếu hỏi liệu tôi có thể đồng tình với nó hay không, thì câu trả lời vẫn là không, tôi không thể, và tôi đã quyết định rằng mình sẽ không bao giờ làm vậy. Chính vì vậy nên–

“Tôi gặp cậu ở đây chắc cũng do số mệnh. Al, cậu có muốn làm cận vệ và giúp đỡ tôi một thời gian không?”

Với tư cách là một người đã quyết định không chấp nhận lý tưởng của thần undeath, tôi thấy mình cần phải có nghĩa vụ sống một cuộc đời cũng đúng đắn không kém gì ông ta. Ví dụ như, thay vì nói lời tạm biệt ngay tại đây, thì lại giang tay giúp đỡ một người đang sắp bỏ cuộc đến nơi.

Al không nhìn thẳng vào mắt tôi mà nhìn vào bàn tay đang đưa ra trước cậu ấy.

“C-Cậu có…. nói thật không…?”

Tôi gật đầu và cười với cậu ta.

Dù tôi đã thực lòng ngỏ ý mời Al như vậy, nhưng chưa chắc cậu ta sẽ nhận lời. Lòng tin là một thứ cần phải bồi đắp qua thời gian, và giúp đỡ người khác cũng là một quá trình cần sự kiên nhẫn và nỗ lực. Rất hiếm khi ta có thể nghĩ ra một ý tưởng gì đó và chỉ cần búng tay một cái là tất cả mọi thứ đều được giải quyết hết. Dù bây giờ Al có không sẵn sàng chấp nhận lời mời đó đi nữa, tôi vẫn muốn gây dựng một mối quan hệ thân thiện với cậu ta.

“Đừng lo, tôi không chỉ nói suông đâu. Bởi lẽ dù pháp sư có thể đánh trống lảng hay giữ im lặng, nhưng nói dối là một việc họ không bao giờ được phép làm.”

“A… Hình như tôi… cũng đã từng nghe về nó…”

“Phải. Đó là sự thật. Và tôi cũng là một người sử dụng phép thuật.”

Theo lời Gus, thì khi một pháp sư nói dối, sức mạnh của Từ Ngữ ông ta sẽ bị yếu đi. Từ Ngữ có thể mang sức nặng khác nhau tùy thuộc vào người nói chúng, và cũng có thể bị cùn hay sắc bén. Những Từ Ngữ của một kẻ thường xuyên dối trá sẽ mất đi cả sức nặng lẫn độ sắc bén theo thời gian. Chính vì vậy nên dù phép thuật là một thứ có thể nghiên cứu và luyện tập được, chỉ có một số ít người mới có thể trở thành những pháp sư vĩ đại.

“Vậy nên tôi sẽ không nói dối. Nếu cậu có khát vọng gì và muốn thực hiện nó, thì tôi muốn giúp cậu một tay.”

Al im lặng một lúc. Cậu ta e dè đưa tay ra, rồi rụt lại. “Tôi có thể… sẽ gây nhiều rắc rối cho cậu…” Cậu ta hít một hơi thật sâu. “Nhưng xin hãy dạy tôi.”

Al nắm lấy tay tôi.

Al không chỉ là một người nhập cư mới đến đây vẫn còn chưa quen đường xá, mà giờ còn đang là buổi tối nữa. Vậy nên tôi quyết định giúp đưa cậu ta trở lại Phố Dwarf.

Khi tôi đến nơi, ở đó có vẻ đang khá hỗn loạn. Thắc mắc không biết đang có chuyện gì, tôi lại gần hơn và nhìn thấy một nhóm người dwarf hốt hoảng, ai nấy đều đang cầm một cây đuốc. Họ nhìn thấy Al và mặt mày ngay lập tức biến sắc.

“Cậu chủ!” Họ hối hả chạy đến chỗ cậu ta.

“Cậu đã đi đâu vậy?!”

“Cậu phải bảo bọn tôi biết cậu đi đâu chứ!”

“Chúng tôi lo lắm đó…”

Bọn họ cứ nói liến thoắng với Al mà chẳng ngừng nghỉ. Dù biết là họ đã lo cho cậu ấy thật, nhưng nói như vậy chỉ tổ làm cậu ta rối trí mà thôi.

“Nói gì thì nói, cậu vẫn an toàn là tốt rồi!”

“T, Tôi xin lỗi!”

Ahh. Rồi. Rồi. Tôi có cảm giác mình đã hiểu được cách Al được nuôi dạy cũng như vấn đề của cậu ấy rồi. Tôi không biết Al quan trọng đến mức nào, nhưng chắc hẳn cậu ta thuộc dòng dõi quý tộc dwarf.

