Tập 3 Chương 2: Sự Trở Lại Của Một Huyền Thoại

Tập 3 Chương 2: Sự Trở Lại Của Một Huyền Thoại
5 (100%) 15 votes

Author: Whisperer

Phần 1

Chuyến hành trình của đoàn di cư cuối cùng cũng tìm được điểm dừng chân tiếp theo, một ngọn đồi trắng xóa một màu tuyết phủ. Trong màn đêm, ngọn đồi hiu quạnh trông giống như một cái bóng lớn của một con quái thú khổng lồ sừng sững chắn trước mặt các Nhân Thú.

Đối với sinh vật đã đưa cả đoàn đến ngọn đồi ấy, Enryou của tộc Bạch Lang, nơi đây còn có một cách gọi khác. Đó là nhà, nơi mà những con Sói Trắng khổng lồ cư ngụ.

Tất cả các ngươi đều được chào đón ở ngọn đồi này. Hãy lấp đầy những cái bụng đói và nghỉ ngơi tại đây. Cuộc hành trình của các ngươi sẽ tiếp tục vào bình minh.

Ngay sau khi tuyên bố của Enryou chấm dứt, những cái bóng trắng từ từ xuất hiện trong cơn mưa tuyết lạnh buốt. Chúng là những đồng loại của nó, những con Sói Trắng khổng lồ.

“Cảm ơn cậu vì đã giúp đỡ chúng tôi, Enryou.”

Trên chiếc xe ngựa dẫn đầu đoàn di cư, Fujinomiya Yuuri hơi cúi đầu mình xuống và cảm ơn con sói.

Tuy nhiên, phản ứng của nó lại không hề tỏ ra hài lòng.

Ta là kẻ thừa kế chính thức của tộc Bạch Lang, và cô là Công Chúa của Nhân Thú, Fujinomiya Yuuri. Tình bạn giữa ta và cô nhiều năm về trước có thể tốt đẹp, nhưng ngay bây giờ, ở trước mặt đồng loại của ta và cô, tốt hơn hết là cô đừng xưng hô với ta với tư cách của một người bạn.

Enryou vừa nói vừa từ từ bước tới cái cửa hang duy nhất dẫn vào bên trong lòng đồi.

Trong lúc đó, những con sói khác đã vây quanh đoàn di cư. Tuy tất cả chúng đều sở hữu những thân hình đồ sộ đến bất thường, và trong đôi mắt lạnh lẽo của chúng lúc nào cũng tỏa ra một chiến khí hết sức đáng sợ, các Nhân Thú vẫn không hề cảm thấy bất an. Họ đi theo chiếc xe ngựa của Yuuri, với già làng Shizu là người cầm cương, tiến vào bên trong hang.

“Trụ được đến tận lúc này, trong cơn đói khát và cái rét của Shinkirou… có lẽ chỉ có Nhân Thú các em mới có thể làm được…”

Thành viên duy nhất là con người của đoàn, Kurogane Kihaya, lặng lẽ nói với cô bé Yuuri.

“Anh cũng vậy, Kihaya.”

Cô đáp lại bằng một cái siết tay nhẹ.

Ngay lúc này, Kihaya đang được quấn trên mình hai lớp da thú, phủ hết từ những đầu ngón chân kéo lên đến tận cổ. Chúng thực sự khiến anh cảm thấy ấm, dù cho những cảm giác ấy vẫn còn vô cùng mờ nhạt.

Yuuri nắm tay anh đã được một lúc kể từ khi xe ngựa dừng lại bên trong lòng hang. Cảm giác bồn chồn nào đó bỗng làm cô buông tay, rồi lại một lần nữa, cả thân mình cô rúc nhanh vào trong lớp da thú, vòng cánh tay qua eo mà ôm lấy anh.

Nhưng trong khoảnh khắc đó, anh bỗng dưng mở mắt. Lần đầu tiên sau một quãng thời gian dài, Kihaya cuối cùng cũng tỉnh lại thực sự. Màu trắng đục đã thay đi sắc đen trong đôi con ngươi, và chúng chẳng thể tập trung vào bất cứ thứ gì lọt vào trong tầm mắt của anh. Ngay tại điểm tâm của đôi mắt là hai vệt hằn đỏ sậm, lưng chừng ngả sang một màu nâu đen.

“Fujinomiya Yuuri…”

Giọng Kihaya đột nhiên sắc lạnh, khiến cô bé giật mình, rướn người lên ngoái đầu ra khỏi tấm da. Đôi mắt vốn không nhìn thấy được ánh sáng của anh đón hết gương mặt cô, một gương mặt hết sức ngạc nhiên khi chứng kiến anh mở mắt.

“Trong lúc tôi bất tỉnh, em thường làm như vậy lắm đúng không? Chui vào chăn và ôm tôi ngủ?”

Cô bé hơi khựng lại khi nghe hết câu hỏi của anh. Đôi mắt đó nhìn Yuuri như thể nó muốn nói điều gì khác quan trọng hơn, và nó khiến cô cảm thấy lo lắng.

Tuy nhiên, cô cũng không thể im lặng mãi trước mặt Kihaya, kể cả khi anh không còn nhìn thấy gương mặt đáng yêu của cô nữa.

“Anh… không giận chứ?”

Yuuri đã muốn thanh minh, nhưng cuối cùng lại bị nỗi lo lắng đánh bại.

“Không… Tôi không hề giận. Tôi còn biết em có bao nhiêu ý định với tôi, nhưng có vẻ như can đảm của em đổ vỡ rồi…”

Kihaya cười khẽ, thầm tưởng tượng ra vẻ mặt thoạt đầu ngơ ngác, rồi nhanh chóng lộ ra một cách kín đáo sự xấu hổ của Yuuri.

Và sự thực đúng là như vậy. Nhưng sau cùng, anh lại không nghĩ rằng cô bé sẽ áp mặt vào ngực anh, giấu nhẹm đi sự xấu hổ đó bằng một chút e thẹn. Có lẽ trong suy nghĩ của Kihaya, một Yuuri ra dáng thiếu nữ như vậy chưa từng một lần xuất hiện.

“Tôi đã muốn cảm ơn em…”, anh vẫn nói, ngập ngừng, “Vì đã làm mọi thứ để mang tôi trở lại, nhưng… tôi muốn em hãy quan tâm đến họ…”

Đôi mắt Kihaya rời khỏi gương mặt cô, hướng vào những nhân thú theo dòng âm thanh cảm nhận được.

“Em là Công Chúa của họ. Điều em cần làm là trở thành sức mạnh của họ. Em phải đáp lại họ…”

Lời anh nhắc lại lúc này mới chạm được đến cô bé Yuuri, và đó cũng là lúc cô nhận ra người dân của cô đang lâm vào cảnh khốn cùng thế nào. Trải qua hơn mười ngày thiếu thốn trầm trọng nhu yếu phẩm, họ đã gần như từ bỏ cuộc hành trình.

Đó là lúc cô nhận ra, điều mà các Nhân Thú tâm niệm trong cả chuyến di cư dài ấy. Cửu Vĩ, một truyền thuyết tưởng chừng như chỉ có trong những lời kể, nay đã trở thành hiện thực. Họ đã tin rằng Yuuri có thể làm được điều gì đó kỳ diệu, và đến bây giờ vẫn vậy.

“Rồi sẽ có một ngày, em sẽ đứng giữa tôi và Nhân Thú, Yuuri ạ.”

Vòng tay của Yuuri càng lúc càng siết chặt cơ thể anh hơn, theo từng lời anh thì thầm vào tâm trí cô.

“Em phải chọn họ.”

Kihaya có thể mường tượng ra được gương mặt của cô bé khi anh dứt lời. Tay cô đang bấu vào hông anh đủ mạnh để cơ thể gần như không có một chút cảm giác nào nếm được mùi đau. Ngực anh hằn rất rõ từng hơi thở gấp gáp vì bất mãn, và đôi mắt anh, không hiểu vì lý do gì, lại tìm đến đúng vị trí mà Yuuri đang nhìn, gương mặt xanh xao như kẻ thiếu nửa phần hồn.

“Tại sao anh lại nói với em điều này, Kihaya? Anh là con người phi thường, anh không thể nói ra những lời như thế.”

Câu trả lời đó khiến anh từ từ nhắm mắt lại, kèm theo một tiếng thở mạnh bất thường.

“Trước khi trở nên phi thường, ai cũng phải là kẻ tầm thường cả, Yuuri ạ… Tôi không phải là ngoại lệ. Tôi nói với em điều này vì tôi biết em sẽ chọn gì.

Cũng vì tôi biết, nên tôi mới là người duy nhất có thể thay đổi lựa chọn đó.”

Anh lại từ từ quay đầu mình về phía những Nhân Thú đang tìm cho mình một chỗ nghỉ chân trong hang sói. Tai anh có thể nghe thấy những tiếng kéo lê xào xạc trên mặt tuyết đang tiến lại gần cửa hang từ bên ngoài, tiếng của những con sói tha mồi về.

Nhưng Kihaya cũng biết, lúc này đây, đôi tai của cô bé Yuuri đang chỉ chăm chú lắng nghe từng nhịp tim yếu ớt của anh để đảm bảo rằng nó sẽ không ngừng lại.

Đó là lý do duy nhất buộc anh phải hành động.

“Xin lỗi em, Fujinomiya Yuuri.”

Khoảnh khắc mà anh mở mắt, giây phút cô bé in vào trong tâm trí mình một vầng quang phổ xanh xuất hiện trên đôi mắt Kihaya, cũng là lúc cô bị một lực kéo vô hình nào đó lôi ra khỏi anh, rồi bị nó ném đi, hướng về một khoảng trống không người thật xa khỏi chiếc xe.

“Chuyện gì vậy?!!”

Nhiều người đồng thanh hỏi nhau, ngay khi chứng kiến cảnh tượng đó. Và chỉ vài giây sau đó, họ không còn cảm nhận được sự hiện diện của chiếc xe cùng với những người ở trên nó nữa.

Nói cách khác, chiếc xe ngựa mà già làng Shizu cầm cương đã biến mất cùng với bà và Kihaya, ngay trước mặt của cả đoàn di cư.

“Không… Kihaya…”

Yuuri vội vã bật mình dậy và lao tới nơi mà chiếc xe vừa “bốc hơi” khỏi bao đôi mắt. Lướt qua họ như một cơn gió, nhưng ngay lập tức, cô bị một bức tường vô hình nào đó chặn lại.

“Anh mau mở kết giới đó ra đi, Kihaya… Anh mở nó ra đi! Anh không được phép làm như vậy.”

Những tiếng gào thét bằng ma thuật của cô bé trở nên hỗn loạn như chính cái cách mà nó mất kiểm soát và đi đến tâm trí của tất cả mọi người ở trong hang sói.

Nhưng điều đó vẫn không thể thay đổi được hiện thực rằng chàng thanh niên ấy một lần nữa sử dụng đến loại kết giới anh dùng để nhốt cô trong ngôi nhà gỗ, một thuật chú bước tám.

“Làm ơn… Hãy mở kết giới…”

Tiếng cầu xin đó đã bị bức tường vô hình chặn đứng, và cô bé Yuuri chỉ đành bất lực quỳ xuống ngay trên ranh giới bất khả xâm phạm đó. Gương mặt cô như mất dần sự vô cảm, để khoác lên một sự lo lắng tột cùng.

Kurogane Kihaya mà cô vẫn biết, người đã dạy cô cách khai thông mọi dòng chảy nguyên tố, chắc chắn sẽ làm gì đó tổn hại tính mạng của anh, thứ cô muốn bảo vệ còn hơn cả sự an nguy của cả đoàn di cư.

Trong lúc mọi người tập trung vào cô bé, từ cửa hang, những con sói trắng đã mang thực phẩm đến cho đoàn Nhân Thú, Dê Núi Hiems, một loài động vật hoang dã của vùng Shinkirou đầy tuyết phủ.


“Xin lỗi vì đã lôi bà vào kết giới này, già làng Shizu.”

Đôi môi Kihaya thốt lên những lời rất mạch lạc, như thể đó là giọng của một con người vô cùng khỏe mạnh.

“Cậu không cần phải nói vậy, thưa cậu Kihaya. Ta chỉ thắc mắc là cậu muốn điều gì ở một bà lão Fox-kin này?”

Già làng nói, giọng phân nửa ngạc nhiên, phân nửa hiếu kỳ.

Với một Fox-kin sống gần một trăm năm mươi năm như Shizu, đây là lần đầu tiên bà được chứng kiến một kết giới tuyệt hảo như trước mắt. Mọi người đang nhìn vào bà và chiếc xe ngựa, nhưng tất cả những đôi mắt đều có chung một cảm xúc: họ chỉ thấy một khoảng đất trống.

“Tôi muốn bà hãy chuyển lại những lời nói này cho cô bé.”

Vừa chứng kiến cảnh Fujinomiya Yuuri lao đến và bất lực tìm cách vượt qua được kết giới, già làng thậm chí không kịp nhận ra rằng chàng thanh niên mới chỉ phút giây trước còn nằm bất động nay đã ngồi thẳng dậy.

“Cậu Kihaya… cậu…”

Quá đỗi kinh ngạc, già làng á khẩu, trơ cặp mắt đáp lại ánh nhìn của hai nhãn cầu đang phát ra cực quang của ma thuật. Chúng rõ ràng là không hề có phương hướng, nhưng nét sắc lạnh đặc trưng ấy, điều khiến cho Kihaya nổi bật thì không thể nhầm lẫn.

“Tôi muốn bà hãy nói lại cho Yuuri di nguyện của tôi.”

Anh đã đứng thẳng dậy và đặt chân xuống khỏi chiếc xe ngựa. Tất cả diễn ra chỉ trong tích tắc, đi cùng với gương mặt mỗi lúc một kinh hãi của già làng.

Bởi lẽ trong đôi mắt đã bị mù của Kihaya, thứ cực quang đang tỏa ra mang theo một khí tức đáng sợ tựa hồ một thần chết.


Bữa ăn tử tế đầu tiên của đoàn di cư diễn ra không lâu sau đó.

Cơn đói khát đã làm cho bản năng dã thú chảy trong huyết quản của Nhân Thú sục sôi, nhưng khi chứng kiến họ bình tĩnh kiềm chế để chế biến những con dê Hiems, loài sói trắng đã lộ ra một chút ngạc nhiên.

Những nồi canh hầm ấm nóng được đặt xung quanh từng nhóm người nhanh chóng vơi hết, lấp đầy những cái bụng đói. Trên gương mặt của họ, những Nhân Thú, hiện lên một sự thỏa mãn và nhẹ nhõm.

Tuy nhiên, những cảm xúc đó chỉ là một giây thoáng qua, bởi mọi sự tập trung giờ đây đang hướng về Yuuri.

Cô bé đã ngồi quỳ ở ranh giới mà Kihaya tạo ra suốt khoảng thời gian mọi người dùng bữa. Bên cạnh cô, một bát canh thịt dê hầm đã nguội ngắt, chiếc thìa gỗ như muốn chìm vào trong phần nước dùng đã quánh lại vì sự lạnh lẽo của Shinkirou.

“Yuuri, Kihaya nhất định sẽ giải kết giới, ta tin ở nó. Con có thể ăn chút gì đó trong lúc chờ đợi…”

Người duy nhất hiện tại có thể nói gì đó chạm được tới cô bé là Mashu. Bà đang cố gắng thuyết phục Yuuri, chí ít là để cô bé chạm vào bát canh.

“Con sẽ cùng ăn với anh ấy…”

Câu trả lời ấy khiến người phụ nữ Tiên Tộc nhanh chóng từ bỏ hi vọng, rồi lặng lẽ cầm lấy bát canh và nói: “Bát canh này cần phải được hâm nóng lại, con hãy đợi ta một lát.”

Đôi mắt của Yuuri lại một lần nữa hướng vào khoảng đất tưởng chừng như không có gì ngay trước mặt. Thâm tâm cô đang không ngừng cầu mong rằng chàng thanh niên đó sẽ không làm điều gì liều lĩnh. Cô hoàn toàn bỏ ngoài tâm trí mình ánh mắt của mọi người, và cả những con sói trắng. Tất cả đều đang lo lắng cho cô, trong khi cô lại dành nỗi lo ấy cho Kihaya.

Một lúc sau đó, con sói đầu đàn, Enryou, đã quay về hang. Chỉ với một cái nhìn bao quát, nó gần như hiểu ra điều gì vừa diễn ra ngay trong hang động của nó. Nó hiểu tâm trạng của mọi người, và khi ánh mắt nó tìm đến Yuuri, một cảm giác phẫn nộ hực lên như cách nó nheo đôi con ngươi lại.

“Con người đó… hắn là kẻ như thế nào vậy chứ?”

Ký ức của Enryou chưa từng ghi lại một câu trả lời cho nghi vấn đó. Kurogane Kihaya trong mắt con sói này tuy có phần đặc biệt thực, nhưng để nó có thể tin rằng Yuuri lại dồn quá nhiều tình cảm cho cậu. Kể cả khi từ từ bước đến bên cạnh cô bé một cách nặng nề, nó vẫn không hề thấy cô lay động.

Tuy nhiên, điều đầu tiên mà Enryou nói với cô bé lại không phải là lần tiếp theo nó muốn được giải đáp nghi vấn.

“Fujinomiya Yuuri, ta có một vài điều muốn nói cho cô biết. Gia tộc của cô đã biết về chuyến hành trình của làng Miran. Họ muốn ta đưa cô cùng các Nhân Thú đến Lãnh Địa của Fox-kin, làng Kitsune, ngay bây giờ.”

“Chúng tôi sẽ không khởi hành cho đến khi Kihaya mở kết giới.”

“Ta không có quyền quyết định điều đó. Gia tộc của cô là gia tộc hùng mạnh nhất…”

“Và ta, Công Chúa của họ, Cửu Vĩ Hồ Ly, nói rằng tất cả mọi người không ai được phép rời khỏi đây cho đến khi anh ấy mở kết giới.”

Cuộc đối thoại chấm dứt bằng một cái lườm của Yuuri. Trong một khoảnh khắc, Enryou đã nhìn thấy được nhãn cầu của Cửu Vĩ và mau chóng lùi lại, nửa phần hồn bị uy thế của sinh vật trong truyền thuyết ép đến run rẩy cả tứ chi.

Tuy nhiên, con sói phản ứng như vậy không chỉ vì bản năng. Nó không ngạc nhiên khi Yuuri bộc lộ một chút sức mạnh của Cửu Vĩ, giống như mỗi Nhân Thú đang trú ngụ trong hang.

“Thứ lỗi cho ta, thưa Công Chúa, nhưng mọi chuyện không hề đơn giản như cô nghĩ.”

Enryou là sói đầu đàn, và nó phải thể hiện thần uy của một thủ lĩnh, kể cả là phải tỏ ra cứng đầu trước Cửu Vĩ.

“Họ vẫn chưa quên những gì cô đã làm sáu năm trước. Gia tộc Fujinomiya từ ngày cô biến mất đã coi cô là một kẻ đào tẩu. Họ muốn chúng ta đưa cô về làng như một phạm nhân.”

“Những gì ta đã làm? Sáu năm trước sao?”

Ánh mắt của Yuuri lại tỏ ra hiếu kỳ khi Enryou nhắc đến quá khứ của cô, ánh mắt như muốn biết về nó hơn là hồi tưởng.

“Xin thứ lỗi cho tôi.”

Con sói quay đầu về phía giọng nói vừa vang lên. Nó là của Mashu, người lặng lẽ đứng sau lưng cả hai cùng với bát canh đã được hâm nóng.

“Cảm ơn m… Mashu.”

Cô bé ngập ngừng, như thể có một ma lực nào đó kéo lời cô lại. Nhìn Mashu ngồi xuống bên mình và đưa bát canh đến tận tay cô, Yuuri chợt nhận ra rằng người phụ nữ Tiên Tộc này biết điều gì đó liên quan tới sáu năm trước. Đôi mắt lảng tránh đi của bà khiến cô không khỏi tò mò mà thổ lộ.

“Mashu, con không nhớ. Bất cứ điều gì đã xảy ra sáu năm về trước. Kể cả là nơi này… con cũng không còn lưu lại nhiều ký ức về nó…”

Quả nhiên là bà không ngạc nhiên khi nghe hết lời cô nói.

‘Mando đã đoán đúng, cô bé đã bị tổn thương đến mất trí nhớ…’

Mashu nhớ lại vài cuộc trò chuyện của mình với Mando về Yuuri, về cái ngày ông tìm được cô trong rừng nho dại và về những gì cô bé trải qua trong thời gian đầu sống cùng với ông. “Con bé chưa từng nói về quá khứ của nó với tôi…”, ông từng kể, rồi kết luận bằng một nghi vấn, rằng cô bé đã gặp phải một biến cố gì đó tồi tệ đến mức mất trí nhớ.

“Mashu, hãy nói cho con nghe đi. Sáu năm trước rốt cuộc con đã làm gì?”

Gương mặt bà bỗng lộ ra vẻ khó xử, bởi vì câu hỏi đó không phải là thứ Mashu nắm giữ.

Quá khứ của Yuuri, đối với bà cũng như làng Miran, vẫn còn là một ẩn số, và có lẽ cho đến lúc họ đến được làng Kitsune, nơi cô bé sinh ra thì nó mới có hi vọng được vén mở.

Tuy nhiên, vẻ mặt đó quả thực là của một người đang che giấu một bí mật. Nhưng nó không liên quan đến sáu năm trước, mà là ký ức của mười bảy năm về trước.

Dù có bất cứ chuyện gì xảy ra đi nữa, em cũng không được nói cho Yuuri biết nó là ai trước đây. Tuyệt đối không.

Đây là thỏa thuận giữa bà và chồng, Kurogane Ichiro, về tai nạn xảy ra mười bảy năm về trước của giáo sư Ishura Anzu.

Cô bé Fujinomiya Yuuri chính là vị giáo sư năm đó, được đưa đến Yggdrasil bằng một hiệp ước khác, giữa Ichiro với Đấng Sáng Tạo Dues ex Machina. Trong hai mươi tư giờ ngắn ngủi trước khi sinh mạng của Anzu trở thành miếng mồi ngon cho Virus Xác Sống, ông không còn lựa chọn nào khác ngoài hiệp ước đấy. Ishura Anzu sẽ sống trở lại, trong một lốt người mới hoàn toàn tại Yggdrasil, và Ichiro sẽ phải trả một cái “giá” để Thần Máy Móc thực hiện việc đó.

“Ngươi đã trả giá rồi, Ichiro. Ta sẽ chấp nhận.”

Mashu nhớ lại lời của Thần Máy Móc được chồng mình thuật lại. Cho đến ngày hôm nay, chỉ mình Ichiro mới biết ông đã trả những gì để cô bé Yuuri được sinh ra tại Yggdrasil này.

Nhưng có một điều Mashu dám chắc chắn không phải là định mệnh. Ngày bà gặp Kurogane Ichiro.

Một cuộc chơi sinh tồn dành cho người từ thế giới bên ngoài, nhân loại vẫn thường miêu tả Yggdrasil như vậy, không trừ Mashu. Dues ex Machina thỏa thuận với từng cá nhân thông qua Buồng Dịch Chuyển, hứa hẹn một dáng hình mới phù hợp với họ khi đến với thế giới song song này.

Thế nhưng Tiên Tộc lại là chủng tộc chưa từng có một ai lựa chọn.

Nhân loại đã đến với Yggdrasil hơn hai thế kỷ kể từ ngày Dues ex Machina ra đời. Họ đã mang lịch sử của thế giới ấy ra khỏi tầm tay của chính Đấng Sáng Tạo, kể cả Thời Đại Của Rồng bảy nghìn năm trước và sự tuyệt diệt của Tiên Tộc. Họ sợ rằng kết cục của những ai chọn Tiên Tộc sẽ lặp lại, bị xóa sổ bởi sự ngạo mạn, một bản tính khó dời của con người.

Tuy nhiên, Mashu lại chọn Tiên Tộc. Nhắc lại mười bảy năm về trước, bà còn là một thiếu nữ lắm mộng nhiều mơ, ngỡ rằng Yggdrasil không phải ở bất cứ đâu cũng là một cuộc chiến để sinh tồn. Sự non dại đó đã khiến bà cảm thấy hối hận suốt một năm trời gồng mình chống chọi với cả thế giới.

Nữ Tiên Nhân duy nhất đến từ thế giới khác, người ta gọi Mashu như thế.

Cho đến ngày một Tiên Nhân thứ hai xuất hiện. Người đó không phải là ai khác ngoài Kurogane Ichiro, một gã khôi ngô và trưởng thành một cách thái quá so với cái vóc dáng trẻ trung của Tiên Tộc. Và Miran khi ấy chính là nơi hai người gặp nhau.

Một gã Tiên Nhân vừa trưởng thành, nhưng cũng vừa ngổ ngáo, lắm lúc thất thần không hiểu vì sao, và một nữ Tiên Nhân éo le được các Nhân Thú cưu mang khỏi một cuộc sống nghiệt ngã nơi đầy rẫy những ánh mắt miệt thị của nhân loại.

Một kẻ xuất chúng, có kỳ ngộ vượt bậc với ma thuật, đến nỗi ngay cả nơi đầu tiên Miran giao lưu, thị trấn Aqua, không ai là không biết đến Kurogane Ichiro. Gã được nhân loại đặt cho biệt hiệu “Nhà Thông Thái”[i].

Tuy tài cán hơn người, nhưng gã Tiên Nhân ấy trông như một tên đang cố gắng che đậy một sự hối hận nào đó, đến với Yggdrasil này chỉ để tìm cách giải tỏa trong mắt của Mashu. Bà khâm phục gã Ichiro ấy, nhưng cũng thương cảm cho gã, và trở thành người bạn để gã có thể nói chuyện, cười đùa một cách vô tư.

Vào cái ngày mà gã chịu thua chính sự hối hận của bản thân, gã bắt đầu kể. Tất cả những gì đã xảy ra trong vụ tai nạn, và cả thỏa thuận điên rồ vô lý với Dues ex Machina, đều được thuật lại cho Mashu. Gã khóc trong một căn phòng đóng kín cửa, như một đứa trẻ nhận ra sai lầm của mình, trong vòng tay của bà, để rồi trong cái giây phút tuyệt vọng của gã, những tâm tư cũng theo nước mắt mà tuôi rơi.

Một chuyện tình cũng chẳng phải của cõi tiên nào xa vời, nhưng cũng quá đủ để làm Mashu cảm thấy vừa ấm lòng, vừa chạnh lòng mỗi lần hồi tưởng lại.

Nếu có một ngày em gặp được cô gái ấy ở thế giới này, xin em đừng nói cho cô ấy biết về quá khứ đau thương ấy.

Đó là lời Ichiro nói với bà mười bảy năm về trước.

Và giờ đây, khi đối mặt với Yuuri, tuy không phải là câu hỏi về những gì xảy ra năm đó, nhưng tâm trí của Mashu lại tìm đến những ký ước đấy, mang ánh mắt bà lách ra khỏi cô bé, xa xăm nhìn vô hướng.

“Mashu… Hãy nói cho con biết đi.”

Nhờ có Thần Giao Cách Cảm, tiếng nói của cô bé nhanh chóng khiến bà choàng tỉnh, để rồi đáp lại bằng một cái lắc đầu nhẹ.

“Xin lỗi con, nhưng ta không biết gì về quá khứ sáu năm trước của con cả.”

Gương mặt Yuuri tuy không cảm thấy bất mãn khi nhận được câu trả lời của Mashu, mà ngược lại còn tỏ ra thỏa mãn. Cô gật đầu, rồi quay sang hướng của Enryou và hỏi.

“Vậy còn cậu? Cậu biết quá khứ của ta, phải không?”

“Cô quả thực không nhớ gì sao, Công Chúa?”, con sói tròn mắt ngạc nhiên.

“Phải, ta không nhớ gì cả.”

“Nếu như ta kể cho cô nghe tất cả, cô sẽ để ta đưa cô đến làng Kitsune chứ?”

“Nếu Kihaya mở kết giới, chúng ta có thể đi ngay nếu cậu muốn.”

Câu trả lời đó đủ để làm cho Enryou cảm thấy hài lòng. Nó cúi đầu để bày tỏ sự chấp thuận ấy, rồi từ từ ngẩng lên.

“Vậy thì ta xin phép được kể…”

Tuy nhiên, con sói đã phải khựng lại.

Những tiếng vỡ vụn vang lên, như thể nghìn bụi sao đang lã chã rơi xuống đất.

Âm thanh xé toạc sự yên tĩnh của hang động khiến tất cả hướng mắt lại, để rồi nhìn thấy thứ đã biến mất một lúc trước đó.

Chiếc xe ngựa của già làng Shizu, chiếc xe dùng để chở Kurogane Kihaya suốt chuyến hành trình dài của làng Miran.

Điều khác biệt duy nhất của chiếc xe ấy là chàng thanh niên không hề nằm trên những tấm ván gỗ.

Kihaya đang đứng, cách xa chiếc xe khoảng hai Arse. Một tư thế thẳng đứng như một cột trụ, sừng sững và bất động. Trước mặt anh, một thanh katana không bao kiếm đang cắm trên mặt đất, long lanh phát ra một ánh hào quang lạnh đến kỳ lạ.

“Kihaya!!”

Thấy bóng dáng anh, Yuuri liền đặt bát canh xuống mà lập tức đứng dậy, lao đến bên cạnh anh mà không hề để ý rằng ở phía sau, già làng Shizu đang thất thần chằm chằm ngước nhìn Kihaya.

“Kihaya?”

Chàng thanh niên đó đã tỉnh lại, đó là sự thật mà ai cũng công nhận. Anh có thể đáp lại những tiếng gọi, kể cả là từ Thần Giao Cách Cảm.

Thế nhưng, sau hai lần gọi tên anh, Yuuri vẫn không hề thấy anh ngoảnh đầu lại. Vẫn một tư thế đứng ấy, Kihaya như một bức tượng không hề gì có thể lay chuyển.

“Già làng!”

Mashu vội vã chạy đến bên bà lão. Nghe thấy tiếng gọi, già làng Shizu như bừng tỉnh, rồi loạng choạng khuỵu xuống.

“Xin người hãy cẩn thận!”

Nhanh chóng đỡ lấy già làng, Mashu mới nhận ra rằng gương mặt bà lão là một sự hụt hẫng đến tột độ. Một nỗi sợ hãi và đau thương.

Đó là lúc Mashu quay lại nhìn cậu con trai mình.

Những mảnh ma thuật vỡ vụn của kết giới vẫn đang rơi, như một làn sương sớm chốc tàn phai.

Bà chợt ngộ ra. Kết giới đó không hề bị giải, mà là tự động phá vỡ.

“Kihaya?”

Lần thứ ba Yuuri xướng tên anh bằng Thần Giao Cách Cảm. Cô đã đứng ở trước mặt Kihaya, ngước nhìn anh, thẳng vào đôi mắt đang nhắm nghiền. Trên gương mặt anh, một nụ cười mỉm quen thuộc đang nở ra, nhưng cô bé lại chẳng thấy đâu khí chất ma mãnh vốn có của nó.

Thình thịch.

Đó không phải là nhịp tim của Kihaya vang lên trong đôi tai cáo của cô bé. Mà là tiếng đập của tim cô, những hồi đập run rẩy thay cho cơ thể bé nhỏ, sợ hãi vô cùng. Bàn tay cô run theo từng nhịp trống rùng rợn trong lồng ngực, chạm nhẹ vào ngực anh.

Cứng và lạnh như băng.

Yuuri rụt tay lại. Lần đầu tiên cô cảm thấy sợ hãi khi chạm vào cơ thể Kihaya. Anh giống như một tảng băng của địa ngục, lạnh và vô hồn.

Nỗi sợ đó làm đôi mắt cô bé nhanh chóng cay nồng, rồi từng giọt nước mắt lê xuống gương mặt, phá tan sự vô cảm cô khoác lên mình suốt sáu năm dài.

Bởi đó là lúc cô nhận ra, chàng thanh niên ấy đã không còn nữa.

Kurogane Kihaya thực sự đã chết, ngay trước mặt cô.

“Ki… haza…”

Và đó cũng là lần đầu tiên, Yuuri gọi tên anh bằng giọng của chính mình.

Phần 2

Giữa màn đêm âm u, dưới lớp tuyết rơi dày đến mờ mịt cả tầm mắt, một luồng ánh sáng mạnh mẽ chói sáng lóe lên, vụt ra khỏi hang sói. Một luồng lục quang kỳ dị và đầy ma mị, thứ mà bao sinh vật vẫn gọi là nguồn quang lực của Chiêu Hồn Thuật.

Phải, Chiêu Hồn Thuật đã được thi triển, nhưng không phải từ một Chiêu Hồn Sư. Nó thậm chí còn được dùng để gọi linh hồn của Chiêu Hồn Sư trở lại.

Tuy nhiên, kết quả lại không như mong đợi của tất cả.

Giữa hàng chục đốm lửa mà hơn tám trăm Nhân Thú vây quanh, cùng với sự hiện diện của những con Sói Trắng khổng lồ là một trận pháp Chiêu Hồn. Cổ ngữ Chiêu Hồn Thuật sử dụng, Xà Ngữ thất truyền, được khắc chi chít trên lớp đá, tạo thành một vòng triệu hồi lớn đến gần ba Arse, với một lục sao được viết bằng một loại Cổ Ngữ thậm chí còn xa xưa hơn nằm ở giữa, song vẫn tương xứng với bậc của thuật triệu hồi.

Bao nhiêu cặp mắt nhìn vào trận pháp mà chỉ có thể nuốt trọng nước bọt, vãi hết cả mồ hôi trước sự phức tạp của một thuật triệu hồi.

Nhưng đó chỉ là ba, không, hai phần sự kinh ngạc mà mọi người bộc lộ.

Tám phần còn lại là do người đã tạo ra và thi triển trận pháp này.

Chiêu Hồn Thuật, vốn được coi là cấm thuật nơi dương gian, luôn bắt kẻ thi triển phải trả một cái giá để có thể đạt được mục đích cuối cùng, đưa linh hồn của người chết trở lại thân xác. Cái giá đó luôn là những thứ mà không sinh vật nào muốn trả.

Máu và sinh mệnh.

Không có một chút cổ ngữ nào là không được viết bằng máu tươi, và dòng máu được dùng để tạo nên trận pháp triệu hồi này, dù có dùng bao nhiêu mạng Nhân Thú ở đây để đổi lấy, cũng không thể mua được.

Điều đó cũng đồng nghĩa, sinh mệnh của người thi triển thuật có giá trị đến nhường nào.

Nhưng các Nhân Thú cũng không thể làm gì hơn. Họ không thể ngăn cản “Thánh Vật” của mình thực hiện nghi lễ cấm đó, bởi lẽ khi nhìn vào đôi mắt đau thương của nó, mọi lời nói, động lực, nỗi lo lắng đều bị đè nén lại.

Đáng tiếc, kẻ được triệu hồi từ cõi chết lại từ chối quay về với thế giới của người sống. Cái xác sau khi đã nhận được một nguồn ma lực khổng lồ để mở ra cánh cổng dẫn linh hồn trở lại vẫn đang lạnh ngắt bất động.

“Tại sao… Tại sao chứ?”

Tất cả đều đã được thực hiện đúng như những ghi chép của quyển sách mà kẻ đã chết để lại, cuốn sách được đặt dưới những lọ gia vị trong chiếc hộp tráp nhỏ nằm trên chiếc xe ngựa gỗ.

Tuy nhiên, nghi lễ vẫn thất bại.

“Kurogane Kihaya…”

Giọng nói vừa xướng lên tên của kẻ đã chết dường như vẫn còn lạ lẫm với tất cả. Đây mới chỉ là lần thứ hai họ được nghe thấy nó, âm giọng của Cửu Vĩ, của cô bé Fujinomiya Yuuri.

Quỳ xuống bên cạnh cái xác đã bắt đầu tái nhợt đi, cô bé đặt tay lên lồng ngực anh, hai mắt nhắm lại. Gắng gượng từng giọt nước mắt, cô bắt đầu tìm kiếm trong thân xác của Kihaya, thứ đã ngăn cản anh sống lại sau nghi lễ Chiêu Hồn.

“… Không… có… Đa Nguyên…”

Chưa thể hoàn toàn làm chủ được cổ họng của mình, Yuuri chỉ có thể yếu ớt thủ thỉ với bản thân trong sự ngỡ ngàng.

Dòng chảy Đa Nguyên, nguồn cội của ma thuật trong Kihaya đã biến mất.

Dòng chảy nguyên tố, một phần của linh hồn, nguồn sống, là thứ không thể biến mất khỏi cơ thể, dù cho người đó đã chết. Mất đi dòng chảy ấy, Chiêu Hồn Thuật sẽ không còn tác dụng.

Trong sự ngỡ ngàng ấy, Yuuri chỉ muốn biết ở Kihaya lý do mà anh tìm cách mang dòng chảy ấy ra khỏi cơ thể. Nếu cô bé có thể biết, thì câu hỏi tại sao anh lại chọn cách từ chối sự sống trong một khoảnh khắc không ai ngờ tới như vậy sẽ không dấy lên trong lòng cô. Tại sao sau tất cả những gì đã trải qua, một tử địch với thần chết như anh lại chọn cách bắt tay với hắn?

“Anh có thể… tỉnh lại và trả lời em được không?”

Không thể nào thực hiện được nghi lễ, không thể nào đem dòng chảy Đa Nguyên trở lại, và không thể giải đáp được những uẩn khúc, Yuuri ghì mặt vào ngực Kihaya, hỏi anh bằng đôi mắt nhạt nhòa lệ.

Cô bé ở yên trong tư thế ấy suốt một hồi lâu trước bao con mắt. Tất cả bọn họ đều muốn đến bên Yuuri, mang thân xác Kihaya và cô bé ra khỏi trận pháp rùng rợn ấy, nhưng chẳng ai có đủ can đảm để làm vậy.

“Không ai được phép động đến Kihaya.”

Cô đã tuyên bố như vậy, cùng với một ánh mắt lạnh tựa băng. Đôi mắt ấy khiến mọi người như đang nhìn thấy Kurogane Kihaya trong lúc anh nghiêm túc nhất. Yuuri đỡ lấy anh và đặt xuống đất, rồi ngay lập tức phóng người đến chiếc xe ngựa. Cô tìm đến chiếc hộp tráp đặt ở góc xe, thứ cất giữ những lọ gia vị.

Tuy nhiên, Yuuri không tìm chúng, mà cầm lấy quyển sách nhỏ của Kihaya và quay trở lại bên cạnh anh.

Bên trong quyển sách của Kihaya, Chiêu Hồn Sư có lẽ là duy nhất còn sống cho đến khi ấy, là toàn bộ những nghi lễ chiêu hồn. Khi đến với Yggdrasil, quyển sách này đã không bao giờ rời anh cho tới lúc anh đặt nó trong chiếc túi, cùng với những lọ gia vị.

Yuuri đọc nó, nhanh chóng tiếp thu mọi tri thức mà anh để lại bằng sự thông minh thiên bẩm của mình.

Cô đã làm tất cả, thực sự.

Nhưng rốt cuộc thì Kihaya mà cô biết đã luôn đi trước.

Kể cả khi tất cả Nhân Thú quỳ xuống cầu xin Yuuri, bất lực chứng kiến cảnh từng giọt máu tươi chảy ra từ bàn tay cô, ướt đẫm, được dùng để vẽ nên trận pháp chiêu hồn.

“Anh vẫn là kẻ tàn nhẫn… Đồ tàn nhẫn…”

Yuuri ngửa mặt lên, nhìn vào nụ cười của anh sau khi trút hơi thở cuối cùng mà tức tối rủa, mặc cho Kihaya đã không còn nghe thấy. Gương mặt đáng thương ấy rồi lại ghì xuống, nức nở không muốn từ bỏ, không muốn chấp nhận sự thật nghiệt ngã, rằng mọi hi vọng đã bị chính người cô muốn cứu dập tắt.

Trong cảnh tượng đau thương ấy, bằng một phép màu thần kỳ nào đó, Masumi bỗng bước đi. Nhưng cô không tiến vào trận đồ, mà lại tiếp cận người chứng kiến mọi chuyện, trước khi Kihaya chết.

“Già làng… Shizu…”

Dù quyền làm mẹ của Kihaya đã bị Yggdrasil tước đi, sợi dây gắn kết máu thịt giữa Masumi và cậu con trai vẫn còn rất sâu nặng. Cất lời gọi mà vẫn nghẹn ngào, cô đặt tay lên đôi vai của bà lão già, gương mặt hiện còn đang rất ngỡ ngàng, như tiếp thêm sức mạnh cho bà và chính mình.

“Thằng bé… nó đã chết như thế nào vậy? Già làng… hãy nói cho con biết được không?”

Chứng kiến nụ cười của Kihaya, một nụ cười mãn nguyện chưa từng có trong cuộc đời anh, người mẹ trong cơ thể của một nữ Tiên nhân cũng chưa bao giờ từng mường tượng đến. Nhưng nụ cười đó đã khiến cho già làng Shizu bàng hoàng vô cùng, cho đến tận thời điểm này, khi Masumi đặt tay lên vai bà.

“Ta… ta… vẫn không dám tin…”

Cơ thể của bà lão vốn đã rất yếu sau chuyến hành trình, và dường như đã không còn đủ sức để đứng vững, già làng bám lấy tay Masumi. Như một phản xạ tự nhiên, cô đỡ lấy bà lão, rồi từ từ giúp bà ngồi xuống.

“Cậu nhóc Kurogane Kihaya đó… ta thực không nghĩ rằng… cậu ấy lại…”

Già làng chưa kịp nói hết lời thì một cơn đau bất thình lình nhói lên ở ngực, khiến bà ngưng lại, hổn hển thở dốc. Ánh mắt bà đã chuyển hướng khỏi Yuuri và xác của Kihaya, dừng lại ngay tại vị trí mà thanh katana lạ lùng không biết từ đâu xuất hiện kia đang cắm trên mặt đất.

“Thằng bé đã làm gì, thưa già làng?”

“Một điều… tồi tệ…”

Dường như không còn đủ sức để nói tiếp, già làng chỉ lắc đầu sau vài lời lắp bắp. Mắt bà vẫn không rời khỏi thanh kiếm ấy, nhất là với những đường lằn đang lan rộng ra một cách kỳ quặc.

“Mau…”

“Đừng, già làng hãy nghỉ ngơi đi. Đừng quá gắng sức.”

Tuy Masumi đã đưa lời khuyên, già làng Shizu vẫn gắng gượng lắc đầu. Bà giơ tay, lần này đích thị chỉ về phía thanh kiếm rồi nắm lấy tay cô trước khi nói.

“Mau… đưa mọi người… ra khỏi đây… Mau lên…”

Tròn mắt ngạc nhiên, Masumi quay đầu về phía thanh katana. Những vết nứt đang toạc ra, lắc rắc kêu lên mỗi lúc một rõ rệt, nhanh như những con rắn bò tới vách hang.

Hang động sắp sập xuống, đó là lời cảnh báo của già làng.

Trong lúc tất cả đang hướng sự chú ý vào Yuuri, một hiểm họa nữa ập đến. Một tiếng vỡ lớn vang lên làm mọi người choàng tỉnh. Họ nhìn nhau, ngơ ngác trong thoáng chốc, rồi bắt đầu hướng những đôi mắt xuống đất. Mặt đất nơi lòng hang đã trở thành một bức chạm trổ tan hoang của những vết nứt. Vách hang đang lắc rắc kêu lên, rồi lan nhanh đến trên trần hang, nơi băng nhũ đọng lại thành những mũi gai.

Các Nhân Thú nhận ra hiểm họa đó, trong lòng bỗng hốt hoảng sợ sệt, thất kinh ra mặt.

“Còn có thời gian để sợ hãi sao? Tất cả mau chạy ra khỏi hang!!!”

Những con Sói Trắng từ lúc nào đã ở bên cạnh Nhân Thú. Enryou, thủ lĩnh của chúng, hùng hồn ra lệnh và từng con sói ngay lập tức trùng mình xuống để mang trên mình vài ba người, rồi nhanh chóng di chuyển ra khỏi hang. Những người còn lại, sau khi đã bình tĩnh, cũng đã đồng loạt theo lũ sói chạy ra khỏi hang.

Masumi trong lúc ấy đã đưa già làng Shizu lên chiếc xe ngựa, rồi phi đến chỗ của Yuuri cùng với Enryou.

“Yuuri, chúng ta mau ra khỏi đây thôi! Hang sắp sập xuống rồi!”

“Công Chúa, hãy mau ra khỏi đây.”

Băng nhũ bắt đầu vỡ, rơi xuống như những mũi lao tử thần trong lúc họ nói. Hang động này chỉ còn trụ được ít phút nữa trước khi tất cả những gì còn sót lại ở đây bị chôn vùi bởi băng, đất và đá.

“Yuuri!!”

Thấy cô bé không phản hồi, Masumi gọi lớn một lần nữa, đồng thời nhảy xuống xe ngựa, lao tới.

“Chúng ta đi nào, cả con và thằng bé nữa. Chúng ta sẽ cùng nghĩ cách mang nó trở lại… Nhất định chúng ta sẽ làm được mà con…”

Đặt cả hai tay lên vai Yuuri, Masumi vừa động viên, vừa thử dùng lực kéo cô bé ngồi dậy. Tuy nhiên, nỗ lực đó chỉ là vô ích khi mà cô cảm thấy một sức nặng vô hình thậm chí còn níu cả tay mình lại.

“Ta sẽ cố gắng hết sức để giúp con, Yuuri. Nhưng lúc này, con phải mạnh mẽ lên. Kihaya không hề muốn con gục ngã như thế này. Con còn cả một dân tộc đang chờ đợi, con không thể dừng lại ở đây được.”

Masumi siết lấy đôi vai cô bé, mong rằng những lời ấy có thể chạm được tới trái tim cô trong khoảnh khắc đầy nguy hiểm này, để rồi mừng rỡ khi nhìn thấy Yuuri từ từ ngẩng đầu lên.

“Mashu… Mẹ… nói… giống như… anh ấy… vậy…”

Gương mặt cô bé đang giàn giụa lệ, và giọng nói của cô, chỉ vừa được đánh thức bằng cái chết của Kihaya, đang khó khăn nói ra từng từ một. Trong đôi mắt của cô bé, sự tuyệt vọng gần như đã đánh gục mọi hi vọng, phá vỡ mọi rào cản mà Masumi nhìn thấy từ trước đến giờ. Cảm giác vô hồn đã mất đi, nhưng để lại một tâm hồn đang vụn vỡ trong sự luyến tiếc, đau thương đến vô hạn.

“Xin… mẹ… hãy để… con… ở bên cạnh… anh ấy… Con muốn… được gặp Kihaya… dù… chỉ là một… lúc thôi…”

Những lời nghẹn ngào đó khiến nước mắt lại lăn trên má Masumi. Cô hiểu cảm xúc này là gì, mong muốn này là gì. Yuuri đã đưa ra quyết định, cô biết, và chẳng thể thay đổi nó.

“Công Chúa… Người phải…”

Già làng Shizu cố gắng cất lời, nhưng lúc này, cả Masumi và Enryou cùng đáp lại bằng một cái lắc đầu. Bà lão dù miễn cưỡng, song cuối cùng cũng đành nhỏ lệ tiếc nuối và từ bỏ ý định khuyên nhủ.

“Chúng ta đi thôi.”

Trèo lên xe ngựa, Masumi bắt đầu quất roi. Con ngựa bắt đầu đi theo Enryou, hướng ra cửa hang rồi mất hút hẳn.

Bây giờ, ở trong hang động sắp bị vùi lấp này chỉ còn có Yuuri.

Băng nhũ vẫn đang rơi xuống, thậm chí còn nhanh hơn, như một cơn mưa mỗi lúc lớn dần. Tuy nhiên, chúng chẳng thể chạm tới được đến cô bé Yuuri, hay thân xác của Kihaya, bởi một lá chắn ma lực mạnh mẽ đã cản lại. Chúng chỉ chạm vào tấm khiên ấy, rồi vỡ vụn thành những mảnh bụi, phủ trắng cả một khoảng không.

“Đồ… ngốc… này…”

Mếu máo, cô đặt tay lên má Kihaya. Một cơn lạnh tái tê truyền vào lòng bàn tay Yuuri, nhưng cô lần này đã thắng nỗi sợ ấy. Cô bé đã không rụt tay lại, để rồi một lần nữa, cô ngồi lên bụng anh như những ngày yên bình đầu tiên trước đây. Là những lúc cô lén lút tìm cho mình chỗ ngủ tốt nhất, để rồi bị chính anh quở trách, hồi ức ấy làm cô bé chỉ muốn mắng trả anh.

“Ngốc… Anh… ngốc quá…”

“Anh chưa bao giờ nghĩ mình thông minh cả, bé con ạ.”

Giọng nói ấy khiến cho Yuuri, tưởng chừng sẽ nằm xuống và ôm lấy thân xác anh, dừng lại.

Đó là giọng của Kurogane Kihaya, đôi tai cáo của cô bé làm sao có thể lầm được. Chúng vểnh lên, như thể muốn tìm cho ra nơi phát ra âm thanh ấy.

Xung quanh hang động này, ngoài âm thanh của băng nhũ rơi xuống và vỡ vụn, thì chỉ có thanh katana mà Kihaya để lại, thứ đang khiến cho cả mặt đất rung chuyển.

“Có… lẽ nào…”

Một động lực, một sự hiếu kỳ vô hình bỗng kéo Yuuri đứng dậy. Sau một quãng thời gian không rời khỏi thân xác Kihaya, giờ đây cô đã bước đi, tiến đến chỗ thanh kiếm. Trong đôi mắt cô, nó toát ra một khí thế thật khác thường, một cảm giác quen thuộc đến khó tin.

“Có phải… anh…”

Cổ họng cô vẫn còn quá yếu để có thể gắng gượng nói thành lời. Tuy nhiên, khi đứng đối mặt với thanh kiếm, Yuuri bỗng muốn cầm lấy nó ngay. Đưa cả hai tay và nắm lấy chuôi kiếm, cô mới thực sự ngạc nhiên. Thứ ma lực tỏa ra từ nó hòa hợp với ma lực của cô bé đến không tưởng. Một cảm giác quá đỗi quen thuộc, điều cô chỉ có thể cảm nhận được từ một người duy nhất.

“Kihaya…”

Yuuri gọi tên anh trong vô thức. Thân xác anh đã không còn ở gần cô bé, nhưng có một cảm giác gì đó ấm áp đang bao bọc lấy cô, làm cô như mường tượng ra anh. Cô đang ở rất gần anh, như thể anh đang ở trước mặt cô.

Dù là vậy đi nữa, thanh kiếm vẫn nặng tựa nghìn cân đối với cô bé Yuuri. Bằng cả hai tay, bằng cả sức mạnh phi thường của Cửu Vĩ, và bằng cả cảm giác mạnh mẽ trong lòng cô, nhưng thanh kiếm vẫn cắm ghì trên mặt đất. Sự hòa hợp đó thật rõ ràng, song vẫn không giúp cô bé có được cảm giác thực sự, để rồi…

“Ugh?!!…”

Từ đôi bàn tay Yuuri, một cảm giác quái đản tấn công cô. Những ngón tay không thể nhả chuôi kiếm đang bắt đầu bị hủy hoại bởi một sức mạnh vô hình nào đó. Tuy nhiên, sức mạnh tiềm ẩn trong cô bé, sự bất tử của Cửu Vĩ, bừng tỉnh chống lại nó. Tay cô bé cứ bị hủy hoại, rồi lành lặn trở lại, liên tục như vậy không ngừng nghỉ.

“Đây là…”

Sự hủy diệt.

Cô lại nghe thấy, giọng nói của Kihaya. Sự lạnh lẽo của âm thanh này mới đáng sợ và quen thuộc làm sao, Yuuri thầm nói trong tim. Và khi cô bé ngẩng mặt lên khỏi chuôi kiếm, một hình bóng, như nửa thực nửa hư, đang đứng trước mặt cô.

Một con người.

“Anh…”

Lưỡi kiếm được nhổ lên ngay trong khoảnh khắc ấy, trong tất cả sự bất ngờ, kéo theo những tiếng đổ vỡ đã kìm nén từ lâu. Băng, đất và đá đổ ầm xuống, nuốt chửng lấy Yuuri, khi cô vẫn chưa hết bàng hoàng, vui mừng và tiếc nuối.

Còn đối với họ, những Nhân Thú làng Miran, tất cả những gì họ nhìn thấy, là cả một ngọn núi đã đè xuống hang động ấy, để lại chỉ là một nỗi ám ảnh và một sự đau thương…

Phần 3

Chỉ trong chốc lát, hang sói sập xuống, tạo nên một chấn động mạnh đến nỗi mặt đất phủ tuyết rung chuyển dữ dội. Các Nhân Thú tuy đã thoát thân, song vẫn không thể giữ mình đứng vững trước chấn động ấy. Họ khuỵu xuống, thậm chí ngã xuống tuyết, để rồi được đỡ dậy và ôm lấy.

Khi viên đá cuối cùng rơi xuống mặt tuyết, kết thúc đợt rung chấn kinh hoàng, Nhân Thú làng Miran lúc ấy mới hoàn hồn và ngước nhìn cửa hang bị lấp. Nỗi sợ hãi vơi đi để lộ ra một sự thật nghiệt ngã, rằng họ vừa mất đi niềm hi vọng duy nhất, cô Công Chúa bé nhỏ Fujinomiya Yuuri. Họ bần thần nhìn vào đống đất đá, rồi bắt đầu những tiếng kêu của muông thú vô thức gào lên từ cổ họng, thảm thiết đến thê lương. Họ khóc trong những tiếng kêu ấy, đau đớn như thể từng khúc ruột đang bị chặt đứt và lôi ra khỏi cơ thể.

Giữa sự đau thương ấy, con sói duy nhất vẫn vững vàng là Enryou. Nó nhìn vào hang động, không phải với một ánh mắt đau thương, mà là một sự chờ đợi.

Có lẽ nào Công Chúa sẽ thay đổi ý định?

Enryou là một trong những thành viên cuối cùng rời khỏi hang động. Thủ lĩnh của loài Sói Trắng Khổng Lồ, vào khoảnh khắc cuối cùng, đã quay đầu lại. Khung cảnh Fujinomiya Yuuri nhấc thanh kiếm ra khỏi mặt đất với một sự ngạc nhiên, chỉ trong thoáng chốc, đã hằn vào đôi mắt nó trước khi đất đá vùi lấp tất cả.

Những Nhân Thú Enryou mang theo trên lưng cũng đã xuống khỏi người nó, nhưng dường như con sói không hề bận tâm đến họ. Trông thấy vẻ mặt của nó lúc này có lẽ sẽ khiến nhiều người lầm tưởng rằng nó đang tỏ ra mạnh mẽ trước sự mất mát quá lớn của Nhân Thú.

“Ngài cũng nhìn thấy nó, phải không Enryou?”

Masumi hỏi con sói. Cô đã phóng ra ngoài với chiếc xe ngựa, mang theo già làng Shizu thoát khỏi hang động. Cũng như Enryou, cô cũng quay đầu lại và nhìn thấy khung cảnh kỳ lạ ấy.

“Công Chúa là Cửu Vĩ. Người không thể nào chết vì đống đá cỏn con này được đâu. Ta vẫn hi vọng rằng Người sẽ đổi ý…”

Ngoài duy nhất một con sói và một nữ nhân Tiên Tộc, tất cả đều tin rằng Fujinomiya Yuuri của họ đã chết.

“Tôi cũng nghĩ như ngài. Có lẽ chúng ta nên đợi ở đây một lúc, biết đâu bất ngờ lại đến.”

Enryou gật đầu, và những con sói gác xung quanh lập tức đề cao giới nghiêm. Chúng đi với nhau thành từng cặp, dàn thành một trận địa bảo vệ cho các Nhân Thú đang di chuyển vào phần đất trống ngay trước miệng hang, nơi duy nhất an toàn trong đêm mưa tuyết lạnh lẽo.

Về phía Masumi, cô dắt những con ngựa còn lại, cùng với những người khỏe mạnh và có khả năng chiến đấu vào nơi trú ẩn.

“Đầu tiên là Kurogane Kihaya, tiếp theo là Công Chúa của chúng ta… Có lẽ nào giống loài Nhân Thú sắp tuyệt diệt không?”

Một vài tiếng trò chuyện cất lên, đan xen nhau những câu hỏi tương tự như vậy thì thào qua lại.

Trong hoàn cảnh ngặt nghèo và bi thương này, các Nhân Thú dù có kiên cường đến nhường nào đi nữa cũng không thể mãi vững vàng trước những suy nghĩ tuyệt vọng. Họ mong đợi rất nhiều, và rồi những hi vọng của họ đều đã vụt tắt. Một vài thậm chí còn ngờ vực rằng Shinkirou, điểm đến cuối cùng của chuyến hành trình này, có phải là hi vọng hay không nữa.

Tuyết rơi một lúc một dày như một lời nhắc nhở về thời gian. Cảm giác lạnh cắt da cắt thịt này, dù có chuẩn bị đủ vải vóc để ủ ấm đi nữa, cũng không thể dễ dàng dịu đi. Những cặp mắt của Nhân Thú làng Miran mệt mỏi đã bắt đầu khép lại, không buồn hướng ra bên ngoài và mong đợi cho tuyết rơi chậm lại nữa. Họ thiếp đi, âu cũng là lẽ đương nhiên, bởi mùi vị về đêm ở chốn núi tuyết này thực dễ làm cho muôn loài thèm muốn được cuộn mình vào một góc ấm áp nào đó và ngủ thật say.

Nhân Thú vốn đã là những sinh thể hòa hợp với thiên nhiên, với khả năng thích nghi không thể tuyệt vời hơn. Và họ lại quá may mắn khi bên cạnh là những con Sói Trắng khổng lồ. Khi thủ lĩnh của chúng quyết định rằng chuyến hành trình sẽ tiếp tục vào hừng đông, lũ sói mới thả lỏng mình và nằm xuống, quây quần bên những Nhân Thú đang ngủ say. Sự ấm áp này làm chúng cũng không kiềm được ham muốn mà khép đôi mắt lại.

Một giấc ngủ có lẽ sẽ khiến nỗi đau mất mát này lắng xuống phần nào, Masumi thầm nghĩ. Cô vẫn chưa muốn rời mắt khỏi lối vào bên trong hang đã bị vùi lấp bởi đống đá nghìn cân.

“Enryou… Ngài nghĩ điều kỳ diệu có thể xảy ra không?”, cô hỏi sinh vật sẽ đồng hành cùng mình trong buổi đêm dài hôm nay.

Trong đôi mắt của Masumi, Enryou tuy không hề bộc lộ, nhưng hi vọng của nó đã hiện rõ mồn một. So với cô, sự tập trung của con sói đầu đàn dường như đều đổ dồn vào những động tĩnh dù là khẽ nhất của đống đá.

“Ta không thể không hi vọng vào Công Chúa…”, nó trả lời vô cùng dứt khoát, “Ta là kẻ may mắn được tận mắt chứng kiến Người trong hình thể của Cửu Vĩ trong cái đêm Người đã bỏ chạy khỏi Shinkirou này.”

“Bỏ chạy sao?”

Một tiếng buột miệng khẽ thoát ra khỏi môi Masumi. Cô tỏ ra vô cùng ngạc nhiên trước lời thổ lộ của con sói.

“Phải, Người đã vượt qua được trận đồ ma thuật cổ bảo vệ Nhân Thú và giống loài tổ tiên ta suốt bảy nghìn năm, băng qua dãy Wrym hùng vĩ này và biến mất. Người đã hóa thành Cửu Vĩ trong đêm ấy và tỏa sáng giữa bầu trời trong lúc lao đi cho đến khi mất hút…”, Enryou ngắt lời, đồng thời quay lại lườm thẳng vào đôi mắt của người phụ nữ Tiên Tộc, “… giống như cách cô và Ngài Kurogane rời khỏi nơi này mà không một lời từ biệt”.

“Chúng ta… Nhưng… rốt cuộc thì chuyện gì đã xảy ra ở Shinkirou này trong suốt những năm vừa qua? Ngài có thể cho ta biết được không?”

Ánh mắt mà Enryou đưa nhìn Masumi như thể muốn nói rằng câu chuyện nó sắp kể ra có thể sẽ kéo dài hết cả một đêm dài. Tuy nhiên, trong lúc mà cả hai cùng đang chờ đợi một điều kỳ diệu, những câu chuyện như vậy lại tỏ ra là một cách hiệu quả để tiêu hết quãng thời gian ấy.

“Ta không biết cô và Ngài Kurogane đã xảy ra chuyện gì ở thế giới của các người, nhưng sau khi hai người rời đi cách đây mười lăm năm, nơi này đã hoàn toàn thay đổi. Nhờ có sự giúp đỡ của Ngài Kurogane, các gia tộc Nhân Thú của Shinkirou sau hàng trăm năm cuối cùng cũng chịu quy thuận với nhau để trở thành một vương quốc. Gia tộc Fujinomiya khi ấy được chọn làm gia tộc dẫn dắt cho con dân Nhân Thú bởi dòng máu quý tộc Fox-kin của họ, và Hiroto, cha của Công Chúa, trở thành kẻ trị vì đầu tiên. Tòa thành dựng giữa dãy núi tuyết được thiết kế bởi Ngài Kurogane mang lại nhiều hi vọng cho các Nhân Thú trong những mùa đông kinh hoàng của Shinkirou…”

Lắng nghe về quá khứ cách đây mười lăm năm, Masumi thực sự cảm thấy mừng rỡ. Bản thân cô đã từng đặt chân đến đây, ngay tại Shinkirou đầy tuyết rơi này và chứng kiến một “thiên đường” quá đáng sợ. Nhờ có sự lỗi lạc của người chồng, khi ấy vẫn còn là một người bạn đồng hành, cô chưa từng phải trải qua bất cứ khó khăn nào, kể cả là phải chịu đựng ảo giác được tạo ra bởi thứ ma thuật cổ xưa của tổ tiên Nhân Thú. Ở nơi này, cô đã gặp được những gia tộc hậu duệ của một giống loài kiên cường trước sự hủy diệt của lũ rồng, và gia tộc Fujinomiya đã đón nhận hai người. Hiroto, trưởng gia tộc khi ấy, là một chàng trai trẻ đầy tài năng, thừa kế vị trí của cha mình sau gần hai trăm năm dẫn dắt. Ông không hề phản đối sự hiện diện của vợ chồng nhà Kurogane, thậm chí còn tán dương cho tài nghệ của Ichiro. Bản thân chồng cô khi ấy vốn đã là một kẻ phiêu bạt nổi danh bao thị trấn, một kẻ sử dụng ma thuật tài tình, một chiến binh mạnh mẽ và khiêu hãnh, xứng với những lời khâm phục.

Tuy nhiên, Masumi vẫn có nhiều nghi vấn về chuyến vượt rừng núi đầy gian nan của chồng để đến một nơi cách biệt với thế giới loài người như Shinkirou. Mãi cho đến khoảng thời gian gần đây, với sự hiện diện của cô bé Fujinomiya Yuuri, cô mới hiểu ra mục đích của Ichiro. Cô có cảm tưởng như Anzu, người thầy của chồng, đang sống trong thân thể mới của Nhân Thú. Vị giáo sư gặp tai nạn mười bảy năm về trước có vóc dáng và gương mặt không thể nào nhầm lẫn được, và khi lần đầu tiên gặp cô bé trong căn nhà gỗ ở làng Miran, có một chút ngạc nhiên thầm lặng bừng lên trong tâm trí cô.

“Yuuri… là con gái của Hiroto, phải không?”, Masumi bất giác hỏi Enryou, như thể dòng suy nghĩ và những lời kể đang sai khiến mình.

“Đúng, Công Chúa là con của ngài ấy. Người được sinh ra trong mùa đông đầu tiên mà hai người vừa rời khỏi.”

Điều đó nghĩa là sau một năm kể từ khi Kurogane Kihaya được sinh ra, thời điểm hai vợ chồng Masumi rời khỏi thế giới, Anzu đã tái sinh ở Yggdrasil trong thân phận Fujinomiya Yuuri. Thời điểm ấy cũng đồng thời là lúc mà Ichiro quyết định rời khỏi Shinkirou trong lặng lẽ cùng với cô.

“Hai người là những Tiên Nhân duy nhất chúng ta biết sau hơn bảy nghìn năm cắt đứt mọi liên hệ với thế giới, và cũng là những người đầu tiên tìm được đến Shinkirou này… Nhân Thú và cả giống loài của ta đều mang nợ hai người… Chúng ta đã mang rất nhiều những bí mật của thế giới này chia sẻ cho cô và Ngài Kurogane, kể cả truyền thuyết về dòng máu Cửu Vĩ của gia tộc Fujinomiya…”

Những gì mà Enryou nói đều là sự thật. Chính Masumi và Ichiro đã được vào tận sâu trong thánh địa của Shinkirou, nơi mà những Nhân Thú chọn làm chỗ dừng chân đầu tiên. Chồng cô đã học hỏi được rất nhiều điều về các gia tộc Nhân Thú, bởi lẽ lịch sử của họ và năng lực của họ đều được ghi chép lại tại nơi ấy.

Trong số những gì mà vợ chồng Kurogane học được, truyền thuyết về Cửu Vĩ là độc nhất vô nhị. Đó là lần đầu tiên họ biết đến sự tồn tại của Đa Nguyên Cầu, dòng chảy nguyên tố huyền diệu đến nỗi không chỉ gia tộc Fujinomiya, mà cả Nhân Thú Tộc gọi là “nguyên tố của sự toàn chân”. Tương truyền rằng dòng máu vô song ấy chỉ sống lại từ hậu duệ của những Fox-kin đầu tiên. Gia tộc Fujinomiya là gia tộc Fox-kin duy nhất kế thừa dòng máu ấy, và họ trở thành biểu tượng cho niềm hi vọng và sức mạnh của Nhân Thú.

Tuy nhiên, khi chú tâm ngẫm nghĩ một lúc, Masumi chợt nhận ra ẩn ý của Enryou khi ôn lại những câu chuyện này.

“Ngài đang nghi ngờ rằng chúng tôi đã đem bí mật của Shinkirou kể cho thế giới sao?”

“Cô là một người thông minh, Masumi. Cô không thể trách ta không nghi ngờ Ngài Kurogane và cô được. Nhân Thú Tộc chưa từng hoàn toàn cắt đứt mọi liên hệ với thế giới bên ngoài dãy núi này. Chúng ta biết rất rõ rằng loài rồng đã không thể giết chết tất cả những Nhân Thú, không chỉ riêng ở Shinkirou này… Họ và vùng đất này vẫn giữ những mối liên kết trong âm thầm, dưới sự giúp đỡ của gia tộc Fujinomiya.

Nhưng… trong hơn mười năm qua, chúng ta dần dần mất tung tích của họ. Hơn hai trăm bộ tộc, làng mạc, hàng vạn con dân Nhân Thú cũng biến mất… Chúng ta bắt đầu có những ngờ vực về thế giới bên ngoài, và sau nhiều nỗ lực, Lãnh Chúa Hiroto đã liên lạc được với một Tộc Trưởng của một bộ tộc Fox-kin ở phương Nam. Họ nói với chúng ta rằng nhân loại đang săn lùng Nhân Thú để có được bản đồ dẫn đến Shinkirou, và sau đó cũng bặt vô âm tín. Làng Miran đây là ngôi làng còn sót lại duy nhất mà chúng ta giữ được tin tức.

Thế giới này đã thay đổi quá nhiều kể từ khi hai người biến mất, Kurogane Masumi. Hãy cho ta một lý do để có thể tin tưởng hai vợ chồng cô, rằng hai người không phản bội lại tấm chân tình mà Nhân Thú đã trao cho gia tộc Kurogane.”

Giới nghiêm trong đôi mắt của Enryou đang ở mức cao nhất, và toàn bộ gân cốt của nó đang tràn đầy sát ý. Chỉ cần là một lời thừa nhận, nó sẽ vồ lấy Masumi, như một cách để đoạn tuyệt với những gì cô và chồng đã làm cho Shinkirou, để trả thù cho bao nhiêu sinh linh Nhân Thú đã bị nhân loại giết hại.

“Lãnh Chúa Hiroto đã ra lệnh cho ngài giết chết tôi nếu như chúng tôi thực sự là những người mang bí mật của Shinkirou nói cho thế giới biết, phải không?”

“Đây hoàn toàn là cuộc nói chuyện giữa hai chúng ta, Masumi của gia tộc Kurogane. Lãnh Chúa không hề ra lệnh cho ta, chỉ là bản thân ta muốn được tự mình kết liễu cô.”

Điều đó có nghĩa là bản thân Lãnh Chúa Hiroto không đủ dũng cảm để hạ quyết định, Masumi ngầm nhận định. Với tâm hồn lương thiện của Lãnh Chúa, cô biết ông sẽ tìm cách kéo dài thời gian để cứu vãn tình thế.

Tuy nhiên, dù biết rằng trong Nhân Thú Tộc vẫn còn đâu đó niềm tin vào gia tộc Kurogane, nhưng sự thật mà Masumi biết chỉ có một.

“Dù chỉ là con dâu của nhà Kurogane, nhưng tôi dám lấy danh dự của gia tộc ra để đảm bảo với ngài, cả tôi và Ichiro chưa từng hé nửa lời với thế giới về Shinkirou.”

“Ta có thể tin được lời của cô không?”, Enryou chỉ hỏi độc một câu, lộ rõ vẻ ngờ vực.

“Ta có thể làm chứng cho lời của Mashu…”

Sự xuất hiện của người thứ ba trong cuộc trò chuyện nho nhỏ khiến cả Enryou và Masumi giật mình. Tuy nhiên, khi biết được chủ nhân của giọng nói ấy là già làng Shizu, cả hai cùng thở hắt ra một hơi rồi thả lỏng cơ thể.

“Già làng Shizu, không còn sớm nữa, bà hãy nghỉ ngơi đi.”

Ngay cả Masumi cũng đã cảm thấy mệt mỏi đến nỗi không muốn đứng lên nữa, nhưng già làng vẫn đang đứng trước mặt cô và Enryou, với một gương mặt như chưa dứt được sự bàng hoàng. Mất một vài giây sau đấy để nhận ra bà đang cố gắng gượng, cô mới nhấc mình dậy và đỡ già làng ngồi xuống bên mình, đồng thời kéo tấm mền vải phủ sát lên đến cổ bà.

“Bà nói rằng bà có thể làm chứng cho cô ta?”, Enryou ngay lập tức đặt câu hỏi sau khi cả hai cùng tựa lưng vào vách đá lạnh toát.

“Phải, ta chắc chắn. Mashu đến với làng Miran cùng với Kurogane Ichiro cách đây hơn mười sáu năm trước khi quay trở lại nơi họ đến. Chính ta là người đã báo tin cho Lãnh Chúa Hiroto, và được ngài ấy dặn dò giữ bí mật cho họ.”

Con sói trông có vẻ ngạc nhiên, và khi nó nhìn vào Masumi để nhận cái gật đầu xác nhận, đôi mắt đầy sát khí đã có phần dịu lại.

“Lãnh Chúa Hiroto đã bí mật sắp xếp cho chúng tôi rời khỏi Shinkirou. Chỉ có vợ chồng chúng tôi và ngài ấy biết chuyện này, thành thật thứ lỗi.”

“Nhưng tại sao… Tại sao hai người lại gấp rút rời khỏi đây?”

Câu hỏi ấy làm Masumi ngập ngừng. Bởi lẽ quyết định này không phải do cô hay cả chồng mình đưa ra. Nó là một trong những yêu cầu nho nhỏ của một thỏa thuận bí mật khác giữa Ichiro và Deus ex Machina. Tuy nhiên, khi hồi tưởng lại, chính bản thân cô cũng cảm thấy bất ngờ, bởi thời điểm ấy cũng là lúc vợ chồng cô nhận ra sự tồn tại của thành viên thứ ba của gia đình Kurogane.

“Chúng tôi không thể tiết lộ cho ngài được, xin lượng thứ. Lãnh Chúa Hiroto đã ra lệnh cho chúng tôi không được nói cho ai biết.”

Sự ra đời của cậu con trai Kurogane Kihaya là một câu chuyện dài khác đối với Masumi, và nó thực sự ẩn chứa nhiều điều kỳ bí. Tuy nhiên, khi so với sự trùng hợp trong câu chuyện của Enryou, cô lại nghĩ rằng tất cả có lẽ không thể đổ cho những ngẫu nhiên thường tình gặp nhau như vậy.

Nhưng suy cho cùng, sau một hồi lâu cả ba cùng im lặng nhìn nhau trong căng thẳng, Enryou là kẻ đầu tiên lên tiếng.

“Xem ra Lãnh Chúa là người duy nhất có thể chứng minh vợ chồng cô trong sạch…”

“Ngài… không tin lời của chúng tôi sao?”, Masumi lấy làm ngạc nhiên trước phản ứng của con sói.

“Chắc chắn đã có kẻ phản bội Nhân Thú, và kẻ đó sẽ phản đền tội. Cô và cả Ngài Kurogane vẫn chưa thoát khỏi bị nghi ngờ đâu, vì vậy khi chúng ta khởi hành vào hừng đông, Masumi, cô sẽ là một tù nhân.”

Không thể tin vào những gì đôi tai nghe được, người phụ nữ Tiên Tộc ngay lập tức lên tiếng.

“Ngài không thể không tin chúng tôi. Lãnh Chúa của Ngài…”

“Ngài ấy không còn sống nữa.”

Âm thanh vang vọng trong tâm trí của Masumi khiến mọi ý định thanh minh lập tức ứ đọng lại.

“Ngài nói gì cơ… Lãnh Chúa Hiroto không… còn sống nữa sao?”

“Lãnh Chúa đã mất trong cái đêm Công Chúa vượt qua dãy Wrym. Ngài ấy một mình đuổi theo Người, tự đi vào mê cung Shindou… Chúng ta tìm thấy thi thể ngài ấy hơn mười ngày sau đó…”

Không chỉ Masumi, mà cả già làng Shizu cũng cảm thấy kinh ngạc. Thời điểm ấy là gần sáu năm về trước, cũng là lần cuối cùng bà nhận được tin từ Lãnh Chúa Hiroto.

“Tại sao… ngài ấy lại có thể chết được? Lãnh Chúa Hiroto là một Fox-kin rất hùng mạnh kia mà…”

Tuy nhiên, Masumi cũng im bặt tức thì. Bởi trong ký ức của cô, một mảnh ghép về những bức chạm khắc trong thánh địa của Fox-kin chợt hiện lên. Một mảnh ghép về một sinh vật mang theo màu đen của địa ngục, với một sức mạnh hủy diệt không thua kém gì đồng loại của nó, những kẻ đã ngu ngốc đấu đá với nhau bảy nghìn năm về trước.

“Ma Rồng… Con Rồng hắc ám đó đã thức tỉnh trong phút chốc, và ngài ấy đã gặp nó… Trên thi thể của ngài ấy vẫn còn lưu lại nguyền chú Tử Ấn…”

“Không thể nào…”

Đây không phải là lần đầu tiên Masumi nghe đến cái tên Tử Ấn. Chính con trai cô, Kurogane Kihaya, đã từng thi triển nguyền chú Chiêu Hồn này. Thứ nguyền chú ấy có thể biến người bình thường thành một cái xác không hồn ngay khi được yểm lên cơ thể.

Tuy nhiên, điều mà cô cảm thấy khó lòng để tin được hơn là sự thức tỉnh của Ma Rồng. Nó là sinh vật duy nhất đã không tham chiến, bởi vì khi ấy con quái vật này đang chìm trong giấc ngủ nghìn thu. Wrym là một dãy núi chứa đầy mỏ vàng. Trong tất cả những thứ của hiếm vật lạ trên đời này, vàng là thứ duy nhất có thể khiến cho lũ rồng trở nên mạnh mẽ hơn, nhưng cũng đồng thời đem đến một cơn buồn ngủ không thể cưỡng lại.

Các bậc tiền nhân của gia tộc Fujinomiya, những Nhân Thú đã xây dựng nên mê cung Shindo, đã tìm thấy con quái vật ấy. Tuy nhiên, họ không thể đánh thức nó, và cũng không hề mong muốn nó tỉnh giấc. Vì vậy, mọi cửa tử của mê cung Shindo đều dẫn kẻ xâm phạm đến nơi mà Ma Rồng đang ngủ say.

“Đêm đó, Cửu Vĩ lần đầu tiên hóa thân, và đã làm kinh động đến con quái vật ấy…”

Theo lời kể ấy, khi Lãnh Chúa Hiroto đi vào mê cung, ông đã đến chỗ của con rồng, và bắt gặp nó trong lúc thức tỉnh, để rồi trở thành nạn nhân xấu số duy nhất trước lúc mỏ vàng nhấn con quái vật ấy vào giấc ngủ. Họ tìm được ông ngay trước mặt nó, không còn toàn thây vì ngọn lửa bất diệt, thứ khiến cho loài rồng trở thành sinh vật đáng sợ nhất.

Tất cả là vì đêm cô bé Fujinomiya Yuuri lần đầu tiên đánh thức sức mạnh của Cửu Vĩ? Đối với Masumi, câu chuyện ấy chẳng hề ăn khớp với những gì đã xảy ra kể từ ngày con trai cô đến Yggdrasil. Cô bé không hề để lộ sức mạnh ấy, cho đến khi Kihaya thúc đẩy nó bằng một sự cưỡng ép kịch liệt, và lần chứng kiến anh làm vậy cũng là lần đầu tiên cô được tận mắt chiêm ngưỡng Cửu Vĩ.

Vậy thì tại sao? Câu hỏi ấy làm Masumi lục lọi trong ký ức mình một mảnh ghép có thể giải đáp. Cô nhớ về những lời mà Mando nói trước khi giải Chiêu Hồn Thuật, về cơn ác mộng của Yuuri và cả tình trạng tồi tệ trong tâm thức của cô bé trong quãng thời gian ở chung với ông.

“Có lẽ nào…”, Masumi thử xâu chuỗi lại, “Công Chúa đã gặp chuyện gì đó trong đêm ấy?”

“Không sai.” Enryou khẳng định không chút ngại ngần. “Đó là đêm chúng ta phát hiện ra anh trai máu mủ của Công Chúa chết ngay trong phòng Người.”

Có chuyện đó thật sao, cả già làng lẫn Masumi đều tỏ ra kinh ngạc. Hai người trố mắt nhìn vẻ mặt lạnh như tiền của con sói, một gương mặt nghiêm trọng hơn hẳn một khắc vừa rồi.

“Vương Tử Arashi đã bị sát hại một cách man rợ. Ngài bị phanh thây ngay trên giường của Công Chúa…”

Đó là lúc Masumi chợt ngộ ra một điều vô cùng quan trọng. Có lẽ nào những cơn ác mộng của Yuuri là từ đêm hôm ấy, cô tự hỏi. Chẳng lẽ là vì khi đó cô bé đã tận mắt chứng kiến tất cả mọi thứ, để rồi trong cơn sợ hãi mà sức mạnh của Cửu Vĩ đã thức tỉnh…

“Ta cũng hi vọng là sự việc đã xảy ra như vậy…”

Đáng tiếc, đó lại là câu trả lời của Enryou sau khi Masumi lập luận.

“Giá mà Công Chúa chỉ đánh thức sức mạnh ấy mà không bỏ chạy… Nếu như chuyện đó xảy ra, chúng ta đã không nghi ngờ Người. Với sức mạnh ấy, Người đã có thể làm gì đó để cứu Vương Tử nếu như có một kẻ khác có ý định ám sát cả hai người, nhưng Công Chúa đã không làm gì mà bỏ chạy khỏi Shinkirou này. Người đã tự tố cáo mình trong đêm ấy…”

Masumi rất muốn coi những lời nói ấy là bịa đặt. Tuy chứng cứ đã quá rõ ràng, nhưng hiện tại chẳng có ai dám khẳng định được động cơ của Yuuri.

Kurogane Arashi, Vương Tử duy nhất của gia tộc Fujinomiya, con trai cả của Lãnh Chúa Hiroto, là một cậu nhóc hoạt bát, thông minh và đầy tinh thần võ đạo. Trong quãng thời gian ngắn ngủi ở Shinkirou, hai vợ chồng cô đã được chứng kiến cậu vương tử nhỏ ấy rèn luyện khắc khổ như thế nào. Một Nhân Thú Fox-kin trải qua nhiều khổ luyện như vậy không thể nào mất mạng dễ dàng và thảm khốc đến thế.

Tuy nhiên, người bị nghi ngờ lại là cô bé Yuuri. Bản thân cô bé khi ấy đã đánh thức được Cửu Vĩ và đạt được một sức mạnh có thể sánh ngang với thần linh. Nếu như cô bé sử dụng Đa Nguyên để giết chết huynh trưởng của mình, thì mọi chuyện đã quá rõ ràng.

Nhưng tại sao cô bé lại giết huynh trưởng của mình? Câu trả lời cho nghi vấn ấy vẫn chưa xuất hiện. Không có ai biết được một lý do chính đáng để Yuuri có thể gây ra họa diệt thân lớn đến như vậy.

Vì điều đó, Masumi ngay lập tức ra quyết định.

“Ngài Enryou, xin ngài hãy báo lại với Trưởng Gia Tộc Fujinomiya hiện tại rằng tôi muốn được điều tra cái chết của Vương Tử.”

“Kurogane Masumi, cô sắp trở thành tù nhân của gia tộc Fujinomiya rồi. Ta nghĩ là cô nên lo cho tính mạng của mình trước đi.”

“Vậy thì ta sẽ là người điều tra chuyện đó.”

Lời chen ngang của một người khác khiến cho Masumi giật mình. Một người thứ tư, lặng lẽ như một cơn gió, cất giọng trong khi không ai có thể nhận ra sự tồn tại của hắn. Trên người hắn là một tấm áo lông thú với mũ phủ kín đầu, và trên hông hắn giắt một thanh kiếm. Chiếc đai đeo quanh eo hắn giắt một con dao ở phía sau, và một cái túi đang treo ngược qua lưng được giữ lại bằng một sợi dây buộc nối từ miệng túi đến tay hắn. Trông hắn giống hệt như một lữ khách bộ hành bí ẩn, nom rất phù hợp với thời tiết giá lạnh của Shinkirou này.

Song giọng nói của hắn, chỉ sau một khắc, đã bị nhận ra. Một giọng nói vô cùng quen thuộc với nữ Tiên Nhân đang ngồi bên cạnh già làng Shizu.

Bởi vì một người vợ không thể quên được giọng nói của chồng mình.

“Anh đến rồi đây, Mashu.”

“Ichiro!!”

Chiếc mũ trùm được mở ra, để lộ bên trong là một gương mặt anh tuấn, trẻ trung của Tiên Tộc. Khí phách trên gương mặt ấy khiến mọi người phải e dè, thứ khí phách trứ danh của gia tộc Kurogane.

Khi ấy, trong những cơn gió lạnh lẽo bắt đầu hừng lên những vệt sáng nơi đằng xa, từ hướng của mặt trời đang chầm chậm trèo qua những đỉnh núi của Wrym.

Phần 4

“Ichiro, tại sao anh lại đến được đây? Ý em là… không phải anh đang…”

“Chúng ta sẽ nói chuyện đó sau. Anh không muốn vợ mình bị cái thứ súc vật này lăng mạ.”

Dù chỉ vừa mới xuất hiện trước sự ngỡ ngàng của không chỉ những người không thể ngủ được, Kurogane Ichiro hiện lên trong mắt họ với một vẻ mặt tràn đầy sát khí.

“Cũng đã hơn mười sáu năm ta không gặp ngươi rồi, và ta cứ ngỡ là con sói nhãi ranh nhà ngươi phải thông minh hơn trước kia rồi… Ngươi làm ta thất vọng hết sức đấy, Enryou của tộc Sói Trắng.”

Có thể dùng những lời đe dọa như vậy lên một sinh vật to lớn hơn mình như vậy, điều đó khiến các nhân thú vừa mới thức giấc đã phải lẩy bẩy run sợ. Họ cảm thấy một thứ sức ép tâm lý vô cùng nặng nề đang tuôn trào trong đôi mắt của vị Tiên Nhân không một lời mà xuất hiện ấy.

“Ngài…”

Trước đôi mắt đó, con sói trắng khổng lồ vốn vô cùng hùng dũng bỗng chốc trở nên khúm núm như một con cún con không hơn không kém. Enryou bị áp lực của Ichiro đè nén đến nỗi đầu nó cúi rạp xuống đất, và một chân của người đàn ông đó dẫm lên trán nó.

Xung quanh khung cảnh ghê rợn ấy, các Nhân Thú chỉ biết câm lặng. Vậy ra đây là Kurogane Ichiro, người đầu tiên trên cõi đời này được biết đến với danh hiệu “Vua Ma Thuật”.

“Ngài Kurogane… Tôi… chỉ là kẻ phụng mệnh…”

“Ta hiểu. Nhưng một kẻ phụng mệnh khôn ngoan sẽ không bao giờ chĩa lưỡi kiếm vào đồng minh của mình bằng vài lời cáo buộc vô căn cứ. Nếu ngươi còn dùng cái lý do đó để biện hộ cho sự ngu xuẩn của mình, Enryou, ta xin thề, dưới danh dự của gia tộc Kurogane, Shinkirou sẽ nếm trải mùa đông lạnh nhất cõi đời này.”

Ichiro thậm chí còn nhấn mạnh thêm, “Một mùa đông vĩnh cửu”, và ghì chân xuống. Mặt đất bắt đầu rạn nứt trước sức mạnh vô biên đến thần kỳ của một Tiên Nhân, và Enryou cảm thấy đầu nó như muốn vỡ tung ra vì một lực dẫm tựa hồ nghìn cân.

“Đừng, Ichiro. Đừng làm vậy.”

Masumi không còn cách nào khác ngoài vội vã đứng dậy và túm lấy cánh tay phải của Ichiro. Cô biết chồng mình hoàn toàn đủ khả năng lấy mạng Enryou, và trông thấy sát khí của ông lúc này, cô sợ rằng điều đó sẽ xảy ra.

“Anh không dạy cho thứ oắt con nhãi nhép này một bài học thì chẳng biết lúc nào nó sẽ vồ lấy em được đâu, Mashu. Em có biết anh cảm thấy như thế nào khi phải im lặng lắng nghe hết cuộc nói chuyện đó không? Nó dám coi chúng ta, những người đã giúp Nhân Thú xây dựng nên tòa thành Shinkirou, là tội đồ phản bội bằng mấy cái nguồn tin vô lý đó sao? Nó tính dùng cả thuyết âm mưu để buộc tội chúng ta sao? Nó có cái tư cách gì để coi em là tù nhân. Nó chỉ là một con sói nhãi nhép, và anh có thể bẻ cổ nó ngay tại đây vì sự ngu xuẩn của nó.”

“Kurogane Ichiro! Anh dừng lại đi có được không?”

Gương mặt của Ichiro vẫn không biến sắc trước những lời to tiếng của Masumi. Dường như ông biết cô sẽ phản ứng như vậy.

“Hai đứa nhỏ… chúng đã chết rồi! Em không muốn có ai phải chết thêm nữa. Hai đứa là quá đủ rồi… Đủ lắm rồi…”

Nhưng ông đã không đoán được điều tiếp theo.

Sự gục ngã của Masumi khiến đôi mắt của Ichiro từ một sự lạnh lẽo khiến bao người lầm tưởng rằng họ đang nhìn thấy Kurogane Kihaya thứ hai bỗng tan vỡ.

Với một người mẹ, chịu đựng nỗi đau mất đi đứa con duy nhất đến thời điểm này là một điều gì đó thần kỳ. Nhưng khi niềm hi vọng của cả một dân tộc cũng tan biến trong đôi mắt ấy, và giờ đây, chứng kiến người đàn ông của đời mình, một hi vọng nhỏ nhoi nhóm lên rồi vụt tắt ngay trên đế giày, cơ thể và tâm hồn Masumi cuối cùng cũng vụn vỡ. Trong cái đỡ lấy chớp nhoáng của Ichiro, cô mới mỏng manh đến nhường nào, và cả người đàn ông đó cũng biết, chỉ cần mạnh tay thêm một chút nữa thì sinh mạng đang tàn đi ấy sẽ lụi hẳn.

“Em không thể làm gì để mang hai đứa ra khỏi cái hang này… Em chỉ muốn chúng nó… có thể đến được Shinkirou và tìm một cách khác để giải quyết… không có máu đổ…

Nhưng em đã không làm được… Em đã phải nhìn hai đứa nó… bị chôn vùi trong đống đổ nát này rồi.”

Lúc bấy giờ đây, trong những đôi mắt ngước nhìn Kurogane Ichiro, họ thoáng thấy được hình bóng của con trai ông. Có thể mái tóc đen dài đến vai được cột thành đuôi ngựa và đôi tai nhọn ấy khiến ông khác với Kihaya, nhưng đôi mắt của ông lúc này rất giống với anh. Chúng vẫn lạnh, nhưng lại không khiến người ta cảm thấy rùng mình sợ hãi. Nó mang lại sự an tâm trong vô thức mà không ai lí giải được.

“Kihaya… và cả An… Yuuri, hai đứa đều đã…”

Có lẽ ông cũng không cần phải nhắc lại, bởi Masumi trông như chẳng còn một chút sức lực nào, chỉ có thể gật đầu yếu ớt. Ichiro não nề thở hắt ra một hơi dài, gạt cơn thịnh nộ cuồn cuộn trong lòng sang một bên và bế cô lên. Ông đưa mắt tìm đến chiếc xe ngựa trống cả một phần, chỉ trải duy nhất một tấm vải mỏng rồi đưa cô đến và nhẹ nhàng đặt lên.

Sau khi kéo tấm mền bên cạnh lên người Masumi, Ichiro quay lại và nhờ một Nhân Thú chăm sóc cho cô. Ông nhanh chóng bước ra trở lại vị trí mà Enryou vừa bị đè xuống. Con sói vẫn còn chưa khỏi hoàn hồn trước khí thế của ông, song nó đã cố gắng đứng dậy, và khi Ichiro bước đến trước nó, Enryou chỉ còn cách tránh sang một bên.

“Tất cả các Nhân Thú, và cả đàn sói, hãy mau chóng thu dọn và ra ngoài cửa hang.”

Tuy mới chỉ đặt chân đến nơi này không lâu, nhưng không một ai dám không nghe lời của Ichiro, kể cả những con Sói Trắng. Chúng nhìn thấy thủ lĩnh của mình bị chà đạp một cách nhục nhã, nhưng lại không thể làm gì khi mà khí thế của đối phương quá ư mạnh mẽ. Bản năng của động vật đã khuyên chúng không nên đối đầu với vị Tiên Nhân mang tên Kurogane Ichiro này.

Các Nhân Thú nhanh chóng thu xếp và lần lượt theo nhau tiến ra khỏi hang, để lại duy nhất một mình Ichiro ở bên trong. Enryou tuy muốn ở lại, nhưng ánh mắt của ông lại hóa lạnh, như thể sự hiện diện của nó chỉ làm cản trở ông, và nó chỉ còn cách theo mọi người.

“Ta không tin hai đứa có thể chết dưới đống đá này. Hai đứa đều mạnh hơn ta rất nhiều, thứ đá cỏn con này có là gì cơ chứ…”

Sau một lời khẳng định, Ichiro đặt tay lên những viên đá chắn ngay lối vào hang. Ông truyền ma lực vào bên trong, và nhắm mắt lại để cảm nhận dòng chảy ấy, để rồi ngạc nhiên mở toang đôi con ngươi đầy nghi hoặc.

“Không thể nào”, Ichiro lẩm bẩm. Kể cả một nhân vật đã chu du bốn bể như ông cũng không thể giấu được sự nghi ngờ. Bởi điều ông cảm nhận được, vốn dĩ phải là hai dòng chảy ma lực của Kihaya và Yuuri, nhưng cuối cùng lại chỉ nhận được một, và dòng chảy ấy lại vô cùng yếu ớt.

Lúc bấy giờ ông mới biết sự xuất hiện của mình là chậm trễ. Nếu Ichiro có thể đến sớm hơn, thì dòng chảy còn lại ở bên trong, Đa Nguyên Cầu của Fujinomiya Yuuri, có lẽ đã không yếu đi một cách nghiêm trọng như vậy.

Thời gian là quá cấp bách, và nó khiến Ichiro ngay lập tức đưa ra quyết định. Ông vận ma lực vào bàn tay rồi nắm chặt lại thành một quả đấm, rồi đập mạnh xuống mặt đất. Khi cả lòng đất xung quanh ông bắt đầu rung chuyển, Ichiro liền chạy nhanh ra khỏi hang, đồng thời hô lớn, “Tất cả mau lùi lại! Đừng đứng trước cửa hang!!”. Chỉ ngay sau tiếng hô, ngọn núi trước mặt các nhân thú như muốn nứt tung bởi chấn động mạnh đến nỗi khiến họ không thể đứng vững. Làm theo lời Ichiro là cách duy nhất an toàn vào thời điểm này.

“Ta chưa bao giờ nghĩ mình phải sử dụng đến nó cả… Một ma thuật triệu hồi thú vị… Ngay vào lúc này sao…”

Những lời lẩm bẩm đi cùng với một cái nhép miệng mỉm cười của Ichiro khi ngước nhìn ngọn núi cứ thế rạn nứt, đổ vỡ, rồi dần dần hóa thành hình thù của một thứ gì đó vĩ đại hết sức. Lúc này đây, khi mà Hiệu Triệu Sơn Thần, Thổ Thuật bước thứ bảy của mình, đang hoàn thành trước mắt, ông lại chẳng lưu lại bao nhiêu ấn tượng.

Thứ sừng sững hiện ra sau khi những chấn động liên hồi dừng lại là một Người Đá, không thể nhầm lẫn được. Tuy nhiên, nó không phải là một người đá bình thường, mà chính là ngọn núi vừa mới bị nhổ khỏi mặt đất bởi ma thuật của Ichiro. Nếu có ai gọi nó là Sơn Thần vào lúc này, có lẽ cũng chẳng có một kẻ nào dám phản đối.

Nhưng rốt cuộc thì mục đích sau cùng của Ichiro không phải là để khoa trương sức mạnh của một Vua Ma Thuật đích thực. Ngay khi con Người Đá ngất ngưởng cao vạn trượng đứng dậy, ông ngay lập tức phi người tới “những gì còn lại bên trong đống đất đá”.

Một con Cửu Vĩ Hồ Ly đang nằm phủ phục trên mặt đất. Bộ lông màu lửa của nó nhuộm đầy máu, những vết thương thậm chí còn không khép lại. Đôi mắt khép nghiền lại từ lâu và vết lõm của mặt đất đã nói lên tất cả. Con cáo đã bất tỉnh từ rất lâu và nó đã chịu toàn bộ sức nặng của quả núi đè lên. Trông bộ dạng của nó vào lúc này, chẳng còn có một ai muốn trông đợi vào một phép màu nào cả. Những tiếng gọi đau thương của nhân thú làng Miran ở phía sau, cùng với tiếng khóc của họ như đã nói cho Ichiro biết tất cả.

“Các ngươi câm mồm hết cho ta!!!!”

Tuy chỉ là một tiếng thét, nhưng Ichiro đã tạo ra một cơn địa chấn mạnh không tưởng. Nó trấn áp tất cả, khiến họ khiếp đảm và câm lặng.

“Lũ ngu ngốc! Con bé chưa chết!”

Trông những gương mặt từ đau đớn, nhanh chóng chuyển thành ngờ vực, để rồi hi vọng, cơn thịnh nộ của Kurogane Ichiro như muốn được phóng thích. Bởi lẽ chỉ với một cái nhìn, ông thậm chí còn không dám tin rằng cô bé Cửu Vĩ có thể chịu được lâu đến vậy.

Nhưng điều thực sự khiến ông không thể hiểu nổi lại là điều cô bé muốn bảo vệ.

Tư thế nằm của cô bé Yuuri trong hình hài của Cửu Vĩ là tư thế của một sinh vật đang che chắn cho một thứ gì đó nằm bên trong. Thấp thoáng dưới lớp lông nhuốm đầy máu tươi của cô là xác của một chàng thanh niên vẫn còn nguyên vẹn không một vết trầy xước.

“Vậy là thằng nhóc chết rồi sao…”

Nỗi đau của Masumi khi cô gục xuống như đang truyền vào mạch máu của Ichiro. Dù rằng chàng thanh niên ấy, Kurogane Kihaya, không coi ông là một người cha đi nữa, dòng máu trong anh vẫn là của gia tộc Kurogane.

“Lại là như vậy sao…”

Trong một khoảnh khắc cay đắng, Ichiro gằn giọng và lòng bàn tay ông siết chặt lại. Một viễn cảnh của quá khứ như đang hiện ra trước mắt ông, vào khoảnh khắc mà đất đá đổ xuống, cô bé Fujinomiya Yuuri đã hóa thành Cửu Vĩ và dùng thân mình đỡ lấy toàn bộ sức nặng nghìn cân, bảo vệ cho thi thể của Kihaya.

Khuỵu một đầu gối xuống mặt đất, Ichiro nhìn gương mặt đang mất dần thần sắc của Cửu Vĩ, lặng lẽ lắc đầu. “Có lẽ cả thằng nhóc cũng không muốn cô liều mình vì những chuyện vô nghĩa như thế này đâu”, ông chạm vào chân nó, khẽ nhấc lên và dùng tay còn lại kéo thi thể của Kihaya ra ngoài.

“Hmmm?”

Có một chút bất ngờ thoáng xuất hiện trên gương mặt Ichiro. Bên dưới cơ thể của Cửu Vĩ, tưởng chừng như không còn gì nữa sau khi ông mang Kihaya ra, bỗng óng ánh một màu huyền bí. Ông nâng chân của con cáo lên, nhìn sâu vào bên trong, để rồi phát hiện ra một thanh katana đang đâm vào bả vai. Máu chảy ra từ vết thương ấy đang không ngừng tuôn ra, bất thường đến vô lý.

“Không thể nào như vậy được”, Ichiro thì thầm rồi nhẹ nhàng đặt chân Cửu Vĩ xuống. Ông thử truyền một chút ma lực của mình vào cơ thể của con cáo, cuối cùng để lộ ra một gương mặt hết sức ngạc nhiên.

‘Đa Nguyên của con bé đang bị một thứ gì đó kiềm hãm… Nó là nguyên nhân làm cho khả năng phục hồi của con bé bị hạn chế tới mức này… Rốt cuộc là thứ ma quỷ gì vậy?’

Đối với một kẻ uyên thâm như Ichiro, lần đầu tiên gặp phải một điều gì đó ngoài tầm với vừa khiến ông cảm thấy lo lắng, vừa nảy sinh một sự hiếu kỳ. Lẽ nào là do thanh kiếm đang ghim trên người của Yuuri, ông đưa ra suy đoán, và rơi vào một nghi vấn lớn hơn: Sức mạnh của nó là gì?

“Enryou!!”

Mỗi lần Ichiro lên tiếng là mỗi lần khiến cho cả các nhân thú lẫn những con sói trắng khiếp đảm. Với một Sơn Thần khổng lồ ở trước mắt, tỏ ra sợ hãi kẻ tạo ra nó là một lẽ thường tình. Tuy nhiên, Enryou vẫn còn chút can đảm để bước tới, bởi lẽ nó biết rõ điều tồi tệ hơn sẽ xảy ra nếu nó không tuân lệnh.

“Mang cô bé tới chỗ của các Nhân Thú.”

Mệnh lệnh được nói ra một cách ngắn gọn, và Enryou chỉ đứng nhìn Ichiro trong im lặng, quan sát ông truyền một lượng lớn ma lực vào Cửu Vĩ, khiến cơ thể nó sáng lên trong phút chốc rồi trả lại hình hài của cô bé Fujinomiya Yuuri. Nó hết nhìn ông bế Yuuri với vô vàn vết trầy xước không cầm được máu đến thanh kiếm đang ghim trên bả vai cô bé rồi bất lực quỳ xuống để Ichiro đặt cô lên lưng nó.

“Ít nhất hãy bảo bọn họ lau vết thương của con bé đi. Trước khi gặp mụ già đó, chúng ta chỉ có thể làm đến như vậy.”

Ichiro để cho con sói mang Yuuri đến chỗ các Nhân Thú, rồi quay lại nhìn xuống thi thể của Kurogane Kihaya. Nhóc mãn nguyện như vậy sao, ông muốn hỏi anh nếu như lúc này anh còn thở và còn sống. Nụ cười trên gương mặt anh giống như một trò đùa, một nghi vấn còn khó giải đáp hơn cả thứ đang cắm trên cơ thể cô bé. Ichiro hiểu, thanh kiếm đó là chỉ có thể do bàn tay anh làm ra, và tất cả những chuyện này, từ cuộc bộ hành gian truân cho đến viễn cảnh tang thương bây giờ, Kihaya đã là người chễm chệ ngồi vào chiếc ghế đạo diễn, thao túng mọi thứ.

“Cô ấy đã cứu ta, và bây giờ, nhóc cũng đã được cứu, ít nhất là những gì còn lại của cậu… Gia tộc này, dòng máu này đã nợ cô ấy quá nhiều rồi… Nếu có thể, cậu hãy cho ta biết đi, con trai… Tại sao đến phút cuối cùng, cậu vẫn có thể làm ra những điều này? Chẳng lẽ ta trả giá như vậy là chưa đủ sao?”

Ashura Anzu, và bây giờ là Fujinomiya Yuuri.

Kurogane Ichiro chưa từng nghĩ rằng cuộc đời ông sẽ phải đón nhận điều này. Trong một tích tắc, trong tâm trí của ông ùa lên những viễn cảnh thật xa xăm. Một cậu thanh niên hồng hộc chạy từ phòng thí nghiệm đến văn phòng của thầy mình chỉ để khoe kết quả cho một cô gái thậm chí trông còn trẻ hơn cả cậu. Ông nhớ gương mặt đầy hào hứng của cô trước bước tiến hết sức quan trọng của mình, để rồi viễn cảnh ấy dần nhuộm thành một sự tuyệt vọng khi cũng là cô gái ấy gục xuống trước mặt mình với một vết cắn trên tay. Ichiro ước gì người bị cắn là ông, để rồi bao cớ sự này sẽ chẳng bao giờ trở thành hiện thực.

Cửu Vĩ Hồ Ly mà lần đầu tiên Ichiro được chiêm ngưỡng thật giống với cô gái của ngày hôm đó, thầy của ông, Ashura Anzu. Và nó còn khiến người đàn ông này đau đớn hơn nữa, khi mà quả thực, Fujinomiya Yuuri, trong cái ngày mà ông quay trở lại Yggdrasil, nằm bên cạnh Kurogane Kihaya, mang theo gương mặt ấy.

Đây có thực sự là một trò đùa? Ichiro éo le nhăn nhó ngước lên trời mà tự hỏi. Deus ex Machina, thứ Đấng Sáng Thế ấy, rốt cuộc còn muốn trêu đùa với số phận của những người ông yêu quý đến nhường nào nữa?

Những cuộc trò chuyện chưa bao giờ có kẻ thứ ba được nghe, Yggdrasil, Shinkirou, Vua Ma Thuật…

“Tất cả chỉ là những thứ vớ vẩn…”

Cuối cùng, Ichiro cũng quỳ xuống hẳn. Trước mặt ông vẫn là thi thể của cậu con trai Kurogane Kihaya đang mỉm cười. Trong cuộc đời làm cha của ông, có lẽ đây cũng là lần đầu tiên Ichiro được nhìn thấy nụ cười này của anh.

Thật ghen tị…

“Nếu thế giới này thực sự có hậu kiếp, ta và nhóc có lẽ không nên là cha con. Ta muốn được làm một người anh em với nhóc.”

Ông đặt tay lên lồng ngực đã nguội lạnh của anh và nói.

Trở thành một người cha là một điều Kurogane Ichiro chưa từng nghĩ mình sẽ thực sự làm khi còn trẻ đến vậy. Sự ra đời của Kihaya và tuổi thơ anh gần như không có ông bên cạnh. Song dòng máu của anh thậm chí còn vượt xa những gì kế thừa từ ông, kể cả tính cách ngang tàng lạnh lùng ấy. Nhưng cũng như Ichiro, con người anh là một ngọn lửa màu xanh, một ngọn lửa lạnh trong đôi mắt, nhưng nóng hổi của một tâm hồn.

Phải, Kurogane Kihaya là như vậy.

Người cha ấy lần đầu tiên tìm thấy điều ấy trong ngày anh tham gia kỳ thi vào Học Viện. Chẳng phải ngẫu nhiên mà một thứ vượt quá tầm ngưỡng của nhân loại lại có thứ hạng cao như anh, ở vị trí thứ mười một. Cái ước mộng viển vông của Kihaya trong tập hồ sơ đó và công trình của anh, nếu như thế giới này là Yggdrasil, thì có lẽ đã thành hiện thực. Nó sẽ chiến thắng ở thế giới Yggdrasil, nhưng cuộc đời thực không phải là nơi có thể thực hiện nó. Thứ hạng mười một đó là chiến thắng của anh cho một tâm hồn quá cao đẹp và quá nhân văn.

Đúng vậy, Kihaya đã thắng, không chỉ trong con mắt của mọi người ở Học Viện, mà còn thắng cả sự ngưỡng mộ và tài năng của Ichiro.

“Hẹn gặp lại, Kurogane Kihaya.”

Có lẽ nếu kiếp sau chúng ta là anh em, ta sẽ khoác cổ cậu và nói những lời ấy…


Các Nhân Thú làng Miran đã tiếp tục cuộc hành trình của họ. Cho đến khi về tới tòa thành Shinkirou giữa những ngọn núi kỳ vĩ này, họ sẽ không được ngừng lại.

Bình minh đã qua từ lâu, và mặt trời kể từ temp đầu giữa temp thứ ba đã không còn thấy dạng. Ảo thuật đã được hóa giải và những cơn gió lạnh của vùng tuyết phủ này bắt đầu có tác dụng lên sức chịu đựng của những nhân thú. Họ di chuyển chậm hơn, không phải chỉ vì tuyết rơi dày đến nỗi sụt hẳn xuống với lực của mỗi bước chân, mà còn vì những cú sốc tâm lý còn dang dở.

Hộ tống các nhân thú không chỉ là những con Sói Trắng, mà hiện tại còn có những con Người Đá. Với sự đồ sộ của chúng, cùng với lượng ma lực mà chúng sở hữu, chẳng tồn tại đến hai thế lực nào muốn đối đầu với họ lúc này.

“Anh ấy còn làm ra những điều này sao…”

Masumi thở dài ngao ngán nhìn lũ Người Đá. Cô đã ngất đi sau khi rút cạn thể lực lẫn tâm lực của mình, để rồi đến lúc tỉnh lại thì bàng hoàng chiêm ngưỡng sự vĩ đại của những con quái vật ấy.

Dĩ nhiên, người duy nhất có thể tạo ra chúng là Ichiro. Đây là ma thuật chuyển hóa của ông, biến một con Sơn Thần thành một đội quân Người Đá hùng mạnh vô địch.

Từ phía sau xe ngựa, cô có thể nhìn thấy gương mặt của các nhân thú đang bộ hành. Họ trông có vẻ khiếp đảm trước lũ Người Đá, thậm chí còn hơn cả với lũ Sói Trắng. Masumi rất muốn nhảy xuống cùng họ, nói chuyện với họ để làm dịu đi nỗi lo lắng, song một cô bé Fujinomiya Yuuri đang kiệt quệ nằm bên cạnh còn khiến người phụ nữ Tiên Tộc này thấp thỏm hơn.

Thanh kiếm trên vai cô bé vẫn còn chưa được rút ra, và máu từ những vết thương do đất đá gây nên còn chưa khô đi, mặc cho các nhân thú đã cố gắng làm sạch chúng. Trông cô bé thực giống với Kihaya khi ấy, đến Masumi phải thừa nhận rằng, Yuuri còn sống được đến bây giờ quả là một kỳ tích.

“Mashu, Công Chúa sao rồi?”

Người cầm cương ngựa bây giờ là già làng Shizu. Có lẽ lòng bà lão cũng thấp thỏm không thua gì Masumi lúc này, và sự ngập ngừng trong lời bà đang chứng minh điều đó.

“Vẫn không khá hơn, thưa già làng.”

Yuuri lịm đi hẳn, thậm chí còn không nhăn nhó đau đớn như thể đang chịu đựng. Điều này thậm chí còn đáng sợ hơn cả những cơn đau thấu xương thấu tủy. Đặt cô bé nằm nghiêng về một phía chỉ có thể làm cho mũi kiếm không đâm vào sâu hơn trong da thịt.

Nhắc đến thanh kiếm, Masumi chợt nhớ đến lời dặn dò của Ichiro. Ông yêu cầu không chỉ mình cô, mà tất cả mọi người đều không được phép chạm tới nó. Có vẻ như chỉ để chắc chắn thôi, cô nghĩ, bởi từ trong thanh kiếm quái quỷ trước mắt, một cảm giác ớn lạnh tỏa ra và bao trùm lấy cả không gian eo hẹp trên xe ngựa.

“Anh không thể rút nó ra khỏi cơ thể con bé được, Mashu.”

Mấy lời thì thầm bất chợt cất lên của Ichiro làm Masumi giật mình quay lại. Vẻ mặt của cô trông còn ngạc nhiên hơn khi nhìn thấy ông đang chễm chệ đứng trên xe, khoác qua vai mình cánh tay của một người mà vốn dĩ ông phải chôn cất từ khi đoàn Nhân Thú tiếp tục hành trình.

“Tại sao anh còn mang thằng bé về đây vậy? Có chuyện gì không ổn sao Ichiro?”

“Xác của nó không nên đem đi chôn cất, Mashu. Kihaya mang trên cơ thể nó lời nguyền đáng sợ nhất của Chiêu Hồn Thuật, và kể cả khi nó đã chết đi nữa, lời nguyền này vẫn còn rất đáng giá đối với những kẻ khác. Anh đã muốn hỏa táng cho nó, nhưng… có một điều gì đó rất kỳ lạ…”

Không mấy khi nhìn thấy chân mày Ichiro cau lại, Masumi gần như đoán ra được lý do ông quay trở lại với xác của con trai.

“Ichiro, anh đã sử dụng ma thuật để hỏa táng cho nó?”

“Phải, và nó không hề có chút hiệu quả nào. Cái xác không hề bắt lửa, dù có là dùng bất cứ ngọn lửa nào. Ngục Hỏa của anh thậm chí còn không làm xác thằng bé cháy được.”

Mồ hôi bắt đầu lăn xuống trên trán Masumi, mặc cho tiết trời nhá nhem buốt giá của vùng núi tuyết Shinkirou.

Những gì mà Ichiro vừa nói với cô là hết sức vô lý. Ngục Hỏa là thứ mà chỉ có kẻ đạt đến Cửu Đỉnh Ấn[ii] Toàn Chân[iii] mới có thể sử dụng được. Ngọn lửa có thể thiêu rụi bất cứ thứ gì trên đời, ngọn lửa không thể bị dập tắt lại không thể thiêu được xác của một người, điều đó làm Masumi hoảng sợ.

“Mashu, anh không biết làm cách nào để bảo vệ cái xác của thằng bé. Hiện tại, chúng ta chỉ có thể mang nó đến Shinkirou và nhờ các Fox-kin canh giữ mà thôi.”

Vừa nói, Ichiro vừa đặt xác của Kihaya xuống bên cạnh Yuuri rồi. Đặt mông xuống tấm gỗ, Ichiro đẩy mình về phía Masumi. Trông ông có vẻ mệt mỏi sau tất cả những gì vừa chớp nhoáng diễn ra. Những dòng suy nghĩ vẫn còn làm đôi mắt ông chao lượn không ngừng nghỉ.

“Ichiro.”

Có lẽ đây là lúc thích hợp nhất để đưa chồng ra khỏi sự bế tắc, Masumi suy nghĩ và cất tiếng gọi.

“Làm sao anh biết được em và làng Miran đang tìm đến Shinkirou?”

“Anh cho rằng em đã chọn một bước đi táo bạo đấy, Mashu.”

Ông đáp lại, cùng với một nụ cười quen thuộc, làm Masumi nhớ lại những lúc chứng kiến gương mặt đầy toan tính của Kihaya.

“Bọn trẻ học cùng với Kihaya ở Cao Trung Higashi đã liên lạc với anh. Anh chưa bao giờ nghĩ bọn nhỏ dám thông qua Chính phủ Nhật Bản để gọi cho anh cả. Em dạy bọn chúng khá lắm đấy, Mashu.”

Có lẽ mỉm cười một chút thôi cũng được, Masumi nghĩ. Với thân xác con trai mình đặt ở trước mặt, cô thực chẳng tưởng tượng nổi rằng mình còn có thể cảm nhận được sự hài hước. Nụ cười hiện lên rất nhanh, rồi biến mất ngay lập tức.

“Ngay khi chúng kể toàn bộ mọi thứ, anh đã tức tốc chạy tới đây, Mashu ạ. Em biết không, có một số điều anh không thể nói với em về thế giới này trong quá khứ. Nhưng bây giờ, anh chẳng còn có lý do gì để giấu giếm cả.”

Vẻ mặt nghiêm trọng của Ichiro không phải là tự nhiên mà có thể giữ hoài như vậy trong lúc cười. Dường như đã sẵn sàng về tinh thần, ông bắt đầu nói.

“Anh đã sử dụng lệnh dịch chuyển. Bây giờ hai ta sẽ ở bên cạnh nhau, như ngày xưa Mashu ạ.”

“Sao cơ?!”

Trông vẻ mặt ngỡ ngàng của vợ, Ichiro chỉ cười trừ mà đè vào giọng một nhịp nói đều đặn.

“Chính Phủ Nhật Bản đã giấu anh một số chuyện. Trong đó có cả việc khai thác lỗ hổng bảo mật trong hồ sơ tuyệt mật của anh. Con trai chúng ta đã phá nát hệ thống bảo mật số một thế giới để lấy tất cả những tài liệu mà nó cần cho lần đầu tiên tiến vào Yggdrasil, và nhờ vậy, Chính Phủ đã tiếp cận được phần nhật ký ghi âm của anh cách đây mười bảy năm.”

Vậy ra đó là lý do con người biết đến thành trì này sao? Masumi chỉ có thể trầm trồ, nhưng đôi mắt vẫn cố gắng tránh nhìn vào gương mặt Kihaya vốn chỉ còn lại một nụ cười nhạt nhòa duy nhất.

“Tuy nhiên, lũ người Nomeon đang truy đuổi mọi người… chúng biết được tung tích về Shinkirou từ rất lâu rồi. Những cuộc phát kiến mà bọn chúng làm trên khắp các đại lục, những trận càn quét vào các làng mạc Nhân Thú trong suốt nửa thế kỷ vừa qua… tất cả chúng đều là nhằm vào mục đích vén bức màn này. Bọn chúng là một phần của Hội Thánh Kỵ Sĩ, một tổ chức, không, một Hội Kín được sinh ra ngay tại Yggdrasil này, với âm mưu bá chủ thế giới. Chúng đã uy hiếp các làng Nhân Thú có tiền thân là những đoàn phát kiến từ Shinkirou được cử đi để thám thính sau thời Hỗn Long, cướp đi những quyển da ghi lại lịch sử cũng như thông tin về tòa thành…”

Masumi nhìn thấy bàn tay Ichiro đang siết lại rất mạnh trong lúc kể. Dường như bản thân ông đang tự trách mình, rằng tại sao không phát hiện ra bí mật động trời này sớm hơn.

“Chúng đang đến đây, và chúng rất mạnh. Shinkirou dù có thể chống lại chúng, nhưng kết quả sẽ vẫn là một trận tử chiến mà thôi. Anh phải quay trở lại, để hoàn tất những gì mình đã bỏ dở.”

“Nhưng… còn thế giới bên ngoài thì sao? Những nghiên cứu để chống lại Virus thì sao, Ichiro? Họ cũng cần anh…”

“Mashu, em biết không? Thực sự thì… anh không muốn cứu lấy con người đâu. Thứ Virus đó vốn là sản phẩm của chính con người. Chẳng có gì làm hại chúng ta cả, chỉ có tự nhân loại chúng ta hủy hoại lẫn nhau. Nếu điều này là lẽ tự nhiên… thì có lẽ nên để tự nhiên quyết định.”

Dứt lời, bàn tay Ichiro đã khẽ nâng cằm Masumi lên. Ông nhìn thẳng vào đôi mắt bà, không chút do dự và giả dối.

“Lúc này, anh chỉ là Kurogane Ichiro, là chồng của em, Mashu. Chúng ta sẽ lại là một cặp, sẽ tiếp tục chuyến phiêu lưu này, dù có bất cứ nguy hiểm nào phía trước.”

Nụ cười của Ichiro lúc này trong mắt Masumi thực giống với lần đầu tiên bà thấy ông cười cách đây mười bảy năm. Đó là món quà mà ông tặng cho bà để làm tin cho một lời thề nguyện. Và đó cũng là lúc mà hai người tìm thấy chung một nhịp đập con tim, để rồi hòa vào nhau một nụ hôn ngọt ngào. Ngay bây giờ, không cần nghĩ đến, bởi môi đã chạm môi tự lúc nào, cảm giác ấy vẫn không chút đổi thay.

“Anh sẽ bảo vệ em và mọi người. Hãy tin tưởng ở anh.”

Một nụ cười nhe hết cả hai hàm răng, tự tin đến quá đáng và nhí nhố tới khôi hài, nhưng lại mang đậm phong thái của gia tộc Kurogane. Ichiro quàng một tay qua vai Masumi và kéo bà về phía mình. Một khoảng cách thật gần để bà tìm đến bờ vai ông và giao lại thân thể, cũng như nhiệm vụ của mình, cho một người đáng tin cậy hơn.

Cứ như vậy, đoàn di cư lại di chuyển trong cái lạnh giá của Shinkirou. Chỉ cần đi qua con đồi tuyết này nữa thôi, họ sẽ được tận mắt nhìn thấy…

Một truyết thuyết mà bao nhiêu kẻ muốn tìm đến…


Chú Thích

[i] “Nhà Thông Thái”: Biệu hiệu đầy đủ là Ichiro, Nhà Thông Thái (Ichiro, The Wise).

[ii] Cửu Đỉnh Ấn: Bước thứ chín thực sự của mỗi người học ma thuật. Cửu Đỉnh Ấn là quá trình khai mở chín Đỉnh Ấn trên cơ thể nhằm khai thông toàn bộ năng lực về ma thuật của thuật sư.

[iii] Toàn Chân: Trạng thái cao nhất của Cửu Đỉnh Ấn. Tương truyền, khi đạt đến Toàn Chân, thuật sư trở thành Vua Ma Thuật với một sức mạnh vô biên.

 

 

 

 


Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel