Tập 3 – Mở đầu

Tập 3 – Mở đầu
5 (99%) 20 votes

THÔNG BÁO


Hiểu đúng về Trader Coin, Cách Trader Coin an toàn.

QÙA TẶNG DÀNH CHO NGƯỜI MẤT GỐC TIẾNG ANH HOẶC ĐANG CẦN HỌC TIẾNG ANH

Ở sâu trong Rừng Mãnh Thú, lãnh thổ của vị chúa tể của nó—Chúa tể cây Nhựa ruồi—đã bị biến thành một địa ngục cuồn cuộn đầy tà khí, với cây cối và lá đều đã mục rữa. Những sinh vật hình hài méo mó đang đổ dồn về những con đường phía trước, hướng đến trung tâm lãnh thổ chúa tể khu rừng. Những con quỷ cấp thấp này được gọi là Spawn.

Dưới cái nắng đầu hạ tươi tắn chẳng phù hợp với nơi này chút nào, chúng tôi phóng qua hàng cây đã héo khô, trông giống như những chiếc xương sườn của xác thối.

“Menel!”

“Bắt đầu đây!”

Mái tóc bạc tung bay trong gió. Menel dừng lại, giang hai tay ra và cất tiếng gọi fae bằng một giọng trong trẻo.

“’Hỡi những tinh linh muôn loài, những linh hồn mờ ảo, những người chơi đùa trong ánh chạng vạng và làn sương mai buổi sáng—”

Trong khi nghe cậu ấy đọc chú sau lưng, tôi lao về phía trước với ngọn giáo Trăng Mờ ưa thích trong tay.

“’Hãy thức dậy! Người giám hộ hiền từ của mọi người, vị chúa tể khu rừng hiện đang gặp nguy hiểm! Giờ là lúc đáp trả lại ơn huệ đó!’”

Sức mạnh của tự nhiên đã bị yếu đi trong cái nơi đầy khí độc này. Tinh linh ở đây đã mất hết sức mạnh, và khả năng nhận thức bản thân của họ cũng đã bắt đầu tiêu tan, nhưng lời kêu gọi của Menel đã hồi phục lại chúng. Kể cả tôi cũng có thể cảm thấy tinh linh đang bắt đầu tụ tập quanh Menel, cứ như thể được giọng nói trong trẻo của cậu ấy kéo đến.

Một luồng sức mạnh thiên nhiên lớn đến nỗi khiến tôi rợn tóc gáy đang bắt đầu tích tụ nơi cậu ấy đang đứng.

“’Hãy cầm đao kiếm, hãy giương cung lên! Mũi tên của Salamander, Chiếc búa của Gnome, Ngọn giáo của Undine, Lưỡi kiếm của Sylph…’”

Biết chắc rằng mình có thể trông cậy vào cậu ta, tôi tập trung vào lũ Spawn đang tiến đến gần, chúng có hình thù trông như những con búp bê đất sét hình người được trẻ con nặn. Tôi vung giáo, đâm và chém hết tên này đến tên khác.

“’Tiếng tù và báo hiệu chiến tranh đã cất lên! Những kẻ xâm lược ngạo mạn này—‘”

Câu chú của Menel giờ đã đến hồi kết. Cùng với một tiếng thét mạnh mẽ, tôi lấy khiên húc bay một con Spawn vào đám quỷ đang tiến tới rồi nhảy về đằng sau, tránh sang một bên.

“’—Cầu cho Tứ Đại Nguyên Tố nguyền rủa bọn chúng!’”

Ngay giây phút cậu ấy nói xong, một cơn bão chết chóc nổ ra trước mắt tôi. Những mũi tên lửa ngay lập tức bắn đi, lao vào kẻ địch như cơn mưa tên của một đội cung thủ chuyên nghiệp. Những chiếc búa bằng đá trồi lên, thổi tan khí độc trong khi chúng bay lên không trung, rồi giáng xuống người lũ quỷ. Dòng nước trong lành tuôn ra từ những khu hồ đầy bùn quánh, bay vòng trong không trung rồi khoét xuyên qua ngực lũ quỷ. Và ở đằng xa, gió lốc đang gầm rú, thổi tan luồng tà khí và chém bay đầu kẻ thù. Đây là một cuộc tổng tấn công của các tinh linh để đáp lại lời kêu gọi của Menel.

“Will! Đi thôi!”

“Được rồi!”

Chúng tôi lao về phía trước, bước trên xác đám Spawn. Thứ đã đầu độc lãnh địa của Chúa tể cây Nhựa ruồi và phá hoại vòng tuần hoàn tự nhiên của khu rừng này đang ở ngay trước mặt. Chúng tôi chạy đi, bước chân khiến lá cây úa vàng trên mặt đất bay tứ tung.

Ngay phía trước chiếc cổng vòm bằng đá cũ đóng vai trò làm cổng vào lãnh địa của chúa tể khu rừng, có hai con quỷ đang đứng ở đó, cả hai đều trông như được lai giữa con người và cá sấu. Một con thì cầm cây kích trong tay, con còn lại thì cầm một thanh kiếm dài và sắc bén. Tôi ước chừng chúng ít nhất cũng phải cao tầm hai mét. Cái đầu của chúng làm ta liên tưởng đến loài khủng long, còn cơ thể thì có vảy cứng, da như cao su và một lớp cơ bắp dày. Ngoài ra chiếc đuôi dài của chúng cũng có nhiều gai nhọn nữa. Đây là loại quỷ cấp Chỉ huy được gọi là vraskus.

(TN: kích – một loại vũ khí giống như giáo nhưng có thêm móc câu ở gần phần đầu)

“Cẩn thận mấy cái gai ở đuôi đấy!”

“Ya. Ông xử con cầm kích đi!”

Chúng tôi trao đổi ngắn gọn rồi tách ra hai bên trái phải. Bọn vraskus cũng tiến lại gần, mỗi con chọn một đối thủ cho riêng mình.

Tôi hít một hơi rồi giảm tốc và dừng lại thủ thế, hướng mũi giáo về phía con vraskus trong khi nó đang tiến tới với một tốc độ nửa chạy nửa đi bộ.

Khi chúng tôi đã gần vào tầm lưỡi giáo của nhau rồi, nó đột ngột đứng khựng lại, cứ như thể đang bối rối điều gì. Cặp mắt thằn lằn của nó liếc nhìn tôi không chớp mắt, rồi con vraskus cố đảo sang trái rồi lại phải, đâm giáo về phía tôi vài lần. Tôi chỉ di chuyển một chút, vẫn quay mặt về phía con quỷ và chĩa giáo vào nó. Con vraskus gầm gừ, chắc chẳn đang rất bực mình. Nó không tìm được sơ hở nào để tấn công cả.

Trong khi vẫn giữ nguyên khoảng cách giữa hai bên, tôi chầm chậm thả lỏng tư thế của mình một cách gần như không thể phát hiện được, tạo một sơ hở để cho con vraskus tấn công. Và đúng như tôi nghĩ, nó ngay lập tức nắm lấy cơ hội đấy và đâm giáo. Tôi gằn lên một tiếng rồi vung giáo của mình xuống, chặn lại thanh giáo của đối thủ và ấn nó xuống dưới. Không cho phép nó kịp phản ứng, tôi ngay lập tức đâm Trăng Mờ về phía trước để phản công, lưỡi giáo đi xuyên qua lớp vảy cứng của con vraskus cũng như tim nó.

Con quỷ gào lên một tiếng đau đớn. Tôi nhanh chóng rút giáo về rồi đâm thêm hai phát nữa cho chắc chắn, vẫn không hề cho phép nó có cơ hội phản công.

Đối với lũ quỷ ở cấp như thế này; thường những vết thương trí mạng đối với con người sẽ không quá nghiêm trọng đối với chúng. Nếu tôi không đâm cho con vraskus chết hẳn thì sẽ chẳng có gì lạ nếu nó tiếp tục điên cuồng tấn công tôi, kể cả sau khi đã bị đâm thủng tim.

Tôi rút giáo ra một lần nữa và đứng nhìn. Con vraskus đổ gục xuống, cơ thể đồ sộ của nó ngã khuỵu gối xuống đất. Cái xác biến thành tro và bắt đầu tan biến đi. Tôi thở ra một hơi, và một giọng nói hoài niệm cất lên trong đầu.

—Ta có thể lao thẳng vào đó và chém bay đầu nó.

Tôi khúc khích cười. Đó là điều cha tôi, Blood, từng nói khi ông ấy nhận xét sức mạnh của một con vraskus. Không may là tôi vẫn chưa mạnh được đến mức đó. Tôi không biết liệu mình sẽ phải luyện tập thêm bao lâu để bắt kịp với Blood, nhưng tôi cảm thấy mình ít nhất cũng đã đến đủ gần để nhìn được tấm lưng của ông ấy đằng xa rồi.

Một tiếng hét hào hứng sau lưng tôi báo hiệu trận chiến của Menel cũng đã tới hồi kết.

Sau khi cả hai thăm dò nhau một lúc, con vraskus của Menel quyết định hi sinh một cánh tay bằng cách lấy nó chắn người mình, rồi lao về phía cậu ta. Tuy nhiên, gnome đã nắm lấy chân nó từ phía sau, khiến cho con quỷ mất thăng bằng. Menel không cần phải dùng phép để làm vậy; cậu ta có thể giao tiếp trôi chảy với tinh linh và khiến họ hành động theo ý mình. Chỉ có một nguyên tố thuật sư lão luyện mới có thể thực hiện điều này.

Menel quyết đoán bước tới và cắm dao găm vào đầu con quỷ, rồi truyền loại phép thuật nào đó qua lưỡi dao, khiến cho người con vraskus nổ tung. Nó co giật, phun ra thứ khói trắng gì đó rồi ngã gục xuống. Thế là kết thúc.

“Ngon. Tao cũng xin luôn món này nữa.” Menel cầm lấy thanh kiếm dài không chút chần chừ trong khi cái xác con quỷ vẫn đang biến thành tro. Đây có vẻ là một món vũ khí khá là tốt, lưỡi kiếm của nó dài và sáng bóng lên dưới ánh nắng.

“Bệ thờ của chúa tể khu rừng chắc hẳn ở… sau đây,” tôi nói.

“Nếu quỷ cấp Chỉ huy cũng chỉ làm lính gác cửa, thì…”

“Ừ.”

Thứ đã đến đây chắc hẳn là một kẻ thù đáng gờm. Chúng tôi nhìn nhau, đề cao cảnh giác hơn nữa rồi bước qua chiếc cổng vòm bằng đá, tiến vào trái tim thực sự của lãnh địa của Chúa tể cây Nhựa ruồi.

Nơi đây giờ đã biến thành một đầm lầy hôi hám và độc hại. Trong khi Menel đang bận niệm phép Waterwalk cho cả hai chúng tôi, tôi cũng tăng sức kháng cự của chúng tôi trước luồng khí độc này bằng phước lành Anti-Poison.

Tôi nhìn một lượt xung quanh và thấy phía sau loạt cành lá héo khô và gãy nát của khu rừng, có một cây đại thụ đang sừng sững đứng đó. Dù không cao hơn những cây xung quanh nhiều lắm, nhưng rõ ràng là bề rộng của nó lớn hơn nhiều. Trên thực tế, gốc cây đó to đến nỗi khi tôi thử tưởng tượng mình vòng tay ôm quanh thân cây để ước lượng đường kính, tôi ngay lập tức thấy mình thật ngu ngốc khi đã thử nghĩ như vậy. Chắc hẳn nó sẽ trông chẳng khác gì một bức tường đá đồ sộ khi chúng tôi lại gần mất.

“Menel.”

“Ừ. Đó là Chúa tể cây Nhựa ruồi. Ông ta cai quản địa phận khu rừng này vào mùa đông.”

Ở xung quanh cây đại thụ, những rễ cây to chẳng khác gì cây cầu uốn lượn tựa như những gợn sóng trên mặt đại dương. Hơn một nửa chiều dài của chúng giờ đã chuyển thành màu đen, chắc hẳn là vì bị ảnh hưởng bởi vùng đầm lầy độc hại phủ khắp mặt đất này. Và ở giữa những rễ cây khổng lồ đen sì đang phập phồng đó là một bệ thờ bằng đá.

“Chắc hẳn là nó rồi,” Menel nói.

Khi lại gần, tôi có thể nghe thấy một Từ ngữ Sáng tạo vang lên. Chỉ cần nghe âm vang của nó là tôi cũng có thể nhận ra: đây là một lời nguyền. Đây là một lời báng bổ. Nó nghe như tiếng một chiếc nồi đang sôi sục với tất cả những cảm súc tiêu cực trên thế gian—thù hằn, phẫn uất, tức giận, khinh miệt, coi thường…

Đó là một Từ Ngữ Cấm Kỵ, một loại Từ Ngữ mà những pháp sư tốt niêm phong ở tận sâu thẳm trong thư viện, không cho ai khác thấy, và coi chúng không thuộc phạm trù nghiên cứu của mình. Chúng là những Từ Ngữ nguyền rủa có thể khiến không khí và nước trở nên độc hại, đất khô cằn, và lửa yếu đi rồi vụt tắt.

Có thứ gì đó đang ở đó, nói những lời không được phép nói lên.

Tôi chầm chậm tiến lại gần trong khi vẫn giữ cảnh giác xung quanh. Nhờ có phép Waterwalk, chân tôi nổi trên bãi lầy độc này và tạo nên gợn sóng mỗi khi tôi bước đi.

Con quỷ đang đứng trên bệ thờ lớn và giang rộng hai tay ra trong khi niệm Từ Ngữ, nó trông giống con người, hay ít ra thì phần lớn trông như vậy. Nó có một cơ thể to khoẻ đầy cơ bắp được bao phủ bởi một lớp lông dày, cùng với một khuôn mặt trông như được chạm khắc từ một khối đá vậy. Nhưng điều kỳ lạ nhất là cặp sừng bự chảng mọc trên đầu nó; chúng làm tôi liên tưởng đến một con hươu. Con quỷ nhìn chúng tôi, và lời chú của nó chậm dần lại cho đến khi dừng hẳn.

“Người gác cổng làm sao rồi?” nó lưu loát hỏi bằng tiếng Ngôn Ngữ Chung với chất giọng vùng phía Tây.

“Ngươi nghĩ sao?” Menel hỏi lại.

Nhìn thấy thanh trường kiếm trong tay Menel, con quỷ có sừng gật đầu và ầm ừ một tiếng tỏ vẻ hiểu ý.

Tôi càng lúc càng thấy căng thẳng hơn.

“Ra vậy. Nếu ta không nhầm thì… cậu là Sir William, Thánh binh Phương xa. Và cậu là Meneldor Cánh Gió.”

(TN: Will đã được phong tước hiệu hiệp sĩ nên tên gọi thường có chữ Sir (ngài) ở đầu.)

Hắn có trí trông minh cùng với khả năng thu thập và xử lý thông tin. Con quỷ này ở một đẳng cấp khác hẳn những đứa cấp Lính hay Chỉ huy.

“Cấp Tướng…” Tôi lẩm bẩm. “Đây là một con quỷ có sừng… cernunnos.”

Con quỷ nghe thấy tôi nói và nhe răng cười. “Vậy là ta có hai chiến binh cao cả ở đây… Thế thì sẽ nhanh chóng hơn rồi.”

Ngay lúc hắn nói vậy, tôi cảm thấy được nhiều thứ đang đứng dậy xung quanh bọn tôi. Menel và tôi đã lờ mờ cảm nhận được sự hiện diện của chúng, nhưng dù vậy đây vẫn là một cuộc phục kích. Những con quỷ hình dáng dị thường xuất hiện từ góc tối của những rễ cây khổng lồ. Có con thì trông như được lai giữa hươu và bò, có con thì trông nửa rắn nửa thằn lằn.

“Chúng phải chết ở đây,” con quỷ nói. Theo lệnh hắn, những con quỷ khác đều đồng loạt chuẩn bị tấn công.

“Menel, khoảng cách thế này đủ không?”

“Quá đủ rồi. Hỗ trợ cho tôi.”

Menel chầm chậm chạm vào một trong những chiếc rễ đã hoá đen của chúa tể rừng. “Hỡi Chúa tể cây Nhựa ruồi, một nửa của Cặp Song Sinh, người cai quản khu rừng từ ngày hạ chí cho đến đông chí…”

Một dấu ấn hình lá sồi xuất hiện trên bàn tay trắng nhạt của Menel. Với hai tay đặt trên rễ cây và mắt nhắm lại như thế kia, Menel trông chẳng khác gì một tu sĩ đang cầu nguyện. Có vẻ như cuối cùng cũng nhận ra điều gì đó, con cernunnos cố ra lệnh cho lũ quỷ, nhưng đã quá muộn mất rồi.

“Người anh em Song Sinh của ngài, Chúa tể cây Sồi, đã giao phó cho tôi thứ này…”

Một sức mạnh kì bí truyền từ tay cậu ta vào rễ cây. Dù chúng đã hoá đen và yếu đi rất nhiều rồi, nhưng những rễ cây giờ lại nhận được một nhịp đập, gần giống như tiếng tim đập, từ thân cây đại thụ kia.

“Tôi xin ban cho ngài. Sức mạnh biến một chúa tể thành chúa tể.”

Mặt đất rung chuyển, và rồi những rễ cây đại thụ bắt đầu cử động. Chúng cuốn lấy những con quỷ kỳ dị kia và kéo chúng xuống dưới đầm lầy. Tiếng nước lép nhép cùng tiếng kêu của lũ quỷ vang vọng một lúc, rồi tất cả đều trở nên im lặng.

“Lũ sâu bọ… Vậy là Chúa tể cây Sồi đã về bên bọn ngươi rồi…” Con cernunnos đã chứng kiến tất cả từ trên bệ thờ. Hắn có thể lấy lại bình tĩnh khá là nhanh; chỉ trong thoáng chốc mà hắn đã giấu được nỗi tức giận và bất an trên mặt mình rồi. “Nhưng trừ khi các ngươi đánh bại được ta, tất cả đều sẽ vô nghĩa.”

Con cernunnos lẩm bẩm một Từ Ngữ, và một thanh đao xuất hiện trong tay. Hắn đứng trong tư thế sẵn sàng chiến đấu.

“Ta sẽ làm được,” tôi trả lời. “Vì sinh mạng của khu rừng này—” Tôi hít sâu một hơi, rồi giơ giáo sẵn sàng trong lúc nói những lời tiếp theo. “—Ta thề dưới ngọn lửa của Gracefeel, nữ thần của vòng tuần hoàn vĩnh cửu!”

Tôi lao thẳng về phía hắn.

Một tiếng gầm vang vọng trong không trung. Cây đao đập vào một cạnh bệ thờ, khiến cho vô số mảnh đá bay về phía tôi. Tôi dùng khiên đánh bật chúng đi theo phản xạ, bảo vệ cả bản thân lẫn Menel ở phía sau.

Hiện giờ Menel vẫn đang bận truyền lại quyền cai quản khu rừng cho Chúa tể cây Nhựa ruồi sau khi nhận được nó từ Chúa tể cây Sồi. Cậu ta phải là không có khả năng tự vệ, nhưng giờ Menel đang bị buộc phải ở trong tình trạng yếu thế.

“Lửa, hãy đánh đuổi bóng tối!” Tôi cầu nguyện và dựng lên một màng chắn bằng ánh sáng xung quanh Menel. Con cernunnos là một kẻ thù mạnh. Nếu trong lúc chiến đấu hắn mà đột nhiên chuyển sang tấn công Menel thì có khả năng tôi sẽ không bảo vệ cậu ta kịp thời được.

Tôi đã từ bỏ thế chủ động để dựng tấm khiên đó. Nắm lấy cơ hội này, con cernunnos quyết định niệm một Từ Ngữ.

“De fumo ad fla—”

Nhưng đó là một lựa chọn sai lầm.

“Tacere, os!!”

Câu chú được tôi đọc vào thời điểm chuẩn xác nhất có thể đã khiến cho miệng con cernunnos đóng chặt lại. Ngay sau đó, một tiếng nổ to vang lên, và khí độc cùng lửa bùng lên quanh con cernunnos mạnh chẳng kém gì một vụ nổ. Từ Ngữ của nó đã phản tác dụng đúng như tôi mong muốn.

—Cơ hội tốt nhất để giết một pháp sư mạnh là khi người đó đang triển khai một phép thuật cỡ lớn.

Gus đã dạy tôi như vậy. Ta không nên sử dụng những câu chú dài trừ khi thực sự tự tin rằng mình có thể nói được hết.

Nhưng có vẻ như đối thủ của tôi cũng đã tiên liệu trước điều này.

Trong khi khói bắt đầu toả ra hai bên trái phải, tôi chọn phía bên phải và chạy đến chỗ con cernunnos, đâm giáo vào giữa làn khói. Có tiếng kim loại va vào kim loại chát chúa vang lên. Ngọn đao và ngọn giáo đang bị mắc kẹt, oằn xuống dưới sức nặng của nhau.

“Hừm. Ngươi ngay lập tức chuyển từ tập trung cầu nguyện sang giải mã bản chất rồi ngắt quãng Từ Ngữ của ta. Giỏi lắm, giỏi lắm.”

Một làn gió thổi qua, và bức màn khói dần biến mất. Tôi cau mày; trên người con cernunnos không có vết thương nặng nào cả.

Hắn chắc hẳn có khả năng kháng cự gần như hoàn hảo đối với chất độc và lửa, hoặc thậm chí là tất cả các hiện tượng phép thuật. Có lẽ lý do hắn ta có thể niệm phép không chút chần chừ như vậy là vì hắn biết kể cả nếu có bị phản phép thì cũng không có vấn đề gì. Nếu hắn có thể nói được hết câu thì tốt; còn nếu không thì nó cũng có thể đóng vai trò làm hoả mù. Đây có thể nói là một quyết định kiểu gì cũng có lợi, và hắn thậm chí còn lợi dùng làn khói để tiếp cận lại gần.

Hắn biết mình có sức đề kháng mạnh, và hắn cũng biết tôi là một người sử dụng phước lành và phép thuật. Hắn đã suy sét tình hình vô cùng hợp lý; thảo nào mà hắn ta mới bình tĩnh như vậy. Hắn ta xứng đáng được coi là một đối thủ mạnh. Nhưng tôi cũng có cách để đối phó với những đối thủ mạnh.

Với một tiếng hô hùng hổ, tôi dồn lực vào tay và cố ấn thanh đao xuống. Bị bất ngờ trước tình huống này, con cernunnos gằn lên một tiếng và cũng gồng sức để phản kháng.

Nếu hắn có thể đề kháng phép thuật thì tôi chỉ cần giải quyết bằng cách cận chiến là xong. Lưỡi dao lưỡi kiếm đã được chứng minh là có tác dụng kể cả với tên Thượng Vương của loài quỷ mà Blood và đồng đội từng đối đầu. Tôi không nghĩ có con quỷ nào có sức phòng ngự mạnh hơn vậy đâu. Con quỷ này cũng có một cơ thể xác thịt giống như những con khác, thế nên chắc hẳn hắn sẽ bị đả thương bởi một cách tấn công vật lý nào đó, dù là chém, đâm, hay là đập.

Vũ khí của bọn tôi cuối cùng cũng rời nhau ra, chúng tôi cùng nhảy lùi về phía sau, và rồi một trận chiến nảy lửa nổ ra, cả hai chúng tôi vừa chạy dọc những rễ cây khổng lồ vừa đánh nhau. Chúng tôi cứ đổi vị trí liên tục với một tốc độ chóng mặt, những đòn tấn công đến từ mọi hướng, đôi khi thậm chí còn đến từ trên đầu hay dưới chân, và rồi chúng tôi lại một lần nữa đối mặt với nhau, đi kèm với một tiếng kim loại va chạm còn chát chúa hơn tất thảy những âm thanh trước đó.

Thanh giáo và thanh đao mắc vào nhau, xoắn lại và oằn lên trong khi cả hai bọn tôi cùng cố gắng ấn vũ khí của đối thủ xuống. Mạch máu nổi lên trên cánh tay chắc nịch của con cernunnos, cơ bắp nó cũng gồng lên hết cỡ. Tôi đứng vào thế thật chắc chắn rồi nghiến răng, ấn xuống với một lực còn lớn hơn trước, và rồi ngọn giáo của tôi dần dần thắng thế trước thanh đao.

“N-Ngươi có thật là con người không vậy?!” Con cernunnos bắt đầu tái mặt đi.

Đúng là một câu hỏi thô lỗ. Đây chỉ đơn thuần là kết quả luyện tập của tôi mà thôi.

Tôi chầm chậm thở ra rồi tiếp tục đẩy mạnh hơn nữa. Con quỷ gầm lên một tiếng đầy tuyệt vọng rồi thử đột ngột dồn lực theo hướng khác cũng như di chuyển để thay đổi trọng tâm. Trong khi hắn đang cố che dấu sự yếu thế về sức mạnh bằng mấy chiêu trò đó, tôi đẩy còn mạnh hơn trước, chỉ sử dụng duy nhất cơ bắp của mình.

Hắn chắc hẳn không mấy khi thua trong mấy cuộc đọ sức như thế này, và tôi thì còn lâu mới chịu thua trước mấy chiêu trò rẻ tiền của một kẻ rõ ràng là chẳng có chút kinh nghiệm gì. Tôi dùng những cơ bắp đã được rèn luyện của mình để đẩy cho đến khi tôi hoàn toàn nắm quyền kiểm soát.

Giờ mới là lúc dùng đến kỹ thuật.

Tôi hô lên một tiếng rồi giật ngọn giáo về hướng khác. Ngọn giáo vung lên phía trên, và lưỡi giáo đập thẳng vào cặp sừng khổng lồ của con quỷ, đúng như tôi mong muốn. Mặt nó ngay lập tức lộ vẻ sửng sốt. Tôi đã cố tình không dùng quá nhiều lực để tránh đập gãy cặp sừng; thay vào đó, tôi đập phần ngọn của cặp sừng nai đó về phía trên.

Giờ thì… giả sử như có một cặp sừng dài mọc ra từ đầu của một sinh vật trông giống con người, và phần ngọn của cặp sừng đó bị kéo mạnh lên phía trên, vậy thì chuyện gì sẽ xảy ra với cổ của sinh vật đó?

“Ghk—”

Câu trả lời: nó sẽ dễ dàng bị bẻ theo. Đây chỉ là những kiến thức vật lý hết sức đơn thuần, và con cernunnos không có cách nào để chống trả lại cả.

Tôi mắc lưỡi giáo vào trong cặp sừng của nó và kéo con quỷ về phía mình. Nó loạng choạng bước tới. Chính vì cổ nó đang bị vặn lại và người nó bị cặp sừng kéo đi nên con cernunnos mới không thể giữ thăng bằng được.

Trạng thái thăng bằng của cơ thể ta có liên hệ rất mật thiết với góc độ cổ, vậy nên ta mới khó mà đứng thăng bằng bằng một chân được trong khi nhìn lên phía trên. Nói tóm lại, ta chẳng cần phải làm thí nghiệm gì để biết liệu một người có thể giữ thăng bằng trong khi cổ mình đang bị vặn mạnh không.

Tôi kéo con quỷ ngã xuống dưới đất rồi nhuần nhuyễn chuyển sang tư thế vung giáo. Ngọn giáo không chỉ là một vũ khí dùng để đâm; thanh cán giáo của tôi dài hơn hai mét và được thiết kế để chịu đựng va chạm mạnh. Nếu tôi mà dùng hết sức bình sinh vung xuống thì lực vung cùng với quán tính sẽ khiến cho thanh giáo của tôi chẳng khác gì một chiếc chày chết chóc cả.

Tôi vung mạnh xuống. Tôi nghe thấy, cũng như cảm nhận được, cảm giác khi cặp sừng và hộp sọ của con quỷ bị đập vỡ. Một tiếng rống đầy đau đớn vang vọng khắp khu rừng.

Nhưng dù vậy, con cernunnos vẫn điên cuồng chống cả—dù gì thì nó cũng là một con quỷ cấp Tướng mà—nhưng nỗ lực của nó cũng chẳng tiếp diễn được bao lâu.

Đến khi tôi chắc chắn rằng con quỷ đã biến thành tro bụi và cầm lấy thanh đao còn sót lại thì Menel đã xong việc rồi.

“Phù.”

Lúc trước tôi không để ý vì đang bận, nhưng mà Menel trông phờ phạc hẳn đi. Mái tóc bạc của cậu ta giờ đã lấm lem bùn đất, và nếu tôi không nhầm thì má cậu ta còn hơi hóp lại nữa. Cũng chẳng có gì lạ lắm, lần này Menel là người phải đảm nhiệm công việc mệt mỏi nhất mà.

Tất cả chuyện này bắt đầu vào ngày hạ chí, khi những bông tuyết bắt đầu rơi trái mùa. Sau khi vài ngày trôi qua thì đã có thêm nhiều chuyện kỳ lạ xảy ra, ví dụ như hoa quả chín nẫu rồi rơi rụng hết, cây cối lớn nhanh rồi chết một cách ngẫu nhiên, và cuối cùng thì đến cả động vật hoang dã và tinh linh cũng bắt đầu hoá điên và làm loạn khắp nơi.

Menel nhanh chóng nhận ra có chuyện gì đó bất thường và nhăn mặt bảo tôi rằng khu rừng đã bị mất cân bằng. Vì lúc đó chúng tôi đang dừng chân ở Buồm Trắng nên Công tước Ethel cũng nhờ chúng tôi xử lý tình hình luôn, và chúng tôi đã nhận lời. Đích đến của chúng tôi khi đó là lãnh địa của Chúa tể cây Sồi.

Theo như Menel thì cánh rừng trong khu vực này được cai quản từ đông chí cho tới hạ chí bởi Chúa tể cây Sồi, và từ mùa hạ cho tới mùa đông bởi Chúa tể cây Nhựa ruồi.

Cậu ta nói rằng vào đông chí, ngày đánh dấu mùa xuân trở lại và ánh mặt trời bắt đầu phục hồi, Chúa tể cây Sồi sẽ nhận lấy quyền cai quản khu rừng từ Chúa tể cây Nhựa ruồi. Rồi mặt trời mọc rồi lại lặn, cho đến khi ngày hạ chí đến, khi tất cả những ngày đẹp đẽ nhất đã trôi qua rồi, Chúa tể cây Sồi sẽ lại một lần nữa giao lại quyền cai quản cho Chúa tể cây Nhựa ruồi.

Theo như Menel miêu tả thì đây là mối quan hệ giữa Cặp Song sinh cổ đại và lâu đời đó, hay còn được biết đến với cái tên cặp Song Vương, những người gìn giữ vòng tuần hoàn thiên nhiên của khu rừng. Chính vì vậy nên chúng tôi mới tới gặp Chúa tể cây Sồi. Trật tự thiên nhiên của cánh rừng đã bị đảo lộn ngay sau ngày hạ chí, nên Menel cho rằng Chúa tể cây Sồi đã không giao lại quyền cai quản vì lý do nào đó, hoặc ông ta hiện đang không thể giao lại được.

Nhưng hoá ra không phải như vậy. Trong lãnh địa còn lại của khu rừng, hiện thân của Chúa tể cây Sồi đã xuất hiện trước chúng tôi và bảo rằng Chúa tể cây Nhựa ruồi mới là người đang gặp vấn đề, ông ấy hiện không thể nhận lấy quyền cai quản khu rừng. Chính vì vậy nên, theo như Chúa tể cây Sồi nói, quyền cai quản đã nằm trong tay ông suốt quá nhiều tuần trăng, khiến cho nhiều điều bất thường xảy ra trong rừng.

Quyền cai quản mà cặp Song sinh sở hữu là một thứ vô cùng mạnh mẽ và sẽ chỉ gây tai hại mà thôi, trừ khi nó được giao lại cho một người thích hợp vào một thời điểm thích hợp. Sớm muộn gì khu rừng cũng sẽ bị ảnh hưởng và tàn phá đến nỗi không thể hồi phục được trong suốt nhiều năm trời.

Tôi có hỏi xem có cách nào để từ bỏ quyền cai quản không, và Chúa tể cây Sồi đã trả lời rằng ta không thể vứt bỏ nó đi trừ khi có ai đó đủ mạnh và đủ thích hợp để nhận lấy nó, giống như Chúa tể cây Sồi đối với ông ấy và ngược lại. Giọng ông ấy nghe như đã buông xuôi tất cả và chấp nhận cái chết của mình vậy.

“Vậy thì hãy đưa cho tôi,” Menel hùng hổ nói. “Hỡi Chúa tể cây Sồi vĩ đại, xin hãy gửi gắm quyền cai quản của ngài cho tôi.”

Nhưng hiện thân của Chúa tể cây Sồi đã nói rằng đó là chuyện bất khả thi. Theo như lời ông ấy, chúng tôi đã có thể làm vậy nếu như Menel là một trong những thế hệ elf đầu tiên được chính thần fae Rhea Silvia tạo ra; nhưng trên thực tế, với dòng máu bán nhân của cậu ấy, Menel sẽ không thể sống sót được quá một tháng sau khi nhận lấy gánh nặng quyền cai quản khu rừng.

“Nếu tôi có thể trụ được đến tận một tháng thì quá đủ rồi. Chúng tôi sẽ lo nốt chuyện còn lại.”

Chúa tể cây Sồi im lặng một lúc rồi nói, “Nhưng nếu Chúa tể cây Nhựa ruồi giờ đã không còn nữa, thì linh hồn cậu sẽ tiêu tan sau một tháng.”

“Ya, có lẽ vậy.”

“Sau cậu lại phải làm đến như vậy?”

“Vì tôi đã thề sẽ chuộc lại tội lỗi của mình và sống một cuộc đời thật tốt đẹp và tích cực.” Menel nói không chút ngượng ngùng với chúa tể của khu rừng. “Đó là lời thề của tôi đối với một vị thần vĩ đại thông qua bạn mình, người đã giải cứu linh hồn của một người tôi mắc nợ rất nhiều. Lý do chỉ duy nhất có vậy mà thôi.”

Chúa tể cây Sồi lại một lần nữa im lặng. Sau một lúc lâu, yêu cầu của Menel cuối cùng cũng được chấp nhận, và ông ấy tuyên bố rằng ông sẽ đặt ra một thử thách cho Menel.

“Thử thách này là một nghi thức bí mật của rừng. Cậu—chiến binh mạnh mẽ, học giả phép thuật, tín đồ của thần của ngọn lửa—cậu không có quyền tham gia cùng cậu ta.”

“Tôi hiểu,” tôi trả lời. Menel và tôi nhìn nhau; tôi gật đầu với cậu ta rồi quay sang Chúa tể cây Sồi và nói, “Tôi sẽ đợi. Ngay tại đây, dù có mất bao nhiêu ngày đi nữa.”

“Sẽ không lâu đến thế đâu người anh em.” Menel cười và bảo tôi đừng có lo lắng làm gì. Rồi cậu ta cùng với hiện thân của Chúa tể cây Sồi bỏ lại tôi rồi đi sâu vào lãnh địa của ông ấy.

Tôi không hề biết chuyện gì đã xảy ra trong đó, Menel đã phải chịu đựng những gì, hay chúng khó khăn đến nhường nào. Nhưng sau khi kiên nhẫn chờ đợi một đêm, cậu ta đã quay lại vào sáng hôm sau, mặt phờ phạc hẳn đi nhưng vẫn nở một nụ cười đầy hãnh diện.

Sau đó, chúng tôi ngay lập tức lên đường tới lãnh địa của Chúa tể cây Nhựa ruồi.

Hành trình đến đó nhanh đến không ngờ. Sau khi Menel nhận được quyền cai quản khu rừng, không một thân cây bụi rậm nào cản đường cậu ta cả. Chúng tôi phát hiện có quỷ ở trong lãnh địa của Chúa tể cây Nhựa ruồi, tiêu diệt chúng, và chuyện thành ra như hiện giờ.

“…”

Tôi có cảm giác những vụ việc do quỷ gây ra quanh đây dạo này đang bắt đầu gia tăng thì phải.

Có những vụ chúng tôi tự mình giải quyết, và có những vụ chúng tôi chỉ nghe báo cáo từ những thám hiểm giả khác sau khi họ đã tự mình giải quyết rắc rối. Có vô vàn vụ việc khác nhau, nhưng… giờ khi độ nghiêm trọng đã leo thang đến nỗi lũ quỷ thậm chí còn xâm nhập được vào lãnh địa chúa tể khu rừng và đặt lời nguyền, tôi có cảm giác tình hình bắt đầu trở nên nghiêm trọng rồi.

Trong khi đang thắc mắc nguyên nhân là do đâu, tâm trí tôi bị bao trùm bởi một nỗi lo âu khó diễn đạt thành lời. Cứ như thể tôi đang quên mất điều gì đó vậy, nhưng tôi không nghĩ ra đó là điều gì.

Mạch suy nghĩ của tôi bị một giọng nói ngắt quãng.

“Hỡi những đứa trẻ loài người.”

Tôi quay ra và thấy có một người khác đang đứng trên bệ thờ. Đợi đã, đây có thật là người không nhỉ? Con người đâu có da như vỏ cây, hay là lá cây và dây leo thay cho da đầu và râu tóc đâu. Nhưng mà cả Menel lẫn tôi đều thấy ngoại hình này thật quen thuộc; hiện thân của Chúa tể cây Sồi cũng trông giống như vậy.

“Ta là Chúa tể cây Nhựa ruồi,” hiện thân của cây đại thụ nhẹ nhàng nói. “Ta thật lòng cảm ơn và khen ngợi lòng dũng cảm của hai cậu khi đã tiêu diệt những kẻ xâm lược này, cũng như mạo hiểm đến đây để trao lại quyền cai quản. Nhưng đầu tiên, ta phải lập lại trật tự trong khu rừng đã. Xin hãy đợi một lúc.”

Hiện thân của chúa tể rừng giang hai tay ra. Một lời chú mà tôi không hiểu được nhuần nhuyễn cất lên từ miệng ông. Từ Ngữ này có lẽ cũng là một bí mật khác của rừng cây, và thậm chí có thể còn hoàn toàn xa lạ đối với con người.

Không lâu sau khi ông ấy niệm chú, mặt đất bắt đầu rung chuyển. Những đợt chấn động toả ra từ cây đại thụ lâu đời còn được biết đến với cái tên Chúa tể cây Nhựa ruồi có thể được cảm thấy bởi bất cứ ai đứng trong địa phận lãnh thổ. Chúng rung chuyển như vậy một lúc, rồi dần dần dịu đi. Ngay lúc ta không còn có thể cảm thấy được chúng nữa, xung quanh bắt đầu thay đổi.

Vô số tia nước trong lành liên tục phun lên từ đầm lầy độc xung quanh chúng tôi. Menel cũng có thể làm được như vậy khi cậu ta còn sở hữu quyền cai quản, nhưng không phải trên một quy mô lớn như thế này. Chất độc bị cuốn đi với một lực tựa như sóng thần, và chắng mấy chốc nó đã bị pha loãng đến mức không còn gây hại gì nữa.

Nhiều cây xanh đã bị tàn phá bởi chất độc nguyền rủa này và khô héo đi, có cây đổ ngã một cách thương tâm và có cây thì chết trong khi vẫn còn đang đứng thẳng; nhưng giờ sự sống đã đâm trồi từ đó và lớn lên ngay trước mắt tôi, trở thành những mầm xanh, rồi cây non, rồi thành cây trưởng thành, với vô vàn những loài hoa mùa hạ cùng đua nhau nở rộ. Mùi hương tươi mát xua tan mùi hôi thối trước đó. Đủ loại thực vật, hoa cỏ và nấm bắt đầu mọc lên quanh những thân cây. Sức sống của thiên nhiên đã quay trở về với mảnh đất bị chất độc tàn phá này. Lá đâm chồi, gió nhảy múa, đưa những tia nắng vàng lấp lánh chiếu xuống hàng cây.

“Chà…” Cứ như một bộ phim được quay ngược lại, đây là một cảnh tái sinh có thể làm rung động lòng người. Kể cả Menel cũng đang say đắm trước cảnh tượng này. “Chúa tể Rừng sao. Ông ta có thể dễ dàng dùng cái sức mạnh điên rồ đó như thể nó chỉ là một phần cơ thể mình vậy…”

Từ khi nhận lấy quyền cai quản, đêm nào Menel cũng rên rỉ đầy đau đớn. Dù cậu ấy gần như chẳng dùng đến sức mạnh đó, chỉ riêng việc giữ nó trong người cũng đã khiến cho Menel phải chịu đau đớn mà đến cả giáng phước của tôi cũng không xoa dịu được.

Menel hơi nhún vai, chấp nhận rằng đây là sự khác biệt giữa con người và Chúa tể Rừng. Nhưng rồi Chúa tể cây Nhựa ruồi nói sau khi đã hoàn thành câu chú của mình. “Đây cũng sẽ là tương lai của cậu, đứa trẻ của nhân loại và fae.”

Những lời đó khiến cho Menel đông cứng. Mãi một lúc sau cậu ta mới rặn ra, “Gì cơ?”

“Quyền cai quản khu rừng đã ngự trong cơ thể cậu được một thời gian. Dù rằng giờ nó đã không còn đó nữa, sức mạnh và dòng máu của nhân loại và fae trong cơ thể cậu đã bắt đầu chuyển sang giống như fae và dần dần trở nên thích hợp để làm Chúa tể Rừng.”

“Hả?” Tôi cũng điếng người ngạc nhiên theo.

“Đừng lo. Nó sẽ không diễn ra ngay lập tức.”

Nói thì dễ hơn làm lắm, tôi nghĩ bụng… trông có vẻ như Menel vẫn đang điếng người.

“Ưmm… Chuyện gì sẽ xảy đến với cậu ấy?” Tôi hỏi.

Chúa tể cây Nhựa ruồi trả lời, nhưng là trả lời Menel. “Nếu không lơ là tập luyện, cậu sẽ có thể sống lâu hơn một thế kỷ nhiều, và sau đó trở thành Chúa tể mới của khu rừng.”

Đến lúc đó thì Menel mới bắt đầu hoạt động trở lại. “Ồồ… à, ừ…” Cậu ta vỗ tay vào trán như thể đang lục lại những ký ức trong quá khứ. “Nói mới nhớ, ở nơi ở trước của tôi, tôi có từng một lần nghe mấy ông elf lớn tuổi nhất nói về chuyện này. Những elf được chúa tể rừng công nhận sẽ lập một khế ước với ông ta, và khi sinh mạng họ đã tới hồi kết, họ sẽ vào sâu trong rừng trước khi chút hơi thở cuối cùng. Thân thể họ sẽ trở thành một con thú hoang, hoặc một hòn đá, hoặc một cái cây…”

Và linh hồn họ sẽ trở thành một chúa tể cai quản khu rừng.

“Phải. Cậu đã lập một khế ước giống vậy với người anh em của ta, Chúa tể cây Sồi.”

“Tôi không biết là lúc đó mình đã làm vậy.”

“Dù vậy đi nữa, khế ước được thực hiện từ khi cậu nhận lấy quyền cai quản rừng, cây non.”

“Tôi có thể từ chối được không?”

“Tất nhiên. Cậu vẫn có thể chết như con người nếu muốn.”

“Vậy sao…”

“Giờ không phải lúc nghĩ về chuyện này, nhưng rồi thời khắc đó sẽ tới.”

Menel gật đầu, đôi mắt ngọc bích của cậu ta vẫn nhìn thằng vào Chúa tể Rừng, nét mặt trông rất nghiêm túc.

“Còn cậu, đứa trẻ loài người, tín đồ của ngọn lửa. Có một chuyện ta cần phải nói với cậu.” Chúa tể cây Nhựa ruồi quay sang nhìn tôi. “Chắc hẳn cậu có biết về dãy núi phía tây giàu đất đá màu nâu đỏ.”

“Ý ông là… Dãy núi Rỉ?”

Nghe nói chúng có màu như vậy là vì có trữ lượng quặng sắt đỏ lớn.

“Đúng vậy.”

Hiện thân của chúa tể gật đầu và mở miệng. Theo sau là những lời báo hiệu điềm xấu.

“Trong một tương lai không xa đối với loài người, ngọn lửa tai hoạ sẽ bùng lên trên dãy núi rỉ. Ngọn lửa sẽ lan đi và bao phủ lấy mảnh đất này.”

“Ư…”

“Tên quỷ kia cũng đến từ dãy núi rỉ. Vùng đất đó giờ đã thành hang ổ của quỷ, nơi vị chúa tể của tà khí và lửa độc say ngủ trên núi vàng của những con người vùng sơn cước. Dù cậu có chấp nhận hay chống lại tương lai này, hãy chuẩn bị sẵn sàng, bởi ngày đó sẽ không còn xa nữa.” Những lời phát ra từ miệng Chúa tể cây Nhựa ruồi vang vọng khắp lãnh địa khu rừng, đem theo sức nặng của một lời tiên tri.

“Vậy ông sẽ không làm gì sao?” Menel mỉa mai hỏi.

Tuy nhiên, câu trả lời của Chúa tể cây Nhựa ruồi lại rất thẳng thừng. “Nếu ta có tàn lụi, thì âu đó cũng là số mệnh.”

Có vẻ ông ấy có bản tính khá là bị động. Cả Chúa tể cây Sồi cũng như vậy.

“Đối với chúng ta, ngọn lửa diệt vong sẽ dẫn đến sự tái sinh. Con người có thể lại một lần nữa biến mất khỏi lục địa này, loài quỷ có thể phát triển hưng thịnh, chúa tể của ngọn lửa độc có thể gầm thét thoải mái. Tất cả đều không quan trọng; cánh rừng vẫn sẽ tiếp tục sống.”

Xung quanh chúng tôi, những cây đã đâm trồi từ các thân cây chết hiện đang đung đưa tán lá trong gió. Chỉ nhiêu đó đã là minh chứng quá rõ ràng rồi.

“Vậy nên, đứa trẻ loài người, cây non: đây là một lời cảnh báo, và cũng là nghĩa vụ của ta.”

Đó là nghĩa vụ của ông ấy đối với chúng tôi, những người đã giải quyết vấn đề về quyền cai quản và chiến đấu không vì phần thưởng nào.

“Ta hứa các cậu sẽ có một mùa bội thu vào thu này.”

Sau đó, hiện thân của Chúa tể Cây nhựa ruồi biến mất.

“Chúa tể Rừng. Thần…”

Chúng tôi cùng nói chuyện với nhau trong khi trở về.

Khi đi trong rừng, Menel thường dùng nguyên tố thuật để khiến cây cối mở đường cho chúng tôi, nhưng bây giờ những con đường cậu ta đi còn… hơn cả vậy. Cậu ta chui xuống dưới cây hay lách qua những tảng đá, dẫn tôi đi dọc những con đường với quang cảnh phi thường và tinh linh nhảy múa lấp lánh ánh vàng.

“Hướng này.”

“C-Cậu có chắc không vậy?”

“Tất nhiên. Tôi biết đường mà, ư, đúng hơn là giờ tôi đã có khả năng biết đường.”

Nằm trên lằn ranh giới giữa thế giới vô hình nơi những sinh vậy không phải con người cư ngụ và thế giới nơi chúng ta sống là những con đường tinh linh. Chúng là một trong những bí ẩn của khu rừng, và bất cứ người bình thường nào lạc vào đây đều sẽ phải gánh chịu hậu quả. Nhưng Menel hiện đang dùng những con đường này như thể chúng chỉ là mấy lối đi tắt vậy.

Không khí thật mát mẻ, và có cảm giác như chính bản thân cơn gió đang toả sáng lấp lánh vậy. Ngày và đêm đổi chỗ cho nhau với một tốc độ chóng mặt. Những tán lá cây đang lắc lư như những sinh vật sống trông còn rực rỡ và đầy màu sắc hơn cả các búp lá mới đâm chồi. Và khi màn đêm buông xuống, ở đây còn tối tăm hơn mọi đêm khuya nơi trần thế. Những tinh linh thoắt ẩn thoắt hiện, toả sáng trong màn đêm đen đặc này, vừa cười đùa với nhau vừa nhẹ nhàng bay lượn khắp nơi.

Tôi không phủ nhận là cảnh tượng này trông thật huyền ảo, nhưng…

“Nếu tôi mà mất dấu cậu thì nguy to nhỉ…”

Tôi có thể nghe thấy tiếng cười ngọt ngào nhưng cũng đầy đáng sợ của tinh linh xung quanh mình. Không phải mọi tiếng cười tôi nghe thấy đều là tiếng cười chào đón; có cái là tiếng cười dùng để đe doạ những kẻ lạ mặt, có cái lại là tiếng cười lăng mạ, chê bai giống như trong những chuyện cổ tích đầy ám ảnh. Đáng sợ lắm.

Một lượng mana đậm đặc đến phi thường đang cuồn cuộn chảy qua. Da tôi đang có cảm giác kiến bò y như khi tôi sử dụng một Từ Ngữ mạnh mẽ nào đó vậy. Tôi nuốt nước bọt ực một cái.

“Đừng lo, tôi sẽ không để mất dấu ông đâu. Kể cả nếu ông có bị lạc đi nữa, tôi vẫn có thể tìm được ông và kéo ông lại vào đây.”

“Tôi không biết cậu có thể làm vậy đấy…”

“Giờ thì có thể. Nhưng nói thật thì tôi cũng chẳng lấy làm vui cho lắm.”

Có vẻ như cơ thể Menel đã bị ảnh hưởng sau khi chứa quyền cai quản rừng trong người. Cậu ta vốn đã là một nguyên tố thuật sư có tài rồi, và giờ cậu ta đã vươn đến một tầm cao mới—hay đúng hơn là bị kéo lên thì đúng hơn.

“Tôi đã định tự mình giành được khả năng này rồi,” Menel lẩm bẩm. Có vẻ như chuyện không đơn giản như tôi tưởng. “Hầy, mà thôi vậy. Đằng nào thì sức mạnh vẫn là sức mạnh, dù có là sức mạnh được ban cho đi nữa. Tôi chỉ việc làm quen và biến nó thành của mình là xong. Cũng chẳng khác trước là bao.”

Menel đúng là vẫn thích ứng và làm quen nhanh thật đấy. Cậu ta chắc hẳn nghĩ rằng sức mạnh thì cái nào cũng giống nhau, dù là sức mạnh được ban hay do mình tự luyện tập mà có, vấn đề là liệu ta có thể sử dụng nó hiệu quả khi cần hay không.

“Mà mấy cái sức mạnh kiểu này thì tôi có thể thử dùng dần cũng được. Vấn đề là cái vụ ‘trở thành chúa tể rừng’ kia ấy. Will, ông nghĩ thế nào?”

“Đúng là tuyệt vời thật, nhưng chuyện này khó tin quá nên tôi cũng chẳng biết phải nghĩ gì nữa.”

“Tôi hiểu mà người anh em.”

Tôi không thấy Menel có gì khác biệt so với thường ngày cả. Vẫn như mọi khi, cậu ta bước đi với một tốc độ cố định trong khi thỉnh thoảng ngoái nhìn xung quanh để xem xem có gì khác thường không. “Lâu hơn một thế kỷ, theo như Chúa tể cây Nhựa ruồi nói… Vậy là hai trăm, ba trăm năm sau, khi cuộc đời tôi đến hồi kết, hay thậm chí còn lâu hơn vậy… một tương lai xa thật là xa.”

Tôi cũng khó mà có thể tưởng tượng được điều đó. “Lúc đó thì tôi chết lâu rồi.”

“Ừ.” Menel gật đầu. “Tôi sẽ trông chừng ngôi mộ cho ông, xem cuộc sống của mấy đứa con cháu ông như thế nào… Cơ mà, chắc là lúc đó cuộc sống của tôi cũng sẽ khá là ổn định rồi nhỉ.”

“Cậu định làm đến vậy cơ à…”

“Chứ còn gì nữa. Ông đã giúp đỡ tôi quá nhiều rồi.” Cậu ta nói mà không chút chần chừ.

Tôi không biết phải đáp lại kiểu gì. Nhưng tôi có thể thấy là Menel đang rất nghiêm túc, nên tôi chỉ im lặng gật đầu và không pha trò gì.

“Nhưng mà, ừ… Sau khi tất cả mọi chuyện kết thúc, có lẽ hoà làm một cùng với núi non và cây cối cũng không phải là một cách sống tệ lắm nhỉ.”

Tôi im lặng nghe cậu ta trầm ngâm suy nghĩ.

“Sớm muộn gì bán elf cũng phải chọn giữa hai con đường. Cách sống của elf, tồn tại trong rừng rậm, suốt đời sống cùng với sông suối và đất đai giống như fae; hay cách sống của con người, toả sáng rực rỡ như một ngọn lửa, rồi tan biến cùng làn gió.”

Menel bảo rằng lựa chọn cách sống như vậy là số phận của tất cả những đứa con lai giữa hai loài.

“Tôi sẽ biến mất vào trong rừng, trở thành một cây cổ thụ giống như mấy cây này, và xem những điều ông hoàn thành sau này sẽ ra làm sao. Rồi tôi sẽ dần dần khô héo đi và chết, trở về với vòng tuần hoàn vĩ đại. Nghe cũng ổn đấy chứ.” Menel cười. “Ông đã từng nói ‘chỉ trong cái chết mới có sự sống’ trong một trong những buổi giảng đạo phải không? Cái lần mà ông trông cực kỳ khó xử với ngố tàu ấy.”

“Hả?! Quá đáng vậy, lúc đó tôi đã cố gắng hết sức rồi đấy! Nhưng mà đúng là tôi đã từng nói vậy.”

“Cuộc đời này dài lắm, nên tôi đã từng nghĩ kiểu này, chắc một ngày nào đó mình gục xuống chết là xong, hết chuyện. Chưa kia thì tôi vẫn chưa cảm nhận được điều đó, nhưng giờ tôi bắt đầu lờ mờ hiểu được ý ông rồi.”

Cuộc sống sẽ luôn luôn quay trở về với cái chết. Vậy nên khi ta nghĩ “mình muốn chết như thế nào” thì kiểu gì cũng sẽ trở thành “mình muốn sống như thế nào.”

“Tôi muốn xem xem những thành tựu của ông sau này sẽ như thế nào. Và tôi sẽ thay đổi cả cách sống của mình để làm vậy nếu cần.” Menel lúng túng nở một nụ cười. Nó làm tim tôi như thắt lại.

“Nhưng mà, tôi có thể sẽ chẳng làm được gì to tát đâu.”

“Ông đùa tôi đấy à?” Menel khẽ cười một tiếng rồi nhún vai. “Ông nghĩ mình đã làm gì từ sau khi gặp tôi hả? Ông giết wyvern bằng tay không, ông giết một con chimera, giờ ông đã trở thành chủ đề nóng hổi trong hội hát rong, cùng với vài câu chuyện kể về mình rồi đó, chưa kể mới đây ông vừa mới săn lùng một con quỷ cấp Tướng và một mình đánh bại nó nữa. Ông đã lập nên bao nhiêu huyền thoại rồi. Và tôi dám chắc mặt ông kiểu gì cũng sẽ lại đờ ra như thế này khi ông lập thêm vài huyền thoại nữa.”

Menel vỗ vỗ lưng tôi.

“Tôi sẽ chiến đấu bên cạnh ông, và nếu tôi mà sống sót được đến phút cuối cùng, thì tôi sẽ kết thúc bằng cách biến mất vào trong rừng. Tất nhiên là tôi sẽ không quên nói vài câu thật ngầu và đáng nhớ trước khi biến mất.”

“Cậu sẽ trở thành huyền thoại đó.”

“Cả hai chúng ta đều sẽ như vậy. Cũng không tệ phải không?”

“Ừ.”

Kế hoạch cho tương lai này nghe có vẻ khá là vui đấy. Tất nhiên là luôn có khả năng một trong hai chúng tôi sẽ chết trong khi chiến đấu, và nếu chuyện đó xảy ra thì tôi cũng không biết ai sẽ là người chết trước; nhưng nếu chúng tôi mà sống sót được đến tận phút chót thì tôi chắc chắn sẽ qua đời trước Menel. Đó là chuyện hiển nhiên rồi.

Suy nghĩ như vậy có cảm giác hơi cô đơn, và tôi cũng bắt đầu thấy buồn vì phải bỏ lại cậu ta. Nhưng nếu Menel có thể cười khi tưởng tượng về một viễn cảnh tương lai như vậy thì đúng là cũng “không tệ” cho lắm.

“Còn ông thì sao, Will. Ông muốn sau này mình như thế nào?”

“Xem nào, không như cậu, tôi vẫn chưa quyết định được gì.”

Mắt Menel hơi mở to ra như thể đang thấy bất ngờ. “Với tính cách của ông thì tôi tưởng ông phải lập kế hoạch hết rồi chứ.”

“Vấn đề là…” tôi thở dài sườn sượt. “Đúng là tôi cũng có nghĩ về nó, nhưng mà mọi chuyện thay đổi nhanh quá!” tôi bức xúc hét lên. “Tôi vừa mới rời khỏi nhà xong phải không, và đùng một cái tôi trở thành thánh binh! Rồi quay qua quay lại là tôi đã trở thành một lãnh chúa được mọi người ủng hộ rồi! Và có vẻ như mấy bài hát của Bee giờ cũng đã lan đến lục địa phía bắc nữa… Cứ đà này thì tôi cũng chẳng tưởng tượng nổi tương lai mình sẽ ra làm sao sau mười năm nữa mất!”

Menel phá lên cười. “Cuộc đời của con người thường ngắn ngủi và mãnh liệt, nhưng ông thì ở một đẳng cấp khác hẳn rồi đó. Chắc số phận anh hùng là vậy nhỉ.”

“Nếu cần thì tôi làm anh hùng cũng được. Tôi chỉ ước mình có thể lên kế hoạch tử tế cho cuộc đời mình mà thôi…”

“Một anh hùng lên kế hoạch cho cuộc đời mình sao? Nghe lạ đời đến mức nực cười đó.”

“Quá đáng vậy!”

Chúng tôi châm chọc và trêu đùa nhau một lúc. Nhưng rồi Menel đột nhiên dừng chân. Như thể đang kiểm tra điều gì, cậu ta nhìn vào khoảng trống giữa hai thân cây, ở đó chẳng có gì ngoài bóng tối đen kịt.

“Đây rồi.” Cậu bán elf tóc bạc với tay vào giữa hai cây. Khi làm vậy, chúng tránh ra như để nhường đường cho cậu. Rồi không gian ở đó bắt đầu trở nên mờ ảo giống như mặt nước khi gợn sóng hay không khí trong một ngày nóng nực, và một làn gió thổi qua.

Đi theo Menel, tôi bước một bước qua cái không gian mờ ảo đó. Trong giây lát, tôi đột nhiển có cảm giác là lạ giống như khi ta trồi lên khỏi mặt nước vậy, và rồi tầm nhìn của tôi ngay lập tức mở rộng ra.

“Hở…?”

Ở xung quanh tôi chẳng có cái cây hay chỗ tối tăm nào. Tôi nhìn lên và thấy ở trên trời cao, mặt trời đang toả ánh nắng chói chang. Bầu trời mùa hạ vô cùng trong xanh với vài đám mây vũ tích ở đằng xa. Tôi nhìn xuống dưới. Trước mặt tôi là một con đường nhẹ nhàng uốn lượn về phía chân trời, hai bên là hai dãy cánh đồng, tạo nên một bức tranh sơn mài đầy màu sắc tuyệt đẹp. Một làn gió thổi qua, khiến cho cánh đồng lúa mì rộng bát ngát đung đưa theo.

“Đợi đã. Đây… là…”

Không thể nào.

“Ta ra khỏi Rừng Mãnh thú rồi. Đây là Đường Lúa mì.”

“Trong một ngày sao?!”

Tôi vừa nói vừa nhìn xung quanh, nhưng đây đúng là Con đường Lúa mì quen thuộc rồi. Có điều lãnh địa của chúa tể rừng nằm ở nơi sâu thẳm nhất trong khu rừng. Khoảng cách từ đó đến đây phải đến hàng chục kilomét theo đường chim bay—hay thậm chí hàng trăm, tôi cũng chẳng rõ—và chúng tôi đã đi hết quãng đường hiểm trở đó chỉ trong có một ngày thôi sao?

“Đường tinh linh vốn là vậy mà. Nhưng không phải là chúng ta muốn đi đâu cũng được. Chỉ những nơi nào tôi biết mà thôi.”

“Nếu có thể làm vậy được thì cậu đã trở thành một thứ vũ khí chiến tranh rồi. Trời… những bí mật của rừng đúng là đáng sợ thật đấy.”

Tôi nhớ Blood đã từng dạy tôi điều này: Đừng bao giờ đánh nhau với elf ở trong rừng.

Và rồi, sau khi bước một bước về phía trước, tôi đột nhiên nhận ra: “Chẳng phải đây là nơi tôi gặp cậu, cũng như nơi chúng ta ra khỏi rừng cùng với Bee và Tonio sao?”

“Đúng vậy.”

Một làn gió thổi tới. Tôi nghe tiếng những bông lúa xào xạc trên cánh đồng.

“Đã được hai năm kể từ khi ta gặp nhau rồi nhỉ…”

Tôi đã rời khỏi thành phố của người chết, kết bạn, đánh bại một con wyvern, trở thành thánh binh rồi tiêu diệt quỷ cùng với chimera, và những việc tôi đã làm vẫn chưa dừng lại ở đó. Nói ngắn gọn thì, đây là một thời kỳ đầy biến động của cuộc đời tôi.

Theo cách tính ở đây, năm nay tôi mười bảy tuổi.

 

 

 

 

 

 

[TN: Lâu lâu không ngồi dịch giờ thấy lười vl =)). Giờ t vẫn sẽ tiếp tục làm bộ này nhưng sẽ tăng tiến độ bộ Ouroboros Record hơn (ít nhất là cho đến khi xong chương 18)]
Xin chào! Đây là website chính thức của nhóm dịch truyện ValvrareTeam. Mấy đứa cùng sở thích cùng làm với nhau thôi. Light Novel trên đây được chúng tôi dịch hoàn toàn miễn phí ra phiên bản tiếng việt, tuy nhiên chúng tôi không khuyến khích các bạn sao chép lên website khác. Cảm ơn vì đã quan tâm."
© 2017 ValvrareTeam. Mã nguồn sử dụng Wordpress. Máy chủ sử dụng Vultr
Made with in Novel