Theo như những câu chuyện cổ tôi nghe được từ người dwarf, ước muốn cháy bỏng nhất của họ chính là phục dựng lại Thiết Quốc. Họ muốn giành lại quê hương mình. Tất nhiên, tôi nghĩ đó là một ước muốn khá tốt. Dòng máu quý tộc cũng là một yếu tố không thể thiếu để thực hiện điều đó, vậy nên cũng không có gì lạ khi họ không muốn đánh mất nó.

Nhưng đối với Al thì cái thái độ đó lại chẳng hề tốt chút nào. Tôi đoán chắc giờ cậu ta cũng đã là người lớn rồi, vậy nhưng chỉ mỗi việc tự đi lại một mình để thăm thú thành phố và về nhà muộn mà đã gây náo loạn đến mức này. Cậu ta chắc hẳn đã được bảo vệ kỹ càng đến nỗi chưa bao giờ được đánh nhau tử tế và được nuôi dạy một cách cẩn thận, rất cẩn thận, quá cẩn thận.

Tôi không nghĩ cậu ấy là một đứa công tử nhà giàu được người lớn nuông chiều.

Tôi vẫn còn nhớ điều này ở kiếp trước. Tôi đã đọc được nó ở đâu đó. Tôi biết. Bảo vệ thái quá và can thiệp quá đáng cũng là một dạng bạo hành.

Đừng làm việc này. Đừng làm việc kia. Con nên làm việc này này. Con nên làm việc kia kìa. Quyết định đúng đắn phải là thế này mới phải. Liệu bao nhiêu đứa trẻ có thể có được sự quyết đoán cũng như ý chí khi tất cả mọi thứ liên quan đến chúng đều được người khác quyết định hết như vậy? Tôi cuối cùng cũng hiểu lý do vì sao Al lại co rúm người vào ghế khi nói mình đi thám hiểm như vậy: cậu ta đã được nuôi dạy trong một môi trường mà đến cả việc đó cũng không được cho phép.

“Làm ơn đừng bao giờ làm như vậy nữa,” một người dwarf nói, cố kết thúc cuộc bàn luận.

Với một khuôn mặt như thể đang chết ngạt, Al chuẩn bị gật đầu.

“Xin lỗi,” tôi nói.

Đây là một vấn đề nội bộ không liên quan gì đến tôi, nhưng tôi không muốn phải thấy tương lai của Al nếu chuyện này vẫn cứ tiếp diễn. Dù thế này có hơi cứng đầu một chút, nhưng tôi nghĩ đó cũng là một lý do chính đáng để can thiệp rồi.

“Tên tôi là William G. Maryblood.” Tôi đặt nhẹ tay phải lên phía ngực trái rồi cúi đầu một cách đơn giản nhưng truyền thống, cố tình chọn kiểu cúi chào trước những người bề dưới.

Có khá nhiều người dwarf già trong số họ. Cái tên và cử trỉ của tôi làm họ đột ngột hiểu chuyện, rồi họ vội vã cúi chào tôi bằng kiểu cúi chào trước người bề trên.

“Đầu tiên, tôi muốn được nói lời xin lỗi. Tôi đã tình cờ gặp cậu Al trong thành phố, và hai chúng tôi đã nhanh chóng quen thân với nhau. E là tôi đã giữ chân cậu ấy lại hơi muộn.”

“K-Không, không sao đâu!”

Tôi có thể nghe thấy vài tiếng xì xào từ phía sau, ví dụ như “lãnh chúa” hoặc “thánh binh.” Tôi cũng thấy có vài người đang cố nhìn ngoại hình để đánh giá sức mạnh của tôi, nên tôi cũng không thèm che dấu nó thông qua thế đứng cũng như cử động nữa. Tôi cố tình thể hiện mình là một người mạnh mẽ.

“Đúng là cậu ta rồi.”

“Mạnh khủng khiếp.”

Tiếng xì xào tiếp tục vang lên. Một dwarf với vết sẹo to trên mặt cảnh báo những người khác. “Không chỉ có vậy đâu. Dù tất cả chúng ta có cùng hợp sức cũng không đánh lại cậu ta được. Chúng ta sẽ bị nghiền nát hết.”

A, ừm, tôi không nghĩ mình sẽ làm đến vậy đâu. Nếu tất cả mọi người ở đây mà đột ngột tấn công tôi, chắc hẳn tôi sẽ bắt đầu chần chừ không biết nên đối phó thế nào và mắc vài sai lầm.

Trong khi nhiều người dwarf khác tái mặt đi khi nghe vậy, ông dwarf với vết sẹo trên mặt đẩy họ ra và đứng trước tôi. “Tên tôi là Ghelreis. Chúng tôi chấp nhận lời xin lỗi của cậu về cậu chủ, cũng như vô cùng cảm kích trước mối bận tâm của cậu.” Rồi ông ấy lạnh lùng nhìn tôi. Đó là ánh mắt của một người lính. “Vậy thì, cậu có chuyện gì với bọn tôi à?”

“Tôi muốn nhận cậu Al làm cận vệ của mình.”

Tiếng xì xào lại rộ lên trong đám đông dwarf.

“Cậu muốn nhận cậu chủ… làm cận vệ của cậu sao?”

“Nhưng…”

“Nhưng chuyện đó…”

Tiếng xì xào lan đi, và vài người bắt đầu lớn tiếng.

“Cậu chủ, làm cận vệ của thánh binh nguy hiểm lắm!”

“Cậu sẽ bị đưa đi tham gia săn mãnh thú!”

“Xin cậu hãy suy nghĩ lại đi!”

Tôi nhìn Al. Cậu ấy trông như thể đang không biết phải quay đi đâu, trán ướt đẫm đầy mồ hôi.

“Tôi nghĩ cậu nên dành một đêm suy nghĩ kỹ lại.”

“Đúng vậy. Chúng ta có thể cùng bàn luận với nhau.”

Al tái mặt đi sau khi bị họ chèn ép như vậy. Tôi có thể thấy cậu ta sắp gật đầu đến nơi rồi. Chắc bây giờ nó đã chẳng khác gì một phản xạ.

Vậy nên tôi chỉ hỏi một câu, “Thế cậu muốn làm gì?”

Al mở to mắt ra, đồng tử hơi run run, cứ như thể tất cả những giọng nói xung quanh đang làm cậu lưỡng lự. Rồi cậu ta mím chặt môi lại.

“Tôi…” Al cố dặn từng lời ra. “Tôi muốn học hỏi từ cậu ta!” Giọng của cậu ấy vang xa đến không ngờ, khiến cho tất cả những người dwarf khác đều im lặng trước cơn bộc phát đột ngột đó. “Tôi muốn biết điều gì tạo nên một chiến binh, tạo nên lòng dũng cảm! Tôi muốn nắm lấy câu trả lời đó bằng chính tay mình!” Từng lời của cậu ấy đều chất chứa luồng nhiệt huyết cháy bỏng như lửa. “Nếu không đối mặt hiểm nguy, nếu không tự mình bước lên phía trước, thì làm sao tôi có thể hiểu được thế nào mới là một chiến binh?! Thế nào mới là lòng dũng cảm chứ?!”

Al ưỡn thẳng lưng, mái tóc tết màu đen tung bay. Một tia sáng cháy bỏng ánh lên trong cặp mắt màu nâu đỏ đang mở to của cậu. “Tôi muốn trở thành một người không hổ thẹn về bản thân mình, dù là trước linh hồn vĩ đại của tổ tiên hay là những vị thần đã tạo nên chúng ta đi nữa! Làm sao mà tôi có thể tự nhận mình là một người dwarf nếu không biết đến chiến trận, lòng can đảm và tinh thần thượng võ chứ?! Tôi sẽ không thay đổi quyết định của mình!”

Tiếng thét của Al áp đảo đám người núi vạm vỡ. Tôi thấy vô cùng kinh ngạc. Nói thật thì tôi không nghĩ cậu ta có thể nói rõ ràng như vậy. Cậu ấy phi thường hơn tôi nghĩ.

“Sir Will! Tôi muốn cậu cho tôi làm cận vệ ngay bây giờ!” Al chạy đến chỗ tôi, quỳ một gối xuống, chắp hai tay lại với nhau rồi đưa lên trước tôi. Tôi nghe giọng Blood nói trong đầu mình.

— Đối với các chiến binh, chắp hai tay lại với nhau rồi đưa ra trước người khác tượng trưng cho việc bày tỏ “lòng thành tâm” với người đó. Nếu được một chiến binh bày tỏ lòng thành tâm, con có hai lựa chọn: con có thể từ chối nó, hoặc chấp nhận nó bằng cách đặt hai tay quanh tay họ. Đừng có làm một cách hời hợt. Chấp nhận lòng thành tâm của một chiến binh là một nghi thức vô cùng thiêng liêng đó.

Lúc đó trong đền đang là buổi đêm. Ánh lửa ma trơi xanh nhạt cháy trong hốc mắt ông ấy. Xương hàm của Blood kêu lách cách khi ông ấy nhe răng cười.

— Vậy nghĩa là gì ư? Nghe nè…

“Lòng thành tâm của cậu–” tôi nắm lấy đôi tay đầy nhiệt thành đó và vòng hai tay quanh nó. “Tôi sẽ bảo vệ nó bằng đôi tay mình.”

Sau khi hoàn thành cái bắt tay khác thường đó, Al ngước nhìn tôi, khuôn mặt cứng ngắc vì lo lắng của cậu trông nhẹ nhõm hẳn đi.

“Dù không phải là một nghi lễ đầy đủ, nhưng tôi vẫn đã chấp nhận lời thề làm cận vệ của Al. Với tư cách là hiệp sĩ và chủ nhân của cậu ấy, giờ tôi sẽ là người nhận câu hỏi của mọi người.” Sau khi vỗ vỗ vài cái vào vai Al, tôi nhìn quanh một lượt những người dwarf. “Tôi muốn hỏi mọi người một câu. Liệu tên tôi không xứng đáng để làm chủ nhân của cậu ta, dù chỉ là tạm thời sao?”

Vào thời đại này, cận vệ không phải là một thứ hạng thấp lắm. Để nâng cao thanh thế cho mình, thậm chí còn có vài thành viên hoàng tộc và con trai quý tộc làm cận vệ cho những hiệp sĩ nổi danh vì chiến công và phẩm chất của họ.

Trong Vương quốc, tôi là một lãnh chúa cai quản một vùng đất xa xôi, và là hầu cận của hầu cận. Nói chính xác thì tôi là hầu cận của Ethelbald, Công tước vùng Southmark, và ông ấy lại là hầu cận của Vua Owen. Vậy nên thứ bậc xã hội của tôi cũng không đến mức cao lắm. Nhưng dù vậy, tôi đã gây dựng tên tuổi cho mình và có những danh hiệu nổi danh như là Người giết Wyvern, Người giết Mãnh thú, Người cầm đuốc, và Thánh binh Phương xa, cũng như vài danh hiệu khác. Dù địa vị của Al trong tộc người dwarf có là gì đi nữa, tôi vẫn tự tin mình đã có đủ chiến công để khiến cậu ấy không hổ thẹn khi làm việc cho tôi.

Đám đông dwarf đáp lại câu hỏi của tôi bằng những tiếng xì xào ầm ừ, không biết nên trả lời thế nào. Rồi Ghelreis nghiêm trang nói. “Chúng ta không có quyền phản đối.”

“Anh chấp nhận việc này sao, Ghelreis?” một người dwarf đáp lại.

“Cậu chủ đã muốn vậy.”

“Nhưng–”

“Cậu chủ” Ghelreis lặp lại, “người đã luôn để tâm đến những khó khăn của chúng ta và từ nhỏ đến giờ chưa từng một lần đòi hỏi điều gì, đã muốn vậy.”

Những người dwarf định phản đối không nói gì nữa.

“Cậu chủ, tôi sẽ tìm cách nói với Grendir.”

“C-Cảm ơn, Ghelreis.”

“Tuy nhiên–” Ghelreis lạnh lùng nhìn Al, khiến cậu ta giật mình. “Từ hôm nay, tôi sẽ coi như cậu đã chết.”

“Tôi…”

“Giờ cậu đã đặt lòng thành tâm của mình vào tay một chiến binh bề trên rồi, đừng bao giờ coi mạng sống của cậu quá quý giá để còn hi sinh. Hãy phục vụ cậu ta chu đáo và sẵn sàng chết không chút chần chừ nếu cần.” Ông dwarf với vết sẹo nghiêm mặt bảo Al. Sức ép từ giọng ông ấy khiến mặt Al cũng nghiêm lại theo. “Cậu đã hiểu chưa?”

“Tôi hiểu rồi!”

Ghelreis nhìn tôi. “Sắp tới Grendir và tôi sẽ tới gặp cậu. Tôi xin giao cậu chủ lại cho cậu.”

“Đừng lo, tôi sẽ chăm sóc cậu ấy cẩn thận” tôi trả lời, và vết sẹo của người đàn ông dwarf nhăn lại khi ông ấy cười chẳng chút thanh nhã gì cả. Đó là nụ cười của một chiến binh, và nó làm tôi liên tưởng đến Blood.

Có thể bạn muốn xem


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel